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De dnde sali toda esta biodiversidad?

CAPTULO 4

De dnde sali toda esta biodiversidad?


ntes de contestar esta pregunta nos gustara contarte brevemente algunas creencias que tuvieron las distintas civilizaciones a lo largo de la historia. Todos los pueblos que existen o han existido en nuestro planeta han tenido su forma de explicar el origen de la diversidad biolgica y de la existencia del hombre. Muchos mitos y leyendas han nacido a partir de esta incgnita. El Libro del Gnesis, el Poema de la Creacin de los babilonios, y la Epopeya de Gilgamesh de los sumerios, as como diversos relatos de las culturas precolombinas coinciden en asignar el origen de la vida a fenmenos sobrenaturales, es decir, a una fuerza creadora (Fig. 9).

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Los primeros en buscar una explicacin ms natural al fenmeno de la vida fueron los griegos, en el siglo V antes de Cristo. Entre ellos surgieron dos lneas de pensamiento opuestas. La que ms prevaleca, consideraba a la vida como un fenmeno esttico e inmutable (fijismo) y la otra como un fenmeno en cambio permanente (evolucin). Las ideas evolucionistas no habran de prosperar hasta despus de mucho tiempo. Durante la Edad Media se reforz el concepto de que todas las especies fueron creadas por la divinidad en el Paraso Terrenal, tal y como las conocemos hoy, negndose la posibilidad de que las especies evolucionaran. Durante el Renacimiento (siglos XVI al XVIII), con la llegada a Europa de innumerables especies desconocidas de plantas y animales que los conquistadores llevaban del Nuevo Mundo, las dudas acerca de la inmutabilidad de las especies habran de aumentar. As, poco a poco, comenzara a volverse a la idea evolucionista de los griegos. Durante el siglo XVIII, el zologo francs Jean Baptiste de Lamarck (1744-1829) postulaba que aquellas partes de un organismo que ms se usaban se desarrollaban ms (como podran ser las piernas de un futbolista) y que este desarrollo poda ser heredado por las generaciones siguientes. Esta idea se conoce con el nombre de "herencia de los caracteres adquiridos". Actualmente sabemos que esto no sucede (por suerte, ya que si no, las hijas de un futbolista tendran unas piernas no muy femeninas). Aunque Lamarck se equivoc, fue uno de los primeros en tratar de mostrar que la vida, como la conocemos hoy, habra resultado del cambio en los seres vivos, recuperando la idea de la evolucin. Sin embargo, Lamarck no tuvo demasiado xito en convencer de sus ideas a otros cientficos. Durante la primera mitad del siglo pasado, un muchacho ingls al que le atraa coleccionar bichos se embarc a bordo del Beagle (un barco de la marina britnica que iba a recorrer todo el hemisferio sur con el objetivo de construir mapas). Tena entonces 23 aos y se llamaba Charles Darwin (1809-1882). Su viaje dur cinco aos y, a partir de las observaciones y estudios realizados en su largo recorrido (Fig. 10), obtuvo conclusiones que habran de revolucionar la biologa.

Darwin naci y creci en una sociedad en la que se aceptaba que las especies haban sido creadas individualmente y sin sufrir cambio alguno desde su creacin. Cada especie estaba en su lugar porque all haba sido puesta para cumplir una funcin determinada y sobre todo para ser usada por el hombre. En ese contexto, el descubrimiento de fsiles de especies que ya no existan sobre la Tierra desconcertaba a los cientficos; primero se los consider como rocas de formas caprichosas que imitaban animales o plantas, pero ms tarde se lleg al convencimiento de que realmente eran muestras de la existencia de seres vivos que alguna vez vivieron sobre la faz de la Tierra. Juntando los huesos que encontraban, armaban criaturas de apariencia fantstica que poco tenan que ver con

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las que conocan (y que distaban mucho de las que estamos acostumbrados a observar en cualquier museo del mundo). Una de las teoras que surgieron para explicar la existencia de estas especies y su desaparicin fue la CATASTROFISTA. En esa poca se pensaba que la Tierra haba sido creada unos seis mil aos antes, segn poda estimarse a partir de la Biblia, calculando el nmero de generaciones descendientes de Adn. Durante ese tiempo, los diluvios, terremotos y otras catstrofes naturales (la ltima habra sido el diluvio universal relatado en el Libro del Gnesis), haban provocado la desaparicin de algunas especies, mientras otras haban sobrevivido. Es as que, para la gente de aquella poca, los fsiles eran simplemente restos de las especies que no haban sobrevivido a esos desastres climticos y/o geolgicos. Pero retomemos las travesas de Darwin. Despus de viajar por todo el mundo, conoci especies muy distintas y vio fsiles por dems extraos. De todo lo que vea haca anotaciones. Al regresar a Inglaterra, pas mucho tiempo tratando de entender y analizar el contenido de sus notas, esforzndose en explicar por qu si las especies haban sido creadas una a una, en diferentes regiones del planeta existan distintas criaturas cumpliendo una misma funcin. Cuando estuvo en las Islas Galpagos, un archipilago de 8 mil 20 km2 ubicado en el ocano Pacfico y perteneciente al Ecuador, le llam mucho la atencin que en cada una de las islas, muy prximas entre s, las tortugas no eran exactamente iguales y cada isla tena, aparentemente, una especie diferente (Fig. 11). Adems, un grupo de pjaros (los pinzones) que se presentaban all tenan picos de una gran variedad de formas relacionadas con el tipo de alimentacin; algunos tenan un pico apto para comer granos, otros para comer insectos y otros para extraer, con la ayuda de un palito, los gusanos de los troncos de los rboles.

Finalmente se le ocurri una idea: la diversidad de los seres vivos estaba relacionada con su entorno. Los organismos podan presentar variaciones de manera espontnea, las cuales eventualmente les daban una ventaja para competir con individuos de otras especies o de la suya propia. Las poblaciones de estos organismos favorecidos aumentaban y sus cras tenan ms posibilidades de sobrevivir, entonces sus caractersticas se perpetuaban y, finalmente, se desarrollaban nuevas especies. Esta idea de cambio o evolucin implicaba un proceso muy lento y gradual que no tena demasiado sentido en un mundo de tan slo seis mil aos. Para cuando Darwin propuso su teora, los gelogos ya suponan que la Tierra era en realidad mucho ms vieja de lo que se pensaba. Casi simultneamente, otro naturalista ingls llamado Alfred Russel Wallace lleg a conclusiones similares cuando se encontraba trabajando en el Archipilago Malayo. Esta teora de la

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seleccin natural, de Charles Darwin y Alfred R. Wallace, presentada en El origen de las especies, de Darwin, gener en su poca grandes debates y habra de cambiar radicalmente la forma en que miramos el mundo que nos rodea, as como nuestra manera de estudiarlo e interpretarlo. El problema de esta teora era que no poda explicar cmo esas caractersticas nuevas pasaban de padres a hijos. La idea general en ese momento era que los hijos nicamente podan heredar una mezcla de las caractersticas presentes en sus padres. Casi al mismo tiempo, en un monasterio de lo que hoy es la Repblica Checa, un sacerdote llamado Gregor Mendel (1822-1884) comenz a estudiar algunas caractersticas de las variedades de chcharos que cultivaba. Sembraba variedades distintas (con frutos amarillos y verdes, con frutos lisos y rugosos, con flores rojas y blancas), cruzaba unas variedades con otras y vea qu iba sucediendo de generacin en generacin con estas caractersticas que eran fciles de determinar.

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De tanto mirar y mirar chcharos, Mendel logr al fin enunciar una teora para explicar el mecanismo de la herencia. l descubri que las caractersticas de los progenitores en realidad no se mezclaban, sino que pasaban de una generacin a la otra como unidades separadas (Fig. 12). Cada caracterstica se heredaba en forma independiente y se mantena intacta, de modo que alguna de las que no se haban manifestado en una generacin poda reaparecer en la siguiente. No obstante la importancia de estos descubrimientos su trabajo fue ignorado por varias dcadas. A principios de este siglo, algunos cientficos defendan a Darwin y su teora de la seleccin natural, otros opinaban que era una verdadera tontera y que las especies haban surgido por creacin divina, mientras que un tercer grupo de bilogos crea en el cambio, pero sustentado en las ideas de Mendel. Hacia 1930, un grupo de cientficos tuvo la idea de combinar ambas teoras creando la "teora sinttica de la evolucin". La herencia de Mendel le daba al fin a la teora de la evolucin de Darwin algo que le faltaba: un mecanismo para explicar cmo se transmitan los cambios de generacin en generacin. Posteriores descubrimientos permitieron corroborar las ideas de ambos e identificar las unidades de la herencia de Mendel (genes) como estructuras ubicadas dentro del ncleo de cada clula y formadas por una sustancia denominada cido desoxirribonucleico (entre nosotros ADN). Esta sustancia tiene la particularidad de autoduplicarse en las clulas y producir variaciones hereditarias. Los genes son los que otorgan a los organismos de una especie sus diferentes caractersticas (por ejemplo, color de ojos, tipo de pelo, altura). A travs de la seleccin natural se "eligen" las caractersticas que otorgan una mayor capacidad de dejar descendientes (por ejemplo, un pelaje ms espeso cuando las condiciones del medio se hacen ms rigurosas). Como en la biologa, hasta el siglo XIX tambin predominaba en la geologa un concepto de lo esttico: la Tierra haba sido siempre igual, como la conocemos hoy. Pero surgi la extraa idea de que nada estaba quieto y que los continentes y los mares no haban tenido siempre la misma forma y ubicacin. Hubo quien, mirando y buscando, se dio cuenta que la costa atlntica de Amrica del Sur encajaba bastante bien en la costa de frica. As surgi la idea de que, en realidad, ambos continentes haban estado unidos cuando no exista ocano Atlntico entre ellos (Fig. 13). Sin embargo, faltaba el mecanismo para explicar estas especulaciones.

La TECTNICA DE PLACAS fue el fundamento que explic la movilidad de los continentes o deriva continental, idea formulada por el geofsico y meteorlogo alemn Alfred Lothar Wegener (18801930). Segn la tectnica de placas, la superficie del planeta est formada por una serie de placas (sobre las cuales estn los continentes y ocanos), que se mueven sobre una capa fluida. Cuando

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dos de estas placas chocan, la ms dbil se desliza por debajo de la otra, produciendo elevaciones del terreno que originan las montaas (como la cordillera de los Andes). Cuando dos de estas placas se separan (como ocurre en el medio del ocano Atlntico), el espacio entre ellas se llena con minerales fundidos del ncleo terrestre, los que se endurecen al ponerse en contacto con el agua. La teora de la tectnica de placas es aceptada hoy por todos los gelogos.

La tierra, los ocanos y los continentes cambian. La vida tambin cambia. Y con todos estos descubrimientos a lo largo de este siglo, tambin cambia nuestra forma de mirar y estudiar la naturaleza. Hoy sabemos que la Tierra se origin hace unos cinco mil millones de aos (algo ms que los seis mil aos que crean antes) y los restos de vida ms antiguos tienen unos tres mil quinientos millones de aos (Fig. 14). Todava es un misterio cmo apareci la vida. Parece ser que en el mar primitivo, el que se hallaba cubierto por una atmsfera carente de oxgeno, sin la proteccin de la capa de ozono y con abundantes tormentas elctricas, ciertas molculas complejas adquirieron la

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capacidad de reproducirse y evolucionar. En ese trascendental momento comenz a escribirse la historia de la biodiversidad. Con el transcurrir de millones y millones de aos, la diversidad biolgica de la Tierra lleg a ser la actual. Una de las formas que tenemos para reconstruir cmo se fue modificando la vida a lo largo de estos tres mil quinientos millones de aos, es a travs de las evidencias que nos muestra el registro fsil. Los fsiles son los restos de la vida en el pasado; pueden ser huesos petrificados, conchas de caracoles y almejas, dientes, impresiones de hojas o plantas completas conservadas en piedras sedimentarias o tambin signos de actividad como huellas de pisadas. Existe una gran variedad de fsiles, pero siempre debemos tener presente que para que un organismo o una parte de l se preserve, debe darse una serie de condiciones especiales (por ejemplo, que el organismo muerto no sea ingerido por otro o destruido por la accin climatolgica o de los hongos u otros descomponedores). Es decir que la fosilizacin es la excepcin y no la regla. Los PALEONTLOGOS son los cientficos que se encargan del estudio de la vida pasada. Podemos contarte algunas de las conclusiones que han sacado en relacin con estos restos fsiles. Las primeras formas de vida en aparecer fueron muy sencillas, eran principalmente bacterias y algas verdeazules que constituyen el reino Monera (organismos unicelulares que carecen de ncleo celular o procariotas). La aparicin de clulas con ncleo (eucariotas) se produjo hace unos mil quinientos millones de aos, hoy la gran mayora de los seres vivos que existen tienen este tipo de clulas (y eso te incluye a ti). Segn la famosa biloga estadounidense Lynne Margulis, el paso de las clulas sin ncleo a las clulas con ncleo es tan importante evolutivamente como el paso de un organismo unicelular al ms complejo de los seres vivos. La primera gran expresin de vida en el registro fsil se conoce como la explosin cmbrica, ya que se produjo en el periodo cmbrico de la era paleozoica, hace unos 750 millones de aos. En los yacimientos de fsiles que corresponden a esta poca ya se encuentran presentes prcticamente todos los grandes grupos de seres vivos que conocemos en la actualidad. Sin embargo, las especies que aparecen en estos yacimientos son muy distintas a las actuales. Por ejemplo, los artrpodos estn representados principalmente por los trilobites. Exista gran diversidad de moluscos, sobre todo cefalpodos (grupo que incluye a los pulpos, calamares, amonites y nautilus), algunos de cuyos representantes posean conchas gigantescas de hasta cinco metros de dimetro, de formas muy diversas y complejas. Hace 500 millones de aos, mientras transcurra an la era paleozoica, la geografa terrestre era muy diferente a la que conocemos hoy. Exista una nica gran masa continental, la PANGEA (palabra que viene del griego pan= todo, y gaea= tierra). La diversidad de organismos era muy rica, prueba de ello son los fsiles que se han encontrado. En el periodo devnico, 400 millones de aos atrs, los peces eran las formas dominantes. No existan vertebrados terrestres, hasta que un pez coloniz la tierra firme, dando origen a los primeros anfibios, a partir de los cuales surgieron los reptiles; ambos grupos se desplazaron por bosques de helechos gigantes. Pero algo ocurri, y hace 245 millones de aos, miles de especies desaparecieron. An hoy en da no se sabe, a ciencia cierta, qu es lo que ocasion esta extincin masiva, conocida como EXTINCIN PRMICA. Durante la era secundaria o mesozoica, ms precisamente en el periodo trisico, aparecieron los primero mamferos. La Pangea ya se haba terminado de dividir en dos continentes, Laurasia en el Norte y Gondwana en el Sur. El jursico, el segundo periodo de la era mesozoica, caracterizada por el esplendor de la fauna de reptiles, es cuando dinosaurios inmensos y pequeos, herbvoros y carnvoros habitaban la tierra firme. Algunos caminaban en dos patas, otros en cuatro. Tambin existan reptiles en el mar; algunos parecidos a delfines (ictiosaurios); otros con largos cuellos, patas como remos y colas enormes (plesiosaurios). Los pterodctilos surcaban el cielo. A partir de un pequeo dinosaurio que evolucion, cubrindose de plumas, se originaron las aves. Esto lo sabemos porque el fsil ms antiguo de un ave (encontrado en las canteras de Solenhoffen, Alemania) tiene un esqueleto igual al de un grupo de dinosaurios, pero se pueden observar en la roca donde se hallaba el fsil, impresiones de sus plumas.

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Avancemos hacia fines de la era mesozoica. En el periodo cretcico los mamferos se hacen ms abundantes. Pequeos, nocturnos y asustadizos, se alimentaban de insectos y plantas. Llegando al final del cretcico, la Gondwana comenz a fragmentarse, y Amrica del Sur se independiz como continente. Pero de nuevo algo sucedi se cree que una lluvia de meteoritos caus drsticos cambios climticos y, al final de esta era, hace 65 millones de aos, miles de especies se extinguieron en lo que se denomin la EXTINCIN CRETCICO-TERCIARIA. La vida animal se recuper a partir de los sobrevivientes del cataclismo, siendo entonces los mamferos y las aves las formas de vida ms llamativas. En esa poca, Amrica del Norte y Amrica del Sur estaban separadas. Hace aproximadamente tres millones de aos surgi Amrica Central, haciendo de puente entre ellas, y permitiendo la migracin de animales y plantas en ambos sentidos. Esta historia, muy resumida, pudimos hacerla con base en evidencias paleontolgicas y geolgicas. Pero existe otra manera de reconstruir la historia de la vida en laTierra a partir de la evidencia brindada por las especies actuales. La SISTEMTICA FILOGENTICA, creada por el entomlogo alemn Willi Hennig (1913-1976) en la dcada de los cincuenta, construye cladogramas que reflejan la historia evolutiva de los seres vivos. Estos cladogramas son diagramas en forma de rbol, construidos empleando como evidencia las NOVEDADES EVOLUTIVAS compartidas entre grupos de organismos. Una novedad evolutiva puede ser cualquier carcter observable, cuya presencia demuestra que el grupo que lo posee tiene un mismo origen; por ejemplo, la columna vertebral demuestra que los vertebrados descienden de un ancestro comn, mientras que, a su vez, las glndulas mamarias y pelos demuestran que los mamferos comparten un ancestro (Fig.15).

Los bilogos que estudian la biodiversidad especfica actual, llamados sistemticos o taxnomos, no slo describen las especies nuevas y las agrupan como si se tratara de estampillas en una coleccin, sino que tratan de interpretar la historia evolutiva o filogenia a travs del anlisis de los cladogramas. Los cladogramas tambin permiten interpretar fenmenos evolutivos complejos. Por ejemplo, comparando el cladograma de un grupo de parsitos con el de sus huspedes, podemos determinar la historia de su asociacin (COEVOLUCIN). Tambin, a partir de la comparacin de los cladogramas de varios grupos de seres vivos diferentes y observando su distribucin geogrfica, es posible comprender el origen de esta distribucin (BIOGEOGRAFA).