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LA CAMPAA DE GRAU: DEFENDIENDO TACNA DESDE EL MAR

Recordando al hroe de Angamos: 8 de octubre de 1879 Hugo Vallenas y Luis Zaldvar


Del libro: Tacna: 200 aos de peruanidad 1811-2011 (Banco de la Nacin, 2011)

Izquierda: Retrato de Miguel Grau poco antes de la Guerra del Pacfico. Derecha: Grau con uniforme naval de la Marina de Guerra del Per, con insignias de capitn de navo.

CHILE DECLAR la guerra al Per el 5 de abril de 1879, luego de haber ocupado territorio boliviano. Adems de bloquear la salida boliviana al Pacfico, era evidente la pretensin territorial chilena sobre los recursos litorales, minerales y agrcolas del departamento de Tacna, que entonces se extenda hasta Tarapac. Pero no sera fcil capturar estos recursos.

Mapa de 1865 del departamento de Moquegua, incluyendo Tarapac. La experiencia de la guerra emancipadora y luego el conflicto entre Chile y la Confederacin Per-Boliviana, mostraron que la regin tacnea tena una poderosa defensa natural ante cualquier avance militar desde el sur: el desierto de Atacama.

Para Chile era fundamental sortear por mar este agreste espacio para poder trasportar tropas y armamento en condiciones seguras y ocupar el departamento de Tacna. El Per tambin lo comprenda as, por lo que ambas naciones dieron inicio a la campaa naval como la primera parte de la guerra. La escuadra naval peruana estaba al mando del capitn de navo Miguel Grau. La formaban: el monitor blindado Huscar, la fragata artillada Independencia, los monitores Manco Cpac y Atahualpa, la corbeta Unin, la caonera Pilcomayo y los transportes Chalaco, Oroya, Limea y Talismn, estos ltimos encargados de mantener una ruta de abastecimientos entre el Callao y Panam, y de transportar tropas, pertrechos y municiones, burlando a la vigilancia enemiga. La escuadra chilena estaba al mando del contralmirante Juan Williams Rebolledo, compuesta por los blindados Blanco Encalada y Almirante Cochrane, las corbetas artilladas Chacabuco, O'Higgins y Esmeralda, y las caoneras Magallanes y Covadonga, adems de varios transportes.

Combate Naval de Iquique, de Thomas Somerscales, pintor ingls residente en Chile durante la guerra. Representacin del enfrentamiento entre el monitor peruano Huscar, al mando del capitn de navo Miguel Grau, y la corbeta chilena Esmeralda, al mando del capitn de fragata Arturo Prat el 21 de mayo de 1879. El balance de poderes era favorable a la marina chilena, dado que sus naves tenan mayor poder de fuego, ms velocidad y superior blindaje. El Cochrane y el Blanco Encalada, por ejemplo, tenan impulso de doble hlice y blindaje de 9 pulgadas de grosor, mientras el Huscar, diez aos ms antiguo que aquellos, tena impulso de hlice simple y un blindaje de 4,5 pulgadas. Como consecuencia, la tctica a emplear por cada escuadra era muy simple y lgica. La escuadra chilena deba aprovechar su velocidad y capacidad de fuego para destruir cuanto antes la flota peruana e inutilizar sus puertos. A la inversa, el Per necesitaba esquivar el enfrentamiento en condiciones adversas y realizar incursiones defensivas que eviten el avance chileno. De este modo el Per podra ganar tiempo, con el fin de fortalecer sus defensas terrestres y realizar gestiones diplomticas que muestren a Chile ante el mundo como pas agresor

El combate de Iquique El 12 de abril de 1879 la corbeta Unin y la caonera Pilcomayo hicieron fuego y persiguieron a la corbeta chilena Magallanes frente a Punta Chipana. Das despus la escuadra chilena bombarde a prudente distancia Mollendo, Pisagua, Mejillones del Per e Iquique. El primer enfrentamiento propiamente dicho tuvo lugar el 21 de mayo, cuando el monitor Huscar al mando del capitn de navo Miguel Grau, y la fragata Independencia al mando del capitn de navo Juan Guillermo More, ingresaron en forma sorpresiva a la baha de Iquique con instrucciones de levantar el bloqueo chileno de ese puerto peruano, sostenido por la corbeta Esmeralda, la caonera Covadonga, y el transporte Lamar. Las rdenes de ingresar a Iquique haban sido dadas el da anterior en Tacna, donde el presidente del Per, general Mariano Ignacio Prado, haba establecido el comando supremo de la guerra, junto con los altos jefes militares bolivianos. Apenas iniciado el ataque peruano, el transporte Lamar iz bandera norteamericana y puso rumbo al sur. Parti con el mismo curso la caonera Covadonga, perseguida por la Independencia. Mientras tanto, el Huscar caone a la Esmeralda, sin mucha fortuna por su superior blindaje y por encontrarse protegida por una lnea de torpedos. Con el fin de evitar el alcance de su potente artillera, Grau se dirigi a toda mquina hacia la Esmeralda, decidido a atravesarla con el espoln. El Huscar realiz tres embestidas, mientras las tripulaciones intercambiaban disparos a muy corta distancia. Al tercer intento, la Esmeralda fue partida por el medio y empez a hundirse. Durante el segundo choque muri el capitn de la nave chilena, Arturo Prat, luego que se arrojara con otros soldados sobre la cubierta del Huscar. Recibi el certero disparo de fusil de un marinero peruano, el tacneo Mariano Portales. Ante el rpido hundimiento de la Esmeralda, el capitn Grau dispuso auxiliar a los sobrevivientes. Fueron salvados 62 chilenos, a quienes se provey de ropas, alimentos y servicios de enfermera (Fernando Romero, 1984). Grau tuvo tambin el recordado gesto de recuperar las pertenencias de Prat para luego remitirlas, junto con sus condolencias, a la viuda. Mientras tanto, la Independencia choc accidentalmente contra una roca en Punta Gruesa, al sur de Iquique, quedando inutilizada. Se trataba de la mejor nave de la armada peruana. Al percatarse de esto, la Covadonga volvi aguas sobre su perseguidora. El capitn de la Covadonga era Carlos Condell de la Haza, hijo de un marino mercante escocs y una peruana, Manuela de la Haza, natural de Paita, fallecida en el Callao en 1853 (Manuel Zanutelli Rosas, 2002). Condell tena seis hermanos peruanos, algunos de ellos sirviendo en la marina de guerra, como lo haba hecho su padre, Federico Condell. Contrariamente a lo que haba sucedido en Iquique con los tripulantes de la Esmeralda, el jefe de la Covadonga orden disparar contra los nufragos peruanos. Cuando la Covadonga vio acercarse al Huscar huy del lugar y el monitor procedi a recoger a los sobrevivientes. Hazaas del escurridizo monitor Entre mayo y junio, el Huscar, auxiliado por la corbeta Unin, realiz sucesivas incursiones en los puertos de Pabelln de Pica, donde incendi el pailebot Recuperado y la goleta Clorinda; Mejillones de Bolivia, donde hundi un carguero; Antofagasta, donde bombarde, rastre y cort cables; Cobija, donde recuper el carguero peruano Coqueta y captur el carguero chileno Emilia; Tocopilla y Patillos. Luego de atacar, el

Huscar esquivaba con facilidad a sus perseguidores. Como en Iquique, el capitn Grau siempre respetaba la vida de los vencidos y evitaba herir a los inocentes.

Miguel Grau en 1879

En junio, el Huscar repar averas y limpi fondos en el Callao, para luego realizar nuevas incursiones, siempre con la corbeta Unin, durante la segunda quincena de julio. Estuvo presente en los puertos chilenos de Chaaral, Caldera, Huasco y Carrizal Bajo. El 23 de julio captur el transporte Rmac, de dos mil toneladas de desplazamiento, que llevaba a bordo, adems de material de guerra, al batalln Carabineros de Yungay, formado por 240 hombres con sus respectivas cabalgaduras. La proeza llam la atencin de la prensa extranjera.

Caricatura de la prensa peruana de agosto de 1879, mostrando el nerviosismo de la ciudadana de Santiago ante las noticias de la presencia simultnea del monitor Huscar en diversos puertos chilenos. El 27 de agosto, el Huscar sorprendi al enemigo en la rada de Antofagasta y estuvo a punto de hundir a las naves Magallanes y Abtao. Segn el historiador ingls Clements R. Markham (La guerra entre Per y Chile, 1882), sin saberlo, Grau perdi esa vez la oportunidad de asestar un golpe mortal a los invasores. Dice Markham: Si Grau, en vez de atacar a los buques y a las bateras, hubiese disparado contra los condensadores de la playa, que abastecan de agua a la ciudad, destruyndolos, habra

obligado a un ejrcito de siete mil chilenos, que acampaban all, listo para invadir su pas, a rendirse o a sucumbir miserablemente por falta de agua. Mientras tanto, el escurridizo y rpido monitor y su capitn se haban convertido en motivo de leyenda. Su respeto a civiles y neutrales y su generosidad con los indefensos le gan el justo ttulo de El Caballero de los Mares. La incapacidad de los mandos navales chilenos frente a las continuas incursiones del Huscar, fueron motivo de protestas populares, interpelaciones en el Congreso y la censura del gabinete ministerial del pas del sur. La prdida del Rmac hizo imprescindible el relevo del contralmirante Juan Williams Rebolledo como jefe supremo de la escuadra chilena por el capitn de navo Galvarino Riveros. Por los mritos logrados, el Congreso peruano acord el ascenso de Miguel Grau al grado de contraalmirante, mediante ley que se hizo pblica en el diario oficial El Peruano el 28 de agosto de 1879. El ascenso no fue firmado por el presidente Prado sino por el vicepresidente Luis la Puerta. Prado esperaba a Grau, ya ascendido, en Arica, para tributarle un homenaje con apoyo de todo el pueblo tacneo, el 31 de agosto. All recibi condecoraciones, aplausos de sus colegas de armas y el fervor popular. Y estrech la mano no slo de Prado y Montero, sus superiores, sino tambin de los oficiales jefes de divisin, como Francisco Bolognesi y Jos Joaqun Incln. El combate de Angamos Continuando la campaa en el sur, cuyo principal propsito era retrasar la posibilidad de un desembarco chileno en territorio tacneo, Grau recibi rdenes de zarpar de Arica, rumbo a Iquique, el 28 de setiembre. Escolt al transporte Rmac, ahora peruano, en misin de carga hasta Iquique y, junto con la Unin, hostig en los das siguientes los puertos chilenos entre Tocopilla y Coquimbo, sin encontrarse con las principales naves de la escuadra enemiga.

Combate de Angamos, segn el pintor peruano Tefilo Castillo. En la caleta de Sarco captur la goleta Coquimbo, para luego llegar al puerto del mismo nombre y proseguir hacia el sur, hasta Tongoy, cerca de Valparaso. All recibi informes de preparativos de embarque de tropas en Antofagasta, pero cuando acudi a ese puerto en la noche del 7 de octubre, no encontr rastros de maniobras. Al amanecer, iniciando el regreso a Iquique, a la altura de Mejillones, Grau not que

seguan al monitor y la Unin las naves de combate Blanco Encalada y Covadonga, con el transporte Matas Cousio en posicin rezagada. Virando hacia alta mar para esquivarlas, vio asomarse en el horizonte, con direccin norte-sur, otras tres naves chilenas: el blindado Cochrane, la corbeta OHiggins y el transporte Loa. A las 9:40 horas del 8 de octubre, frente a punta Angamos, mientras los barcos chilenos de combate tomaban posicin abierta, con el fin de iniciar un cerco, el Huscar empez a disparar sus caones para permitir la fuga de la Unin. Logrado este propsito, enfil hacia el blindado Cochrane, con el fin de entablar un duelo y acaso escapar por ese flanco. Su velocidad no era ptima, ya que haba sufrido un desperfecto mecnico el da 6. El Blanco Encalada y La Covadonga se hallaban en esos momentos a seis millas con direccin al Huscar, mientras que la O'Higgins y el Loa se dirigan a cortar el paso a la Unin. Era un combate desigual, que tena como finalidad destruir al monitor y a su comandante. El Huscar se defendi bravamente pero no pudo perforar el blindaje del Cochrane ni ganarle en velocidad. Este ltimo logr acercarse hasta a 300 metros por babor del Huscar, y de un certero disparo perfor el blindaje del casco y da el sistema de gobierno.

Combate naval de ngamos, de Thomas Somerscales, pintor ingls residente en Chile durante la guerra. Muestra el momento en que un caonazo del blindado chileno Cochrane hace estallar el puente de mando del monitor Huscar donde estaba el contralmirante peruano Miguel Grau, el 8 de octubre de 1879. Un segundo disparo da la popa y mat a una decena de tripulantes. Un tercer proyectil del Cochrane impact en la torre de mando y estall dentro de ella, matando al contralmirante Miguel Grau y dejando moribundo a su acompaante, el teniente Diego Ferr. Entonces ya estaba prximo el Blanco Encalada, cuyos disparos inutilizaron la artillera del Huscar. Tom el mando del monitor el capitn Elas Aguirre, quien intentando espolonear al Blanco Encalada cay muerto por un disparo enemigo.

Detenida la nave, con los caones inutilizados, roto el timn, diezmada su tripulacin y bombardeada sin tregua por el Cochrane y el Blanco Encalada, el oficial al mando, el teniente Pedro Grezon, dio la orden de abrir las vlvulas de fondo para inundarla y hundirla. A las 10:55, los chilenos suspendieron el caoneo y enviaron una dotacin armada en lanchas para tomar el monitor y evitar que se vaya a pique. Con el Huscar capturado, el mar peruano qued indefenso frente a los planes chilenos de ocupacin de Tacna.

El monitor Huscar despus del combate de Angamos anclado en el puerto chileno de Valparaso. Respecto al imperecedero ejemplo de herosmo de Grau y el Huscar, la posteridad ha hecho suyas las palabras que el propio Caballero de los Mares dirigiera el 28 de agosto de 1879 a la familia del joven oficial Carlos de los Heros, muerto en cumplimiento de su deber a bordo del monitor: Honor y gloria son los legados que hemos escogido los que le vimos en su ltimo momento. Trasmtoles ese precioso legado que formar el orgullo de su familia y uno de los timbres de nuestra historia.