Está en la página 1de 262

Uno

*
Estaba inmvil en el punto ms alto del planeta Almania, el tejado de una torre construida por los antao poderosos jehars. La torre se hallaba en ruinas: los peldaos amenazaban con desmoronarse cuando sentan el contacto de sus botas, y el suelo estaba recubierto por los restos de batallas libradas haca muchos aos. Pero desde all poda ver su ciudad, con un millar de luces esparcidas ante l y las calles vacas salvo por los androides y los siempre presentes centinelas. Pero no haba subido hasta all porque quisiera mirar hacia abajo. Quera ver las estrellas. Un viento glido hizo ondular su capa negra. Junt las manos enguantadas a la espalda. La mscara de la muerte que haba llevado puesta desde que destruy a los jehars colgaba de la cadenilla de plata que rodeaba su cuello. Las estrellas parpadeaban sobre su cabeza. Resultaba difcil creer que existieran mundos all..., y que fueran mundos que poda llegar a controlar. Y pronto los controlara. Hubiese podido esperar en su sala de mando del observatorio especialmente construido para satisfacer sus necesidades, pero por una vez no quera que hubiese muros protectores a su alrededor. No quera sentir el momento, sino verlo. El poder de la vista era tan ridculamente pequeo comparado con el podero de la Fuerza... Ech la cabeza hacia atrs y cerr los ojos. Esta vez no habra ninguna explosin. No habra ningn brillante fogonazo de luz. Skywalker le haba hablado del momento en que Alderaan muri. Siento una gran perturbacin en la Fuerza, haba dicho el anciano. Por lo menos, eso era lo que le haba dicho Skywalker. Aquella perturbacin no sera tan grande, pero Skywalker la percibira. Todos los jvenes Jedi la percibiran tambin, y sabran que el equilibrio del poder se haba alterado de repente. Pero no sabran que la balanza acababa de inclinarse a favor de Kueller, seor de Almania y, muy pronto, seor de todos sus insignificantes mundos.

***
Brakiss senta el fro y la humedad de los muros de piedra a cada roce de sus manos desnudas. Sus relucientes botas negras resbalaban en los peldaos medio desmoronados, y en ms de una ocasin tuvo que hacer considerables esfuerzos para no perder el equilibrio al poner los pies sobre una precaria cornisa. Su capa plateada, ideal para un paseo por la ciudad, no poda protegerle del viento invernal. Si aquel experimento sala bien, Brakiss podra volver a Telti, donde por lo menos no pasara fro. El metal del sistema de control remoto que sostena en la mano estaba tan fro como un trozo de hielo. No haba querido entregrselo a Kueller hasta que el experimento hubiera terminado. Hasta haca unos momentos Brakiss no haba comprendido que Kueller esperara los resultados all, en el lugar que haba presenciado el triunfo de sus enemigos primero y sus muertes despus. Brakiss odiaba las torres. Pareca como si an hubiera algo que cruja y rechinaba encerrado dentro de sus paredes, y en una ocasin, cuando estaba en las catacumbas inferiores, haba visto un enorme fantasma blanco. Aquella noche haba subido ms de veinte pisos, y haba subido los primeros tramos de escalera casi corriendo hasta que enseguida qued claro que algunos de los peldaos no aguantaran su peso. Kueller no le haba llamado, pero a Brakiss le daba igual. Cuanto ms pronto pudiera irse de Almania, tanto mejor para l. La escalera giraba y se retorca, y Brakiss por fin lleg al tejado..., o a lo que pens era el tejado. Alguien haba construido tina especie de choza de piedra para proteger los escalones, pero la estructura

careca de ventanas o puertas. Slo haba columnas, que proporcionaban un excelente panorama de la superficie de gravilla y del cielo repleto de estrellas. Algunas piedras se haban desprendido de la choza y se haban hecho aicos al chocar con el suelo. Los restos de las bombas y los fragmentos esparcidos por las ondas expansivas de los haces desintegradores formaban pequeos montculos sobre lo que antes haba sido una superficie perfectamente lisa. Kueller no haba reparado la torre ni los otros edificios gubernamentales de los jehars. Nunca lo hara. Kueller nunca perdonaba a quienes se oponan a su voluntad. Brakiss se estremeci e intent protegerse los hombros con los pliegues de su delgada capa. Sus dedos helados a duras penas consiguieron sujetar la tela. Te dije que esperaras abajo. La voz de Kueller, grave y poderosa, pareca estar en todas partes y flotar en el viento. Brakiss trag saliva. Ni siquiera poda ver a Kueller. La claridad de las estrellas caa sobre el tejado e impregnaba la oscuridad del cielo con una luminiscencia que Brakiss encontr extraamente inquietante. Subi los ltimos peldaos y sali de la choza. Una rfaga de viento le empuj contra la piedra. Brakiss extendi la mano derecha para no caer, y la capa se le escap de entre los dedos. El cierre de la capa tir de su cuello cuando el viento hizo que la tela aletease detrs de l. Tena que saber si funcionaba -dijo. Cuando funcione lo sabrs enseguida. La voz de Kueller era como un ser vivo. Rode a Brakiss y reson en su interior, mantenindole a distancia. Brakiss se concentr, pero no en la voz sino en el mismo Kueller. Y por fin vio a Kueller, inmvil cerca del borde y con los ojos clavados en la ciudad que se extenda por debajo de l. Stonia, la capital de Almania, pareca pequea e insignificante desde aquella gran altura. Pero Kueller pareca una poderosa ave de presa, con su capa aleteando al viento y sus anchos hombros sugiriendo una enorme fuerza fsica. Brakiss acababa de dar un paso hacia adelante cuando el viento ces de repente. El aire pareci quedar totalmente inmvil a su alrededor, y Brakiss se qued inmvil con l. En ese momento oy..., percibi..., vio cmo un milln de voces se unan en un alarido de terror. El terror creci y creci dentro de l, y Brakiss volvi a ver lo que haba visto cuando el Maestro Skywalker gui sus pasos hasta las ms ocultas profundidades del corazn de Brakiss, ese momento en el que Brakiss se vio a s mismo con toda claridad y estuvo a punto de enloquecer. Un grito se form en su garganta... ... y muri cuando los otros gritos estallaron a su alrededor, llenndole, dndole calor y derritiendo el hielo que flotaba en el viento. Brakiss se sinti ms fuerte, ms grande y ms poderoso de lo que jams se haba sentido antes. En vez de miedo, su corazn sinti una extraa y retorcida alegra. Alz la mirada. Kueller haba levantado los brazos, y permaneca inmvil con la cabeza echada hacia atrs y el rostro al descubierto por primera vez en aos. Haba cambiado, y su piel haba sido invadida por un nuevo conocimiento que Brakiss no estaba muy seguro de que deseara poseer. Y sin embargo... Y sin embargo Kueller resplandeca, como si el dolor de aquel milln de voces hubiera alimentado algo oculto en su interior y le hubiera vuelto todava ms grande de lo que ya era antes. El viento volvi a soplar, y sus glidas rfagas empujaron a Brakiss contra la piedra. Kueller no pareci sentirlo. Un instante despus se ech a rer, y su atronadora carcajada hizo temblar toda la torre. Brakiss se apoy en la piedra y esper hasta que los brazos de Kueller descendieron hacia sus costados antes de hablar. -Ha funcionado -dijo entonces. Kueller se puso la mscara. No ha ido del todo mal. Era una forma casi frvola de definir un gran momento. Kueller tena que recordar que Brakiss tambin posea un considerable dominio de la Fuerza. Kueller gir sobre sus talones y la capa revolote a su alrededor. Por un momento casi pareci volar. La mscara de la muerte que se adhera a su rostro brillaba con su propia luz interior. Supongo que quieres volver a tu insignificante trabajo. En Telti no hace fro. Este lugar tambin podra dejar de ser fro. Brakiss mene la cabeza en una negativa casi involuntaria. Odiaba Almania.

Tu gran problema es que no entiendes el poder del odio -dijo Kueller en voz baja y suave. Crea que, segn t, mi gran problema es que sirvo a dos amos. Kueller sonri y los delgados labios de su mscara se movieron al unsono con los suyos. Slo a dos? Las palabras quedaron flotando entre ellos. Brakiss tuvo la sensacin de que su cuerpo se haba convertido en una estatua de hielo. -Ha funcionado -repiti. Supongo que esperas ser recompensado. -Lo prometiste. Yo nunca hago promesas -replic Kueller-. Me limito a sugerir que quiz puedan ocurrir ciertas cosas. Brakiss cruz los brazos delante del pecho. No se dejara dominar por la ira. Kueller quera que se enfureciese. -Como por ejemplo que podra llegar a ser recompensado con grandes riquezas. -Cierto -dijo Kueller-. Mereces grandes riquezas, Brakiss? Brakiss no dijo nada. Kueller le haba mantenido con vida despus de Yavin 4 y el desastroso proceso de eliminacin del adiestramiento que casi le haba costado lo que le quedaba de cordura. Pero ya haca mucho tiempo que Brakiss haba pagado su deuda. Segua all por la nica razn de que no tena ningn otro sitio adonde ir. Se apart de la pared y empez a bajar por la escalera. -Vuelvo a Teltidijo, sintindose repentinamente capaz de desafiarle. -Excelente -dijo Kueller-. Pero antes me dars el sistema de control remoto. Brakiss se detuvo y mir a Kueller por encima del hombro. Kueller se haba vuelto ms alto durante la ltima hora..., y tambin se haba vuelto ms robusto. O quiz slo fuera una treta de la oscuridad. Si se hubiera estado enfrentando a cualquier otro mortal, Brakiss le habra preguntado cmo haba conseguido enterarse de la existencia del control remoto. Pero Kueller no era un mortal cualquiera. -Es ms lento que los controles que constru para ti -dijo, alargndole el aparato. -Magnfico. -Tienes que introducir los cdigos de seguridad, y debes explicarle qu nmeros de serie ha de emplear. -Estoy seguro de que sabr hacerlo. -Tienes que conectarlo a tu persona. -Soy perfectamente capaz de manejar un sistema de control remoto, Brakiss. --Muy bien -dijo Brakiss. Entr en la choza de piedra, y enseguida se sinti un poco mejor. El interior, protegido del viento, estaba bastante ms caliente. Aun as, Brakiss no poda creer que Kueller fuera a dejarle marchar con tanta facilidad. -Qu querrs de m cuando haya regresado a Telti? -pregunt. -A Skywalker -dijo Kueller, y su voz vibr con toda la profundidad de su odio-. Al gran Maestro Jedi, al invencible Luke Skywalker... El fro se haba infiltrado en el corazn de Brakiss. -Qu planeas hacer con l? -Destruirle de la misma manera en que l intent destruirnos -respondi Kueller.

Dos

*
Luke Skywalker se sostena en delicado equilibrio sobre una mano con los dedos hundidos en el hmedo suelo de la jungla. El sudor se deslizaba por su espalda desnuda para correr por su cara y gotear de su nariz y su mentn. Iba descalzo, pero llevaba unos viejos pantalones muy ceidos que se adheran a su piel humedecida por el sudor. Erreds flotaba en el aire por encima de l, suspendido en el vaco junto con varias rocas y un tronco medio podrido. Algunos de los estudiantes de Luke -media docena de miembros de la clase ms joven y ms poderosa de cuantas formaban su Academia Jedi- permanecan inmviles a su alrededor. Luke haba mantenido esa postura desde que la enorme esfera anaranjada del planeta gaseoso Yavin haba asomado sobre el horizonte de su cuarta luna. Yavin ya se encontraba directamente encima de su cabeza, pero Luke no se senta cansado ni sediento a pesar de que estaba sudando. La Fuerza flua a travs de l como un arroyo de agua fresca y mantena en el aire a Erreds, las rocas y el rbol.

Los estudiantes ya estaban empezando a removerse nerviosos, y probablemente se preguntaban durante cunto tiempo tendran que seguir observndole. Luke quiz los levantara del suelo uno a uno y luego se ira, dejando que cada uno volviera al suelo delicadamente o con dificultad, segn se lo permitieran sus talentos. Luke reprimi una sonrisa. Le encantaba instruir a sus estudiantes, pero no siempre permita que ese placer fuera visible. A veces los estudiantes crean que se estaba riendo de ellos, lo cual no ayudaba demasiado a crear una buena relacin maestro-alumno. Aun as, Luke tambin experimentaba momentos de puro placer..., especialmente en ocasiones como aqulla. Erreds odiaba todo ese aspecto del adiestramiento, pero aquel tipo de ejercicios siempre hacan que Luke volviera a sentirse como un muchacho. En vez de levantar por el aire a uno de sus estudiantes, lo que hizo fue levitar otra roca. Luke la dej suspendida cerca de las otras, y la roca subi y baj lentamente hasta que encontr su lugar. Los estudiantes, que haban vuelto a quedarse inmviles, seguan observndole con gran atencin. Luke examin sus pies en busca de alguna seal de irritacin. El primero que perdiera la paciencia sera el primero en subir por el aire. Haba aprendido aquel mtodo a lo largo de los aos como forma de ensear a sus estudiantes a tener paciencia, y tambin para ensearles los poderes de la Fuerza. Como ocurra con muchos de los mtodos que usaba Luke, aqul daba resultado con algunos estudiantes y no serva de nada con otros. Luke sola comprender la mente de un estudiante gracias a su reaccin a los distintos aspectos del adiestramiento. Los miembros de aquella clase todava eran lo suficientemente novatos para imitar las reacciones de los dems. Luke esperaba que la imitacin habra desaparecido hacia el final de la jornada. Y entonces una oleada de emocin violenta, helada y llena de terror cay repentinamente sobre l. Nunca haba experimentado un dolor tan intenso: era peor que cuando estuvo a punto de perder la pierna a bordo del Ojo de Palpatine, peor que cuando sufri la descarga elctrica lanzada por el Emperador en la Estrella de la Muerte o cuando su rostro fue destruido en Hoth... Y mezclado con el terror y el dolor, Luke percibi la terrible sorpresa de la traicin multiplicada por los millones de mentes que la estaban experimentando. Luke se tambale sobre su mano e intent seguir manteniendo en equilibrio las rocas y el rbol mientras haca esfuerzos desesperados para tratar de evitar que cayeran sobre sus estudiantes, que no sospechaban lo que estaba ocurriendo. Erreds grit mientras sala despedido a travs del cielo, y el estridente sonido electrnico se mezcl con los gritos que resonaban dentro de la mente de Luke. El pequeo androide astromecnico cay sobre el suelo de la jungla con un ruidoso estrpito metlico. Los estudiantes se dispersaron, y Luke acab de perder el ya muy escaso control sobre la Fuerza que todava era capaz de ejercer. Su brazo se dobl debajo de l y Luke cay al suelo con una violencia que le dej sin aliento. Se qued inmvil sobre la espalda, hundindose poco a poco en la blanda tierra mientras los gritos seguan resonando dentro de su mente. Y un instante despus las voces se esfumaron tan repentinamente como haban aparecido. -Se encuentra bien, Maestro Skywalker? -pregunt uno de los estudiantes. Un eco fantasmal de la voz de Luke pareci superponerse a la del estudiante, impregnndola con el mismo temor paralizante que Luke haba experimentado haca diecisiete aos-. Qu le ocurre? Luke se tap la cara con la mano. Estaba temblando. Ha habido una gran perturbacin en la Fuerza. Se pregunt cmo era posible que no la hubieran percibido y cmo era posible que, tantos aos antes, l no hubiera percibido algo que haba sido todava ms terrible e intenso. Como si millones de voces hubieran lanzado un repentino alarido de terror y luego hubieran sido acalladas de repente... -Ben... -murmur-. Otra Estrella de la Muerte? Pero Luke no esperaba recibir ninguna respuesta. La reconfortante presencia de Ben ya le haba abandonado antes de que fundara la Academia Jedi y luchase en las terribles batallas contra el gran almirante Thrawn. Cerr los ojos e intent localizar el origen de la perturbacin..., y encontr un inmenso vaco all donde slo un momento antes haba vida. El residuo del dolor, la intensa profundidad de la sorpresa y la terrible herida de la perplejidad provocada por la traicin todava perduraban en el vaco como el eco de un grito suspendido sobre un desfiladero.

-Maestro Skywalker? -La voz perteneca a Eelysa, una joven de Coruscant que era una de sus estudiantes ms prometedoras-. Maestro Skywalker? Luke movi la mano derecha para tranquilizarla. Le dola la espalda por la violencia del aterrizaje y el pecho por la falta de oxgeno, y la magnitud de la prdida era una cuchillada de dolor que le atravesaba el corazn. Erreds emiti un silbido electrnico, un sonido lleno de tristeza que pareca llegar desde muy lejos. Luke tena que sentarse para demostrarles que todo iba bien..., aunque no fuera as. -Maestro Skywalker? La voz de la joven se mezcl y se confundi con los ecos que resonaban dentro de la cabeza de Luke. Abri los ojos y vio el rostro de Leia, quemado y cubierto de sangre, bajo la sombra de su mano temblorosa. Luke a larg el brazo hacia ella, y Leia desapareci. Lo que ests viendo es el futuro... La destruccin no proceda de Coruscant. Si Leia -o Han, o los nios- hubiese muerto, Luke lo sabra. Oh, s, lo sabra. Erreds emiti un nuevo silbido, esta vez claramente lleno de impaciencia. -Encontrad a Erreds -dijo Luke. Su voz son dbil y temblorosa, tan estrangulada por la preocupacin como lo haba estado la de Ben despus de la destruccin de Alderaan. Tres pares de pies empezaron a partir ramitas a su alrededor cuando tres estudiantes fueron en busca de Erreds. O cuando echaron a correr para huir de Luke y de su repentina e incomprensible prdida de control. -Qu ha ocurrido, Maestro Skywalker? Eelysa estaba acuclillada junto a l, con su pequeo y esbelto cuerpo tensado como para enfrentarse a un enemigo invisible. La joven haba sido una autntica sorpresa, una nativa de Coruscant nacida despus de la muerte del Emperador cuyas capacidades para el uso de la Fuerza no haban sido contaminadas por los venenos que se agitaban a su alrededor. Eelysa era tan, tan joven... Un milln de personas murieron hace un momento -dijo Luke-.Todas sufrieron un gran dolor, y su muerte fue muy repentina. Se apoy en los codos y trat de erguirse. Una maldad inmensa haba vuelto a la galaxia. Luke no saba prcticamente nada mas, pero estaba totalmente seguro de ello. Y aquella maldad amenazaba a Leia. Eso tambin lo saba. Los das de enseanza haban terminado, al menos por el momento. Luke y Erreds tendran que partir inmediatamente hacia Coruscant.

***
Leia Organa Solo, jefe de Estado de la Nueva Repblica, termin de ajustar el cinturn de su traje blanco. Despus respir hondo, y Mon Mothma le puso la mano en el brazo. Leia le dirigi una sonrisa distante, sintindose como cuando era una joven senadora que se enfrentaba a Palpatine y sus seguidores en el Senado Imperial. Dej escapar el aire que haba inhalado. sa era la emocin que estaba sintiendo, desde luego; y no la haba experimentado desde que era una adolescente: una sensacin de prdida, de derrota, de que la vida estaba cambiando sin su permiso o su control... Mon Mothma cerr la puerta dorada recubierta de complejas tallas y activ la cerradura. Estaban en un pequeo vestidor que haba sido aadido al laberinto de cmaras y salas durante los das del reinado imperial de Palpatine, una pequea habitacin que se encontraba justo al lado de la Cmara de Asambleas del Senado. Las paredes estaban recubiertas por un delicado tramado de hojas doradas. Un espejo ocupaba un panel desde el suelo hasta el techo, y reflejaba a Leia y Mon Mothma. En algunos aspectos, Mon Mothma pareca una versin mayor y ms calmada de Leia, aunque su corta cabellera ya mostraba pequeas franjas plateadas. Su piel estaba surcada por una red de minsculas arrugas que haban estado all desde la devastadora enfermedad que le haba infligido Furgn, el embajador de Carida, haca seis aos. -Qu ocurre? -pregunt.

Leia mene la cabeza y desliz sus hmedas palmas sobre los pliegues de su falda. Todava se pareca mucho a la muchacha que haba entrado en el Senado Imperial llena de esperanza e idealismo, la princesa Leia Organa de Alderaan, la senadora ms joven, la que crea que la persuasin y la razn salvaran a la Antigua Repblica..., y que haba perdido su idealismo en el mismo instante en que sus ojos contemplaron por primera vez el rostro marchito y consumido del senador Palpatine. -Ahora son miembros de la Nueva Repblica, Leia -dijo Mon Mothma-. Fueron elegidos de manera totalmente legal. -Esto es un error. As es como empez todo antes... Leia haba mantenido aquella misma conversacin con Han despus de las elecciones. Varios planetas haban solicitado al Senado que permitiera que los antiguos servidores del Imperio pudieran convertirse en sus representantes polticos. El argumento en que se basaban era que algunos de los mejores polticos haban logrado mantener con vida a sus pueblos trabajando para el Imperio como funcionarios menores. Se trataba de burcratas de tercera o cuarta categora que haban salvado docenas de vidas rebeldes fingiendo no ver extraos movimientos de tropas o rostros que no hubiesen debido estar presentes entre la multitud. Leia se haba opuesto a las peticiones desde el principio, pero la Cmara haba presenciado discusiones muy encarnizadas. Myet Luure, el poderoso senador de Exodeen, haba acabado recordndole que incluso ella haba servido al Imperio en un momento dado cuando era senadora imperial, y Leia haba replicado que incluso entonces ya estaba sirviendo a la Rebelin. Myet haba sonredo, revelando seis hileras de dientes irregulares. A su manera, esas personas tambin estaban sirviendo a la Rebelin, le haba dicho despus. Leia no estaba de acuerdo. Aquellos polticos haban servido al Imperio y no haban luchado contra l, y se haban limitado a mirar en otra direccin. Pero los argumentos de Myet eran muy slidos y, gracias a ellos, el Senado acab aprobando la peticin. Leia haba modificado la ley electoral con la ayuda de quienes respaldaban su postura: ningn ex soldado de las tropas de asalto, imperial de cierto rango o antiguo gobernador imperial podra ocupar un cargo pblico y, en resumen, ningn imperial que hubiera tenido acceso al poder en el Imperio podra servir a la Nueva Repblica. Aun as, Leia segua estando convencida de que aquella ley nunca hubiese debido ser promulgada. -Van a destruir todo aquello por lo que hemos luchado -le dijo a Mon Mothma. -No puedes estar segura de ello -replic Mon Mothma en voz baja y suave. Han le haba dicho prcticamente lo mismo. Leia apret los puos. -Pues lo estoy -dijo-. Desde que formamos la Nueva Repblica, siempre hemos sabido que nuestros lderes compartan los mismos objetivos. Todos nos guiamos por la misma filosofa de la vida y siempre hemos intentado avanzar en las mismas direcciones. Los dedos de Mon Mothma aflojaron la presin que haban estado ejerciendo sobre el brazo de Leia. -Siempre hemos luchado contra el Imperio -dijo-. Pero el Imperio ya no existe. Slo quedan pequeas bandas de imperiales. Algn da tendremos que dejar atrs la Rebelin y avanzar hacia un verdadero gobierno, Leia, y el aceptar a quienes vivieron bajo el Imperio pero no se pusieron a su servicio forma parte de ese proceso. Leia mene la cabeza. -Es demasiado pronto. -Si quieres que te sea sincera, creo que ya iba siendo hora de que lo hiciramos -dijo Mon Mothma. Leia tir de los pliegues de su vestido. Incluso haba vuelto a aquel estilo de peinado que llevaba tanto tiempo sin utilizar, con las trenzas rodendole las orejas, como desafo a los nuevos miembros del Senado y como seal visible de que la jefe de Estado Leia Organa Solo haba sido en un pasado cada vez ms lejano Leia Organa, princesa, senadora y lder rebelde. Han le haba dado un beso antes de que Leia saliera de sus aposentos y le haba sonredo. Bien, su excelentsima excelencia... -haba dicho con voz burlona-. Significa esto que he de volver a la delincuencia? Leia le haba apartado de un empujn y se haba echado a rer, pero las palabras de Han seguan resonando dentro de su mente mientras oa hablar a Mon Mothma. Quiz el problema estuviese en ella y no en los dems. Quiz sencillamente no estaba dispuesta a seguir avanzando con el paso del tiempo. Quiz era ella la que no estaba dispuesta a olvidar el pasado. -Muy bien -dijo, irguindose y volviendo a ser una lder-. Si hay que hacerlo, entonces hagmoslo de una vez. Pero Mon Mothma no fue hacia la puerta.

-Una cosa ms -dijo-. Recuerda que lo que digas durante las observaciones de apertura de este Senado ser el foco alrededor del que girarn los debates durante los aos venideros. -Ya lo s -dijo Leia. Acababa de alargar la mano hacia la puerta cuando una ola terriblemente helada cay sobre ella. Leia se qued totalmente inmvil. Haba voces que gritaban, centenares..., no, millares de voces tan tenues que apenas si poda orlas. Un instante despus Leia vio formarse un rostro en la puerta dorada, una cara blanca de ojos negros y vacos. El rostro era cncavo, casi esqueltico, como las mscaras de la muerte que haba visto en un museo de Alderaan durante su juventud. Pero, a diferencia de aquellas mscaras, aquel rostro se mova. El rostro cadavrico le sonri, y el fro se volvi todava ms intenso. Y entonces las voces se esfumaron, y Leia se derrumb sobre la puerta. Mon Mothma corri hacia ella y la rode con los brazos, tambalendose mientras intentaba sostener su peso. -Leia? Leia segua teniendo mucho fro. Nunca haba tenido tanto fro, ni siquiera cuando estaba en Hoth, y se dio cuenta de que le castaeteaban los dientes. Recurri a su limitado adiestramiento en el uso de la Fuerza, y su sonda mental encontr a los nios en las habitaciones donde deban estar. -Luke... -murmur. Leia se liber del abrazo de Mon Mothma y fue hacia el viejo control de comunicaciones. Se puso en contacto con Yavin 4, pero lo nico que consigui fue que le dijeran que Luke se haba marchado de la pequea luna a bordo de su ala-X. -Qu ocurre, Leia? -pregunto Mon Mothma. Leia no respondi, y esper en silencio a que el sistema de comunicaciones abriera un canal directo con el ala-X de Luke. La voz de su hermano no tard en llenar la habitacin. -Leia? -pregunt Luke, como si l tambin estuviera muy preocupado. -Estoy bien, Luke -respondi Leia, sintindose invadida por un inmenso alivio. -Voy hacia all. Esprame. Pero Leia no poda esperar. Tena que saber qu haba ocurrido. -Tu tambin lo has percibido, verdad? Qu ha sido eso? -Alderaan -murmur Luke, y esa palabra era todo lo que Leia necesitaba saber. La imagen de Alderaan llen su mente, y Leia volvi a ver Alderaan tal como lo haba contemplado por ltima vez desde la Estrella de la Muerte, hermoso y apacible, unos segundos antes de que fuese reducido a fragmentos infinitesimales. -No! -exclam-. Luke? -Pronto estar ah, Leia -dijo Luke, y cort la comunicacin. Leia no estaba preparada para aquella desaparicin tan brusca. Le necesitaba. Haba ocurrido algo horrible, algo tan horrible como la destruccin de Alderaan... Y Leia lo haba percibido. -Qu ha ocurrido, Leia? Mon Mothma la rode con los brazos. Leia haba dejado de temblar. -Algo terrible -dijo. Estir el brazo, roz la fra puerta dorada con las yemas de los dedos, se irgui y se qued inmvil-. La muerte acecha dentro de esa sala, Mon Mothma. -Leia... -Luke viene hacia aqu. l tambin lo percibi. -Pues entonces confa en l -dijo Mon Mothma-. Si corrieras un peligro inmediato, Luke lo sabra. Pero Luke no saba nada. Cuando oy su voz, Luke se haba sentido tan aliviado como Leia cuando oy la suya. Leia tena la boca seca. -Querrs enviar a alguien para que haga venir a Han? Mon Mothma asinti. -Supongo que querrs retrasar la sesin inaugural. Era lo que ms deseaba en el mundo. Pero Leia irgui los hombros, se restreg las manos heladas en un intento de calentarlas e inspeccion sus trenzas por ltima vez. -No -dijo-. Tenas razn. He de elegir con mucho cuidado el mensaje que voy a enviar. Asistir a la sesin. Pero esta tarde doblaremos las guardias, y reforzaremos todas las medidas de seguridad en Coruscant. Ah, y tambin quiero que el almirante Ackbar lleve a cabo una inspeccin del espacio cercano lo ms concienzuda posible. -Qu temes exactamente? -pregunt Mon Mothma.

Alderaan apareci ante los ojos de Leia y lleno todo su campo visual con el momento de la explosin y el fogonazo de horrible y brillante luz que la haba acompaado. -No lo s -dijo-. Quiz una nueva Estrella de la Muerte, o un Triturador de Soles..., algo que podra destruirnos a todos.

Tres

*
Han estaba sentado en la parte de atrs de la sala llena de humo. No haba vuelto a aquel casino desde que gan el planeta Dathomir en una partida de sabacc antes de casarse con Leia. El casino haba cambiado de propietario por lo menos quince veces desde aquel entonces -en aquellos momentos era conocido como la Joya de Cristal, y Han hubiera tenido muchas dificultades para encontrar un nombre menos adecuado-, pero estaba exactamente igual que siempre. El aire ola a podredumbre y humedad mezclada con humo y alcohol. Un grupo bastante mediocre tocaba melanclicas canciones de amor de Tatooine con una decidida falta de inters. La marea incesante de las conversaciones suba y bajaba alrededor de Han con cada vuelco de la fortuna en las mesas de sabacc. Han tena en la mano una cerveza gizeriana de un delicado color azul claro que haba cogido de la bandeja de un androide de servicio. Jarril, su compaero, haba desaparecido haca unos momentos para ir en busca del bar. Han no estaba demasiado seguro de si volvera a verlo. Mientras tanto se entretena observando la partida de sabacc que se jugaba en la mesa ms cercana, donde una gotaliana estaba apostando cuanto posea. La aliengena empuj las fichas de juego hacia el centro de la mesa, perdiendo montones de pelos grises con cada gesto que haca. La inmensa mayora de gotalianos haban aprendido a controlar el proceso de prdida del pelaje, y eso quera decir que la jugadora tena que estar extremadamente nerviosa. Sus compaeros no parecieron darse cuenta de ello. El brubb, un corpulento reptil amarronado, se estaba rascando las protuberancias del costado y dejaba esparcidas escamas por todo el suelo mientras su cola golpeaba la base mecnica de un androide de servicio que iba y vena a su alrededor. La ssty estaba contando sus cartas, y las garras en que terminaban sus dos manos dejaban seales en cada una de ellas. El diminuto tintin enano permaneca muy quieto y erguido sobre su silla, y no apartaba sus facciones de rata del montn de fichas acumulado en el centro de la mesa. Los androides que dirigan las partidas en las mesas de juego haban sido modernizados y mejorados desde la ltima visita de Han. Aquel androide estaba sujeto al techo por unos remaches, pero a diferencia de sus predecesores poda descender hasta la mesa y expulsar de ella a un jugador que estuviera haciendo trampas o creara problemas. El androide acababa de hacer precisamente eso despus de que Jarril se hubiera marchado, y su rpida accin haba atrado la atencin de Han. Nunca haba visto a un androide tan agresivo. Aun as, Han tena que admitir que un lugar semejante necesitaba disponer de ese tipo de androides. Haba una cola increble. Jarril volvi a ocupar su silla. Haba trado consigo dos vasos llenos de un lquido verde que no tena un aspecto demasiado atractivo. Han curv las manos alrededor de su cerveza. -Si hubiera sabido que invitabas habra esperado a que volvieras. Jarril se encogi de hombros. Era un hombrecillo de hombros estrechos y un rostro curtido por aos de peligros y dificultades. Pero Han siempre le haba envidiado las manos. Jarril tena autnticas manos de contrabandista, con dedos largos y esbeltos de puntas delicadamente ahusadas que resultaban ideales para pilotar, usar un desintegrador y practicar todas aquellas variedades de los juegos de azar que exigan destreza. -As habr ms para m -dijo. Esa frase resuma todo el credo de los contrabandistas. Han sonri. Haba transcurrido demasiado tiempo desde su ltima visita a un lugar como aqul. De no ser por Leia, probablemente ni siquiera habra respondido a la llamada de Jarril. Cuando sali de casa aquella maana, su esposa haba vuelto a ser

aquella princesa de lengua afilada a la que Han haba rescatado cuando era un bribn de lengua igualmente afilada. A veces Han echaba de menos esa parte de s mismo con una nostalgia bastante ms intensa de lo que estaba dispuesto a confesar. Hizo retroceder su silla hasta que el respaldo choc con la pared. Han llevaba un desintegrador en la cintura, habiendo aprendido casi antes de que pudiera caminar que ningn hombre cuerdo entraba en un sitio semejante sin contar con un mnimo de proteccin. Adems, realmente segua sin saber cul era la razn oculta detrs de la visita de Jarril. -No creo que hayas venido a Coruscant meramente para invitarme a una copa -dijo. No se molest en aadir que el Jarril de los viejos tiempos jams habra invitado a nada a nadie. Pero su antiguo colega haba cambiado mucho, y los cambios incluan el precio de sus ropas. Jarril sola llevar puestas las camisas hasta que se le caan a pedazos. La que llevaba en aquellos momentos haba sido confeccionada con lana de gaberio que luego haba sido delicadamente teida de verde, y como prenda resultaba singularmente horrenda a pesar de que saltaba a la vista que era nueva. -Cierto -dijo Jarril. Vaci un vaso, tosi, se limpi los labios y sonri. Sus dientes brillaron durante un momento antes de que se quitara el lquido verde de ellos con la lengua-. He venido a hablarte de una gran oportunidad. Oh, aquello era demasiado. Una oportunidad. Para Han Solo, hroe de la Alianza, esposo, padre y hombre de familia. Tengo montones de oportunidades -dijo Han, y enseguida se pregunt de qu oportunidades estaba hablando el viejo contrabandista. -S, claro. -Jarril apart un mechn de cabellos de su frente repleta de cicatrices y granos-. He de admitir que has seguido respetando la ley durante mucho ms tiempo de lo que jams me habra imaginado. Siempre pens que bastaran seis meses viviendo con la princesa para que t y Chewie volvierais al Halcn y partierais con rumbo desconocido. En Coruscant hay trabajo de sobra para mantenerme ocupado -dijo Han. -Ocupado, tal vez -dijo Jarril-. Pero si quieres saber mi opinin, es una manera lamentable de desperdiciar el talento. T y Chewie erais los mejores piratas que he conocido. Han desliz una mano hacia su desintegrador y apoy los dedos en el gatillo. -No llevo tanto tiempo fuera de circulacin, Jarril. Sigue siendo bastante difcil engaarme. Qu quieres? Jarril se inclin hacia adelante para estar ms cerca de l. Su aliento ola a menta, cerveza y caramelos de crema. -Hay mucho dinero esperando ah fuera, Han... Hay ms dinero del que jams hemos podido llegar a soar. -No s qu decirte, chico -replic Han-. Soy muy bueno soando. -Y yo tambin. -Jarril estaba hablando en un tono de voz tan bajo que casi quedaba ahogado por la msica del grupo, y flan tena que hacer un considerable esfuerzo para orle-. Y estoy ganando tanto dinero que nunca podr llegar a gastar todas esas montaas de crditos. -Felicidades -dijo Han-. Quieres que proponga un brindis? -No te interesa, verdad? -pregunt Jarril, observndole con una extraa fijeza. -Hace algunos aos quiz me habra interesado, Jarril, pero ahora tengo una vida. -Y menuda vida -dijo Jarril-. Te pasas el da sentado vigilando a los bebs mientras tu mujercita dirige su imperio privado. Han se inclin hacia adelante y sus dedos se cerraron sobre el cuello de la camisa de Jarril en un veloz movimiento fruto de una larga prctica. -Cuidado, amigo... Jarril torci los labios en un vano intento de sonrer. Sus ojos fueron del rostro de Han a su mano oculta y volvieron a su rostro. Excelente. Han segua siendo el mismo de siempre. -No te ofendas, Solo dijo-. Hablaba... Hablaba por hablar, va sabes. Han aument un poco ms la va considerable Presin que estaba ejerciendo sobre el cuello de la camisa de Jarril. -Qu quieres? -Quiero un poco de ayuda, Han. Han le solt. Jarril cay hacia atrs y choc ruidosamente con el respaldo de su asiento. Despus cogi su segundo vaso, apur de un solo trago el horrible lquido verde que contena y se limpi la boca con el

dorso de la mano. Han esper en silencio y mantuvo el dedo sobre el gatillo del desintegrador. Un contrabandista jams peda ayuda a otro contrabandista. Los contrabandistas a veces engaaban a sus amigos para conseguir que les echaran una mano, pero nunca pedan ayuda. Jarril haba estado tratando de tenderle alguna clase de trampa, pero el truco no haba funcionado. Jarril se lami los labios y cogi otro vaso de la bandeja del androide de servicio cuando ste pas junto a l. -No me hagas perder mucho tiempo -dijo Han-. Mi mujercita siempre espera encontrarme en casa con la cena preparada cuando vuelve del trabajo. -Ech el asiento hacia atrs, mantenindolo en equilibrio sobre dos patas hasta qu su cabeza qued apoyada en la pared-. Hago unos pasteles de contrabandista buensimos. Jarril alz las manos. -No estoy intentando engaarte, Han -dijo-. Todo es verdad. El dinero... -Dijiste que necesitabas ayuda. -Creo que todos la necesitamos. -Jarril volvi a bajar la voz-. Hay que pagar cierto precio a cambio de ese dinero. Nunca haba visto tanto dinero junto en toda mi vida... -Eso ya lo he entendido, Jarril -dijo Han-. Eres rico. La riqueza tambin tiene sus problemas, lo s, pero ahora no estoy de humor para aguantar quejas de nadie. -No me estoy quejando -dijo Jarril, alzando la voz en una vehemente protesta. -Pues a m me parece que es exactamente lo que ests haciendo, amigo. -No, Han, no lo entiendes... Ha habido muertes, y habr mas en el futuro. Buena gente, personas decentes que... -Crea que t nunca habas conocido a una sola persona decente, Jarril. -Te conozco a ti. -Ests intentando decirme que alguien me amenaza? -No -dijo Jarril, y mir por encima de su hombro. -Se trata de Leia, entonces? -No! Jarril acerc un poco ms su silla y Han tuvo que modificar el ngulo en que estaba sosteniendo su desintegrador-. Oye, Han, cualquier contrabandista que tenga un poco de cerebro ha ganado una fortuna durante los ltimos meses. Estoy hablando de toda la gente que conocemos, y de personas a las que nunca has conocido. Se han vuelto muy ricos, entiendes? El Pasillo de los Contrabandistas ya no es el sitio que t habas conocido. Ahora hay ms crditos circulando por all de los que los hutts podran llegar a gastar durante toda una vida. -Y? -Y? -Jarril vaci su ltimo vaso-. Y al principio todo pareca maravilloso, pero despus unos cuantos contrabandistas desaparecieron de repente y no volvieron jams. Te estoy hablando de gente importante..., de gente como t y como Calrissian. Han reprimi una sonrisa. En los viejos tiempos l y Lando estaban considerados como un par de tipos bastante raros porque de vez en cuando ayudaban a otro contrabandista en apuros. -Y adnde haban ido todos esos contrabandistas que nunca ms volvieron? Jarril se encogi de hombros. Al principio no le di demasiada importancia, pero luego me di cuenta de que quienes estaban desapareciendo eran precisamente los tipos que se dedicaban al contrabando por amor a la aventura y para ganar dinero. Eso hizo que pensara en ti, viejo amigo. -En m? -Bueno, pens que... En fin, ya sabes... Pens que quiz t y Chewie podrais ir a echar un vistazo por el Pasillo para tratar de averiguar qu est ocurriendo. De una manera extraoficial, claro. Pens que quiz... -Tengo una vida -dijo Han. Jarril se mordi el labio inferior, como si estuviera luchando consigo mismo e hiciera un esfuerzo para no hablar. -Por eso he venido aqu -acab diciendo-. Conoces a mucha gente. Tal vez podras averiguar qu est pasando. De una manera extraoficial, comprendes? -Desde cundo necesita el Pasillo de los Contrabandistas la ayuda de las fuerzas de la ley? -Es que lo que se haga no puede tener nada que ver con la ley! La voz llena de perplejidad de Jarril se alz por encima de los otros ruidos del casino.

Las conversaciones se interrumpieron de repente. Han sonri a las caras que se volvieron hacia ellos, todas fingiendo desinters pero con la nada disimulada esperanza de ver correr un poco de sangre. Durante un momento sinti la tentacin de agitar el desintegrador delante de sus narices. -Ves algo que no te gusta? -le pregunt a la ssty que le estaba contemplando por encima del respaldo de su asiento. La aliengena respondi meneando su anguloso rostro cubierto de pelaje. Han enarc las cejas y permiti que sus ojos recorrieran el local para formular en silencio la misma pregunta a toda la clientela. Uno a uno, todos los clientes le fueron dando la espalda. Han esper hasta que el nivel de las conversaciones volvi a subir antes de seguir hablando. -Si la ley no puede tomar parte en esto, por qu recurrir a m? -pregunt. -Porque t y Chewie sois los nicos tipos que conozco que pueden moverse libremente por entre el Pasillo de los Contrabandistas y la Repblica sin que nadie les haga preguntas. -Qu me dices de Lando? O Talon Karrde. Mara Jade, quiz. -Karrde no quiere tener nada que ver con todo esto. Jade ha estado trabajando con Calrissian durante algn tiempo, y ya sabes que l y Nandreeson no se llevan nada bien. -Pues no lo saba. -Han menta. Estaba al corriente de aquello, pero pensaba que el problema ya haba quedado resuelto haca aos. -Vamos, Solo... No me lo pongas tan difcil. Nandreeson ofreci una considerable recompensa a quien le trajese la cabeza de Calrissian poco despus de que Palpatine subiera al trono imperial. La recompensa no poda ser muy grande. Todo el mundo sabe dnde est Lando. -Calrissian sabe cmo hacer amigos -dijo Jarril-, pero no se atreve a entrar en el Pasillo. -Y crees que el problema est en el Pasillo de los Contrabandistas? -Creo que quien vaya all tal vez podra encontrar algunas respuestas. Han suspir y permiti que sus dedos se relajaran sobre el gatillo del desintegrador. -Y por qu no te ocupas personalmente de ello, Jarril? Jarril se encogi de hombros. -No hay ningn beneficio a ganar. -Jarril.. -dijo Han en un murmullo lleno de amenaza. Jarril respir hondo y se inclin sobre la mesa hasta quedar lo ms cerca posible de Han. -Porque estoy excesivamente involucrado en todo este asunto, Han -dijo en un susurro casi inaudible-. ---Estoy metido en esto hasta las cejas..., y puede que hasta un poco ms arriba.

***
Cetrespe se estaba recuperando del equivalente a un ataque de agotamiento androide delante de la entrada del cuarto de juegos. Haba pasado toda la maana con los gemelos, Jacen y Jaina, y con su hermano Anakin. Aquella maana haba resultado particularmente difcil para Cetrespe. Los nios haban planeado su ofensiva durante la noche anterior. No haban hecho las redacciones sobre el origen de la Nueva Repblica que se les haban asignado como deberes, y haban organizado una pequea discusin de origen alimentario para distraer a Cetrespe. La maniobra de distraccin haba funcionado a la perfeccin. Cetrespe, cubierto de bayas de salthia y suero de leche, intent descubrir cmo se haba iniciado la discusin. Pregunt una y otra vez cmo haba llegado aquella comida al cuarto de juegos, aunque tambin se dedic a deplorar la falta de disciplina de los nios a medida que la pelea iba progresando. La falta de disciplina se volvi altamente evidente cuando el ama Leia y el amo Solo se fueron. Los dos eran unos padres muy indulgentes. Invierno, que haba ayudado a criar a los tres nios desde la ms temprana infancia, por lo menos comprenda el valor de la disciplina. Afortunadamente, Invierno haba llegado antes de que Anakin consiguiera acordarse de dnde haba metido su tirachinas. Invierno acompa a Cetrespe hasta la puerta del cuarto de juegos y le dijo que descansara un rato. Cetrespe haba intentado informarle de que los androides no necesitaban descansar, pero Invierno se haba limitado a sonrer comprensivamente sin decir nada. Cetrespe segua inmvil delante de la puerta

del cuarto de juegos a pesar de que Invierno la haba cerrado ya haca un buen rato, quiz perplejo ante la orden de descansar que haba recibido o, quiz, sencillamente porque no quera abandonar el escenario del ltimo en una larga serie de desastres. La entrada al cuarto de juegos no presagiaba el caos que reinaba en su interior. La habitacin tena forma octagonal, con sillas colocadas junto a cada pared. En el pasado haba servido como cmara de escucha para tina sala de reuniones de gran importancia, pero actualmente rara vez era utilizada salvo como vestbulo. Nadie se sentaba en las sillas, y los nios se limitaban a patinar sobre el mrmol. El androide de limpieza asignado a aquella ala se haba quejado en ms de una ocasin de las seales que sus pies envueltos en calcetines dejaban sobre el suelo. Un repentino ruido en el vestbulo hizo que Cetrespe alzara la cabeza. El ruido se convirti en unos curiosos pasos zumbantes. El panel de la puerta se hizo a un lado, y un androide niera entr en el vestbulo. Sus cuatro manos estaban inmviles sobre el delantal que le cubra el estmago. Sus ojos plateados relucan, y las comisuras de su boca estaban vueltas hacia arriba en una permanente expresin de buen humor. -Cetrespe? -La voz del androide haba sido cuidadosamente modulada para que sonara lo ms clida y afable posible-. Soy T-D-EleTres-Cero-Cinco y he venido aqu para sustituirte como niera de los pequeos. -Oh, cielos. -Cetrespe volvi la cabeza para lanzar una rpida mirada al cuarto de juegos-. No he sido informado de esto. Despus de todo, es una situacin muy poco usual -dijo el androide niera-. Un androide de protocolo cuidando nios? No tienes carne sinttica ni circuito de abrazos, querido, y si me permites que te hable con franqueza... Bueno, la verdad es que ests anticuadsimo. Unos cuantos androides de protocolo mejorados cuentan con la programacin necesaria para desempear un trabajo tan difcil como el de cuidar nios, pero... -Te aseguro que he cuidado muy bien a estos nios -dijo Cetrespe. No lo dudo. -Estaba claro que el androide niera se limitaba a seguirle la corriente-. Tampoco me cabe ninguna duda de que tus servicios sern debidamente recompensados, pero he venido aqu para sustituirte. -No saba nada sobre esta sustitucin -dijo Cetrespe. -Los androides nunca son informados... -Tengo un lugar especial en esta familia. No puedo ser despedido como si fuera un..., un... -Un androide sanitario oxidado? -le interrumpi el androide niera con una risita-. Veo que exageramos un tanto nuestra importancia, no? -No exagero mi importancia! -exclam Cetrespe-. Me atrevera a decir que soy el androide ms humilde que conozco. -Tal como me has repetido frecuentemente. Invierno estaba apoyada en el quicio de la puerta, llenando el hueco con su alta y esbelta silueta. Jaina asom la cabeza por entre los pliegues de las faldas de invierno. -Cmo puede ser humilde si slo sabe hablar de lo muy humilde que es? -pregunt. -Calla, nia -dijo Invierno. -Ama Invierno, creo que el protocolo exige que si piensan sustituirme yo debo ser el primero en saberlo -dijo Cetrespe. -Te vas a librar de Cetrespe? -pregunt Jacen. El pequeo acababa de aparecer en la puerta, su rostro de siete aos de edad una rplica perfecta del de Han Solo-. Realmente, Invierno... Crea que nos conocas mejor. A veces nos metemos con l, pero lo hacemos nicamente porque le apreciamos. -No planeaba librarme de l -dijo Invierno, apartando un mechn de cabellos blancos como la nieve de su cara-. Y que yo sepa, vuestros padres tampoco quieren sustituir a Cetrespe. -He sido encargado especficamente para esta casa -dijo el androide niera-. Soy T-D-Ele-Tres-CeroCinco, y he venido aqu para sustituir a Cetrespe segn el cdigo de instrucciones Bantha Cuatro Cinco Seis. -Bantha? -pregunt Invierno- Eso no es un cdigo de la familia. -Yo no tengo la culpa! -chill Anakin desde la otra habitacin. -Creo que no le gust nada que decidieras que ya era demasiado mayor para volver a escuchar El cachorrito de bantha perdido -le murmur Jacen a Cetrespe.

-De veras? -exclam Cetrespe-. Ese cuento ya hace aos que dej de ser til. Vaya, pero si la semana pasada el amo Solo expres con toda claridad el gran alivio que le produca el que ninguno de vosotros quisiera volver a escucharlo. -Cetrespe... -dijo Invierno en un tono de advertencia bastante cautelosa mientras se detena junto a l-. --Disclpanos, T-D-Ele-Tres-CeroCinco. Al parecer alguien de esta casa ha estado explorando algunas zonas de la red de compras que no se supona debiera visitar. Lo cual es otra razn que justifica la introduccin de una supervisin adecuada -dijo el androide niera-. Los nios que estn a mi cuidado siempre se comportan con el mximo decoro. Resulta obvio que un modelo tan anticuado como el que han estado utilizando para que vigile a los nios no puede controlarlos. Necesitan experiencia... -S, desde luego. -Invierno se cruz de brazos-. Has cuidado nios sensibles a la Fuerza anteriormente? -Sean cuales sean sus talentos especiales, los nios son nios y punto -dijo el androide niera-. A juzgar por mis experiencias anteriores, el exceso de sensibilidad puede estar relacionado con una falta de disciplina que... Crea haberte odo decir que carecas de experiencia con ese tipo de nios -dijo Invierno-. Cetrespe ha sabido salir bastante airoso de los singulares desafos que le han planteado estos nios. De hecho, creo que un androide niera sera un desastre tanto para los nios como los adultos. -Me est despidiendo? -pregunt el androide niera. -Ests aqu porque un nio pidi a la tienda que te enviaran -dijo Invierno. -Yo no he sido! -chill Anakin desde la habitacin. Jaina se tap la boca con las manos. Jacen entr en el cuarto de juegos. -Mentir no servir de nada, Anakin. El cdigo te ha delatado, y ahora ya no podremos volver a utilizarlo. -Oh, desde luego que no -dijo Cetrespe-. Nios con acceso a las redes de compra... Es realmente inimaginable. Qu se les ocurrir a continuacin? -Cualquier otra barbaridad, supongo -dijo Invierno sin apartar la mirada del androide niera, que no se haba movido-. Aqu no hay sitio para ti, T-D-Ele-Tres-Cero-Cinco. No necesitamos tus servicios, as que considrate despedido. -Disclpeme, seora, pero creo que est cometiendo un error -dijo el androide niera. -Oh, pero qu grosera tan excepcionalmente elevada... -dijo Cetrespe-. El ama Invierno ha cuidado a estos nios desde... -Yo me ocupar de esto, Cetrespe. -Invierno estaba sonriendo-.Tomo nota de tu queja -le dijo al androide niera-, y te aseguro que quedar registrada en el archivo. El androide niera emiti un suave sonido de disgusto. Despus su cuerpo gir gilmente, y el androide niera sali rodando de la antesala y la puerta se cerr detrs de l. -El archivo? -pregunt Cetrespe-. No saba que tuviera un archivo. -Y no lo tengo -dijo Invierno. -Cmo se te ha podido ocurrir hacer algo semejante? -pregunt Jacen, y su voz lleg hasta ellos por el hueco de la puerta. -El holograma era muy bonito -dijo Anakin. Invierno sonri a Cetrespe, y despus fue hacia el cuarto de juegos para poner fin a lo que amenazaba con convertirse en una grave pelea entre hermanos. Un androide niera le salv la vida a Anakin hace tiempo -dijo-. Quiz sencillamente deseaba la seguridad de que disfrutaba cuando era un beb. -No soy un... -empez a decir Anakin, y despus se interrumpi de repente como si se hubiera quedado sin voz. Cetrespe fue corriendo al cuarto de juegos. El rostro de Anakin estaba muy blanco. -Qu ocurre? -pregunt Invierno. Jacen y Jaina se haban quedado totalmente inmviles. Tenan los ojos muy abiertos..., y un instante despus los tres nios empezaron a gritar al unsono.

Cuatro

*
Kueller, sus botas repiqueteando sobre el metal, atraves el hangar. Los tcnicos se prosternaron ante l y sus manos enguantadas se extendieron sobre las protuberancias metlicas del suelo. Kueller pas tan cerca del grupo de la izquierda que el borde de su capa les roz los crneos. La mscara de la muerte se adhera a su piel, reconfortndole y dndole poder. -Necesito una nave -dijo. Su voz aumentada por la Fuerza cre ecos que resonaron por toda la gran sala. El hangar estaba vaco salvo por tres cazas TIE en distintas fases de reparacin. -Est preparada, mi seor. Femon, su fiel ayudante, se incorpor. Su larga cabellera negra ocultaba la palidez antinatural de su rostro. Femon ech los cabellos a un lado con una rpida sacudida de la cabeza, y el gesto revel ojos ennegrecidos por el kohl y labios rojos como la sangre. Femon haba convertido su cara en una mscara de la muerte creada mediante los cosmticos cuyo aspecto resultaba bastante menos convincente que la que llevaba su amo y seor. Kueller asinti. Nadie ms se movi. -Y Brakiss? -Se ha ido, mi seor. -No ha perdido el tiempo. -Dijo que contaba con vuestro permiso. -Y no comprobaste si deca la verdad? Femon sonri. -Siempre lo compruebo todo. -Excelente. Kueller acarici la palabra. Femon se irgui bajo su elogio, tal como haca siempre. Si no fuese tan capaz, Kueller ya habra... Pero Kueller permiti que el pensamiento se desvaneciera. No quera perder el tiempo con distracciones, ni siquiera si eran de la variedad ms agradable. -Ha llegado algn informe de Pydyr? -Mil personas estn prisioneras en sus casas, tal como habais ordenado. -Destruccin? -Ninguna. La palabra qued flotando entre ellos. Kueller se permiti una sonrisa, sabiendo que la expresin llenara de terror incluso a los ms endurecidos de sus seguidores. -Excelente. Cul ha sido la prdida de vidas? Femon junt las manos a la espalda, dominando el ondular de su capa plateada y subrayando la esbeltez de sus formas femeninas mediante aquel gesto. -Un milln seiscientas cincuenta y una mil trescientas cinco, mi seor. -Exactamente tal como se haba planeado -dijo Kueller. -Hasta la ltima persona. Haris alguna investigacin al respecto? -Siempre lo compruebo todo -dijo Kueller, devolvindole sus palabras. Femon sonri. La sonrisa suaviz sus rasgos a pesar de sus intentos para evitarlo. -Me dais permiso para acompaaros? Kueller titube durante un momento. Femon haba estado con l desde el comienzo. Aquella parte del plan era tan suya como de Kueller. -Todava no -dijo por fin-. Te necesito aqu. -Crea que esperaramos hasta la Fase 2. -Oh, no -dijo Kueller, empleando deliberadamente un tono lo ms afable posible-. Los engranajes ya han empezado a girar. Hay que conservar la inercia para no perder la ventaja. Lo recuerdas? -Con toda claridad. Kueller percibi el temblor de su voz, y oy en ella el residuo de cada una de las pesadillas que le haba enviado. Haba noches en que lleg a enviarle cinco, una detrs de otra. -Excelente -dijo, y le acarici la cara con sus dedos enguantados de cuero-. Excelente, excelente...

***

El chambeln abri la puerta de la Sala del Senado mientras los heraldos anunciaban la presencia de Leia. Toda aquella pompa y circunstancia haba parecido innecesaria hasta la discusin que Leia acababa de mantener con Mon Mothma. Pero despus del extrao acontecimiento que haba tenido lugar en el vestidor, Leia acogi con alegra la prdida de tiempo que exiga el ceremonial porque le daba un momento para recuperar el control de s misma y expulsar de su mente el terror que haba llegado a travs del espacio cabalgando sobre una ola de fro helado. Entr con la cabeza bien alta y dos guardias a cada lado. El reforzamiento de las medidas de seguridad resultaba obvio: haba centinelas en todas las puertas del anfiteatro, y un considerable nmero de androides de defensa esparcidos por entre los androides de protocolo situados junto a los senadores que no hablaban bsico. Representantes de todas las especies y planetas de la Nueva Repblica estaban sentados en los sillones que les haban sido asignados y la observaban con expresiones expectantes. Mon Mothma tena razn, desde luego: lo que Leia hiciera aquel da determinara el curso seguido por el Senado en el futuro. Reporteros llegados de docenas de mundos llenaban la balconada de visitantes que se extenda junto a los segmentos de cristal fragmentados del techo. Los segmentos capturaban y reflejaban la luz del sol en un efecto de arco iris que iluminaba el centro de la gran sala. El Emperador haba concebido aquel pequeo truco para impresionar a quienes le observaran. Leia agradeci que hiciera sol y que hubiera tantas ondulaciones de luz porque serviran para distraer a los nuevos representantes, que nunca haban tenido ocasin de contemplar aquel esplendoroso espectculo. Empez a bajar por la escalera. El olor de cuerpos, tanto humanos como aliengenas, llenaba la Cmara, en la que ya reinaba un calor excesivo debido a la proximidad de tantos seres. Leia mantuvo la mirada cuidadosamente dirigida hacia adelante, pero aun as al pasar junto a Myet Luure se dio cuenta de que el veterano senador estaba sentado junto a su nuevo colega de Exodeen. Los dos exodeenianos tenan seis brazos y seis piernas, y apenas si conseguan acomodarse dentro de los sillones homogeneizados que Palpatine haba ordenado instalar en los das en que los no humanoides estaban considerados como especies de mnima importancia. No haba nada en su apariencia que permitiera distinguir al antiguo imperial exodeeniano de su congnere el senador rebelde. De hecho, Leia no poda reconocer a ningn ex imperial meramente a travs de la vista, y tena que dejarse guiar por la reputacin. Como en el caso de Meido, el primer y nico senador del planeta Adin... Aquel mundo haba sido una fortaleza imperial, y Leia segua sin estar demasiado segura de que Meido hubiera sido elegido de una manera totalmente legal. Leia haba ordenado a algunos de sus ayudantes de confianza que llevaran a cabo discretas investigaciones al respecto. Recordaba haber visto aquel rostro aliengena lleno de protuberancias en sus das de rebelde, pero no consegua situarlo con exactitud. Y por fin lleg al otro extremo de la Cmara. El chambeln volvi a anunciar su presencia mientras Leia ocupaba su sitio detrs del estrado brillantemente iluminado. Los senadores aplaudieron, o emplearon el equivalente ms cercano al aplauso permitido por su fisiologa. Los luyals golpearon los tableros con sus tentculos. Los uteens, aquellas criaturas que parecan anguilas, hicieron que sus androides aplaudieran por ellos. Leia apoy las manos sobre la madera del estrado, asegurndose de que no rozaban la pantalla del ordenador. No haba preparado ningn discurso, y se alegraba de no haberlo hecho. Las puertas de la Sala del Senado se cerraron y los guardias se desplegaron delante de ellas. Los aplausos eran tan ruidosos como claramente favorables. Leia sonri y saludo con inclinaciones de cabeza a los viejos amigos mientras ignoraba los nuevos rostros. No tardara mucho en tener que prestarles atencin. Senadores y senadoras... -dijo, intentando hacerse or por encima del estruendo. Los aplausos fueron muriendo lentamente, y Leia esper hasta que se hubieron desvanecido del todo antes de seguir hablando-. Vamos a iniciar un nuevo captulo en la historia de la Repblica. La guerra con el Imperio termin hace ya mucho tiempo, y por fin hemos extendido la mano de la amistad... Una explosin hizo temblar la Cmara y lanz a Leia por los aires. Sali despedida hacia atrs y choc con un escritorio, y todo su cuerpo tembl bajo la poderosa violencia del impacto. La sangre y los restos llovieron a su alrededor. Chorros de humo y polvo se alzaron por los aires, llenando la gran sala con una oscuridad granulosa. Leia no poda or nada. Se llev una mano temblorosa a la sien y not el calor que manchaba sus mejillas y los lbulos de sus orejas. El zumbido no tardara en llegar. La explosin haba sido lo suficientemente potente para afectar a sus tmpanos.

La spera claridad de los paneles de emergencia inund la sala. Leia sinti ms que oy la lluvia de trozos de cristal desprendidos del techo que se precipit sobre el suelo. Un centinela haba cado junto a ella, y su cabeza estaba ladeada en un ngulo que no tena nada de natural. Leia cogi el desintegrador del centinela. Tena que salir de all. No estaba segura de si el ataque se haba originado en el interior o en el exterior. Fuera cual fuese el lugar del que haba llegado, tena que asegurarse de que no estallaran ms bombas. La fuerza de la explosin haba afectado a su sentido del equilibrio. Se arrastr sobre los cuerpos, algunos de los cuales todava se movan, y fue avanzando hacia la escalera. El ms leve movimiento le causaba mareos y oleadas de nuseas, pero Leia ignor aquellas desagradables sensaciones. Tena que hacerlo. Un rostro se alz ante ella. Estaba manchado de sangre y polvo y terminaba en un casco torcido, pero aun as Leia logr reconocer a uno de los guardias que haban estado con ella desde Alderaan. -Alteza... -logr susurrar la boca del guardia, y Leia no pudo entender el resto de lo que dijo. Mene la cabeza, ahogando un jadeo al sentir una nueva oleada de mareos, y sigui adelante. Por fin lleg a la escalera. Leia utiliz los restos de un escritorio para incorporarse. Su traje estaba empapado de sangre pegajosa, y la tela se le adhera a las piernas. Leia alz el desintegrador delante de ella, deseando poder or algo. Si pudiera or, sera capaz de defenderse. Una mano surgi de entre los cascotes y se estir hacia ella. Leia gir sobre sus talones hasta quedar de cara a la mano y vio cmo Meido iba saliendo de entre los restos. Sus esbeltos rasgos estaban cubiertos de polvo, pero pareca ileso. Meido vio su desintegrador y se encogi temerosamente. Leia le dirigi un asentimiento de cabeza para indicarle que le haba reconocido, y sigui adelante. El guardia no se apartaba de su lado. Ms cascotes cayeron del techo. Leia se agazap y se tap la cabeza con las manos para protegerse. Una llovizna de pequeos guijarros cay sobre ella, y el suelo tembl bajo el impacto de los trozos de baldosas ornamentales. Una nube de polvo se alz por el aire, amenazando con asfixiarla. Leia tosi, sintiendo la presencia del polvo pero sin poder or nada. Un solo instante haba bastado para que la Sala del Senado dejara de ser un lugar de ceremoniosas comodidades y se convirtiera en el reino de la muerte. La imagen de la mscara cadavrica volvi a flotar delante de ella, pero esta vez surga de la memoria. Leia haba sabido que aquello iba a ocurrir. Lo haba visto en algn lugar misterioso bajo la forma de imgenes enviadas por su cerebro sensible a la Fuerza. Luke deca que a veces los Jedi eran capaces de ver el futuro. Pero Leia nunca haba llegado a completar su adiestramiento. No era una Jedi. Pero no le faltaba mucho para serlo. Un torrente de ira cuya intensidad la volva casi bella invadi todo su ser. Leia dej que sus manos descendieran hasta quedar inmviles junto a sus costados. Las baldosas haban dejado de caer, al menos por el momento. Leia agit los brazos, llamando a Meido y a cualquier otro que pudiera verla. Si ella no poda or, los senadores y guardias tambin habran perdido la audicin..., y tenan que salir de all lo ms pronto posible. Lanz una rpida mirada al techo. La detonacin haba abierto varios agujeros en l, y haba dejado enormes orificios de afilados contornos irregulares en el recubrimiento de cristal. Todas las baldosas que haba ordenado instalar el Emperador se haban desprendido y estaban cayendo como granizo por toda la Sala. Otros senadores se estaban levantando. Unos cuantos androides de protocolo de modelos bastante antiguos estaban levantando los escombros ms grandes y los dejaban a un lado, aparentemente en un intento de liberar a alguien que estaba atrapado debajo de ellos. El congnere de Myet Luure ya haba logrado subir media escalera, y sus seis piernas y su larga cola estaban obstruyendo el paso a media docena de senadores. En cuanto a Luure, Leia no vio ni rastro de l. El guardia la cogi del brazo y seal hacia adelante. Leia asinti, se liber del brazo de un tirn y sigui avanzando. Esperaba ms explosiones, y se iba poniendo cada vez ms nerviosa al ver que no se producan. Aquel ataque no se pareca a ninguno de los que haba sufrido anteriormente. Por qu iban a querer golpear a la Sala del Senado con tanta ferocidad sin terminar el trabajo despus? Leia resbal sobre un trozo de baldosa, estuvo a punto de caer, extendi la mano izquierda en busca de algn apoyo y encontr algo blando y viscoso que cedi bajo sus dedos. Leia se volvi y vio que su mano haba quedado encima de una de las seis piernas de Myet Luure. La onda expansiva la haba separado de su cuerpo. Leia fue hacia l, impulsada por la esperanza de que an estuviera vivo, y empez a apartar rocas, baldosas y trozos de mrmol en una frentica bsqueda...

... y un instante despus se qued inmvil cuando encontr la cara de Myet Luure. Sus ojos estaban abiertos y vacos de toda expresin, y su boca se hallaba medio cerrada sobre sus seis hileras de dientes. Leia desliz una mano ensangrentada sobre sus mejillas desgarradas. -Myet... -dijo, y la palabra fue como un gorgoteo ahogado que reson dentro de su garganta. Luure no se mereca morir de aquella manera. Sus convicciones no podan estar ms alejadas de las de Leia, pero haba sido un buen amigo, una persona ntegra y decente y uno de los mejores polticos que haba conocido. Leia siempre haba albergado la esperanza de que acabara consiguiendo atraerle a su bando. Esperaba que algn da Luure podra ayudar a la Repblica desde una posicin de liderazgo fuera del Senado, donde sera una potente voz a favor del cambio. Las puertas se abrieron. Una luz cegadora inund la Sala del Senado. Leia logr erguirse y apoy el desintegrador en una roca cercana. Un instante despus vio a su personal de seguridad, que vena a la carrera. Leia acab de incorporarse y corri hacia los recin llegados, luchando con los obstculos de los escombros y los escalones e intentando no tropezar con ellos. -Daos prisa! -grit cuando lleg al final de la escalera-. Tenemos muchos heridos ah abajo! Un guardia le dijo algo, pero Leia no pudo orle. En vez de preguntarle qu haba dicho, se dedic a inspeccionar los daos desde arriba. Todos los asientos estaban cubiertos de restos. La mayora de los senadores se movan, pero haba muchos que permanecan inmviles. La nueva legislatura senatorial quedara indeleblemente marcada por aquel terrible comienzo. Y el Imperio tendra que pagar por ello.

Cinco

*
E1 trueno surgido de la nada hizo que la claridad emitida por los paneles luminosos de la Joya de Cristal se debilitara de repente. Despus el suelo tembl. Los androides esparcidos por todo el casino que dirigan las partidas en las mesas de juego gimieron mientras vibraban como si fueran a desprenderse de sus sujeciones. La silla de Han, que estaba precariamente inclinada, cav al suelo. Han se levant de un gil salto y la cogi con una mano. Jarril se desplom sobre la mesa y derram los restos de las bebidas. -Qu...? -Es un terremoto? -pregunt alguien. -Se va a caer... -Cuidado! Los gritos y alaridos ahogaron cualquier intento de mantener una conversacin. Han no estaba intentando hablar, desde luego: ya haba vivido los aos suficientes para saber que no se estaba produciendo ningn terremoto. Aquello haba sido una explosin. Salgamos de aqu -dijo, atrayendo la atencin de Jarril con una palmada en el hombro. -Qu est pasando? -chill Jarril. Han no le respondi, o por lo menos no lo hizo directamente. Estamos por debajo del nivel del suelo, amigo. Si no salirnos de aqu ahora mismo, tal vez nunca lleguemos a hacerlo. Jarril probablemente ni siquiera haba pensado en ese aspecto de su situacin. Aquellos tugurios nunca parecan estar a dos metros de profundidad, aunque as era en realidad. Su grito se uni a los de los dems mientras se levantaba. Han ya estaba abrindose paso a empujones hacia la puerta, agitando su desintegrador delante de las narices de cualquiera que intentase detenerle. Durante el trayecto ayudo a levantarse a un cemasiano, esquiv los dientes de un perro de combate nek que haba sido liberado de su cadena por la explosin y extrajo a un agee alado de entre los restos de tuna seccin de techo medio desmoronada. La multitud que se haba acumulado delante de la puerta era enorme. Todos intentaban trepar por encima de los dems, y todos intentaban salir. Un instante despus Han vio que algn idiota haba cerrado la puerta. -Dejadnos salir de aqu! -grito. -No sabes qu hay ah fuera!

-S que sea lo que sea lo prefiero a morir aqu dentro. Varias voces se alzaron junto a la suya, y todas secundaron su protesta. Han logr llegar hasta la primera fila de la multitud. Un oodoc, una especie famosa por su tamao y su fuerza pero no por su inteligencia, estaba inmvil delante de la puerta con sus brazos erizados de pinchos cruzados delante de su gigantesco pecho. -Aqu dentro corremos menos peligro -dijo. Escchame con atencin, cerebro de palillo -replic Han-. El techo est a punto de derrumbarse. Prefiero correr el riesgo de enfrentarme a lo que haya ah fuera que morir contigo aqu dentro. -Yo no -dijo el oodoc. Pues entonces habr que quitarte de enmedio. Han apart al aliengena de un empujn y destruy la cerradura de la puerta con un disparo de su desintegrador. El rebote acert al oodoc en su espalda erizada de pinchos. La criatura gru y se lanz sobre Han mientras la puerta empezaba a abrirse. Una marea de criaturas se esparci por los pasillos que se extendan al otro lado de la puerta, envolviendo a Han y arrastrndolo lejos del oodoc. Han logr liberarse, lleg al turboascensor sin que nadie le siguiera, busc a Jarril con la mirada y no pudo verle. El ascensor se detuvo a un nivel por debajo de la superficie y Han subi los peldaos de dos en dos, el cuerpo tenso en una reaccin instintiva de preparacin ante la prxima explosin, que pareca estar tardando una eternidad en producirse. La multitud lleg a las puertas y sali por ellas bajo la forma de un impetuoso torrente de cuerpos. Los gritos y los alaridos cesaron de repente cuando quienes los lanzaban llegaron a la superficie. Han lleg a la salida y se detuvo tan bruscamente que el gotaliano que iba detrs de l choc con su espalda. El gotaliano le dio un empujn mientras retroceda para pasar junto a Han, y despus l tambin se qued inmvil y mir hacia arriba, dirigiendo el doble cono de su cabeza hacia el cielo. Flan se apart de la entrada, sintiendo la boca repentinamente tan seca como un desierto. Coruscant tena el aspecto de siempre. La ciudad estaba intacta, y no le haba ocurrido absolutamente nada. La luz del sol era potente, cegadora y clida. La tarde segua siendo tan hermosa como cuando Han haba bajado al subsuelo. No puede haber sido algo que ha ocurrido debajo de la superficie, verdad? -pregunt uno de los jugadores de la joya de Cristal, un hombre que tena un aspecto vagamente familiar. Han mene la cabeza. Algo ha ocurrido en algn sitio. -No puede haber venido de arribadijo el gotaliano-. Si hubiera venido de arriba, podramos ver los efectos. Y ahora todos estaramos corriendo de un lado a otro mientras pedamos al cielo que la ciudad no recibiera otro impacto -dijo el jugador. Han alz una mano para hacerse sombra en los ojos mientras buscaba alguna clase de movimiento. Por fin lo vio: un contingente de guardias y personal mdico iba hacia el Palacio Imperial. El palacio. Los nios. Leia. Han ech a correr detrs de los guardias tan deprisa como podan llevarle las piernas y estuvo a punto de derribar al perro de combate nek, que pareca estar tratando de huir de su dueo. Han jug al escondite con las columnas de los edificios y las calles, consiguiendo no perder de vista en ningn instante a los guardias y el personal mdico. Era el personal mdico lo que le preocupaba. Alguien haba salido muy malparado. El contingente pas de largo por delante de la entrada principal del palacio y sigui corriendo a lo largo del muro. Han experiment un fugaz momento de alivio hasta que comprendi adnde iban. Iban a la Sala del Senado. Han estaba respirando con jadeos entrecortados. Una dolorosa punzada haba empezado a formarse en su costado. Estaba en buena forma fsica, pero haba transcurrido mucho tiempo desde la ltima vez en que tuvo que ir corriendo a algn sitio como si su vida dependiera de ello..., y Han ya llevaba un buen rato corriendo de esa manera. Segua sin haber ms explosiones. Extrao. Muy extrao.

Dobl la esquina y lo que vio hizo que intentara correr todava ms deprisa. Haba senadores esparcidos por encima del csped, cubiertos de tierra, polvo y sangre de varios colores distintos. Un lquido negro brotaba de las heridas del senador de Nyny, y sus tres cabezas estaban inclinadas hacia atrs. Si no estaba muerto, le faltaba muy poco para estarlo. Mon Mothma estaba inclinada sobre otro senador y le hablaba muy despacio. Han se detuvo el tiempo suficiente para tocarle el hombro y hacer que volviera la mirada hacia l. -Y Leia? -pregunt. Mon Mothma mene la cabeza. Pareca diez veces ms vieja que a primera hora de la maana. -No la he visto, Han. Han dio un rodeo para esquivar a los heridos, aunque Mon Mothma le llam a gritos. Ya saba qu le dira si se paraba a escucharla: Mon Mothma le dira que no entrara ah y que dejara que el personal adiestrado para esas eventualidades se ocupara de todo, que era exactamente lo que le habra dicho Leia en las mismas circunstancias. Pero su esposa haba desaparecido. Han la encontrara sin ayuda de nadie. La enorme entrada de mrmol estaba llena de polvo, sangre y ms cuerpos. Algunos haban sido colocados a lo largo de la pared como si fueran contenedores de carga. Mientras pasaba junto a ellos Han vio que se trataba de androides. Ni siquiera eran androides enteros, sino nicamente trozos: brazos en un rincn, piernas en otro. Han vio docenas de miembros dorados, y no quiso ni pensar en la posibilidad de que Cetrespe estuviera entre los androides que haban quedado hechos aicos. La sangre y el polvo haban hecho que el suelo se volviera muy resbaladizo. Han se desliz sobre un par de losas y no consigui detenerse hasta que hubo llegado a la entrada de la Sala del Senado propiamente dicha. Todas las puertas se hallaban abiertas y los paneles luminosos de emergencia estaban encendidos, y el polvo flotaba en el aire como una tempestad de arena sobre Tatooine. Han oy gemidos, quejidos y voces que gritaban pidiendo socorro y que venan del interior de la sala. Otras voces que impartan rdenes o solicitaban ayuda se mezclaban con el estrpito. El personal mdico al que haba seguido ya estaba dentro, as como docenas de guardias y miembros del servicio de seguridad. Esa clase de daos slo podan haber sido causados por una bomba enorme. Tena que haber sido ms grande que la ms potente de cuantas haba llegado a ver fuera de una batalla espacial..., y aquella bomba no poda haber llegado del espacio. Toda la parte exterior del edificio se encontraba intacta, y eso quera decir que la explosin tena que haberse producido dentro de l. Y entonces vio a Leia, cubierta de sangre y con su vestido blanco, que haba dejado de ser blanco, medio desgarrado y pegado a su cuerpo. Una trenza se haba soltado y colgaba a lo largo de su cuello. La otra estaba a medio deshacer, y la hermosa cabellera castaa de Leia flotaba sobre su rostro en una masa de mechones enmaraados. Leia tena las manos debajo de las protuberancias secundarias de un llewebum inconsciente cuyos pies eran sostenidos por dos guardias. Leia cojeaba mientras caminaba hacia atrs, intentando no dejar caer el peso del cuerpo sobre su pierna derecha. Han fue corriendo hasta ella y puso sus manos junto a las de Leia, que se haban tensado sobre la piel recubierta de surcos y arrugas del llewebum. -Ya lo tengo, cario -dijo. Pero Leia no pareci orle. Han la empuj suavemente con la cadera, y Leia solt al aliengena. El peso del llewebum hizo que Han se tambaleara. No entenda cmo Leia poda haberlo sostenido. Dej al llewebum junto a uno de sus camaradas, cerca de un androide mdico que estaba clasificando todos los casos segn el grado de emergencia, y volvi a reunirse con Leia. Leia se dispona a volver a entrar en la Sala del Senado, pero Han le rode la cintura con el brazo y la detuvo con toda la delicadeza de que fue capaz. -Traer un mdico para que te atienda, cario. -Sultame, Han. -Ya has ayudado lo suficiente. Vamos a ir al centro mdico. Leia no mene la cabeza, y ni siquiera le mir mientras hablaba. Todo un lado de su cara estaba amoratado, y tena la piel cubierta de marcas negras que no haban llegado a ser quemaduras por muy poco. Le sangraba la nariz, y Leia ni siquiera pareca darse cuenta de ello. -He de entrar ah -dijo. -Yo entrar. T qudate aqu. -Sultame, Han -repiti Leia.

No puede orle -dijo uno de los androides mdicos mientras pasaba junto a ellos-. Una detonacin de esas dimensiones en un espacio cerrado tiene que haber causado considerables lesiones auditivas en todos los seres dotados de tmpanos. No poda orle? Han la hizo girar delicadamente hacia l, intentando impedir que el miedo que senta se hiciera visible en su cara. La ayuda ya est en camino, Leia -dijo, hablando muy despacio y articulando cuidadosamente cada palabra-. Deja que te lleve al centro mdico. La piel de Leia estaba muy plida bajo la capa de polvo que la cubra. -Yo tengo la culpa de todo. -No, cario. No digas eso. -Permit que los imperiales entraran en el Senado. No me resist lo suficiente. -Sus palabras le dejaron helado. -No sabemos qu ha causado esto. Vamos, Leia... Deja que te lleve a algn sitio en el que puedan atenderte. -No -dijo Leia-. Mis amigos estn muriendo ah dentro. -Has hecho todo lo que podas hacer. -No seas tozudo -dijo Leia. -Oye, no soy yo quien est siendo...! -Han no lleg a completar la frase. No poda quedarse plantado all para discutir con ella. Leia no poda orle y acabara ganando la discusin. Han la cogi en brazos, sintiendo su calor y lo poco que pesaba-. Vas a venir conmigodijo. -No puedo, Han -dijo Leia, pero no intent resistirse--. Estoy bien, de veras... -No quiero que te mueras slo porque eres incapaz de saber cundo hay que descansar un rato -dijo Han mientras pasaba junto a los heridos. O Leia estaba recuperando la audicin, o era capaz de leer los labios. -No me voy a morir -dijo. El corazn de Han retumbaba locamente contra sus costillas. Me gustara estar tan seguro de eso como parece estarlo usted, princesa -dijo, estrechndola entre sus brazos.

***
Jarril dej de correr en cuanto lleg a los hangares. Haba visto mucha actividad alrededor de todas las bases de vuelo, pero supona que sta an no habra llegado a su nave. Tena razn. Aunque probablemente no dispona de mucho tiempo. Haba dejado su nave, el Dama Apasionada, en el otro extremo del hangar, detrs de dos naves de mayores dimensiones. El Dama Apasionada era una nave pequea, pero inconfundible y un tanto llamativa. Marrn y con una estructura general que constitua un cruce entre el Halcn Milenario y un alaA, haba sido diseada personalmente por Jarril. Haba sido construida para el transporte de carga, pero si las cosas se ponan realmente feas Jarril poda desprender la unidad de almacenamiento y dejar que la seccin de la nave que tena forma de caza siguiera adelante por su cuenta. El caza poda ser manejado mediante un sistema de control remoto, y Jarril poda hacer que un perseguidor perdiera su tiempo lanzndose detrs del caza mientras que en realidad l se encontraba a bordo del navo de almacenamiento con toda la carga. Slo haba tenido que utilizar aquel truco en una ocasin, y afortunadamente haba podido recuperar la seccin-caza de la nave ms tarde. Nunca se haba sentido ms aliviado al ver algo en toda su vida. Tena que salir de Coruscant antes de que decretaran un estricto control sobre los viajes espaciales..., y eso era precisamente lo que haran en cuanto hubieran localizado el origen de la explosin, por supuesto. Jarril tena que volver al Pasillo antes de que alguien se diera cuenta de que haba desaparecido. De hecho, Jarril tema que alguien ya se hubiera dado cuenta de su ausencia. Aquella parte del hangar pareca estar vaca. Qu extrao... Si Jarril mandara en Coruscant, habra bloqueado inmediatamente todas las entradas y salidas del planeta. Pero la Nueva Repblica haca las cosas democrticamente, y no lgicamente. Jarril esperaba que lo que le haba dicho hubiera bastado para despertar el inters de Han, porque no tendran otra oportunidad de mantener una conversacin. Cruz a toda prisa la plataforma hasta llegar a su nave. Despus baj la rampa y subi por ella. Entrar en una nave vaca siempre le produca una sensacin bastante extraa. Normalmente Jarril viajaba con

Seluss, un sullustano. Los dos haban empezado en el negocio juntos, y se supona que Seluss tena que ocultar su ausencia mientras Jarril estaba fuera. El Dama Apasionada ola a aire fro procesado. Jarril haba dejado el interior en condiciones de presurizacin, un error que no sola cometer en circunstancias normales. Pero aquella vez no importaba. Eso hara que le resultara ms fcil irse. Pilotara la nave desde la seccin de almacenamiento. Era una forma de evitar correr riesgos. Si el control de vuelo de Coruscant le creaba algn problema, Jarril separara las secciones y dejara que sus perseguidores perdieran el tiempo yendo detrs del caza mientras la unidad de almacenamiento escapaba. Acababa de instalarse en el silln de pilotaje cuando oy un ruido detrs de l. Jarril se envar, pero no se volvi. Quiz se haba equivocado. No. El sonido acababa de repetirse. Jarril haba odo la inhalacin peculiarmente hueca de alguien que respiraba a travs de una mscara. Trag saliva y se llev la mano al desintegrador mientras giraba sobre sus talones. Jarril se encontr con dos soldados de las tropas de asalto cuyos desintegradores ya le estaban apuntando. -Adnde crees que vas? -pregunt uno de ellos. La rejilla bucal del casco haca que resultara imposible reconocer su voz. Y un instante despus Jarril se dio cuenta de que sus dos visitantes no eran soldados de las tropas de asalto. Reconoci la quemadura en el casco del de la derecha, y comprendi que aquellos hombres llevaban puesta una parte de su carga. Deban de haber venido a bordo llevando otras ropas. Se habran puesto los uniformes de soldados de las tropas de asalto para asustarle? Jarril no tema a los soldados de las tropas de asalto..., o por lo menos no a los que llevaban uniformes sacados de sus bodegas de carga. Creo que ya va siendo hora de largarse de Coruscant. No os parece que tengo razn? -pregunt, pensando que le gustara saber a quin se diriga. Pensamos irnos despus de que nos hayas explicado qu has venido a hacer aqu -dijo el otro soldado. -He ido a visitar a un viejo amigo -dijo Jarril. Es un momento bastante extrao para visitar a los viejos amigos -dijo el primer soldado. Y tambin es un momento bastante extrao para que vosotros hayis decidido que podis echar mano de mi equipo -replic secamente Jarril. -En realidad nos pertenece, no? -dijo el segundo soldado. -Debo informaros de que Coruscant es el peor sitio posible para que os vean llevando esos uniformesdijo Jarril. -Nadie nos ver -dijo el primer soldado, y su casco se inclino en un gesto dirigido a Jarril-. Suelta el desintegrador. Jarril se encogi de hombros y dej caer el arma. -De todas maneras no iba a utilizarlo. -Y ahora vuelve a explicarnos qu has venido a hacer a Coruscant. -Y qu habis venido a hacer vosotros? -pregunt Jarril-. Habis tenido algo que ver con esa bomba? -Nosotros haremos las preguntas -dijo el segundo soldado. Jarril trag saliva. El efecto combinado de la violenta actividad fsica y el exceso de bebida estaba haciendo que le diera vueltas la cabeza. Estaba en su nave, no? Debera ser capaz de encontrar una forma de salir de aquel lo. -Segua una pista. -Una pista, eh? -dijo el primer soldado-. Crea que habas ido a visitar a un viejo amigo. -Y de dnde piensas que pensaba sacar la informacin que estoy intentando obtener? -De Han Solo, esposo de la lder de la Nueva Repblica? Le haban seguido. Jarril no conseguira salir de all slo con palabras. Sus manos se tensaron sobre la consola de control, pero ya era demasiado tarde. Un haz desintegrador impecablemente dirigido se las quem. Jarril grit desesperado mientras senta cmo la quemadura del dolor recorra todo su cuerpo. Se llev las manos al estmago y alz la mirada hacia los soldados de las tropas de asalto. Qu queris de m? -pregunt con voz temblorosa. Queremos estar seguros de que nunca volvers a abrir la boca -dijo el primer soldado. Y un instante despus se aseguraron de ello.

Seis

*
Luke slo haba visto el centro mdico de los anexos del Palacio Imperial tan lleno en una ocasin, y eso haba sido en los das siguientes a un terrible ataque imperial que oblig a los lderes de la Nueva Repblica a actuar con firmeza y decisin. Ya haba pasado mucho tiempo desde aquel entonces, pero el gran nmero de heridos que haba a su alrededor hacan que ese momento pareciese estar muy cercano. Los heridos esperaban en las zonas de recepcin igual que si fueran invitados mientras el personal mdico les encontraba camas o los trasladaba a otras alas ms especializadas del centro mdico. Luke camin por entre ellos, sintindose todava ms afectado que cuando se haba enterado del ataque. Rostros familiares, algunos de ellos vueltos de un gris ceniciento por el dolor y otros tan llenos de cicatrices que apenas si poda reconocerlos, se volvieron para que sus ojos no se encontraran con los de Luke. El ataque tena que haber sido horrible. Cuando se acerc a Coruscant y vio que todas las defensas se hallaban activadas, Luke se sinti bastante preocupado. Haba tenido que obtener una autorizacin especial del almirante Ackbar -nadie consegua ponerse en contacto con Leia-, y no supo por qu hasta que hubo hablado con Mon Mothma. Luke estaba avanzando por el pasillo que llevaba a las zonas de recuperacin cuando algo se cerr alrededor de su bota. Luke baj la mirada para ver a Anakin aferrado a su muslo. -To Luke -dijo Anakin, con el rostro vuelto hacia arriba, los ojos azules llenos de lgrimas y las pestaas pegadas unas a otras de tanto llorar. Luke se agach y cogi en brazos al nio, aunque a sus seis aos Anakin ya estaba empezando a hacerse demasiado mayor para que lo cogieran de esa manera. Anakin le envolvi en un abrazo tan apretado que Luke apenas si poda respirar. -Se encuentra bien tu madre? -pregunt, no muy seguro de querer escuchar la respuesta a su pregunta. Anakin asinti. -Entonces qu es lo que ocurre, mi pequeo Jedi? Luke procur emplear un tono de voz lo ms suave y tranquilizador posible..., y de repente supo qu le pasaba al pequeo. Sus propias palabras acababan de hacrselo ver con toda claridad. Pero antes de que pudiera decir nada oy que alguien le llamaba. Jacen y Jaina venan corriendo hacia l, y parecan tan tristes y llorosos como Anakin. -Eh, chicosdijo Luke, reunindolos a su alrededor. -Pap dijo que podas hablar con nosotros, to Luke -dijo Jaina. Luke no saba si los nios haban percibido el fro y haban odo los gritos. Muchos de sus estudiantes no se haban enterado de nada, pero sus estudiantes no tenan el talento para usar la Fuerza que posean aquellos nios. Luke pens que quiz haban captado alguna clase de impacto emitido por la explosin. Pero fuera lo que fuese lo que les haba ocurrido, estaba claro que haban quedado tan profundamente traumatizados por ello que los otros adultos an no haban conseguido ayudarles a volver a la normalidad. -Venid conmigo -dijo. Llev a los nios a un banco colocado junto a la pared metlica. Un androide mdico pas junto a ellos sin prestarles ninguna atencin. -Lo hicimos nosotros? -pregunt Anakin. -El qu? Luke no estaba muy seguro de qu haba esperado or, pero desde luego no se trataba de aquello. -Quiero saber si le hicimos dao a mam. Luke deposit a Anakin encima de su regazo, y Jacen y Jaina se sentaron en el banco y se pegaron a l. Resultaba obvio que ya haban hablado de aquello entre ellos. Luke reprimi un suspiro. Criar nios sensibles a la Fuerza estaba siendo mucho ms difcil de lo que se haban imaginado. Cada vez que surga algn nuevo problema, Luke se encontraba deseando poder hablar con su ta Beru. Despus de todo, su ta haba conseguido educarle razonablemente bien a pesar de la hostilidad de su to Owen y de que vivan en un planeta tan lejano que nadie conoca su existencia. Salvo Ben. Beru probablemente haba hablado con Ben. -Queris explicarme cmo podis haberle hecho dao a vuestra madre? -pregunt.

Los tres nios empezaron a hablar a la vez, agitando las manos y moviendo los brazos mientras sus voces se elevaban en un crescendo de preocupacin. -Esperad, esperad... De uno en uno dijo Luke-. Explcamelo t, Jaina, y luego los chicos podrn aadir lo que quieran. Jaina mir a Jacen, como si estuviera pidindole ayuda y apoyo con los ojos. Aquella reaccin siempre haca que una dolorosa punzada de ternura atravesara el corazn de Luke. Se pregunt si Leia y l habran llegado a ser as si hubieran crecido juntos, y se dijo que nunca lo sabran. Algo entr en nuestro cuarto, to Luke -dijo Jaina. Su pequeo rostro era una rplica del de Leia, redondo y hermoso, con sus ojos castaos iluminados por la sinceridad y su boquita llena de decisin-. Era muy fro y chillaba con un millar de voces..., y nos golpe a todos a la vez. Tal como Luke haba sospechado. Los nios haban percibido las muertes, de la misma manera en que l y Leia las haban percibido. Luke resisti el impulso de cerrar los ojos. Cuando Leia estuviera mejor, tendra que hablar con ella. Sus padres tenan que comprender que los nios, aun siendo muy pequeos, lo perciban todo con tanta intensidad como quienes haban sido adiestrados en el uso de la Fuerza. -As que nos cogimos... -empez a decir Jacen. -Soy yo quien lo est contando -le interrumpi Jaina-. Nos cogimos de las manos y lo rechazamos. Luke qued muy sorprendido. -Que hicisteis qu? -Hicimos que la habitacin se calentara -dijo Anakin. Jaina le lanz una mirada asesina, pero el pequeo la ignor-. Calentamos la habitacin, sabes? Fue idea ma. -No lo fue -dijo Jacen. -S que lo fue. -Bueno, da igual -intervino Jaina alzando la voz-. Lo echamos de la habitacin y luego, un rato ms tarde, todo el..., todo el... -La nia respir hondo-. Todo el... -Todo el edificio tembl -dijo Jacen, terminando la frase por ella-, y mam estuvo a punto de morir. -Y si no tengo cuidado -murmur Anakin en voz baja-, a veces algunas de las cosas que hago le hacen dao a alguien. Luke asinti. Muchas de las cosas que haba hecho a lo largo de su vida haban acabado teniendo consecuencias terribles para otras personas que l no haba previsto. Si no hubiera comprado a Erreds y Cetrespe, su ta y su to an estaran vivos. Pero si no hubiera comprado a los androides, no estara sentado all en ese momento con aquellas criaturas a las que tanto quera a su alrededor. Aun as, Luke no poda usar esa explicacin. Los nios pensaran que se estaba limitando a tratarles como nios. Ben no haba tratado de consolarle con ese tipo de explicaciones cuando Luke volvi de la granja destruida, y Luke tampoco deba tratar de hacerlo. Los nios acabaran encontrando sus propias explicaciones. Lo que sentisteis fue algo realmente terrible -les dijo-. Miles de personas, quiz millones, murieron al mismo tiempo en algn lugar de la galaxia. Yo sent lo mismo. Percib todo su dolor y ese fro tan intenso. -Y mam lo sinti? -pregunt Jaina, con la voz todava un poco temblorosa. Luke asinti. Y algunos de mis estudiantes de Yavin 4 tambin lo sintieron -sigui diciendo- Eso es una parte ms de lo que significa ser un Jedi. Cuando algo destruye la vida a una gran escala, siempre lo percibimos como si nos hubiera ocurrido a nosotros. Por qu? Pues porque, en cierto sentido, tambin nos ha ocurrido a nosotros... Esas muertes desgarraron la textura de la Fuerza, aunque slo durante un momento. Los nios estaban muy serios. La boca de Jacen se haba fruncido en una delgada lnea que recordaba la expresin de Han cuando estaba furioso. Enviar calor a ese sitio tan fro fue una idea excelente -sigui diciendo Luke-. Ojal se me hubiera ocurrido hacerlo, porque es como enviar amor a un sitio que slo ha conocido el odio. No podemos retroceder en el tiempo y devolver esas vidas al universo, pero s podemos ayudar a las personas que han sentido la prdida para conseguir que se curen ms deprisa. -O hacer que quienes mataron a toda esa gente lo paguen muy caro -dijo Anakin. Una vez ms, Anakin estaba dispuesto a ser un vengador sediento de sangre. Luke puso la mano sobre la de su sobrino, sabiendo que siempre tendra que dedicar una atencin especial a aquel muchacho. Comprenda muy bien qu haba estado haciendo Leia en realidad al ponerle el nombre de su padre -su hermana haba estado intentando recuperar una parte buena de su pasado-, pero el nombre haca que Luke fuera especialmente consciente de la enorme capacidad para la imprudencia que se ocultaba detrs del apasionamiento de Anakin..., y que su to comparta en algunos momentos.

-Si no tenemos mucho cuidado, esa clase de venganza har que acabemos volvindonos hacia el lado oscuro -le dijo-. Y si eso llega a ocurrir, Anakin... Bueno, entonces no seremos mejores que aquellos que no saben reconocer el inmenso valor de la vida. Anakin desvi la mirada, y un leve rubor ti sus mejillas. -Miradme, nios. -dijo Luke, empleando el tono ms firme de que fue capaz. Quera contar con toda su atencin para asegurarse de que escucharan lo que iba a decir a continuacin-. Crear calor fue justo lo que tenais que hacer, y vuestras acciones no han tenido absolutamente nada que ver con la explosin que hiri a vuestra madre. -Lo prometes, to Luke? -pregunt Jacen. Tambin le temblaba la voz. El nio intentaba ser tan duro e impasible como su padre, pero debajo de aquella fachada se ocultaba uno de los corazones ms delicados y sensibles con los que Luke se haba encontrado en toda su vida. Y, en realidad, se era otro aspecto en el que Jacen era una rplica perfecta de Han. -Lo prometo -dijo. Atrajo a los nios hacia l y los rode) con sus brazos, y ellos le devolvieron el abrazo. Luke sigui abrazndolos, permitiendo que su calor le reconfortara mientras pensaba en la conversacin. Los nios haban descubierto algo, pero lo entendieron al revs. Las muertes ocurrieron de repente y, poco tiempo despus, una explosin haba devastado la Sala del Senado el da de inauguracin de la nueva legislatura. Si aquellos dos acontecimientos no estaban relacionados, entonces no caba duda de que se trataba de una coincidencia realmente asombrosa. Y cuanto ms mayor se haca Luke, ms le costaba creer en las coincidencias. -Venga, vamos a ver a vuestra madre -dijo cuando los nios empezaron a removerse entre sus brazos. Los nios bajaron del banco y Luke permiti que le guiaran hasta una espaciosa sala. Como era de esperar, Leia haba insistido en que no deba recibir ninguna clase de tratamiento especial. Cinco senadores ocupaban las otras camas de la sala, con cortinas corridas entre ellas. La cama de Leia se encontraba al fondo de todo, y su cortina estaba descorrida. Han estaba sentado junto a ella y Chewbacca permaneca inmvil a los pies de la cama con sus peludas manazas tensamente juntas, igual que si aquello fuera una gran gala ceremonial y no supiera cmo deba ir vestido. Un androide mdico estaba colocando la medicacin sobre la mesilla de noche de Leia, y enseguida desapareci a travs de la cortina que haba a su lado. Invierno estaba sentada en una silla junto a la pared y sonri en cuanto vio a Luke. A veces Luke se preguntaba si Invierno posea algn poder especial aparte de su fantstica memoria. Rara vez permita que los nios se separaran de ella, y aun as stos le haban encontrado justo en el momento adecuado. -Luke... -dijo Han, ponindose en pie-. Leia ha estado preguntando por ti. La cabeza de Leia gir hacia l sobre la almohada. Su rostro era una masa de morados y cortes. Resultaba obvio que haba estado dentro de un tanque bacta, pero los vendajes que todava cubran sus manos indicaban la existencia de heridas bastante serias que necesitaran varias sesiones curativas ms. -Oh, Luke... -dijo Leia, hablando en un tono de voz desusadamente alto para lo que era habitual en ella-. -Me alegro mucho de que ests aqu. Luke se sent junto a la cama. -Yo tambin me alegro de estar aqu -dijo. Un leve fruncimiento de ceo arrug la frente de Leia. -Creo que no te ha entendido -dijo Han-. No puede or. Luke mir a Han, y vio que pareca estar bastante tranquilo. -Me han dicho que recuperar la audicin dentro de unos cuantos das. Fue debido a la potencia de la explosin. Han sonri, aunque le cost un visible esfuerzo hacerlo-. De hecho, ver cmo el personal mdico intenta meter en cintura a cien pacientes sordos resulta bastante divertido... Nadie est siguiendo las instrucciones. Su tono daba a entender que la situacin no tena nada de graciosa en ninguno de sus aspectos..., y as era, desde luego. Luke haba echado un vistazo a las estadsticas en cuanto sali de la nave. Veinticinco senadores haban muerto, cien estaban heridos de gravedad y otros cien haban sufrido contusiones y heridas leves, y a eso haba que aadir las bajas entre el personal de apoyo y todos los androides destruidos. -Tienes alguna idea de qu ha ocurrido? pregunt. Invierno se levant. -Nios, creo que por hoy ya hemos estado aqu el tiempo suficiente -dijo.

-Oh, pap -gimote Jaina-. Siempre se nos llevan justo cuando la conversacin empieza a ponerse interesante. -Yo no me voy -dijo Anakin. Chewie le solt un gruido. Anakin se apresur a buscar refugio junto a su hermana. -As me gusta, Chewie -dijo Han, pero su expresin indicaba ms bien una respuesta refleja que autntica diversin-. Id con Invierno, chicos. Volver a casa a tiempo de arroparos. Los nios se despidieron de su madre con un ltimo abrazo y se fueron sin emitir ms protestas, lo cual hizo que Luke se preguntara si en realidad haban deseado quedarse tanto como afirmaban. Los ltimos dos das haban sido muy duros para ellos. Tendra que hablar de sus temores con Han antes de irse. -Leia cree que los nuevos imperiales que han entrado en el Senado fueron los causantes de lo ocurrido -dijo Han-. Yo no estoy tan seguro. -Pues yo s -dijo Leia. Estaba claro que haba adquirido una considerable prctica en el arte de leer los labios desde la explosin. Algunas de sus capacidades probablemente eran intensificadas por la Fuerza. Luke tendra que verificar esa teora ms tarde. -Qu crees que ocurri? -pregunt. -Un viejo amigo mo reapareci en un momento muy adecuado -dijo Han-. Cuando se produjo la explosin, yo estaba con Jarril en la Joya de Cristal. -Y piensas que esa visita inesperada tena como objetivo mantenerte alejado del Senado? -Quiz -dijo Han-. O quiz estaba intentando advertirme y lleg demasiado tarde. Intent encontrarle ms tarde, pero haba desaparecido. -Tienes alguna idea de adnde ha ido? -pregunt Luke. Han mene la cabeza. -Su nave tambin haba desaparecido y nadie la vio partir, lo cual me parece un tanto extrao. La nave de Jarril es de las que realmente llaman la atencin, sabes? Tom el diseo del Halcn y lo cruz con un ala-A. -Vi esa nave -dijo Luke-. Cuando llegu aqu las defensas estaban activadas. Tuve que ponerme muy convincente para que me dejaran pasar, pero una nave idntica a la que acabas de describir se alej de Coruscant a toda velocidad justo cuando levantaron los escudos..., igual que si hubiera estado esperando precisamente ese tipo de situacin. Inform al Control de Trafico Espacial, pero ni siquiera la haban registrado como un contacto en su equipo. ltimamente ya casi nadie me dice que lo que haba credo ver era un mero invento de mi imaginacin. -Y menudo invento -dijo Han. -Eso no significa nada -dijo Leia, volviendo a hablar en un tono excesivamente alto. Luke no estaba muy seguro de hasta qu punto haba conseguido seguir su conversacin-. Fueron los imperiales. -Tienes bastantes menos pruebas que yo, Leiadijo Han-. Tu gente ni siquiera sabe qu clase de bomba caus toda esa destruccin en la Sala del Senado. -Qu quieres decir exactamente con eso de mi gente? Luke le puso la mano en el brazo. -Qu te hace pensar que esto ha sido obra del Imperio? -Tienen nuevos miembros en el Senado. Destruir algo de lo que por fin haban conseguido aduearse sera muy tpico de ellos, no? -Leia haba vuelto la cabeza hacia l para que Luke pudiera verle la cara-. Primera regla de las investigaciones, Luke... Busca los cambios. La respuesta est en los cambios. -T tampoco tienes ninguna prueba -dijo Luke, y reprimi un suspiro-. Esperemos hasta ver qu descubren los expertos, de acuerdo? Cuando sepamos qu caus todos esos destrozos en la Sala del Senado quiz veamos las cosas con ms claridad. -La otra cosa que debes buscar es el dinero -dijo Han-. Jarril me cont que un montn de contrabandistas se estaban haciendo muy ricos y que luego moran de repente. Chewie dej escapar un gruido. Resultaba obvio que estaba totalmente de acuerdo con Han. -Te aseguro que me tomo muy en serio todo lo que est diciendo Han, Chewie -replic Luke-. Lo nico que pasa es que no quiero que empecemos a hacer suposiciones antes de disponer de alguna informacin slida. No haba esperado llegar all para tener que convertirse en la voz de la razn. La tensin estaba empezando a afectar a toda la familia. Luke ya haba visto sus efectos en los nios, y tambin los estaba viendo en Han y Leia. --Me dijo que si iba al Pasillo de los Contrabandistas quiz encontrara algunas respuestas -dijo Han.

-Podra tratarse de otra maniobra de distraccin -dijo Leia. -O quiz no tenga ninguna relacin con este asunto -dijo Luke. -O podra ser algo que necesitamos saber -dijo Han. Chewie volvi a gruir para indicar que segua estando de acuerdo con l. -Ahora no puedes irte, Han -dijo Leia, que estaba claro conoca muy bien a su esposo-. Los nios te necesitan. Han sonri, pero pareca bastante preocupado. -Tambin te necesitan a ti, cario -dijo- Toda la Repblica te necesita..., y hemos estado a punto de perderte. Luke carraspe para aclararse la garganta. -Dejad que haga algunas investigaciones por mi cuenta -dijo despus-. Quiz acabe descubriendo algo que pueda sorprendernos a todos.

***
Cetrespe segua a la redonda silueta de Erreds por los corredores de permacreto. Viejas manchas de aceite se confundan con las seales dejadas por los patines de descenso y con otras manchas de orgenes desconocidos esparcidas por toda la superficie de los suelos y paredes. Los paneles luminosos parpadeaban, como si no dispusieran del mismo acceso a las fuentes de energa que el resto de Coruscant. Erreds avanzaba con decidida rapidez, el cuerpo plateado inclinado hacia atrs y las ruedas extendidas. -No s cmo te las arreglas para conseguir involucrarme en estos asuntos, Erreds -dijo Cetrespe mientras intentaba seguirle lo ms deprisa posible y mantena las manos dirigidas hacia el techo para no perder el equilibrio-. Slo llevas unas cuantas horas aqu y ya tengo la sensacin de que estamos metidos en un buen lo. Erreds emiti un silbido seguido por un bocinazo electrnico. -Te recuerdo que me invitaste a ir contigo -dijo Cetrespe-. Dijiste que creas que le estaban haciendo algo al ala-X del amo Luke y que debamos venir a investigar. Erreds respondi con un pitido. -Oh, muy bien. Sabas que le estaban haciendo algo al ala-X del amo Luke, y dijiste que ibas a investigarlo. Pero me lo contaste, no? Eso equivale a una invitacin. Erreds aument la velocidad, y sigui emitiendo trinos y canturreos electrnicos mientras se deslizaba sobre el sucio suelo. -No creas que voy a quedarme aqu -dijo Cetrespe-. Ya nos has metido en demasiados problemas a lo largo de los aos con estas escapadas tuyas. Adems, y como ya te dije arriba, el ala-X del amo Luke tena que haber pasado la revisin de mantenimiento hace ms de un ao. Erreds solt otro timbrazo electrnico y su cpula gir de un lado a otro mientras investigaba un acceso del muro. Al parecer no era el que andaba buscando. Cetrespe ni siquiera volvi la cabeza hacia el acceso mientras pasaban por delante de l. -Me parece que es un tanto arrogante por tu parte creer que el amo Luke te va a mantener informado de todo lo que hace. Erreds dej escapar un ruidoso pitido. -Bueno, pues entonces sigo sin ver por qu ha de mantenerte informado de lo que quiere hacer o dejar de hacer con su ala-X. Despus de todo, ese aparato no es de tu propiedad. Eres un androide. Erreds replic con otro gemido electrnico. -Realmente, Erreds... El ala-X podra ser monitorizado por cualquier otro androide astromecnico -dijo Cetrespe-. No eres tan especial. Erreds discrep de su comentario con una seca serie de trinos. -Quiz deberan haberte borrado la memoria. Esas supuestas hazaas tuyas se te subieron ala cabeza despus de la batalla de Endor. No s por qu sigo aguantndote. -El incesante parloteo de Cetrespe se interrumpi de repente cuando llegaron a las puertas cerradas del hangar de mantenimiento-. Qu extrao... Se supone que las puertas del rea de mantenimiento siempre deben estar abiertas. Erreds no dijo nada y se limit a abrir un compartimiento en su flanco y extender un delgado brazo metlico de manipulaciones. Despus introdujo el extremo en el panel de la puerta y dej escapar unos suaves pitidos, como si estuviera hablando consigo mismo.

Cetrespe ech un vistazo por los pequeos cuadrados de transpariacero. El hangar estaba lleno de naves, y haba montones de piezas sueltas esparcidas por todo el suelo. Numerosas cuadrillas de androides supervisadas por kloperianos trabajaban diligentemente con toda su atencin concentrada en las distintas labores de mantenimiento. Los kloperianos eran unas criaturas grises y achaparradas que posean una serie de tentculos parecidos a filamentos situados a ambos lados de su cuerpo. Tenan manos al final de muchos de los miembros, y podan extender sus cuellos. La combinacin de su gran talento para todo lo mecnico y su peculiar constitucin fsica haca que figurasen entre los mejores mecnicos e ingenieros de la Nueva Repblica. Erreds solt otro pitido. Cetrespe gir sobre sus talones hasta quedar de espaldas a los cuadrados de transpariacero. -Por supuesto que es una orden de mantenimiento de rutina -dijo-. No entiendo por qu ests tan sorprendido. Todos los alas-X han sido verificados y mejorados durante los ltimos meses. Erreds solt unos cuantos pitidos ms. -Estoy seguro de que el amo Luke ha sido debidamente informado de ello -dijo Cetrespe-. S, estoy seguro de que se lo comunicaron. Realmente, Erreds... Siempre te preocupas por nimiedades. Erreds dej escapar una larga serie de silbidos y empez a mecerse sobre sus ruedas. -No pienso pedirle al amo Luke que baje aqu -dijo Cetrespe-. Ni siquiera sabemos qu le estn haciendo al ala-X. Erreds emiti un silbido mucho ms potente, y el penetrante chillido electrnico llen de ecos aquel espacio cerrado. -Erreds! El estrpito que Erreds estaba produciendo con sus orugas hizo que el silbido pareciese todava ms estridente. -S, ya he entendido que todo esto te huele un poco mal-dijo Cetrespe-. Pero el amo Luke opina que todo va como es debido, y te recuerdo que l es el experto en presentimientos. Las puertas de mantenimiento se abrieron en ese instante. Un kloperiano que mantena seis de sus tentculos cruzados sobre su viscoso pecho apareci detrs de ellos. -Queris explicarme por qu habis establecido una conexin ilegal con nuestro sistema de ordenadores? -pregunt. Erreds sac el brazo de conexiones del panel y lo hizo desaparecer dentro de su cuerpo. -No pretendamos causarles ningn problema -dijo Cetrespe-.Nuestro amo nos ha enviado aqu para que inspeccionemos su nave. No podamos entrar, y mi congnere estaba intentando abrir la puerta. El panel de la puerta est ah -dijo el kloperiano, usando un sptimo tentculo para sealar un pequeo panel situado al otro lado de las puertas de mantenimiento. -Oh, cielos! -exclam Cetrespe-. Qu has hecho, Erreds? Ya te dije que no tocaras nada. Los bulbosos ojos del kloperiano se entrecerraron. -De acuerdo, pareja: entrad aqu ahora mismo. Vamos a echar un vistazo a vuestros sistemas. El aliengena envolvi a Cetrespe y Erreds con cuatro de sus tentculos y oblig a los androides a entrar en el hangar de mantenimiento. Las puertas de metal se cerraron con un golpe seco detrs de ellos. Cincuenta kloperianos les miraron fijamente. Docenas de androides dejaron de trabajar y se volvieron hacia ellos. Esto me huele terriblemente mal, Erreds -murmur Cetrespe.

Siete

*
Kueller estaba inmvil en una de las calles construidas con bloques de arenisca de Pydyr, con las piernas separadas y las manos unidas a la espalda. El aire estaba caliente y muy seco, y contena una sombra casi imperceptible de olor a sal que le recordaba que el ocano se extenda detrs de las colinas creadas artificialmente. Bajo aquel calor rido, la calavera por fin pareca haberse convertido en una simple mscara. Kueller sudaba debajo de ella, y estaba destruyendo su delicada calibracin con su piel.

No podra permanecer en Pydyr durante mucho tiempo. La mscara de la muerte, aquel instrumento tan delicado y minuciosamente ajustado, slo funcionaba correctamente en ciertos entornos. Aqul no era uno de ellos. Kueller no quera ni pensar en lo que le estara haciendo a sus facciones. Pero si l no se senta muy cmodo, los soldados tampoco lo estaban pasando nada bien. Los uniformes de las tropas de asalto, limpiados y reparados, tenan un aspecto magnfico y muy amenazador. Los recuerdos del Imperio seguan viviendo en aquellos trajes blancos y en los complejos cascos, y Kueller esperaba poder invocar esos recuerdos del poder. La imagen lo era todo, como haba sabido muy bien Pydyr en el pasado. Las calles vacas hablaban de riqueza. Los bloques de arenisca se desgastaban y empezaban a desprender polvillo en cuestin de das. Los pydyrianos disponan de un modelo de androide especial diseado para el cuidado de las calles, y contaban con otro modelo que slo serva para lavar edificios. La riqueza de Pydyr era legendaria, y su aristocracia haba inspirado historias que corran de boca en boca por toda aquella parte de la galaxia. Almania llevaba generaciones envidiando a Pydyr. Pero eso haba terminado. Pydyr le perteneca. El silencio era casi fantasmagrico. El nico sonido que poda or era el suave roce de pies calzados con botas movindose sobre los bloques de arenisca. Los soldados estaban investigando cada edificio, y se aseguraban de que no hubiera quedado nadie con vida. Al principio haba esperado encontrarse con la pestilencia de cadveres pudrindose bajo el sol implacable de Pydyr, pero Hartzig, el oficial al mando, haba sido muy concienzudo. La aristocracia de Pydyr estaba muerta y sus cadveres haban sido sacados de all en cuestin de horas, pero la riqueza de la luna perduraba. Y Kueller la necesitaba. No poda haber elegido mejor el momento. Intent sonrer, pero su piel resbal debajo de la mscara. Aun as, los labios todava conservaban su adherencia. Kueller gir sobre el tacn de una bota y entr en uno de los edificios de la calle que los soldados ya haban acabado de investigar. La arquitectura pydyriana era extica y atrevida, con gruesas columnas marrones y grandes estancias cuadradas. Cada superficie estaba recubierta de adornos, algunos pintados a mano por famosos artistas que llevaban mucho tiempo muertos mientras que otros tableros estaban incrustados de diminutas gemas seafah. Adems de la riqueza acumulada a lo largo de los siglos, Pydyr dispona de una fuente de opulencia propia. Las gemas seafah se formaban dentro de los caparazones de criaturas microscpicas que vivan en el ocano. Kueller haba dejado bien claro que los joyeros seafah no deban morir, ya que la inmensa mayora de las gemas eran tan pequeas que se necesitaba tener un ojo muy bien entrenado para encontrarlas en el lecho marino..., y esos ojos bien entrenados slo podan encontrarse entre los pydyrianos. Los aristcratas de la luna llevaban siglos tratando de construir androides capaces de localizar las gemas, pero por muy sofisticado que fuese el androide, nunca consegua distinguir una gema seafah de siglos de excrementos de pescado endurecidos. Kueller fue hasta una columna y desliz un dedo enguantado sobre las gemas incrustadas en la superficie de barro cocido. Las gemas eran brillantes puntitos de colores arremolinados, algunas azules y verdes, otras rojas y negras, blancas y anaranjadas o de un sorprendente amarillo casi mate. Cada gema, no ms grande que la costura de la yema del dedo de su guante, se haba ido formando a lo largo de los siglos a partir de los diminutos cuerpos seafah que quedaban abandonados sobre el suelo del ocano. Por s sola aquella columna contena dos aos de coste de materiales al ritmo al que Kueller los haba estado gastando. Probablemente podra incrementar sus gastos en el futuro. Kueller dispona de unas cuantas naves de gran tamao que necesitaban ser reconstruidas con urgencia. A diferencia de los pyrydianos, Kueller no era el tipo de hombre que se dedica a atesorar sus riquezas y se niega a gastarlas..., quiz porque saba que dentro de rulos meses dispondra de muchas ms. Parece como si alguien acabara de irse. La delicada voz de Femon retumb como un trueno en aquel recinto desierto. Al parecer su ayudante ya haba hecho todo lo que deba hacer en Almania y haba decidido reunirse con l. -Y alguien se ha ido. -Kueller no se volvi hacia ella. Su mscara estaba empezando a tener serios fallos de funcionamiento, y su boca ya no se mova al unsono con la suya-. No llevan mucho tiempo muertos, Femon.

-Parece tan extrao... He estado en el ala de los comedores, y todava haba platos en las mesas. -Pero la comida haba desaparecido -dijo Kueller. Los androides se haban ocupado de limpiar los platos, de la misma manera en que haban hecho desaparecer todas las sustancias orgnicas que podan descomponerse. -Por supuesto. Femon avanz un par de pasos y se detuvo detrs de l. Kueller poda sentir el calor de su cuerpo en la espalda. No se movi, aunque deseaba hacerlo. Femon estaba empezando a sentirse demasiado orgullosa de su poder. Kueller tendra que recordarle quin controlaba a quin..., y pronto. No entiendo por qu el Emperador no obr de esta manera. Palpatine era tan terriblemente destructivo... Kueller record las deliciosas sensaciones que haba experimentado mientras se dejaba llenar por todos aquellos gritos, todas esas vidas y todo aquel miedo. Todava no haba encontrado una forma realmente limpia de conseguir lo que quera. Quiz ni siquiera la busc. A veces pienso que Palpatine estaba ms interesado en la destruccin pura y simple que en el poder. Pero vos s que estis interesado en el poder. Femon pareca estar haciendo una afirmacin, pero Kueller crey percibir una pregunta oculta detrs de sus palabras. -Tienes alguna opinin al respecto? -pregunt, dando a entender con su tono que Femon no tena ningn derecho a formarse sus propias opiniones. -Me parece que si vamos a hacernos con el poder deberamos actuar ahora -dijo Femon, hablando muy despacio y con mucha cautela-. Todo est preparado. -Slo en Coruscant -dijo Kueller. -Pero Coruscant es el nico sitio donde hay que actuar. Kueller hendi el aire con un brusco manotazo. Las preguntas de Femon estaban empezando a ponerle de mal humor. -Hay que actuar en todos los planetas designados. La meticulosidad es la clave del control. -Bien, pues entonces empezaremos con Coruscant -replic Femon-. Unos cuantos das ms bastarn para que todo lo dems est preparado. -El xito depende de que sepamos escoger el momento adecuado -dijo Kueller-. Esperar. -Si os libris de los lderes... Entonces otros lderes surgirn de la nada para ocupar el vaco que hayan dejado. Kueller resisti el impulso de girar sobre sus talones y fulminarla con la mirada a travs de la mscara. La mscara no estaba funcionando, y Kueller no quera ver la cara de Femon. El sudor gote de su mentn para caer sobre su camisa de lino. -Es sa la razn por la que estis intentando libraros de Skywalker? Kueller titube antes de responder, no estando muy seguro de qu parte de sus verdaderos planes quera revelarle. -La hermana de Skywalker es la lder de la Nueva Repblica dijo por fin. -Cmo sabis que ha sobrevivido al ataque contra la Sala del Senado? -Sobrevivi -dijo Kueller en voz baja y suave. -Pues entonces acabad con ella. -Es lo que pretendo hacer. -Kueller tens los puos, firmemente decidido a no perder el control en un da tan maravilloso y tan lleno de xitos-. Te aseguro que es exactamente lo que pretendo hacer...

***
La nave flotaba en el espacio. Lando Calrissian ech un vistazo por la mirilla de la carlinga del Dan Suerte. Estaba haciendo aquel viaje en solitario despus de haber dejado a Mara jade en el Cmulo de Minos para que llevara a cabo alguna misin encargada por Talon Karrde. A Lando no le gustaba demasiado que Mara siguiera relacionndose con el viejo contrabandista, pero en realidad no tena ningn derecho a quejarse..., y tampoco estaba muy seguro de querer llegar a tenerlo. Aun as, las semanas que acababa de pasar en las ciudades flotantes de Mon Calamari con Mara haban sido deliciosas. Haca mucho tiempo que no la vea. Su compaa le haba resultado muy agradable, y slo hubo algunos momentos en los que deseara estar solo. Y por fin tena soledad, pero ya no la quera. En aquel momento Lando hubiera dado cualquier cosa por tener a alguien con quien poder hablar acerca de la nave que giraba lentamente ante l.

Le pareca curiosamente familiar. Al principio haba pensado que era el Halcn Milenario, pero enseguida se dio cuenta de que los tubos lanzadores de cohetes de demolicin Arakyd haban desaparecido. Despus comprendi que los tubos nunca haban estado all. Algo haba sido instalado para llenar aquella zona, y ese algo se haba esfumado haca ya bastante tiempo. Lando slo haba visto otro carguero ligero que se pareciese tanto al Halcn, y su nombre era Dama Apasionada. Aun as, el Dama Apasionada tena un ala-A modificado en el sitio donde haban estado los tubos lanzacohetes. Un ala-A que poda volar por su cuenta, naturalmente. Una pequea nave suplementaria que poda separarse y ser pilotada de manera independiente para las fugas y las escapadas... Lando abri un canal con el Dama Apasionada. El corazn haba empezado a latirle muy deprisa. -Dama Apasionada, aqu el Dama Suerte. Tenis problemas? Cambio. No hubo respuesta. La nave pareca abandonada..., pero Lando saba que Jarril nunca se separaba mucho tiempo del Dama Apasionada. Jarril haba invertido toda su fortuna personal en aquella nave, y la utilizaba para ganar ms dinero. Nunca permita que flotara a la deriva por el espacio. Incluso cuando estaba a bordo del ala-A, Jarril siempre se aseguraba de que los sistemas del Dama Apasionada estuvieran activados para que nadie pudiera abordarla a menos que se tomara considerables molestias. -Dama Apasionada, aqu el Dama Suerte. Cambio. Lando mascull una maldicin. Se supona que no iba a encontrarse con ninguna clase de problemas durante aquel viaje. No le gustaba volar en solitario. Dispona de un nuevo androide astromecnico que Mara haba comprado con los beneficios del ltimo negocio que haban hecho a medias, pero a pesar de todas las modificaciones especiales introducidas en su diseo el androide no le sera de mucha ayuda en una situacin semejante. Empez a examinar el Dama Apasionada en busca de signos de vida. No haba ninguno. La nave estaba a oscuras, y los sistemas de apoyo vital no funcionaban. Lando dej escapar un suspiro. No poda subir a bordo. No quera salir del Dama Suerte sin tener una buena razn para ello, as que lo que hizo fue averiguar si el Dama Apasionada posea un circuito de control remoto. Lando dudaba de que lo tuviera. La inmensa mayora de vehculos de los contrabandistas prescindan de esa clase de circuitos porque permitan controlar a distancia la nave desde otras naves. Pero el pequeo mundo del contrabando haba cambiado mucho desde que Lando entr en l, y Jarril segua estando profundamente metido en l. Quiz estuviera haciendo ciertos negocios con alguno de esos suministradores. El ordenador del Dama Suerte atrajo su atencin mediante un zumbido. El Dama Apasionada no slo dispona de circuitos de control remoto, sino que adems contaba con un sistema completo de control a distancia listo para ser activado en cualquier momento. Es el primer golpe de suerte que he tenido en todo el da murmur Lando. Despus conect las holocmaras internas del Dama Apasionada a las del Dama Suerte y empez a examinar el interior de la nave. Pareca como si una tormenta de viento imeriana hubiera azotado las secciones pblicas. Los suministros flotaban en el entorno de gravedad cero. Las literas de la zona de descanso mostraban las seales negruzcas de los haces desintegradores. Las mscaras de oxgeno estaban rotas, y el equipo de emergencia se hallaba total o parcialmente destruido. Lando fue examinando las zonas pblicas. Saba que Jarril no permita que hubiera holocmaras en los compartimentos de almacenamiento. Lando tena la boca seca. La extraa inquietud que haba sentido cuando vio la nave por primera vez se estaba intensificando. Salvo por las cicatrices de disparos desintegradores de la sala de descanso, no vio ninguna seal de que hubiera habido lucha. No haba ninguna autntica destruccin, salvo la que se produca cuando alguien -o varios alguien- registraban una nave. Aun as, la tensin que se haba ido acumulando en los hombros de Lando segua creciendo. Finalmente hizo aparecer la carlinga del Dama Apasionada en su pantalla..., y entonces dej escapar el aliento que haba estado conteniendo. Jarril flotaba en el aire y su cuerpo iba chocando lentamente con los controles, el visor, el techo y el suelo. A juzgar por el agujero que haba en su pecho, le haban disparado desde muy cerca. Lando cerr los ojos y se frot el puente de la nariz con el pulgar y el ndice. Un viejo amigo no debera morir de esa manera..., y especialmente no en el centro de la nada y sin tener a nadie que le cubriera las espaldas.

Y un instante despus Lando frunci el ceo. Normalmente Jarril viajaba acompaado por un sullustano llamado Seluss. Se habra ido Seluss a bordo del ala-A? Por qu? Para pedir ayuda? Eso no tena ningn sentido. En ese caso, Seluss ya hubiese vuelto. A menos que estuviera siendo seguido. Pero Lando no haba visto ninguna otra nave en aquel rea del espacio. Se encontraba en una zona donde haba muy poco trfico de naves, y all no haba absolutamente nada con lo que hacer contrabando. De hecho, el mismo Lando no estara all si Mara no hubiera ido a reunirse con Karrde. La Antigua Repblica haba sentido muy poco inters por los planetas primitivos cercanos, y el Imperio haba acabado abandonando toda esperanza de poder unir a pueblos tan diversos. El Imperio haba abandonado todas sus esperanzas haca ya mucho tiempo. Algo se agit en las profundidades de la mente de Lando. Haba visto algo en aquellos restos a la deriva, algo que no hubiese debido estar all... Abri los ojos mientras alejaba el encuadre sensor de la carlinga y sigui buscando y buscando, examinando los restos desde muy cerca hasta que encontr lo que andaba buscando. En la cocina, rebotando en una pared y saliendo disparado hacia otra como el disco en un partido de hockey a gravedad cero, flotaba un casco de las tropas de asalto. Y aquel casco estaba tan limpio que reflejaba la claridad de los paneles de emergencia. Soldados de las tropas de asalto a tanta distancia de Coruscant... Quiz Lando haba estado equivocado acerca del Imperio. Activ el resto del circuito de control remoto con una vertiginosa sucesin de movimientos. Remolcara el Dama Apasionada hasta su explotacin minera de Kessel y luego inspeccionara el interior personalmente. Quiz podra averiguar en qu haba estado metido Jarril. Lando ya tena la corazonada de que lo que iba a encontrar no le gustara en lo ms mnimo.

Ocho

*
Los senadores supervivientes llenaban la Sala de Audiencias del Emperador en el Palacio Imperial. Los senadores ms veteranos, aquellos que apoyaban con toda claridad a la Nueva Repblica, haban formado pequeos grupos y hablaban de los temas realmente importantes. Leia estaba inmvil junto a la mesa del buffet que ocupaba toda una pared. No estaba interesada en sus colegas. Estaba viendo discutir a los nuevos senadores, muchos de los cuales haban servido al Imperio. Las manos todava le dolan un poco debido a las quemaduras que haba sufrido durante la explosin, pero por lo dems se encontraba perfectamente. Salvo por su audicin. Leia estaba deseando no haberla recuperado. Las discusiones se alzaban a su alrededor, tan apasionadas que una voz no tardaba en tapar a otra. -decidir quin manda ahora que... -... nunca hubiera permitido un caos semejante... -alegro de que estemos aqu. La Nueva Repblica no puede permitirse tales descuidos... Leia slo necesit or unos cuantos fragmentos de conversacin para saber qu estaba ocurriendo. All, por lo menos entre los senadores recin incorporados a la legislatura, el gobierno de Leia iba a ser considerado culpable de la destruccin de la Sala del Senado. No tendra que haberse dejado convencer por Han. Tendra que haber pasado el da de la explosin en pie y yendo de un lado a otro. Dos das de alejamiento de la actividad poltica haban permitido que aquella situacin se volviera totalmente incontrolable. Leia cogi un canap vagneriano y se lo comi rpidamente, esperando que su dulzor le proporcionara las energas de las que todava careca. Los mdicos le haban dicho que necesitaba algn tiempo para recuperarse del todo y que haba estado a punto de morir, pero Leia va haba superado heridas muy graves con anterioridad. Sospechaba que aquella vez una parte del problema estribaba en su forma de enfrentarse a la situacin.

Se limpi las manos en los pantalones -llevaba unos pantalones muy holgados que casi parecan una falda, con una blusa encima de ellos, porque haba decidido acudir a la reunin vestida de una manera elegante pero cmoda- y se adentr en la multitud de los nuevos senadores. Su conversacin ces de repente. Leia les sonri como si no hubiera odo nada, y dio un par de palmadas para atraer su atencin. -Quiero agradecerles a todos que hayan venido a pesar de la escasa antelacin con que fueron avisados -dijo-. Ya hemos empezado a acondicionar el saln de baile para utilizarlo como hogar temporal del Senado, pero los trabajos no estarn terminados hasta maana. Mientras tanto, he pensado que debamos celebrar esta reunin informal. Quiero ponerles al corriente de los ltimos resultados obtenidos por la investigacin y... -De qu investigacin est hablando? -pregunt Ryet Coome, el senador recin elegido por Exodeen. Su voz, filtrada a travs de sus seis hileras de dientes, sonaba tan parecida a la de su colega Myet Luure que Leia estuvo a punto de dar un respingo. Incluso la pregunta era justo el tipo de pregunta que se hubiera podido esperar de Myet. Leia mir a Ryet, que se estaba acariciando el costado con sus seis brazos. Si no hubiera sabido que Myet estaba muerto, habra pensado que le estaba hablando. -Hemos estado llevando a cabo una investigacin de manera simultnea con los trabajos de rescate -dijo Leia- El esfuerzo de rescate goz de mxima prioridad durante un da. Tenamos que asegurarnos de que... Leia tuvo que callarse porque se le haba quebrado la voz. -Tenamos que asegurarnos de que no haba nadie ms atrapado debajo de los escombros -dijo ChoFi. Era uno de los senadores que haban estado con ella desde los comienzos de la Nueva Repblica y en aquel momento se encontraba justo detrs de Leia, con sus ms de dos metros de altura protegindola en vez de empequeecerla. Leia asinti, agradecindole su apoyo. No le haba visto cuando entr en la sala. ChoFi deba de haber estado dedicndose a escuchar las conversaciones, tal como haba hecho Leia. -Tendran que haber empezado adoptando precauciones -dijo Ryet-. No s cmo le voy a explicar a la poblacin de Exodeen que una de sus figuras pblicas ms amadas ha muerto. -Contamos con el mejor sistema de seguridad existente en toda la Repblica -dijo Leia-. Obviamente, no fue suficiente. -Obviamente, no -dijo Ryet. Meido, tan delgado como la hoja de un cuchillo vibratorio y con su rostro carmes cubierto por diminutas lneas blancas, puso una mano de dos dedos sobre el primer brazo de Ryet A Leia le asombr que Meido conociera la etiqueta exodeeniana. Un roce en el primer brazo era una seal para dejar de hablar. Un roce en el segundo brazo habra significado un desafo a luchar. -La jefe de Estado ha tenido una semana muy dura -dijo Meido. --Igual que todos nosotros -dijo un senador desde el fondo de la sala. Meido le ignor. -No debemos negarle el beneficio de la duda -sigui diciendo-. Tenamos que averiguar si todava quedaba alguien entre las ruinas de la Sala, naturalmente. Ahora la investigacin podr llevarse a cabo con la mxima rapidez y eficiencia. Su apoyo despert algunas sospechas en Leia. Meido se haba opuesto encarnizadamente a todas sus decisiones polticas desde el da en que fue elegido. -Gracias, senador -dijo, y respir hondo-. La Sala del Senado sufri grandes daos. La bomba, si es que podemos llamarla as, fue detonada dentro de la Sala. No hubo ninguna clase de daos exteriores. Actualmente estamos investigando a todo el personal que se encontraba dentro de la Sala en el momento de la explosin, as como a personas que hubieran tenido acceso a ella en los das anteriores a la reunin del Senado. -Incluye eso a los senadores? -pregunt el senador Wwebyls, un diminuto humanoide de Yn. -Incluye a todo el mundo -respondi Leia. -Hasta a los muertos? -pregunt Ryet, con sus manos inferiores apoyadas en sus caderas secundarias. -Hasta a los muertos -respondi Leia en voz muy baja-. No pudimos pasar por alto nada ni a nadie. -Eso quiere decir que usted tambin est siendo investigada, no? -pregunt el senador Meido. Leia se sorprendi considerablemente. Ella no estaba siendo investigada, naturalmente. Leia saba que no haba tenido nada que ver con la explosin.

-Ha dicho todo el mundo -intervino ChoFi en un tono cuidadosamente neutral mientras les recordaba que deban escuchar y, de paso, sacaba a Leia de su apuro. Kerritharr, el ms anciano de los senadores wookies, emiti un gruido desde el fondo de la sala. -Mi colega wookie acaba de hacer una observacin muy pertinente -dijo ChoFi-. La mejor manera de sobrevivir a una crisis es trabajar juntos. -No podemos trabajar juntos si estamos siendo investigados -dijo otro de los senadores ms jvenes. -Todos estamos siendo investigados -dijo Nyxy, un senador de Rudrig. -Tenemos que colaborar los unos con los otrosdijo el senador Gno. Haba sido senador en la Antigua Repblica, y despus haba sido miembro del crculo rebelde en el Senado Imperial. Era uno de los pocos miembros de la Antigua Repblica que continuaban en activo-. Se les ha ocurrido pensar que quienquiera que hizo estallar esa bomba obr precisamente por esta razn? Si empezamos a luchar entre nosotros, dejaremos de prestar atencin a las amenazas procedentes del exterior. No podemos cometer el terrible error de hacer pedazos este gobierno desde el interior. Leia tampoco haba pensado en eso. Se haba estado concentrando el] encontrara los perpetradores, y en descubrir si eran el origen de la visin de la Fuerza que haba compartido con Luke. No haba olvidado aquella horrible sensacin de catstrofe inminente que amenazaba no slo al Senado, sino al mismo gobierno. Pero no poda hablarles de la nueva arma..., no a menos que contara con una prueba ms slida que sus percepciones y las de Luke. -Me parece que este gobierno ya est siendo hecho pedazos -dijo Ryet-. Necesitamos un liderazgo slido. Un buen liderazgo habra evitado este ataque. -No podemos estar seguros de ello -dijo ChoFi-. No podremos estar seguros de ese tipo de cosas hasta que hayamos descubierto qu caus la destruccin. Los equipos de investigacin estn trabajando en ello -dijo Leia-.Varios expertos estn examinando material sacado del edificio, y todava tenemos investigadores en la Sala del Senado. A ltima hora de hoy ya sabremos algo ms. -Sabremos entonces si el ataque iba dirigido contra el Senado o si iba dirigido contra usted? -pregunt Ryet. Tena derecho a formular esa pregunta, y Leia lo saba. Pero eso no evit que se sintiera invadida por una oleada de ira. Ya estaba harta. Ryet se estaba comportando corno si la prdida de Myet Luure le hubiera elevado hasta una elevada cima de moralidad. -Esccheme con atencin, senador Coome -dijo Leia, irguindose cuan alta era-. Si el ataque iba dirigido contra usted, contra m o contra cualquiera de nuestros colegas, entonces iba dirigido contra todos nosotros. Tanto si le gusta como si no, somos un grupo, un organismo poltico... El ataque tuvo lugar en la sede del gobierno, y nos afect a todos por un igual... -No nos afect a todos por un igual -la interrumpi Ryet-. Algunos senadores estn muertos. -Nos afect a todos por un igual -insisti Leia-, por lo menos en el caso de los supervivientes. Ahora puede trabajar con nosotros y ayudar a la Nueva Repblica, o... -O? -Ryet se haba inclinado hacia adelante a pesar de que Meido intentaba retenerle con una mano-. ---Me esta amenazando, Leia Organa Solo? -Eso no resultara muy beneficioso para la unidad que pretendemos alcanzar, verdad? -replic Leia. -Desde luego que no -dijo Meido sin perder la calma-. Mi colega quiz se tranquilizar Un poco sabiendo que aparte de la investigacin oficial hemos puesto en marcha una investigacin independiente. Tener dos equipos trabajando a la vez quiz nos permita obtener mejores resultados. -O quiz lo nico que consigamos sea crear ms confusin -dijo Leia. -Quiere decir eso que se opone a la existencia de una investigacin independiente? -pregunt Meido, empleando un tono de voz que daba a entender que Leia tena algo que ocultar. -Por supuesto que no -dijo Leia-. Lo nico que ocurre es que no me gusta gastar recursos de manera innecesaria. La Nueva Repblica no es rica ni en crditos ni en capacidad de trabajo. -Pues yo pienso que cualquier gasto de recursos que nos permita volver a confiar los unos en los otros estar plenamente justificado -dijo Meido. Volver a confiar..., pens Leia. Pero no expres sus pensamientos en voz alta. -Resulta obvio que no le gusta la idea -dijo Ryet, mirando fijamente a Leia. La haban obligado a meterse en aquel callejn sin salida. Leia tendra que habrselo esperado.

-Somos un cuerpo gubernamental -dijo despus de haber hecho una profunda aspiracin de aire-. Vamos a votar. -Crea que esto era una reunin informal -dijo ChoFi. Como forma de retrasar la votacin, la estratagema era realmente admirable. Leia reprimi un suspiro. Haban sido ms hbiles que ella. Celebrar una votacin sin sus consolas, el contador electrnico o un ordenador de apoyo resultara realmente bastante difcil. Pero una votacin oral poda permitirle salir del apuro si alguien contaba los votos y los iba adjudicando a los senadores correspondientes. Ese tipo de votacin tambin tena la ventaja adicional de que obligara a cada senador a dejar clara su posicin delante de los dems. Leia envi a uno de los secretarios en busca de una hoja de recuento oficial. Cuando el secretario volvi, Leia examin la hoja y fue deteniendo su mirada en la lnea correspondiente cada vez que se encontraba con el nombre de un senador muerto o gravemente herido. Recordara aquel da en la Sala del Senado durante el resto de su vida. A su peculiar y menos devastadora manera, lo ocurrido all la haba afectado tanto como la destruccin de Alderaan. Leia siempre haba pensado que la Sala del Senado era el sitio mas protegido del universo, y quiz sa fuera la razn por la que se haba opuesto con tanta decisin a que los antiguos imperiales entraran en ella. Quiz haba querido proteger uno de los pocos refugios seguros que quedaban en la galaxia. Unos momentos bastaron para organizar el sistema de votacin, y esos momentos dieron tiempo ms que suficiente a cada senador para que pensara cul iba a ser su respuesta. -El asunto que vamos a someter a votacin es el siguiente: deberamos contar con un equipo de investigacin independiente? Su respuesta vocal ser s, no o me abstengo. Leia respir hondo y despus pronunci el nombre del primer senador. Leia y el secretario fueron anotando los resultados de la votacin de manera simultnea a medida que se iban produciendo. Un androide de protocolo tambin se mantuvo a la escucha y fue comprobando las listas. Leia haba esperado que el resultado de la votacin se decantara a su favor o, por lo menos, que conseguira salir vencedora por una escasa mayora. Pero a medida que iba avanzando por la lista, saltndose a los ausentes y los muertos, se fue dando cuenta de que su bloque de votantes, que anteriormente haba constituido la mayora, haba pasado a estar en minora. La mayora de senadores ilesos pertenecan al grupo de los que acababan de ser elegidos. De alguna manera inexplicable los senadores ms veteranos, aquellos que tenan lazos de larga duracin con la Repblica, haban sido los ms castigados por la explosin. Cuando lleg al final de la lista, Leia tena la garganta reseca y le ardan los ojos. Sus hombros estaban rgidos a causa de la tensin. Quince senadores -slo quince- haban votado en contra de la investigacin independiente. El resto se haba abstenido o votado a favor de ella. La medida haba vencido por una abrumadora mayora. Los ojos de Leia fueron hacia el otro extremo de la sala y se encontraron con la mirada de Kerrithrarr. El senador wookie crea, al igual que Leia, que los antiguos imperiales destruiran al Senado. Kerrithrarr tena el pelaje erizado, y cuando vio que Leia le estaba mirando mene la cabeza en una lenta negativa llena de desesperacin. Leia cotejo sus resultados con los del secretario, _v despus el androide de protocolo confirm sus cifras. -Por una clara mayora -dijo Leia-, queda aprobada la medida para que se ponga en marcha una investigacin independiente. Los senadores recin elegidos prorrumpieron en vtores mientras el resto de la sala reaccionaba con visible perplejidad. Leia cogi un tazn de madera y golpe la mesa del buffet con l mientras peda silencio. -Soy consciente de que no nos estamos reuniendo en la Sala -dijo mientras el silencio iba volviendo a aduearse del recinto-. Dado que no estamos observando los formalismos habituales, pasar por alto esta infraccin de las normas parlamentarias. Pero en el futuro cualquier miembro del Senado que muestre un comportamiento indebidamente partidista ser expulsado de la sala y su voto no ser tomado en consideracin. Esta regla figura en las estipulaciones senatoriales, y les sugiero que las lean. Su voz volvi a ella bajo la forma de un eco, y Leia pudo or con toda claridad la hebra de ira que corra por debajo de las palabras. Normalmente se enorgulleca de su autocontrol, pero estaba empezando a perder la paciencia. Leia se pregunt si aquellos senadores que se autocalificaban de lderes comprendan

cules iban a ser los efectos de sus acciones. Acaso no saban que esa clase de partidismos terminaran dividiendo a la Nueva Repblica? Decenas de rostros llenos de expectacin se haban vuelto hacia ella, y Leia les dirigi una inclinacin de cabeza. -Dado que la idea de llevar a cabo una investigacin independiente ha venido de usted, senador Meido, me gustara que se encargara de formar el equipo. Necesitaremos los nombres de los investigadores para nuestros archivos. Meido sonri. Sus dientes brillaron con plidos destellos rosados que contrastaban con su piel carmes. -Ser un placer, presidenta. A Leia no le gust nada su expresin, y pens que haca que se sintiese tan vulnerable corno si acabara de meterse en una trampa. -Maana nos reuniremos en el saln de baile a la hora normal -dijo-. Hasta entonces, se levanta la sesin. Leia golpe la mesa una vez ms con el tazn y las conversaciones enseguida volvieron a zumbar a su alrededor. Los senadores recin elegidos se daban palmadas en la espalda los unos a los otros y rean. ChoFi estaba contemplando la lista. -Supongo que va sabe que los dos informes no coincidirn entre s -dijo, hablando en un tono de voz tan bajo que slo Leia y el senador Gno pudieron orle. -Ya lo s -dijo Leia-. Pero no tena otra eleccin. No poda nombrar a uno de los nuestros para que seleccionase al equipo de investigacin. Han sabido ser ms astutos que yo. Si hubiera sido capaz de pensar con un poco ms de claridad cuando entr aqu... -No es culpa suya, Leia -dijo ChoFi-. Si no se hubieran enfrentado con usted en ese tema, lo habran hecho en otro. Usted ha estado dirigiendo el Senado como si fuera el mismo de antes, y no ha tomado en consideracin su realidad actual. El Senado v_ a no es un cuerpo uniforme. Ahora tenemos facciones. -Cosa que no me gusta nada -dijo Gno. Tanto si le gusta como si no, las facciones existen y debemos vivir con ellas -dijo ChoFi. -No vivir con ellas -replic Gno-. As es como el Imperio se hizo con el poder la ltima vez. Las pequeas discrepancias se fueron convirtiendo en grandes desacuerdos, y los grandes desacuerdos fueron ignorados hasta que el gobierno qued tan faccionalizado que va no era capaz de hacer absolutamente nada. -Eso no ocurrir aqu -dijo ChoFi. Gno sonri. -Eso es justo lo que yo crea por aquel entonces, hace tantos aos... Leia cogi el registro de votos, torciendo el gesto al sentir la punzada de dolor que recorri sus manos. -No podemos dejarnos paralizar por el temor a los cambios, senador -le dijo a Gno-. Debemos recordar que hay una gran diferencia entre aquellos das y la actualidad. Ahora no cuentan con un lder como Palpatine. -Por lo menos todava no -dijo Gno.

***
Los rayos del sol entraban por un agujero en el techo medio derrumbado de la Sala del Senado. La negra mano-garra de un androide de construccin se recortaba contra el cielo mientras esperaba recibir la orden de quitar los escombros e iniciar la reconstruccin. Luke se detuvo en el hueco de la puerta de dos hojas y contempl la Sala. La claridad del sol slo iluminaba una esquina del recinto, _v los paneles luminosos de emergencia revelaban ms destruccin. La mayor parte de las mesas de votacin estaban cubiertas de rocas y trozos de cristal. El suelo era una masa de cascotes. Androides de carga, de mantenimiento y de reparaciones esperaban al fondo de la sala. Por el momento ninguno de ellos haba iniciado las tareas de limpieza. Leia quera que esos trabajos esperaran hasta que la investigacin estuviese lo ms avanzada posible. Luke haba decidido llevar a cabo algunas investigaciones por su cuenta. Haba varias cosas que le preocupaban: la insistencia con que Leia afirmaba que los antiguos imperiales estaban involucrados en lo ocurrido, la extraa conversacin que Han haba mantenido con el contrabandista desaparecido y, por encima de todo, la perturbacin en la Fuerza que Luke, Leia y sus hijos haban percibido con distintos grados de intensidad eran otros tantos motivos de inquietud. Luke estaba de

acuerdo con Han y dudaba de que los antiguos imperiales se hallaran directamente involucrados en lo ocurrido. Si hubieran estado al corriente de lo que iba a suceder, habran encontrado alguna excusa para estar lejos de la Sala del Senado en el momento de la explosin. Aun as, Leia tambin tena algunos argumentos que exhibir en favor de su hiptesis. La mayora de los senadores recin elegidos no haban sufrido ningn dao. Si Leia tena razn, y un antiguo imperial o un grupo de ellos estaba involucrado, acaso haba alguna forma ms efectiva de desviar las sospechas que estar presentes en la Sala del Senado durante la explosin y escapar milagrosamente ilesos? Luke entro en la gran sala. Motas de polvo flotaban en el crculo de luz solar. Luke haba estado en muchos lugares asolados por la destruccin y haba visto mucha devastacin, y sin embargo nada de todo aquello le haba preparado para lo que estaba viendo. Aquella sala siempre haba sido la sede del poder legislativo. Haba acogido al Senado de la Antigua Repblica, y ni siquiera la remodelacin de Palpatine haba logrado afectar a esa peculiar atmsfera de leyes antiguas e irrevocables. Siempre haba sido la sala favorita de Leia. Cuando se produjo la explosin Leia estaba abajo, en el estrado. El estrado haba quedado hecho pedazos. El crculo sobre el que se haba alzado estaba repleto de fragmentos del techo. Las cuadrillas de reparaciones del exterior haban advertido a Luke de que la estabilidad del edificio haba quedado seriamente afectada. Al principio no queran dejarle entrar sin una escolta, pero Luke haba insistido. Tena que ver aquello, y tena que verlo a solas. Una extraa frialdad impregnaba el aire. Era el mismo fro helado que haba percibido en Yavin 4, el fro de la muerte veloz y repentina. Se haban perdido tantas vidas, y todas haban sido interrumpidas de una manera tan insensata... Luke se adentr en la sala. Aquella extraa sensacin de traicin volva a estar presente por debajo del fro. El sentirse traicionado probablemente fuese una respuesta bastante comn a una muerte inesperada y repentina, pero la sensacin que estaba experimentando era distinta. Pareca... vagamente personal, como la sensacin de traicin que Luke haba experimentado cuando Kyp se uni a Exar Kun. Era como si todos los que perecieron en aquella sala hubieran muerto a manos de una persona en la que antes haban confiado. Muerte personal. Una bomba significaba una muerte impersonal. Luke cerr los ojos, permiti que la Fuerza fluyera a travs de l y busc las acumulaciones de frialdad. Un tumulto de voces se arremolin a su alrededor. Las voces surgan del recuerdo y pedan auxilio, gritaban instrucciones, llamaban a sus amigos o se convertan en los gemidos de los agonizantes. Bolsas de un fro helado... Luke abri los ojos. En vez de una sola explosin de gran potencia, aquella sala haba sido devastada por varias pequeas explosiones simultneas..., y los senadores que se encontraban ms cerca de las detonaciones haban muerto. Varias ejecuciones planeadas? Una advertencia? O un intento de destruir la Sala del Senado que haba fracasado? Luke no poda saber cul de aquellas hiptesis era la acertada, pero por fin tena algo que decir a los investigadores de Leia. Los investigadores deban dejar de buscar una gran causa y empezar a buscar varias causas pequeas. Unos cuantos cascotes se desprendieron del techo y cayeron ruidosamente sobre el suelo lleno de agujeros. Luke gir sobre sus talones v, sin quererlo, entr en una de las zonas de fro. La luz del sol se debilit de repente, y Luke percibi la sombra contaminadora de una presencia. Un antiguo estudiante. Un hombre. Brakiss...

Nueve

*
E1 armario en el que el kloperiano haba metido a los androides estaba formado por un suelo de permacreto bastante sucio, paredes metlicas y un techo de metal. Las paredes estaban totalmente desnudas, y ni siquiera haba un picaporte en la parte interior de la puerta. En cuanto la puerta se hubo cerrado, el armario qued sumido en la oscuridad ms absoluta. Erreds dej escapar un suave silbido. -Tienes razn, Erreds -murmur Cetrespe-. Yo tambin estoy oyendo pasos..., y vienen hacia aqu. La cerradura de ordenador instalada en el picaporte que haba en la parte exterior de la puerta emiti un chasquido seguido por un pitido. La puerta se abri, y el armario qued inundado de luz. Un kloperiano que no era el que haba capturado a los androides estaba inmvil delante del armario, sosteniendo unas rdenes de trabajo en un tentculo y una llave de cdigo especial en otro. -Oh, alabado sea el fabricante -dijo Cetrespe-. Soy Cetrespe y ste es mi congnere Erreds. Pertenecemos a la presidenta Leia Organa Solo, la jefe de Estado, y a su hermano, el Caballero Jedi Luke Skywalker. Hemos sido encerrados bajo falsas acusaciones... -Carecais de permiso para entrar aqu -dijo el kloperiano. -Al contrario -replic Cetrespe-. Tenamos que... -Me da igual -dijo el kloperiano-. Si de m dependiera, os hara reciclar junto con todos los otros androides que se han quedado anticuados. Pero hemos comprobado vuestros nmeros de serie, y sois quienes decs ser. La prxima vez que bajis aqu, vuestros propietarios tendrn que enviarnos un aviso oficial. No podemos permitir que cualquier androide construido hace siglos vaya husmeando por estos niveles a su antojo. Esta zona es peligrosa, y algunos de mis ayudantes tienden a tomarse demasiado en serio su trabajo. Podran pensar que sois chatarra y utilizaros como repuestos. -Repuestos! -exclam Cetrespe-. Seor, le aseguro que se nos puede considerar cualquier cosa salvo repuestos. Vaya, pero si mi congnere y yo incluso podramos ser considerados como... -Sois un androide de protocolo con un mnimo de tres modelos por encima de ti y un androide astromecnico que se ha quedado diecisis modelos anticuado. Si formarais parte de nuestro equipo, podis estar seguros de que os reciclaramos. Erreds solt un estridente pitido. -Bien, vamos a permitir que veis el ala-X y luego tendris que iros. -El kloperiano cruz dos tentculos delante de su pecho-. Seguidme. Cetrespe se apresur a salir del armario con Erreds junto a l. El kloperiano empez a avanzar rpidamente. Cetrespe se qued rezagado unos cuantos pasos, justo lo suficientemente atrs para permanecer fuera del campo auditivo del kloperiano. -Ves, Erreds? Ya te dije que nos dejaran en libertad en cuanto supieran quines ramos. Erreds respondi con otro pitido. -Bueno, pues yo no veo que haya nada de raro en todo esto -dijo Cetrespe. Erreds emiti un burbujeo electrnico. -De acuerdo, de acuerdo -dijo Cetrespe-. Admito que se han tomado su tiempo para comprobar nuestros nmeros de serie. Pero lo importante es que finalmente lo han hecho, Erreds. Aunque tambin debo admitir que las cosas podran haberse complicado muchsimo. Reciclaje! Y yo que pensaba que ese basurero gigante al que van a parar todos los androides que se han quedado anticuados slo era una leyenda... La cpula de Erreds iba girando de un lado a otro mientras avanzaban, y su diminuta holocmara no paraba de parpadear. El pequeo androide astromecnico estaba filmando cuanto les rodeaba. -No creo que se te haya dado permiso para... El pitido de Erreds fue tan estridente que el kloperiano se volvi hacia ellos. -Hay algn problema? -pregunt. Cetrespe mir a Erreds. -Ninguno -dijo Cetrespe- No hay absolutamente ningn problema -aadi y, por si acaso, dej caer la mano sobre la cpula de Erreds con tanto mpetu que los ecos del tintineo metlico resonaron por todo el hangar. Pasaron por delante de docenas de alas-X en distintos estados de avera. Las puertas abiertas del hangar permitan ver alas-Y y alas-A que haban sido desmantelados y en un ltimo hangar haba varios

resplandecientes aparatos nuevos, con unos cuantos androides de limpieza sacando brillo al metal luminiscente. Cuando por fin se detuvieron, el kloperiano seal un viejo y maltrecho ala-X que haba sido totalmente desmontado y estaba esparcido sobre el suelo del hangar. Erreds gimi. Cetrespe fue hacia las secciones del caza. -Oh, cielos -dijo-. El amo Luke siempre le ha tenido mucho cario a este aparato. -Dentro de dos das lo tendremos montado y listo para que lo utilice -dijo el kloperiano. Erreds emiti una serie de silbidos y pitidos. -Mi congnere desea saber por qu ha tenido que ser desmantelado -tradujo Cetrespe. -rdenes -dijo el kloperiano-. Estos viejos alas-X tienen tantos problemas que no pueden volar por la galaxia sin ser sometidos a una revisin a fondo de vez en cuando. Erreds volvi a soltar unos cuantos pitidos. -Mi congnere dice que la nave funcionaba a la perfeccin -explic Cetrespe. -Bueno, pues se equivoca -dijo el kloperiano-. El mantenimiento a cargo de aficionados nunca puede sustituir a una verdadera revisin a fondo. Erreds emiti un pitido ensordecedoramente estridente. -Erreds! -exclam Cetrespe-. Lo siento muchsimo, seor. Se podra decir que mi congnere haba llegado a establecer un vnculo bastante ntimo con el ala-X, y por eso teme que usted lo haya daado de manera permanente. -No lo he tocado -dijo el kloperiano-. Y ahora que lo habis visto, ya podis informar sobre su estado actual a vuestro amo. Se sale por aquella puerta. Cetrespe asinti. -Vamos, Erreds. Debemos hablar con el amo Luke. Erreds dej escapar un tembloroso suspiro. Despus se detuvo junto al ala-X desmontado y se inclin precariamente sobre l. -Erreds! -dijo Cetrespe-. Ya hemos visto ms que suficiente. Quiz deberas decirle a tu amo que sera conveniente que purgara la memoria de esa unidad astromecnica. La unidad R2 ya estaba francamente anticuada, y dados los nuevos cambios introducidos en el diseo de la nave puede estar seguro de que quedar totalmente obsoleta en cuestin de meses. Un brazo cilndrico surgi del costado izquierdo de Erreds, que era el que quedaba oculto al kloperiano. -No le quepa duda de que informar de ello al amo Luke -dijo Cetrespe- Esta pequea unidad R2 no ha parado de darnos problemas desde el da en que la compr. -Todas lo hacen -dijo el kloperiano . Y ahora, salid de aqu antes de que me encargue personalmente de sacaros. -S, seor! Vamos, Erreds. El brazo de Erreds volvi a desaparecer dentro de su compartimiento. El pequeo androide astromecnico baj su tercera rueda hasta el suelo y empez a avanzar hacia la salida. -Le agradezco que nos haya enseado el ala-X, seor -dijo Cetrespe mientras se apresuraba a seguir a Erreds-. Puede tener la seguridad de que hablar de usted a nuestro amo y... Y Cetrespe se interrumpi de repente cuando las puertas del hangar se cerraron detrs de ellos. Erreds dej escapar un largo y quejumbroso gimoteo. -Me parece que tu reaccin es francamente excesiva, Erreds. El ala-X no est muerto. Slo lo han desmontado -dijo Cetrespe, y empez a avanzar por el pasillo. Erreds continu emitiendo pitidos mientras le segua. -Borrar su memoria? Pero el amo Luke dio instrucciones especficas de que la memoria del ala-X no deba ser tocada. Erreds solt un trino afirmativo. -Pero eso no quiere decir que exista una conspiracin, Erreds -protest Cetrespe-. Los seres orgnicos no pueden evitar cometer errores de vez en cuando. Erreds respondi con ms pitidos y silbidos. -Bien, de acuerdo -dijo Cetrespe-. Puedes creer lo que quieras, pero sers t quien se lo diga al amo Luke. No pienso tomar parte en semejantes fantasas. Erreds lanz un gruido.

-Aun as, informar al ama Leia del incalificable comportamiento de esa criatura -dijo Cetrespe mientras salan del hangar y entraban en el nivel superior de la zona de atraque-. Si fuimos encerrados en un armario debido a un motivo tan trivial, imagnate qu les puede llegar a ocurrir a los androides que tengan propietarios menos importantes. Es realmente lamentable. Ese tipo de cosas no deberan estar permitidas en Coruscant. Erreds emiti una especie de burbujeo. -No estaba pensando en m -dijo Cetrespe-. Si estuviera pensando en m, no habra hablado de otros androides.

***
La larga cabellera de Leia caa a lo largo de su espalda. Leia se la estaba cepillando con tranquila regularidad, y sus manos recin curadas mostraban la perfeccin de siempre bajo la suave luz. La ltima inmersin en el tanque bacta haba obrado el milagro. Leia estaba totalmente recuperada. Han estaba sentado en el borde de su cama, deseando que su esposa se volviera hacia l. Leia haba cogido el cepillo del pelo en el mismo instante en que la conversacin haba empezado a internarse por terrenos peligrosos. -Oye, cario, solo te estoy pidiendo una semana. -Estamos pasando por una crisis, Han. -Leia no haba alterado en lo ms mnimo el ritmo de su cepillado-. Y ahora resulta que quieres irte de juerga con tus viejos amigos... -No quiero irme de juerga, Leia. Creo que Jarril vino a verme por una razn. -Estoy segura de ello. A juzgar por lo que me has contado sobre la conversacin, Jarril no poda entender qu haba sido de Han Solo, el temerario y jovial aventurero. Han se levant de la cama. -Creo que la visita de Jarril guarda relacin con todo esto. -Y yo no lo creo. Han se acuclill junto a ella. Leia dej de cepillarse el pelo y puso las manos sobre su regazo. Los araazos haban desaparecido de su rostro, pero segua estando plida y pareca bastante cansada. Han le tap las manos con las suyas. La piel de Leia estaba muy fra, y estaba temblando. El momento de la honestidad haba llegado por fin..., y para ambos. -Aqu no sirvo de nada, Leia. -Eso no es verdad -dijo Leia, bajando la mirada hacia las manos que protegan las suyas- Tu presencia siempre sirve de algo, Han. Han apoy la cabeza en el hombro de Leia y sinti la sedosa suavidad de su cabello en la frente mientras perciba su tenue perfume. No saba cmo poda explicarle algo que Leia normalmente siempre era capaz de entender sin que hiciera falta darle explicaciones. Han era un hombre de accin, v_ necesitaba actuar. Leia suspir. -Quieres contribuir en algo. -Han asinti. -Y no hay nada que puedas hacer en Coruscant. Han se apoy sobre los talones. Sus dedos estaban apretando las manos de Leia, y las cerdas de su cepillo para el pelo se le hundieron en las yemas. -Ya he hecho todo lo que puedo hacer, Leia. He seguido el rastro de Jarril. Se fue con la ltima oleada de naves que parti entre toda la confusin, y despus escap cuando bajaron los escudos para que Luke pudiera pasar. Al parecer, Jarril no habl con nadie ms a parte de conmigo. Ni siquiera tena otros amigos aqu. -Puede que Jarril no haya tenido nada que ver con el ataque. Han asinti. -Lo s. En ese caso, los investigadores que has nombrado ya estn siguiendo todas las pistas posibles. -Y si se produce otro ataque, Han? -Todava no ha llegado. Llevo das esperando, pero no ha habido otro ataque. -Eso es bastante extrao, verdad? -murmur Leia-. Ya hace tiempo que vengo pensando que es muy extrao. -Yo tambin.

Leia le sonri con la misma sonrisa medio burlona que apareca en sus labios cuando saba que hubiese debido llevarle la contraria, pero no le apeteca hacerlo. -Si me necesitas... Bueno, en ese caso me quedar -dijo Han. Leia mene la cabeza. -No necesito a nadie, bobo. -Ya lo s, excelencia excelentsima -dijo Han, sonriendo. Despus permiti que la sonrisa se fuera esfumando-. Pero hablo en serio. Si me necesitas... -Siempre obtenemos mejores resultados cuando trabajamos en equipo, Han. Han tambin lo saba. Haba estado intentando decirlo desde el comienzo de aquella conversacin. -Lo nico que me preocupa son los nios. -Leia sac una mano de debajo de las de Han y dej el cepillo encima del tocador-. Y si el prximo ataque va dirigido contra ellos? Y si Ryet tiene razn? Y si el ataque iba dirigido contra m o contra mi familia? -Si iba dirigido contra ti, entonces se trataba de una advertencia -dijo Han. -Como la visita de Jarril. Han volvi a asentir. -Invierno me ha dicho que la base de Anoth ha sido reconstruida. Quiz deberamos enviarlos all con ella. -Una visita al hogar de sus infancias? -Han se incorpor-. Puedes prescindir de su presencia, Leia? Yo no estar aqu y ellos tampoco estarn aqu, y entonces tendrs que enfrentarte a la crisis poltica. Leia respir hondo. Han pudo ver el conflicto de emociones en su rostro. Saba hasta qu punto dependa Leia de su familia, y lo importante que era para ella. -Trabajar con ms eficiencia si todas las personas a las que conozco estn a salvo -acab diciendo. -Y por eso quieres que me quede en Coruscant, verdad? Leia no le mir. Han le apart los cabellos de la nuca y se la bes. -Soy capaz de cuidar de m mismo, princesa. -Lo s -dijo Leia, que segua sin mirarle. -Eres t quien corre el mayor peligro. Quiz deberas ir a Anoth con Invierno y los nios. Leia alz la cabeza, mirndole por fin. -No puedo hacer eso. Tengo obligaciones que atender aqu. He de correr los mismos riesgos que el resto del gobierno. Han ya lo saba. l tambin tena que correr riesgos. Protegerle y obligarle a permanecer en Coruscant sera tan perjudicial como obligar a Leia a que fuese a Anoth. Esper en silencio y vio cmo la luz de la comprensin iba apareciendo en los ojos de Leia cuando entendi lo que Han acababa de hacer. -Me has manipulado -dijo por fin. Han asinti. Leia se levant, le rode con los brazos y le atrajo hacia ella. Durante los ltimos das haba perdido peso, y se senta delgada y frgil. Han la envolvi en un estrecho abrazo, sabiendo que el esbelto cuerpo de Leia contena ms reservas de fortaleza de las que l nunca llegara a poseer. Tena que confiar en sus capacidades, de la misma forma en que Leia tena que confiar en las de l. -No te gustara que, slo por una vez, pudiramos vivir tranquila y cmodamente, como las personas normales? Leia habl en un tono de voz tan bajo que casi era un susurro. -No -dijo Han, retrocediendo justo lo suficiente para que Leia pudiera verle la cara-. Y sabes por qu? Pues porque si hubiramos sido personas normales nunca nos habramos conocido..., su altecsima. Leia se ri y le bes profunda y apasionadamente. Tan profunda y tan apasionadamente como si supiese que nunca ms podra volver a besarle...

Diez

La nave de Jarril era una autntica cueva del tesoro de la chatarra extraa. Lando haba remolcado el Dama Apasionada hasta Kessel, y haba pasado la mitad de un da explorando el cargamento de su antiguo colega. El cuerpo segua en la cabina de control. Lando todava no tena muy claro qu deba hacer con Jarril. Supona que tendra que examinar los registros en busca del pariente ms cercano. Pero quera dejar eso para el final. Jarril no transportaba ninguna carga cuando fue asesinado, o eso pareca. Pero alguien poda haber vaciado los hangares de carga mientras la nave flotaba a la deriva en el espacio. Aun as, Lando encontr numerosos objetos abandonados. Tomados por separado, resultaban explicables. Pero tomados en conjunto, se volvan totalmente inexplicables. Encontr la culata de un desintegrador, un guante del uniforme de los soldados de las tropas de asalto, un can lser y algunas piezas de un sensor-interferidor carbantiano provisto de un sistema de aumento de seal. Tambin encontr clulas de energa y los planos de caones diseados para ser instalados en los transportes blindados todoterreno. Encontr los tornillos y las tuercas de sujecin de un turboascensor y, lo ms inquietante de todo, un estuche de agujas fabricadas especialmente para un androide de interrogatorio imperial. Pero no haba crditos, joyas o especia. Lo cual quera decir que o Jarril haba estado metido en alguna conspiracin altamente siniestra, o que se haba tropezado con algo realmente importante. Lando prefera creer que Jarril haba estado en el Sitio equivocado en el momento equivocado. Pero lo que Lando quera creer y la realidad probablemente eran dos cosas muy distintas. Eso hizo que estuviera a punto de decidir que lo mejor que poda hacer era devolver el Dama Apasionada al espacio y dejarlo a la deriva. Lando ya haba iniciado el trayecto de vuelta a su nave cuando se acord de la risa de Jarril. Jarril haba tenido una risa vigorosa y ronca que casi le cortaba la respiracin. Lando haba credo que Jarril se iba a morir de tanto rerse el da en que haba salido del Pasillo de los Contrabandistas llevando a Lando escondido en su nave..., justo delante de las narices de Nandreeson. Te debo un favor, le haba dicho Lando. Jarril haba sonredo. Lo s, amigo. Y te aseguro que me lo cobrar..., y que no te saldr nada barato. Pero nunca lo haba hecho, y ya era demasiado tarde. Desde que haba visto cmo Han Solo era introducido en el bloque de carbonita en la Ciudad de las Nubes, Lando haba asignado una prioridad ms elevada a la amistad y las viejas deudas. El viejo Lando se habra marchado de all sin perder ni un instante despus de haber enviado al Dama Apasionada de vuelta al sitio donde la haba encontrado, y se habra olvidado de todo el asunto. El nuevo Lando suspir, entr por la escotilla principal y fue hasta la cabina de control. La cabina del Dama Apasionada era una rplica exacta de la del Halcn Milenario. Poda acoger cmodamente a cuatro humanoides, y era lo bastante alta para acomodar a un wookie sin problemas. Los haces desintegradores haban dejado surcos en los asientos y haban ennegrecido uno de los visores. Cuando Lando conect los sistemas de apoyo vital, el cuerpo de Jarril cay entre el asiento del piloto y la pared y qued tan flcidamente inmvil en el suelo como si fuera un montn de ropa sucia. Lando se inclin sobre el cuerpo. Le haban disparado desde muy cerca con un desintegrador, tal como haba pensado. Los ojos de Jarril estaban abiertos y llenos de terror. Lando los cerr con una delicada presin de los dedos. El mismo Lando haba sentido en muchas ocasiones -demasiadas, de hecho-el temor a morir de esa manera, solo, atacado en el espacio por alguien a quien haba conseguido convertir en su enemigo..., o por alguien a quien no le haba hecho absolutamente nada. -Vamos a ver qu podemos hacer por ti, Jarril -dijo. Se sent en el silln del copiloto, lo ms lejos que poda del cadver de Jarril. Despus encendi el ordenador del Dama Apasionada. Aquella parte del sistema no estaba conectada a los circuitos de control remoto. Cuando Lando activ el sistema, un manifiesto de carga surgi de la nada para quedar flotando en la pantalla. Haba sido dejado all por la ltima persona que haba utilizado el ordenador, fuera quien fuese. El manifiesto llevaba fecha de haca una semana..., y el impreso estaba vaco. Resultaba obvio que haba sido barrado. Lando examin los archivos de las copias de seguridad, pero la persona que haba borrado el manifiesto haba Sido muy concienzuda. No haba copia de ninguno de los manifiestos. De hecho, lo nico que consigui encontrar fue los fantasmas de los ficheros, los nombres y las fechas en que haban sido creados.

La carga haba sido tan secreta que Jarril ni siquiera haba conservado un registro personal de en qu consista. Lando sali de los manifiestos de carga y entr en los ficheros de direcciones. Los cdigos de comunicacin para todos los contactos de Jarril tenan que estar all. Lando abri los ficheros con unas cuantas pulsaciones de teclas. Reconoci todos los nombres como contactos de contrabando salvo tres. Uno corresponda a Fwatna y no haba sido usado desde haca ms de tres aos. Otro estaba en Dathomir, y el tercero estaba en Almania. Lando empez su investigacin buscando la direccin de Fwatna. Corresponda a un contacto llamado Dolph, y Jarril haba incluido la anotacin [NOMBRE RETIRADO] en la seccin de palabras ocultas. A juzgar por el rpido examen del sistema de Jarril que haba llevado a cabo Lando, pareca que Jarril tena por costumbre borrar la informacin que haba perdido su utilidad. Lando anot el nombre y la vieja direccin y sigui buscando. La direccin de Dathomir no iba acompaada de ningn nombre. En vez de nombre, haba unas cuantas anotaciones que parecan ser instrucciones para llegar hasta all, junto con varias estrellas que la clasificaban como un Gran Hallazgo. La direccin era lo bastante reciente para que Lando sospechara que Jarril no haba tenido ocasin de explotar su Gran Hallazgo, y sa era la razn por la que segua figurando en los archivos. Abri el fichero de Almania para descubrir que Jarril haba enviado un mensaje all el da en que fue borrado el manifiesto. El mensaje tambin haba sido borrado, pero Jarril haba basado el diseo del Dama Apasionada en el del Halcn. El viejo contrabandista haba seguido al pie de la letra todos los diagramas de la cabina de control -diagramas a los que Lando poda acceder sin ninguna dificultad-, y haba alardeado de ello. Eso significaba que habra incluido todas las puertas traseras de Lando. Lo que haba sido borrado no tena por qu permanecer borrado eternamente. Jarril nunca haba sido un hombre demasiado brillante. No slo haba incluido las puertas traseras de Lando en el diseo, sino que haba utilizado los mismos cdigos. Aunque, pensndolo bien, Lando se dijo que quiz eso fuera una idea realmente brillante despus de todo. Quin iba a pensar que dos naves tan distintas utilizaban el mismo sistema de codificacin? Nadie... salvo Lando, por supuesto. Slo necesit un momento para encontrar el mensaje. Lando lo introdujo en el sistema vocal, pero con ello slo consigui que el ordenador le dijera que el mensaje estaba en cdigo. Y que se trataba de un mensaje escrito. Aquello se iba volviendo cada vez ms extrao. Lando descodific el mensaje y lo hizo aparecer en la pantalla. El mensaje no tena encabezamiento, y no estaba firmado. Eso era muy tpico de los contrabandistas, naturalmente, va que de esa manera nadie que lo interceptara podra saber a quin iba dirigido. LA CARGA ACABA DE SER ENTREGADA LOS FUEGOS ARTIFICIALES HAN SIDO ESPECTACULARES. Casi a continuacin haba otro mensaje. HAN SOLO LO SABE. PODEMOS ESTAR SEGUROS DE QUE COLABORAR. Despus ya no haba nada ms. Aqullos eran los ltimos mensajes que Jarril haba enviado. Lando los copio en su ordenador. Despus se volvi hacia Jarril. Jarril haba sabido algo y se lo haba dicho a Han, y haba muerto poco despus..., lo cual quera decir que alguien andaba detrs de Han. Alguien que se haba llevado el ala-A y haba dejado el Dama Apasionada flotando a la deriva en el espacio. Lando se levant del silln del copiloto. Tena que hacer una llamada a Coruscant, y no poda hacerla desde all.

***
Brakiss... Luke se sent sobre la escalera cubierta de cascotes. Quera seguir un rato ms en la Sala. No saldra de all hasta que hubiera recogido todos los restos de emocin y conocimiento que pudiera encontrar. Brakiss... Uno de los fracasos, uno de los estudiantes que se haban vuelto hacia el lado oscuro. Luke se acordaba de todos los estudiantes que se haban marchado de Yavin 4 antes de completar el

adiestramiento. Algunos se haban marchado debido a crisis familiares (Debes decidir cul es mejor manera de ayudar a tu familia), y esas crisis siempre surgan en el peor instante posible del adiestramiento. (Ests pasando por unos momentos muy peligrosos en los que sers tentado por el lado oscuro de la Fuerza.) Luke se acord de Ben y de Yoda. Siempre permita que aquellos estudiantes se fueran, pero siempre les diriga la misma admonicin que haba odo de labios de Yoda: No olvides lo que has aprendido. Y dentro de su mente Luke siempre aada la frase siguiente: F intenta conservarlo. Algunos lo hacan y volvan para continuar el adiestramiento. Otros desaparecan. Luke se consolaba con la esperanza de que tambin acabaran volviendo algn da. Pero ninguno de ellos se haba marchado de la forma espectacular en que lo hizo Brakiss. Brakiss haba sido uno ms del puado de imperiales que haban intentado infiltrarse en la Academia Jedi, pero a diferencia de los otros, Brakiss posea un verdadero talento para el uso de la Fuerza. Luke haba decidido averiguar si sera capaz de mantenerle alejado del lado oscuro. E1 adiestramiento haba ido bastante bien. Brakiss se fue abriendo poco a poco, y Luke pens que haba llegado el momento de proporcionarle el equivalente a la caverna oscura de Dagobah. Luke envi a Brakiss a un viaje en el que Brakiss tendra que enfrentarse consigo mismo. Brakiss haba emergido de esa experiencia aterrorizado y lleno de una terrible ira. Se fue de Yavin 4 volvi con el Imperio. Luke saba que algn da volvera a ver a Brakiss. Y siempre haba temido que sera en circunstancias no excesivamente agradables. -Amo Luke! Amo Luke! Oh, gracias al cielo que le hemos encontrado! La voz de Cetrespe interrumpi el discurrir de sus pensamientos. Luke mir por encima de su hombro. Cetrespe estaba inmvil en la puerta con Erreds junto a l. Los dos androides se dispusieron a entrar en la Sala del Senado. -No! -grit Luke-. Este sitio es demasiado inestable. Esperadme fuera. -Pero amo Luke... -No me pasar nada, Cetrespe. -Eso espero -dijo Cetrespe. El androide de protocolo se alej de la puerta. Erreds dirigi un estridente pitido electrnico a Luke y despus sigui a Cetrespe. Eso quera decir que se trataba de algo serio. Erreds pareca muy preocupado. Luke se incorpor. Lo nico que haba captado de Brakiss era esa impresin sensorial inicial..., y eso le inquietaba un poco. Luke no estaba acostumbrado a experimentar sensaciones de una naturaleza tan superficial. Pero todo lo que envolva a aquella explosin era muy extrao. Sali de la sala. Uno de los trabajadores del pasillo exterior le mir. -Esos androides son suyos, Maestro Skywalker? Luke asinti. -Parecan estar bastante nerviosos. Luke sonri. -Cetrespe siempre parece estar nervioso. Estoy seguro de que no se trata de nada importante. Fue por el pasillo hasta salir del edificio. Cetrespe y Erreds le estaban esperando sobre el csped cubierto de polvo. Los dos estaban vueltos hacia la puerta. Cetrespe gir sobre sus talones y le dijo algo a Erredos en cuanto vio aparecer a Luke. -Qu es eso tan importante? -pregunt Luke -Amo Luke, Erreds y yo hemos pasado por una experiencia terrible en los hangares de mantenimiento. Erreds insisti en que bajramos hasta ah, y entonces fuimos hechos prisioneros por ese horrible kloperiano que no pareca tener ni idea de quines ramos. Yo no era partidario de venir a molestarle por esta insignificancia, pero Erreds insisti. Dijo que usted deba saber... -Qu estabais haciendo en los hangares de mantenimiento? Solo los androides especializados pueden entrar en esas reas. Erreds insisti en que furamos all -dijo Cetrespe-. Se ha estado portando francamente mal. De hecho, el lenguaje que emple delante del kloperiano... Bueno, amo Luke, hizo que se me helaran los engranajes, y no s si me entiende. Y adems... -Erreds? -pregunt Luke. Erreds emiti un burbujeo electrnico, y un compartimiento se abri cerca de su base y un pequeo brazo tubular emergi de l. Luke extendi la mano, y Erreds dej caer varios chips diminutos en su palma.

Luke se puso en cuclillas y los examin. -Son los chips de memoria del ala-X -dijo despus. Erreds dejo escapar un gemido quejumbroso. -El ala-X ha sido desmontado, amo Luke. Si hubiera sabido que Erreds iba a robar unas cuantas piezas... -Que ha sido desmontado? -exclam Luke, cerrando el puo alrededor de los chips. El ala-X y Erreds llevaban tanto tiempo volando juntos que sus memorias haban quedado unidas. El caza y el pequeo androide astromecnico posean su propio lenguaje especial. El ala-X tena tanta personalidad como poda llegar a poseer una nave-. Quin dio la autorizacin para ello? -Eh... Crea que haba sido usted. -Yo slo autorice que llevaran a cabo un mantenimiento de rutina -dijo Luke-. Y naturalmente, esto ha tenido que ocurrir justo en el momento en que necesito el ala-X... Cul es la gravedad de los daos? -En realidad no se ha producido ningn dao -dijo Cetrespe. Erreds solt una serie de pitidos y graznidos. -Dejando aparte que el ala-X est totalmente desmontado, por supuesto -aadi Cetrespe. Los dedos de Luke seguan apretando los chips. -Ms bien parece como si estuvieran reconstruyendo el ala-X -murmur-. Qu otra razn podan tener para extraer los chips de memoria? Erreds emiti un silbido afirmativo. -No s nada sobre cuestiones tcnicas, amo Luke -dijo Cetrespe-.Aun as, tengo la impresin de que el mantenimiento rutinario slo es el mantenimiento rutinario, al menos en Coruscant. -Y por eso os encerraron dentro de ese armario? -Luke mene la cabeza-. Esto no me gusta nada. -A nosotros tampoco se puede decir que nos gustara excesivamente, amo Luke. Si no hubiera llegado a decirles que usted y la princesa Leia eran nuestros propietarios, todava seguiramos dentro de ese armario. -0 -y el cuerpo dorado de Cetrespe vibr en una muy convincente imitacin del estremecimiento humano- nos habran borrado las memorias a los dos y despus habran vendido nuestros cuerpos como chatarra. Erreds gimi. -Te has portado muy bien, Cetrespe..., y t tambin, Erreds -Luke devolvi los chips de memoria al pequeo androide astromecnico-. Gurdalos en un lugar seguro, de acuerdo? Voy a ocuparme del ala-X. Nos reuniremos enseguida. Pero Luke no estaba tan seguro de que as fuera corno quera hacer creer. El mantenimiento de rutina no requera llegar a desmontar todo el ala-X. Tendra que haber prestado ms atencin a las instrucciones que daba cuando lleg. Pero no se le haba ocurrido pensar que en Coruscant hubiese algo que pudiera suponer una amenaza para l, su androide o su ala-X..., ni siquiera despus de la explosin en la Sala del Senado y las extraas sensaciones que haba estado experimentando. Alguien les observaba. Luke mir por encima de su hombro. Estaban solos en la calle. Pero alguien le estaba observando. Luke no haba dejado de tener esa sensacin desde que sali de Yavin 4. Alguien le observaba y haca sus planes..., y este alguien siempre saba estar un paso por delante de l en todo momento. Ya iba siendo hora de que hiciese algo para recobrar el control de la situacin. -Vamos, Erreds -dijo-. Iremos a ese hangar y recuperaremos nuestro ala-X. -Con todo el debido respeto, amo Luke, debo decirle que preferira no volver a ese cubil de iniquidad -dijo Cetrespe-. Creo que ser mejor que vuelva a ocuparme de mis obligaciones. Luke asinti. -Cuenta vuestra aventura a Leia y explcale lo del ala-X, Cetrespe. Dile que... -Luke se interrumpi antes de llegar a completar la frase. Sera mejor que se lo dijera en persona, porque as podra comunicarle toda la profundidad de su preocupacin-. Dile que hablar con ella antes de irme. -Muy bien, amo Luke -dijo Cetrespe, y ech a andar hacia el Palacio Imperial. Luke no estaba de acuerdo con l. No era una solucin muy conveniente, pero era lo mejor que poda hacer. Por el momento...

Once

*
E1 Consejo Interior se reuni en el rea de Banquetes de las Embajadas. La estancia era otra gran sala recubierta por lminas doradas, y estaba repleta de adornos que databan del reinado del Emperador. Leia arda en deseos de que las investigaciones terminaran de una vez para poder reconstruir la Sala del Senado. Aquellas sedes temporales slo servan para recordarle lo mucho que la echaba de menos. La sala se hallaba impregnada por un olor a antisptico, probablemente debido a una reciente limpieza. Leia se haba decidido por aquella estancia como lugar de reunin en el ltimo instante, y planeaba seguir eligiendo salas al azar hasta que los asesinos fueran capturados y el Senado pudiera volver a su actividad normal. No quera que nadie dispusiera de das para planear otro ataque. Leia estaba sentada a la cabecera de la mesa, y los otros miembros del Consejo Interior estaban sentados a su alrededor. Tres de sus amigos ms queridos haban muerto en el ataque, y otro haba muerto en el centro mdico. Leia los echaba de menos. Han tena mucha razn cuando habl de los huecos que se abriran en su vida. Aquella maana Leia haba enviado a Invierno y a los nios a Anoth. Han se haba ido, y Leia saba que el que Luke se fuera tambin slo era una cuestin de tiempo. Poda trabajar eficientemente y salir adelante por s sola, pero el que su familia se hubiera desperdigado por los cuatro confines de la galaxia y la prdida de tantos amigos heridos o muertos haca que sintiera lo mismo que haba sentido durante los primeros das despus de la destruccin de Alderaan, como si se hubiera quedado totalmente sola y no tuviera a nadie en quien confiar. Las noticias han llegado al Borde Exterior -dijo Borsk Feylya. Su melodiosa voz ocultaba la preocupacin que senta. El pelaje que rodeaba su cara estaba un poco ms corto de lo habitual all donde el personal mdico haba recortado las zonas chamuscadas-. Los Mundos del Borde empiezan a clamar venganza. La venganza no es el problema ms importante-dijo Leia-. Nuestro verdadero problema es evitar que se produzca otro ataque. Espero que todos habrn hecho saber a sus pueblos que las investigaciones estn en marcha. Las investigaciones no les importan en lo ms mnimo -dijo C-Gosf. La aliengena era muy bajita incluso para lo habitual en Gosfambling, un mundo habitado por una raza de delicadas y educadsimas criaturas peludas poseedoras de una gran inteligencia. Los bigotes de C-Gosf se curvaron alrededor de su cara mientras hablaba, y Leia tuvo que inclinarse hacia adelante para poder orla-. Lo que les preocupa es la prdida de su representacin poltica. Con tantos heridos graves y tantas vidas perdidas, el Senado es incapaz de votar sobre cualquier asunto que no pueda ser decidido mediante la mayora simple. Apenas si tenemos un qurum. Leia se recost en su asiento. Era justo lo que se haba estado temiendo. -La legislatura acaba de empezar, Leiadijo Gno Si estuviera aproximndose a su final, sugerira cerrar la sesin con los representantes que tenemos. Pero estamos hablando de ms de tres aos durante los que ciertos planetas no contarn con toda la representacin a la cual tienen derecho. -Exodeen perdi su senador ms antiguo y su senador secundario -dijo ChoFi-, y ahora slo est representado por Ryet Coome. Eso no es bueno para ninguno de nosotros. -No se deje influir por sus prejuicios polticos, ChoFi -dijo Garm Bel lblis. Su nudoso rostro salpicado de arrugas y surcos estaba lleno de cansancio-. Tenemos que acostumbrarnos a la presencia de los antiguos imperiales. -Lo que me preocupa es que aumentemos todava ms su nmero celebrando unas elecciones de emergencia -dijo Leia. -O que demos ms poder a los que ya estn presentes en el Senado -dijo Fevlya-. Leia, el Senado se basa en la voluntad de las repblicas con derecho a voto..., y esas repblicas han elegido a antiguos imperiales como sus representantes. Tenemos que aceptar esa realidad. Los labios de Leia se curvaron en una sonrisa llena de melancola. -S, supongo que debemos hacerlo. -Y tenemos que confiar en que adoptarn las decisiones correctas en el futuro -dijo Feylya. El bothano no confiaba en nadie, e incluso Leia lo saba. -Y qu dicen sus excelentes tuestes de informacin que ocurrir si celebramos unas elecciones ahora?

El pelaje de Feylya fue recorrido por una suave ondulacin, pero sa fue la nica seal de preocupacin que se permiti mostrar. -A los bothanos no les ocurrira nada. En ese aspecto se puede decir que hemos tenido una suerte realmente sorprendente. -Si celebramos las elecciones lo ms pronto posible -dijo ChoFi-, ningn recin llegado ala poltica tendr tiempo de organizar una campana. Lo ms probable es que los perdedores de la ltima eleccin se hagan con los cargos. -No puede emitir ese tipo de predicciones -dijo C-Gosf-. Mi pueblo jams elegira a alguien que ha perdido tinas elecciones. Esa persona nunca podra volver a presentarse para tul cargo pblico, y nunca podra llegar a ocupar una posicin de poder. En Gosfambling los perdedores nunca dejan de serlo. Leia mir a C-Gosf. No haba sido consciente del riesgo corrido por su colega al presentarse al Senado. -Y qu ocurrira en Gosfambling? -pregunt. -Alguien que ya ocupa una posicin de poder sera ascendido -dijo C-Gosf. -Es un problema con el que siempre hemos tenido que luchar -dijo Gno-.Imponer el mismo sistema electoral a culturas distintas puede insultar bastante difcil. -Tenemos reglas dijo Feylya. -S-dijo ChoFi-, y usted quiz debera saber mejor que el resto de nosotros cmo las distintas culturas pueden llegar a manipular esas reglas. -Los bothanos no han hecho absolutamente nada que no debieran o pudieran hacer. -Lo que quiere decir realmente es que no han cometido ninguna ilegalidad -dijo ChoFi. -Discutir entre nosotros no sirve de nada -dijo Leia, y dej escapar un suspiro-. Gno tiene razn. No quiero hacerlo, pero tendremos que celebrar elecciones de emergencia en aquellos lugares cuyo representante muri o est demasiado gravemente herido para poder seguir desempeando sus deberes oficiales. Y tenemos que hacerlo pronto, porque de 10 contrario cualquier legislacin que promulguemos tendr que cargar con la manda de haber sido decidida por un organismo legal debilitado. Ya tenemos problemas ms que suficientes para unir a los distintos miembros de la Repblica, y no necesitamos agravarlos. -Supongo que es consciente de que al celebrar estas elecciones rpidas podramos crear nuevos problemas-dijo Bel Iblis. Se refiere a que podemos acabar encontrndonos con ms imperiales de lo que deseamos? -pregunt Gno-. Tenemos que correr ese riesgo. Leia tiene razn. El Senado ya ha quedado debilitado por el ataque. -Seguir actuando sin el nmero de representantes necesario supondra enviar un mensaje muy claro a los planetas que han perdido su representacin..., y lo que les dira ese mensaje es que carecen de importancia. -No podemos pasarnos toda la vida teniendo miedo de nuestros colegas-dijo C-Gosf-. Votamos permitir que hubiera antiguos imperiales en el Senado, y ahora tenemos que aceptarlos. Leia asinti. Estaba de acuerdo con C-Gosf, aunque no quera estarlo. -Celebraremos las elecciones dentro de una semana a partir de hoy -dijo-, y despus de eso haremos que los nuevos senadores vengan a Coruscant lo mas pronto posible. El plazo mximo para su incorporacin debera ser de un mes a partir de ahora. Estamos de acuerdo? Los miembros del Consejo Interior asintieron. Leia convoco una Votacin oficial, y despus pas a ocuparse de otros asuntos. Pero mientras lo haca, no pudo evitar que un escalofro helado subiera por su columna vertebral. -Quiz eso era lo que su enemigo invisible haba querido: un cambio rpido en el Senado, la desorientacin, la destruccin y un repentino incremento de caras nuevas que causara su fragmentacin... La misma fragmentacin que haba existido cuando el senador Palpatine se hizo con el control del Senado de la Antigua Repblica... Leia tena la responsabilidad de impedir que eso volviera a ocurrir.

***
Femon estaba sentada en su despacho de Almania. Mscaras de la muerte procedentes de una docena de culturas distintas cubran sus paredes. Rojas, doradas, azules, algunas con la boca abierta en una mueca de agona y otras con una expresin de infinita serenidad, todas compartan una aureola fantasmagrica que a Femon siempre le haba parecido muy reconfortante en el pasado.

Ya no se lo pareca. Haba estado a punto de quitarse el maquillaje de la cara cuando volvi de Pvdyr, pero eso habra sido una clara seal de que va no crea en Kueller. Sus vacilaciones a la hora de proseguir la lucha acabaran siendo la perdicin de todos. Kueller haba dicho que quera sustituir la Nueva Repblica por su propio gobierno, y Femon le haba credo desde el momento en que le conoci. Kueller le haba dicho que la Nueva Repblica era dbil. Sus lderes permitan que sus pueblos estuvieran expuestos a demasiadas amenazas. Dedicaban demasiado tiempo a legislar sobre problemas que no podan ser resueltos mediante la legislacin y demasiado poco a provocar los cambios necesarios. La familia de Femon haba muerto haca seis aos cuando el Ojo tic Palpatine devasto su planeta. La nave estelar imperial estaba dirigida por un viejo programa de ordenador cuya misin haba sido establecida por el mismsimo Emperador. La familia de Femon haba sido aniquilada por el fuego cruzado mientras intentaba salvar a otras criaturas que estaban siendo atradas hacia la nave. La Nueva Repblica acab deteniendo al Ojo de Palpatine, desde luego..., pero por aquel entonces va era demasiado tarde para salvar a los seres queridos de Femon. La Nueva Repblica permita que los planetas conquistados conservaran cantidades excesivas de equipo imperial. En varias ocasiones haba permitido que antiguos imperiales que intentaban restablecer su gobierno amenazaran a mundos pacficos. Eso haba ocurrido demasiadas veces. La Nueva Repblica nunca haba actuado de manera realmente expeditiva: jams haba ejecutado a las personas directamente involucradas, y nunca haba hecho todo lo que era preciso hacer para crear unas bases firmes y slidas sobre las que asentar su gobierno. Kueller haba dicho que la incapacidad para destruir a sus enemigos de que daba muestras a cada momento la Nueva Repblica indicaba la existencia de una debilidad oculta que acabara siendo fatal para ella. Tambin haba dicho que daba igual quien gobernara la galaxia mientras que sta fuera gobernada con puo de hierro. Y de repente Kueller estaba mostrando la misma debilidad que haba atribuido a la Nueva Repblica. Femon ya no poda seguir apoyndole. Tanto durante la conquista de Pydyr como antes, Femon siempre haba insistido en que Kueller deba golpear de una manera veloz y decisiva. Kueller dispona del poder necesario para hacerlo, pero quera jugar con Skywalker y Organa Solo. Se comportaba como un hombre que anhelaba Vengarse, pero al parecer quera vengarse de algo que Femon no acababa de entender. Daba igual. Kueller iba a pasar dos das ms en Pvdyr, catalogando sus riquezas y reunindose con sus espas. Dos das era tiempo ms que suficiente para que Femon llevara a cabo la accin decisiva que no haba emprendido hasta aquel momento. Contaba con los conocimientos, el equipo y los cdigos necesarios para ello, e incluso contaba con la capacidad de librarse de Kueller. Ir a Pydyr significaba que Kueller se haba puesto al descubierto. Un da ms, y la mscara cadavrica que cubra el rostro de Kueller se habra vuelto real.

Doce

*
E1 aceitoso olor metlico del hangar de mantenimiento hizo que Luke se acordara de los muchos das que haba dedicado a reparar el deslizador de su to en Tatooine. Por aquel entonces le encantaba encorvarse encima del equipo y tratar de encontrar las pequeas variaciones que mejoraran la velocidad o la precisin. Otro mundo. Otra poca. Erreds avanzaba en silencio detrs de l, acercndose cada vez un poquito ms a medida que se internaban en el hangar. El rea de rdenes y Pedidos le haba dicho que bajara all, y lo nico que haban podido confirmarle era que su ala-X estaba siendo objeto de la revisin de mantenimiento rutinaria que haba solicitado.

El hangar principal estaba vaco salvo por varios alas-X a medio desmontar. Erreds fue hacia la puerta de doble hoja del hangar y emiti un silbido. Bien, Erreds, ir all si no consigo encontrara nadie -.dijo Luke-. Pero antes esperaremos un rato. Su paciencia fue recompensada un instante despus cuando un joven rubio -un muchacho, en realidadvestido de mecnico surgi del fondo del hangar. El muchacho se estaba limpiando las manos en un trapo que haba sido blanco haca mucho tiempo cuando vio a Luke. -Est en una zona de acceso restringido -dijo. No tendra muchos ms aos de los que haba tenido Luke cuando murieron sus tos. -Lo s -dijo Luke-. Los de rdenes y Pedidos me han enviado aqu. Al parecer tenis mi ala-X aqu abajo. El muchacho se encogi de hombros. -Pues en ese caso y si est aqu abajo, estamos trabajando en l. Las reparaciones estarn terminadas lo ms pronto posible. -Se supone que el ala-X no debera estar aqu. -Tendr que hablar de eso con los de rdenes... -Oye, no puedo perder el tiempo con esta clase de jueguecitos burocrticos-dijo Luke, entrando en la luz mientras su capa Jedi ondulaba a su alrededor-. Necesito el ala-X esta tarde. Me han dicho que haba sido desmontado... Pues entonces no podr disponer de l hasta que hayan vuelto a montarlo. Lo siento. Los de rdenes nunca tendran que haberle enviado aqu abajo. -Quiz no -dijo Luke-, pero lo hicieron. Vamos a ver si podemos resolver este pequeo problema, de acuerdo? El muchacho alz la mirada hacia l. Al parecer no haba esperado que Luke estuviera dispuesto a encontrar alguna clase de solucin razonable. Erreds se acerc un poco ms. Su unidad astromecnica tampoco debera estar aqu. -Lo s -dijo Luke-, pero necesito mi ala-X hoy mismo. Erreds trabaja conmigo. El muchacho frunci los labios cono si la idea le disgustara. -Entonces es verdad que no quera que su ala-X acabara aqu, eh? -Desde luego -dijo Luke-. Slo quera una revisin de mantenimiento regular, como hago siempre que vengo a Coruscant. -No ha ledo la ltima nota de rgimen interior del general Antilles? Wedge? Qu tena que ver Wedge con el ala-X de Luke? -Al parecer no -dijo. El mantenimiento de rutina debe incluir la alteracin y mejora de todos los alas-X hasta conseguir que puedan funcionar al nivel de eficiencia actual de los cazas medios. Eso debe de salir bastante caro -dijo Luke. El muchacho frunci el ceo. De dnde me ha dicho que vena? No te lo he dicho -respondi Luke-. Dnde puedo encontrar a Wedge? A1 general Antilles? -Que Luke se refiriese al general con tanta familiaridad le haba arrancado un jadeo de sorpresa-. Pues no s... Nunca he hablado con l. Le conoce? Luke sonri. -Un poco. Estuvimos en el mismo escuadrn durante la batalla de Yavin. El muchacho dej caer su trapo al suelo. -Disculpe, seor. No tena ni idea. Yo... Eh... Puedo dejarle un mensaje en el sistema. -Si me llevas hasta mi nave yo mismo puedo ponerme en contacto con l. -Nos encontramos en una zona de acceso restringido por razones de seguridad, seor. -Ya liemos pasado por esto antes -dijo Luke-. Me llamo Luke Skywalker. Lo nico que quiero es echar un vistazo a mi ala-X y... -Luke Skywalker? -La voz del muchacho se convirti en un graznido-. El Caballero Jedi? Por qu no ha empezado por ah, seor? Habra tirado de algunos hilos. -Los Jedi nunca se aprovechan- injustamente de su posicin -dijo Luke, aunque eso no era exactamente cierto-. Vamos a echar un vistazo al ala-X, de acuerdo? El muchacho introdujo algunos cdigos en el ordenador y despus se limpi las manos en sus pantalones marrones de mecnico. -Si tiene la bondad de seguirme, seor... Luke atraves el hangar principal. Erreds le sigui.

-Quiz desee dejar aqu a su unidad astromecnica, seor. La dotacin del nuevo hangar de alas-X es un poquito hostil a los androides, por lo menos en lo que respecta a las unidades R2. -Podra correr algn peligro? -No, seor, pero... Bueno, la verdad es que a los kloperianos no les gustan nada las unidades R2. Erreds ya se dio cuenta de eso la primera vez que baj aqu. Al parecer estuvo prisionero durante un rato. -Prisionero? -El muchacho le mir por encima de su hombro-.Disclpeme, seor, pero no creo que la palabra prisionero resulte muy adecuada cuando se est hablando de un androide. El muchacho pensaba que Luke estaba siendo melodramtico. Luke junt las manos sobre su tnica, de una manera muy parecida a como sola hacerlo Ben. El olor del disolvente limpiador de alas-X era claramente perceptible dentro del nuevo hangar. Ms piezas de ala-X estaban esparcidas alrededor de algunas naves que ya haban sido mejoradas y montadas. Las nuevas naves tenan unos contornos ms esbeltos y aerodinmicos. El largo cono instalado en el morro no haba cambiado, pero el rea de la seccin trasera que alojaba al androide astromecnico haba desaparecido. Luke sinti que se le erizaba el vello de la nuca. -Hblame de la orden del general Antilles. -La recibimos el ao pasado, seor, despus de que nos enviaran el prototipo del nuevo ala-X. El nuevo diseo es ms eficiente en las situaciones de combate. Combina el sistema de ordenadores y la unidad astromecnica en un solo sistema. -Pero eso ya se prob hace mucho tiempo, y descubrieron que el piloto poda correr un serio peligro si la unidad se averiaba. El muchacho se encogi de hombros. Han conseguido solucionar ese problema, seor. Los cambios introducidos en la tecnologa de los androides y los ordenadores durante los ltimos seis meses han sido realmente asombrosos. Podemos hacer cosas que nunca habamos sido capaces de hacer antes. Tiene que haber estado viviendo en el mismsimo centro de la nada para no saberlo... De dnde ha venido? -De Yavin 4 -dijo Luke, sintindose repentinamente viejo y anticuado-. Doy clases all. -Hmmm -dijo el muchacho, y fue hacia otro ala-X desmontado que ocupaba el fondo del hangar. -Estis introduciendo esas modificaciones en todos los alas-X? -pregunt Luke. -S, seor. Tambin hemos combinado algunos sistemas similares en otros cazas estelares. Su entusiasmo resultaba encantador. Luke se acord de que hubo un tiempo en el que la nueva tecnologa le inspiraba sentimientos similares. -Y cmo puede permitrselo la Nueva Repblica? El muchacho volvi a encogerse de hombros. Estaba claro que no senta el ms mnimo inters por los asuntos financieros. -No lo s, seor, pero ya llevamos ms de un mes hacindolo. Puedo asegurarle que eso nos mantiene muy ocupados a todos... No he tenido ms de un da libre desde que empezaron todos estos cambios. Se detuvo delante de una plataforma de mantenimiento. El ala-X estacionado sobre ella apenas si poda ser reconocido como un caza estelar. Erreds dej escapar un gemido tan quejumbroso como si estuviera contemplando la agona de un amigo muy querido. Luke intent reprimir su irritacin. -Cunto tiempo har falta para volver a dejarlo tal como estaba antes? -Eh... Cmo ha dicho, seor? El muchacho pareca perplejo. -Necesito el ala-X para esta tarde -dijo Luke-. Podr disponer de l? Acaban de empezar a trabajar en el sistema de ordenadores, seor. No podremos tenerlo listo hasta maana, o quiz incluso un poco ms tarde. -No quiero que hagan ningn cambio -dijo Luke-. Cunto tiempo tardaran en volver a montarlo y dejarlo como estaba? -Me temo que no podemos hacer eso, seor. Son rdenes del general Antilles, ya sabe... El general dice que los viejos alas-X no son lo bastante estables para ser utilizados en el espacio. -El mo funciona perfectamente -dijo Luke-. Me gustara poder volver a disponer de l lo ms pronto posible. -Lo siento, seor, pero...

-He de llevar a cabo una misin diplomtica que me ha encomendado mi hermana Leia Organa Solo, la jefe de Estado -dijo Luke, sintiendo la inevitable oleada de frustracin que experimentaba cada vez que tena que utilizar su rango-. Me gustara poder usar mi ala-X, y lo necesito esta tarde. El muchacho ech un rpido vistazo a los sistemas de la nave. -Le aseguro que lo lamento muchsimo, seor, pero ya han extrado la memoria y las conexiones de la unidad astromecnica. El agujero de la toma sigue estando ah, pero no hay nada a lo que conectarlo. Si estn siguiendo el procedimiento habitual, las piezas ya habrn sido recicladas. -Tengo los chips de memoria. Mi unidad R2 los cogi antes. El muchacho se retorci nerviosamente las manos. -Seor, si tiene la bondad de echar un vistazo al interior... -Eso era exactamente lo que Luke no haba querido hacer, porque tema ver a un viejo amigo destripado y prcticamente destruido. Se subi al borde de la plataforma y contempl el interior. Toda la zona de la unidad astromecnica haba sido extrada y desmontada. Luke no haba tenido ocasin de trabajar realmente a fondo sobre un ala-X desde la batalla de Endor, pero aun as era capaz de reconocer un desmantelamiento hecho a conciencia cuando lo tena delante de los ojos. Aquel ala-X ya estaba a medio reconvertir. Dio unas palmaditas sobre el flanco de la nave, y Erreds volvi a gemir. -Quiero que lo dejis tal como estaba antes -dijo Luke despus, volvindose hacia el muchacho. -Pero seor... -Yo me ocupar del general Antilles. T limtate a dejar mi ala-X tal como estaba antes. -No podremos tenerlo listo para cuando ha dicho que lo necesitaba, seor. Luke asinti. -Ya lo he comprendido. Consgueme un ala-X viejo, uno que no hayis mejorado, y yo introducir los chips de memoria en ese aparato. Tendr que bastarme para esta misin. El muchacho pareca muy apenado. -Lo siento, seor. Desmontamos todos los alas-X en cuanto llegan. Es un proceso muy rpido y sencillo y..., y no disponemos de ningn ala-X antiguo que pueda utilizar. -Pero estoy seguro de que en Coruscant tiene que haber algn ala-X que... Luke se call al ver la expresin del muchacho. En la Nueva Repblica nunca haba nada que funcionara a la perfeccin, y cuando algo funcionaba a la perfeccin siempre acababa resultando ser un serio problema. -Puedo entregarle un ala-X para sustituir al suyo -dijo el muchacho-, pero tendr que ser uno de los nuevos. Sus chips no le servirn de nada, y su unidad astromecnica tampoco. -Y Erreds? Cabr en ese ala-X nuevo? El muchacho meneo la cabeza. El nuevo ala-X es un vehculo estrictamente unipersonal. Luke suspir. Ninguna de las opciones de que dispona le gustaba demasiado. Quera viajar en un caza estelar para poder contar con su velocidad y tener la capacidad de atravesar las defensas planetarias sin ser detectado. Poda usar una nave ms grande -Leia probablemente le dejara utilizar el Alderaan-, pero eso significaba que tendra que ir acompaado por un personal de apoyo mucho ms numeroso que Erreds. Tambin significaba que atraera la atencin mientras viajaba por la galaxia, y eso significaba que tendra que explicar por qu Leia no estaba con l. Han ya se haba marchado a bordo del Halcn, y todas las otras naves llevaban las insignias de identificacin de la Nueva Repblica. -Trabajars con mi unidad astromecnica -dijo por fin-. Erreds conoce ese ala-X mejor que nadie. Quiero que mi caza est en condiciones de volar para cuando vuelva. Erreds dej escapar una rpida serie de pitidos y quejidos. -Lo siento, viejo amigo -dijo Luke, poniendo la mano sobre la cpula de Erreds-. Creo que esto no puede esperar. Confo en que te asegurars de que el ala-X sea reparado. Erreds respondi con un suave gemido. -Y adems informar a Leia, Cetrespe y Wedge de que ests aqu. No te ocurrir nada. -Despus Luke se volvi hacia el muchacho-. Porque no le ocurrir nada, verdad? -Es una unidad R2 muy anticuada, seor. Los kloperianos... -No -le interrumpi Luke con firmeza-. Erreds es un hroe de la Rebelin. De no ser por este pequeo androide ni Leia ni yo estaramos vivos, as que tratars a Erreds de la misma manera en que me trataras a m. -Seor...

-Cmo te llamas, hijo? El muchacho respir hondo. -Cole Fardreamer.* Luke dio un respingo de sorpresa al or aquel nombre. -Eres de Tatooine? El muchacho asinti. -Crec oyendo historias sobre usted, seor. Lo maravilloso que era, y cmo hubo un tiempo en el que slo era un granjero de humedad... Usted ha sido la causa de que viniera aqu. Luke nunca haba tenido la sensacin de ser una fuente de inspiracin para nadie, y logr resistir el impulso de retroceder un par de pasos. -Y ahora eres mecnico de alas-X. -Es una forma de empezar. Luke asinti. -Desde luego. -Respir hondo-. Cuida de mi ala-X y de mi unidad R2, Cole. Asegrate de que no les ocurra nada. Cuando vuelva quiero que los dos estn intactos y listos para ser utilizados. * (Como es habitual en Tatooine, los apellidos (Skywalker, Darklighter, etc..) tienen un significado adems del meramente identificador. En este caso, el que alguien se llame Fardreamer> significa que es capaz de tener grandes sueos o que puede Ilegal- muy lejos con su imaginacin. (N. deI T) -Si lo desea, seor, puedo tener preparado un ala-X para usted a esta hora del da de maana. Luke estudio el rostro del muchacho. No le caba ninguna duda de que Cole iba a invertir toda su energa y todo su entusiasmo en la tarea de reparar su ala-X..., pero eso no sera suficiente. -Si pudiese esperara -dijo en voz baja y suave-, pero tengo la sensacin de que se me esta acabando el tiempo.

***
El Pasillo de los Contrabandistas no haba cambiado. El Pasillo era un cinturn de asteroides que, a lo largo de los siglos, se haba convertido en el escondite de centenares de contrabandistas. Entrar en el pasillo resultaba bastante complicado, y Han se sorprendi al ver que todava se acordaba de cmo hacerlo a pesar de todos los aos que haban transcurrido desde que se fue de all. Pero lo haba hecho. Pos el Halcn en Salto 1, el trigsimo quinto asteroide del sistema, y el primero en haber sido colonizado. Salto 1 siempre haba sido el asteroide ms capaz de acoger vida humana, y estaba extremadamente bien protegido. Los escondites se encontraban en las profundidades del Pasillo, y haban sido tallados haca siglos por criaturas en las que Han no quera ni pensar. Mientras l y Chewie iban descendiendo por los viejos y familiares pasadizos, Han record con toda claridad la sensacin de claustrofobia que le produca el Pasillo. Siempre la haba asociado con la sensacin de estar siendo perseguido. Pero ltimamente va no estaba siendo perseguido por nadie, y sin embargo la sensacin perduraba. Chewie solt un gruido. -S, tienes razn -dijo Han-. Yo tambin me imaginaba que a estas alturas va habran logrado eliminar esa peste. Los corredores olan a azufre, carne rancia y carne medio podrida. La pestilencia siempre haba formado parte del Pasillo, y Chewie se haba quejado de ella todas y cada una de las veces que haban ido all. La fuente del hedor era un lquido verde amarillento de aspecto bastante viscoso que corra por el centro de los pasillos y llegaba hasta las zonas de comercio principales. Durante su primera estancia en el Pasillo, Han haba presenciado el primer y nico intento de detener su fluir. A algn bothano se le haba metido en la cabeza la idea de que bastara con obstruir la fuente de la que brotaba el lquido. En cuanto lo hizo, Salto 1 fue sacudido al instante por el terremoto ms grande de toda su historia. Aqu hay gas haba explicado el bothano posteriormente-. O dejamos que el hedor siga esparcindose por todas partes, o Salto 1 estallar.

Los contrabandistas eligieron convivir con el hedor. No haban encontrado un escondite mejor en toda la galaxia. Tampoco haban conseguido encontrar Un sitio mejor defendido. Han saba que el Halcn haba estado siendo observado desde el momento en que apareci. Lo que no se esperaba era ver a los guardias armados que haba al final del pasillo. Eran cinco, y todos eran viejos amigos. Chewie solt un rugido de indignacin, y Han puso una mano sobre el peludo brazo de su amigo para contenerle. Sus ojos examinaron el grupo. El Chico DXoIn, que se haba quedado calvo, haba llevado a bordo de su nave a Han en su primer viaje a Kessel. Zeen Afit, con su arrugado rostro todava ms lleno de surcos y lneas de como lo recordaba Han, les haba servido de gua a l y a Chewie cuando fueron al Pasillo por primera vez. Esbelta Ana Azul, que estaba mas hermosa que nunca, haba dirigido las partidas de sabacc en las que Han gan un montn de crditos. Wynni, la wookie que haba intentado seducir a Chewbacca durante su primera visita a Salto 1, tena el mismo aspecto de siempre. Y Seluss, el sullustano que sola viajar con Jarril, aferraba su desintegrador como si tuviera muchsimas ganas de utilizarlo. Han extendi las manos hacia ellos. -Os parece que sta es forma de saludar a un viejo amigo? -T no eres amigo mo, Solo -dijo Esbelta Ana Azul. -De cunto tiempo disponemos antes de que tus amigos de la Nueva Repblica aparezcan para arrestarnos a todos? -pregunt Zeen Afit. -Habis hecho algo ilegal? -pregunto Han. Wynni solt un gruido. -Es que ya ni siquiera se puede hacer una preguntita inocente? -replic secamente Han. -No cuando quien la hace ya conoce la respuesta -dijo el Chico DXoIn. El brazo de Chewie se tens, pero Han sigui apretando el mechn de pelos que haba agarrado entre sus dedos. -Si la Repblica quisiera acabar con el Pasillo de los Contrabandistas, eso ya habra ocurrido hace mucho tiempo. Seluss dej escapar un vertiginoso torrente de chillidos, y sus orejas se movieron hacia atrs y hacia adelante mientras hablaba. -Oh, s, claro -dijo Han-. Como si realmente hubiera una jerarqua preparada y esperando a que por fin lleguis a la cumbre, verdad? No crees que ests sobrestimando tu importancia, Seluss? Wynni rugi, y Chewbacca le devolvi el rugido. -Basta, Chewie -sise Han-. Esta situacin va parece lo bastante complicada sin necesidad de que t la compliques todava ms con unos cuantos choques de personalidades incompatibles. Chewie gru. Han comprenda su frustracin: Wynni nunca haba actuado segn el cdigo de los wookies-haba abandonado a su familia y dos deudas de vida para hacer carrera como contrabandista-, pero Han no quera que una vieja herida se infectara hasta acabar convirtindose en algo realmente feo..., y especialmente no cuando l y Chewie se enfrentaban a una potencia de fuego bastante superior a la suya. El choque de personalidades incompatibles acaba de producirse, Han -dijo el Chico-. Ya hace mucho tiempo que dejaste de ser un contrabandista. No tienes derecho a volver aqu. -Tengo tanto derecho a estar aqu como vosotros -replic Han-. Y desde cundo estar en el Pasillo es un privilegio? Creo que todava recuerdo una poca en la que la mayora de los presentes estbamos haciendo cuanto podamos para salir de aqu. -El Pasillo ha cambiado -dijo Azul. -Pues sigue oliendo exactamente igual -murmur Han. Se le acercaron un poco ms. Zeen hundi el can de su desintegrador en las costillas de Han, y Chewie volvi a gruir. Wynni le amenaz con su arco de energa. -Bueno, qu vais a hacer? Vais a obligarme a volver al Halcn empujndome durante todo el trayecto, o me vais a matar aqu mismo? -Han agarr el desintegrador de Seluss y tir de l, atrayendo al minsculo humanoide hacia su pecho-. He venido aqu parque tu socio me invit a venir, amigo. Quieres que traiga a Jarril aqu para que lo discutis? Seluss solt el desintegrador y solt una rfaga de chillidos llenos de irritacin. Han levant la mano izquierda -la que no sujetaba el desintegrador- en un gesto de autodefensa. -Eh, eh... Cmo iba a saber que Jarril no est aqu? Pens que haba vuelto inmediatamente despus de verme.

Seluss, que segua parloteando, empuj a Han. El empujn fue sorprendentemente potente, sobre todo teniendo en consideracin que el sullustano slo le llegaba a la cintura. Chewbacca gru, agarr a Seluss por el cuello y lo alz en vilo. -Bjale, Chewie -dijo Han-. Est muy nervioso. -Y tiene motivos para estarlo -dijo Zeen-. Jarril fue a verte y nunca regres, y ahora apareces de repente. Seluss segua parloteando a toda velocidad y haba empezado a agitar frenticamente sus brazos y sus piernas. Chewie lo mantena en el aire a un brazo de distancia de l..., y al tratarse del brazo de Chewie, la distancia era considerable. Seluss pareca un ratn enfurecido que estuviera dando volteretas por los aires. -Vosotros me conocis bien, chicos. No soy de los que van por ah engaando a la gente, y no asesino a las personas a sangre fra. -Han estaba empezando a irritarse-. He venido aqu porque Jarril dijo que haba problemas. -Has venido aqu porque Jarril te habl del dinero -dijo el Chico DXoIn. Wynni emiti un gemido de advertencia. Han enarc una ceja. -Primero soy un enemigo del Pasillo, y despus resulta que ando detrs de vuestro dinero? Tendris que decidiros por una cosa o por otra. Chewie dej escapar un ladrido ahogado. -Creo que paranoia es una palabra demasiado suave dijo Han -Qu estis ocultando, chicos? -Veis? -exclam Zeen-. Os dije que haba venido en nombre de la Nueva Repblica. Esbelta Ana Azul apart a Zeen de un codazo. -Tiene derecho a hacer esa pregunta -dijo-. Deja a Seluss en el suelo y hablaremos. Chewie mene la cabeza. Seluss intent golpearle, pero slo consigui que los peludos dedos de Chewie estrujaran con ms fuerza el cuello de su camisa. -Bjale, Chewie -dijo Han Chewie respondi con un aullido de protesta. -He dicho que lo bajes. Han no quera tener que pelearse con todo el mundo. Chewie sostuvo a Seluss encima del lquido viscoso..., y lo dej caer. Seluss grit, emitiendo un silbido tan estridente y ensordecedor que hizo que los wookies se taparn los odos. Despus cay dentro del lquido, esparciendo aquella sustancia viscosa por todas partes y duplicando la pestilencia general. Han retrocedi mientras los otros contrabandistas intentaban quitarse las manchas de lquido verde amarillento con visible irritacin. Seluss se levant de un salto y arranc su desintegrador de entre los dedos de Han. -Eh! -grit Han. Chewie intent desenfundar su desintegrador, pero ya era demasiado tarde. Seluss dispar.

Trece

*
Lando esper durante la mayor parte de la noche, y la espera le pareci largusima. Intent dormir, pero su mente segua suministrndole un sueo detrs de otro..., y se trataba de sueos que no le gustaban nada. La mayora eran sueos surgidos de los abismos de la memoria que le mostraban a Han en la cmara congeladora de carbonita. Qu est pasando..., amigo?, haba preguntado Han una y otra vez. Lando intent decirle que Vader los haba traicionado a todos. Pero Lando no poda hablar. Y despus los sueos cambiaban para mostrarle las peludas manazas de Chewbacca tensndose alrededor de su garganta mientras repeta una y otra vez en wookie que Lando podra haber evitado lo que acababa de ocurrir. Lando podra haber... ... evitado...

Se irgui en su litera con la delgada manta trmica de color oro enredada alrededor de sus muslos. La temperatura estaba ajustada a la perfeccin, pero aun as tena tro. Lando llevaba mucho tiempo sin padecer aquella pesadilla, pero recordaba muy vvidamente sus efectos. Siempre le dejaba helado y temblando con el fro ms intenso que haba sentido en toda su vida. Y el fro proceda del interior. Lando se senta como si... ... como si le hubieran metido en un bloque de carbonita _V le hubieran dejado all dentro para que muriese. Ech un vistazo a su pantalla. No haba respuestas de Coruscant Haba dejado mensajes para Han, Skywalker, Leia y, finalmente, para Invierno. Lando haba dejado repetidos mensajes cada vez ms apremiantes, y no haba recibido absolutamente ninguna respuesta. Normalmente siempre obtena alguna clase de contestacin. Tambin haba establecido contacto con Yavin 4, pensando que Luke sabra dnde estaba todo el mundo, pero slo consigui hablar con Streen, quien le asegur que la Academia Jedi estaba funcionando perfectamente durante la ausencia de Luke. Streen le dijo que Luke haba partido para Coruscant de una manera bastante repentina, pero no saba por qu Lando haba dejado varios mensajes dirigidos a Luke despus de hablar con Streen. Haba enviado un mensaje a su ala-X -la transmisin volvi a Lando despus de haber sido rechazada por los caprichos de las comunicaciones interespaciales-, otro a Coruscant y otro al Palacio Imperial. Despus prob suerte con Mon Mothma, el almirante Ackbar y Wedge Antilles. Incluso haba llegado al extremo de dejar un mensaje general para cualquier miembro del Consejo Interior de Coruscant. Ninguna de aquellas personas haba respondido. Y a esas alturas, alguien tendra que haber respondido va. El vello de la nuca se le haba erizado y le castaeteaban los dientes. Lando se levant de la cama, se puso su albornoz ms grueso y de ms abrigo, y se sirvi un tazn de condensado de protenas aithano bien caliente. Despus rode el tazn con los dedos para obtener un poco de calor adicional, se sent delante de su ordenador, intent expulsar de su mente aquel pnico tenue e indefinido que pareca haberle dejado como recuerdo su sueo y llam a Mara Jade. La respuesta lleg tan deprisa que Lando dio un respingo. No le habra extraado en lo ms mnimo que Mara tambin hubiera desaparecido. Mara Jade estaba en la cabina de control de la nave de Talon Karrde, la Karrde Salvaje, y los vornskrs del dueo de la nave eran parcialmente visibles detrs de ella. Mara sonri mientras contestaba a su llamada. -No puedes soportar estar lejos de m ni siquiera unos cuantos das, eh, Lando? -Me parece que cada momento dura aos, Mara -dijo Lando, sabiendo que tena que interpretar su parte de la comedia a pesar de que su estado de nimo no poda ser menos adecuado para ello. -El Lando que yo conozco resulta ms convincente incluso cuando est dormido dijo Mara, ponindose seria de repente-. Qu ocurre? -Llevo casi un da entero intentando ponerme en contacto con Han y Leia y no lo consigo -dijo Lando. Ya no estaba intentando evitar que la preocupacin que senta resultara perceptible en su voz, pero apoy las muecas sobre el escritorio para que Mara no pudiese ver cmo le temblaban las manos-. De hecho, no consigo establecer contacto con nadie de Coruscant. -Eso no tiene nada de sorprendente -dijo Mara. Lando sinti que su columna vertebral se pona rgida de repente. Mara no estaba sonriendo. -Has estado muy ocupado ltimamente, verdad? -le pregunt. As que se trataba de una gran noticia..., y de una gran noticia de la que Lando hubiese debido enterarse. -No juegues conmigo, Mara. -No estoy jugando contigo, Lando. La gente no habla de otra cosa, por lo menos en este sector. -Y de qu est hablando todo el mundo? -De la bomba que estall en la Sala del Senado. -Los labios de Mara se fruncieron hasta formar una delgada lnea de tensin. Karrde entr en la cabina y se detuvo cuando vio a Lando en la pantalla-. No te preocupes. Por lo que s, Organa Solo nicamente sufri contusiones leves, y Han ni siquiera estaba cerca de all. -Y Luke? -No se encontraba en Coruscant cuando estall la bomba. Pero hubo muchos muertos, y todava ms heridos. El sistema de comunicaciones ha quedado bastante afectado. Mara lanz una rpida mirada por encima de su hombro. Karrde se sent junto a ella.

Lando tena la boca seca. Tal como haba esperado se trataba de una mala noticia, pero todava no estaba seguro de hasta qu punto era mala. -Cre haberte odo decir que la bomba estall en la Sala del Senado. Mara asinti. -Pero todo el mundo ha estado tratando de hablar con Coruscant por razones muy diversas, desde los problemas polticos hasta el tratar de obtener informacin sobre algn pariente. El volumen de llamadas fue tan grande que una parte del sistema se colaps. -Lo cual me ha creado muchas dificultades -dijo Karrde. -S, va me lo imagino -dijo Lando-. Pero lo que me interesa saber es si se puede ir a Coruscant. Karrde asinti. -Aunque de todas maneras Coruscant es el ltimo sitio al que yo ira en estos momentos, Calrissian -dijo despus-. Por lo que he odo comentar, todos estn esperando otro ataque. ... podra haberlo evitado... FUEGOS ARTIFICIALES. HAN SOLO LO SABE. FUEGOS ARTIFICIALES. -Te encuentras bien, Lando? Mara le estaba observando con evidente preocupacin desde lo que casi era el otro extremo de la galaxia. -Dijiste que Han estaba bien, verdad? Mara asinti. -Quin puso la bomba? -Si lo supieran, Coruscant no estara tan cerca de convertirse en un manicomio como lo est -dijo Karrde. -Lando? -pregunt Mara. Lando frunci el ceo. -Qu ha estado haciendo Jarril ltimamente, Talon? Karrde se recost en su silln. Despus mir a Mara, y Mara se encogi de hombros. -Hace dos aos o quiz ms que no trabajo con Jarril. -No me ests respondiendo -dijo Lando. -Creo que deberas ir al Pasillo -dijo Karrde. -No puedo ir all -replic secamente Lando-. Crea que ya lo sabas. -Qu tiene que ver Jarril con todo esto? -pregunt Mara. -Pregntaselo a tu amigo -dijo Lando. Talon? -El Pasillo ha cambiado mucho ltimamente -dijo Karrde-. No es un sitio del que me guste hablar, Calrissian. -Y todava menos en un canal no protegido. El mensaje de Karrde no poda estar ms claro. FUEGOS ARTIFICIALES. Jarril acababa de estar en Coruscant. HAN SOLO LO SABE. Y haba muerto muy poco tiempo despus. -Gracias -dijo Lando-. Volveremos a hablar muy pronto. Cort la comunicacin antes de que Mara o Talon pudieran decir nada ms. Sus sueos tenan razn. No poda correr el riesgo de enviar un mensaje que quiz no lograra llegar hasta su destino. Tena que ir a Coruscant. Y tena que advertir a Han de lo que estaba ocurriendo antes de que fuese demasiado tarde.

***
Kueller abri de un empujn la puerta del despacho de Femon. Sus guardias se disponan a flanquearle, pero Kueller los apart con un gesto de la mano. Quera que observaran, no que actuasen. Femon haba descolgado sus mscaras de la muerte de la pared. La habitacin pareca extraamente distinta sin ellas. Pero se no era el nico cambio. Femon tambin pareca distinta..., porque se haba lavado la cara. Kueller ya casi haba olvidado cmo era sin el maquillaje. Se le notaban los aos, pero aun as su piel de alabastro y sus ojos azul oscuro seguan haciendo de ella una mujer impresionantemente bella. Femon no pareci sorprenderse al verle.

Pero los quince guardias que haban acompaado a Kueller s parecieron sorprenderse al verla. Incluso con los rostros ocultos por sus cascos de las tropas de asalto, Kueller pudo percibir la perplejidad que les causaba la apariencia de Femon. -No he ordenado que nadie se preparase para entrar en accin -dijo. Femon se levant de la silla. -Yo, s. Ests demasiado obsesionado por la venganza, Dolph. Or su nombre en labios de Femon le sorprendi, pero no permiti que se le notara. Su mscara volva a funcionar desde que haba regresado al entorno artificial de Almania, y eso le proporcionaba un control de sus movimientos faciales mucho mayor que el que posea una persona normal. -No estarnos preparados -dijo- Hacer esto a tu manera sera tanto como buscar deliberadamente el desastre. -Y hacerlo a la tuya significa perder nuestra ventaja. Femon era casi tan alta como l. Sus ojos ardan de furia. Kueller nunca haba esperado que le desafiara, pero tendra que haberlo previsto. Para Femon la misin estaba por encima de cualquier otra cosa que pudiera haber en su vida.., e incluso por encima de l. Femon necesitaba aquello para triunfar. Necesitaba controlar cuanto la rodeaba para que no pudiera volver a ocurrir nada malo. Comprenderla no hizo que se compadeciera de ella, aunque durante un momento lament que sus necesidades la hubieran impulsado a oponrsele. Kueller se volvi hacia uno de sus guardias. -Las rdenes quedan rescindidas. Dile a todo el mundo que vuelva a sus actividades habituales. -Yo no hara eso -le dijo Femon al guardia. El guardia, y eso deca mucho en su favor, se volvi hacia Kueller y asinti. -Se har vuestra voluntad, mi seor. -No! -grit Femon. -Gracias -dijo Kueller sin mirar al guardia. Despus fue hacia Femon con su capa negra ondulando a su alrededor a cada paso que daba. El olor corporal de la mujer era claramente perceptible en aquella pequea habitacin. Por mucho que intentara disimularlo, Femon estaba bastante nerviosa. Kueller inclin la cabeza y la observ por el rabillo del ojo. Femon alz la barbilla, desafiante hasta el fin. -Piensas que estoy obsesionado por la venganza -dijo Kueller. -No lo pienso, lo s. -Femon mantena los brazos separados del cuerpo, pero Kueller no vio ningn arma. Femon deba de tener algn plan. Una mujer como ella nunca dejara nada al azar-. T y Brakiss hablabais a menudo de cmo le harais pagar a Skywalker lo que haba hecho. -Y tengo intencin de hacrselo pagar. -Hazlo despus de que nos hayamos adueado de la Repblica dijo Femon-. Ahora ya lo tenemos todo preparado para actuar. -No todo. -S lo suficiente. Kueller mene la cabeza. -La impaciencia acaba siendo la perdicin de muchos megalmanos, Femon. -No soy una megalmana. Kueller sonri. -Yo tampoco. Los guardias les estaban observando en silencio, claramente incapaces de comprender el conflicto. Kueller vio que se acercaban un poco ms a l. -He estudiado la historia de esta galaxia, Femon sigui diciendo en voz baja y suave- La has estudiado t? -La historia es vieja y polvorienta, y carece de importancia -replic Femon. -Interpretar esa respuesta como un no. -La sonrisa de Kueller se fue volviendo ms ancha-. La historia nos proporciona lecciones, Femon -prosigui, manteniendo la voz baja e impregnndola con todo el encanto que era capaz de acumular-. Lecciones sobre el vivir, lecciones sobre el morir, lecciones sobre cmo funciona esta galaxia... -S cmo funciona esta galaxia -dijo Femon. -De veras? Kueller introdujo una leve amenaza en su tono, y falt muy poco para que Femon se encogiera sobre s misma.

-Pero no lleg a hacerlo. Despus asinti. -S. Kueller alarg la mano y coloc un mechn de sus largos cabellos negros detrs de su oreja. -Pues entonces ya sabes por qu considero que Skywalker es mi enemigo -murmur. -Por el deseo de venganza -dijo Femon-. Hace mucho tiempo Skywalker os hizo algo, a ti y a Brakiss... No necesito conocer la historia de la galaxia para saber eso. -Ah, pero es que en realidad s que necesitas conocerla. -Kueller permiti que su mano se apartara del rostro de Femon-. Ya me he vengado. Conquistar Almania fue mi venganza. Conozco formas de matar limpiamente, Femon. Por qu crees que pas una semana entera torturando a los lderes de los jehars? -Para obtener informacin -dijo Femon con voz enronquecida. Kueller mene la cabeza. -Por venganza, querida. Era mi manera de vengar la muerte de mi familia y la destruccin del lugar que amaba. Pens que los jehars merecan sufrir una pequea parte del dolor que haban causado. Me parece que deberas haberte dado cuenta de que no he torturado a nadie mas desde entonces. -Has encontrado mtodos mejores -dijo Femon. Kueller se mir las manos -sus manos, robustas y fuertes- y tir suavemente de sus guantes negros. -Por aquel entonces ya conoca mtodos mejores. Pero... Bueno, sencillamente no crea que los jehars mereciesen que utilizara esos mtodos con ellos. Soy un hombre lgico y racional, Femon. Deberas haberlo recordado. -Has estado intentando ser justo? -pregunt Femon. Kueller reprimi una sonrisa. En aquel instante, su certidumbre se haba tambaleado. Femon haba sido derrotada, y ni siquiera se haba dado cuenta de ello-. -Le has estado tendiendo una trampa a Skywalker para darle una posibilidad de defenderse? -Skywalker no necesita que nadie le haga favores. -Kueller ya no estaba hablando solamente para ella, sino tambin para sus guardias. Los haba trado hasta all en calidad de testigos, para que las historias de la traicin cometida por Femon fueran acalladas por las historias de cmo Kueller haba respondido a ella-. Skywalker es el hombre ms poderoso de la galaxia. Femon se ech a rer. -Crea que t eras el hombre ms poderoso de la galaxia, Dolph. -Lo ser. -Su voz segua sonando firme y tranquila. Se senta notablemente tranquilo, a pesar de que normalmente la traicin siempre le enfureca. Su adiestramiento haba surtido efecto. Kueller dirigi una inclinacin de cabeza mental al Maestro Skywalker-. Cuando haya derrotado a Skywalker... -As que se trata de un enfrentamiento entre dos grandes poderes. Kueller tambin se ri. -Eres tan simplista, Femon... Careces de estudios, y por eso careces de complejidad intelectual. Mir a los guardias. Todos les estaban observando con gran atencin. Uno de ellos haba relajado inconscientemente los dedos que sostenan su desintegrador. Kueller alarg el brazo, rode la mano del guardia con sus dedos y le oblig a sostener su arma con ms fuerza. Y se fue el momento que Femon eligi para actuar. Alarg la mano hacia el panel de control, el botn de ltimo recurso, el sistema de seguridad que haba instalado, el que impulsara el inicializador a lo largo de un pasadizo mientras todos los dems se asfixiaban... Y Kueller detuvo su mano con un veloz movimiento de su mano izquierda, recurriendo de manera casi imperceptible a toda la Fuerza acumulada en su interior. Despus fue intensificando su presa, manteniendo inmvil todo el cuerpo de Femon y sometindolo a su voluntad..., todo salvo su cuello y su cabeza. -Lo que no sabes -dijo tan tranquilamente como si no estuviera ejerciendo el ms mnimo control sobre ella- es que la historia de esta galaxia es una historia de la Fuerza. La Antigua Repblica estaba protegida por los Caballeros Jedi, que crean en la decencia y el honor. Pero se fueron dejando ablandar por la paz y permitieron que Palpatine, quien haba descubierto un poder oscuro oculto dentro de la Fuerza, aplastara a su orden. -Palpatine gobern como Emperador y, con el paso del tiempo, olvido la leccin que se desprenda de su propia vida. En consecuencia, cuando se enfrent al joven poder de Luke Skywalker, Palpatine crey que podra derrotarlo. Y lo que ocurri fue que Skywalker, que posea un talento inusual para el uso de la Fuerza, mat al Emperador. -Y t matars a Skywalker para hacer honor a alguna noble idea de la historia? Femon escupi las palabras. Kueller admir su coraje, aunque lamentaba que la hubiera impulsado por el camino equivocado.

-Matar a Skywalker en primer lugar porque es mi destino -dijo-, y en segundo lugar porque no puedo gobernar la galaxia mientras l siga con vida. sa es la leccin de la historia. 1-le de llegar a ser el nico poder existente dentro de la Fuerza. He de llegar a ser el nico rey de la Fuerza..., y para conseguirlo debo derrotar a los Jedi y debo derrotar a Skywalker. -Eres un estpido, Kueller -dijo Femon. -No. Soy un hombre paciente. -Kueller sonri- Y tambin... Extendi su mano derecha, la mantuvo inmvil a la altura de su cuello y tens el puo. ... controlo... Femon tosi y jade, incapaz de encontrar el aire que necesitaba para seguir respirando, y sus ojos se desorbitaron como si quisieran salir despedidos de las cuencas. Ni siquiera poda llevarse las manos a la garganta. Su cuerpo tembl mientras intentaba librarse de la presin implacable que Kueller ejerca sobre l. ... la Fuerza... Kueller tens la mano derecha, forzndola hasta el lmite de su resistencia. El chasquido del cuello de Femon cre ecos que resonaron en la pequea habitacin. Despus Kueller la solt y Femon, que ya haba dejado de ser una persona, cay al suelo. Lo nico que quedaba de ella era carne, huesos y su recuerdo. Kueller la contempl en silencio durante unos momentos. -Gobernar esta galaxia -dijo despus, y se volvi hacia los perplejos guardias-. Os aconsejo que no lo olvidis.

Catorce

*
E1 disparo rebot en las duras paredes, que eran capaces de resistir el impacto de cualquier haz desintegrador. Han se apart de su trayectoria con un veloz salto, pero no fue lo suficientemente rpido. El disparo le pas rozando una nalga y despus rebot en la pared por delante de l. Todos los contrabandistas gritaron, y todos se apresuraron a agacharse en busca de algn refugio. El rojo haz de peligrosa luz pas junto a Chewie, casi roz a Wynni y ara a Zeen para acabar hundindose en la viscosa corriente, donde muri entre una explosin de vapores malolientes. Han sinti que le arda la piel. Su nariz y sus ojos ya estaban respondiendo al hedor con un abundante derramamiento de lquido. Fue el primero en incorporarse, y un instante despus ya haba obligado a levantarse a Seluss de un tirn y lo haba acorralado contra la pared ennegrecida por el disparo. -Dnde has aprendido a disparar? -rugi-. Es que nadie te ha dicho que estas paredes son invulnerables a los haces desintegradores? Todava no te has enterado de que disparar en un espacio cerrado es muy peligroso? Podras habernos matado a todos. Seluss alz sus diminutas manos enguantadas y dej escapar un gemido quejumbroso. -Han... -dijo Zeen. -No me gusta que me disparen -dijo Han. -Han... -dijo Azul. -De hecho, odio que me disparen -dijo Han. Los chillidos de Seluss volvieron a superar el umbral del dolor. El sullustano se agazap y se tap su redondo rostro con los brazos. -S, ms vale que te escondas -dijo Han-, porque te aseguro que cuando haya acabado contigo desears no haber visto nunca un desintegrador. -Han... -dijo el Chico DXon. -Desears no haber llegado a saber nunca qu es un desintegrador, entiendes? -sigui diciendo Han sin hacer ningn caso al Chico. Chewie le agarr del brazo y lo apart de Seluss. Han se quit de encima la peluda manaza del wookie con una brusca acudida. -No te metas en esto, Chewie. No ves que estoy muy ocupado vengndome? Azul se ri. -Aunque no de una manera muy efectiva -dijo- Pero nos has convencido a todos de que sigues siendo el Han de siempre. Perdnanos. Las cosas han cambiado tanto por aqu que pensbamos que t tambin habas cambiado.

Han ya estaba yendo hacia Seluss, pero se qued inmvil cuando las palabras de Azul lograron abrirse paso a travs de su ira. -Ha disparado contra mdijo. Y despus cualquiera de nosotros habra disparado contra l sin hacer ninguna pregunta. -Azul sonri, revelando los dientes de cristal azulado que le haban proporcionado una parte de su nombre-. Pero los amigos de Han Solo siguen siendo sus amigos hagan lo que hagan, y Han Solo nunca dispara contra sus amigos. Azul meti un dedo dentro del largo desgarrn que el haz desintegrador haba dejado en los pantalones de Han. -Claro que he de admitir que esta nueva moda te sienta bastante bien... -aadi. Han le apart la mano. -Olvdate de mis pantalones, Azul. -Oooh. -La sonrisa de la contrabandista se hizo un poco ms ancha-. Estamos muy casados, verdad? Veo que algunas cosas s han cambiado despus de todo. -Lo nico que ha cambiado es mi gusto en cuestin de mujeres -replic secamente Han, que pareca haber perdido todo su sentido del humor. -De las contrabandistas a las princesas -dijo Zeen-. S, tienes toda la razn. Azul se irgui cuan alta era, adoptando una postura que exhibi toda la delgada magnificencia de su cuerpo de la manera ms halagadora posible. -Algunos de nosotros no necesitamos tener un rbol genealgico para demostrar lo que valemos -dijo-. Yo siempre he sido material de alta calidad desde el primer momento. -Desde luego que s, Azul -dijo el Chico DXon. Seluss gimote y empez a resbalar pared abajo, con la cabeza completamente oculta por sus brazos. -Me parece que Seluss se ha dejado llevar por la excitacin del momentodijo Azul, volvindose hacia l-. No creo que quisiera hacerte dao, Han. -Espero que no -dijo Han, decidido a hacerle pasar un mal rato para compensar el molesto escozor que notaba en la piel. Chewie solt una risita mientras Han se retorca para tratar de echar un vistazo a los daos. -No tiene ninguna gracia, bola de pelos. Y adems duele. -Ven conmigo-dijo Azul-. Tengo un ungento que har autnticos milagros. Zeen paso el brazo por encima de los hombros de Han y le empuj suavemente. -Despus podremos sentarnos y charlar. Seluss emiti un suave silbido. -T tambin puedes venir -dijo el Chico DXon -, pero ser mejor que te mantengas lo ms alejado posible de Han. -Y haced el favor de quitarle el desintegrador, de acuerdo? -dijo Han-. Hoy me he levantado de bastante mal humor. Han guard su desintegrador en la funda que colgaba de su cadera. Estirar la piel al caminar resultaba doloroso, pero prefera pasar un da helado en Hoth antes que permitir que nadie -y especialmente Chewie se diera cuenta de lo mucho que le dola. Fueron siguiendo el rezumar del lquido viscoso hasta llegar a la cmara de acceso a Salto 1. Han entr en ella y tres docenas de contrabandistas enfundaron sus desintegradores de una manera bastante aparatosa. Han resisti la tentacin de mirar a Chewie. Las cosas haban cambiado en el Pasillo, desde luego..., y pareca que muy drsticamente. Normalmente las peleas personales seguan siendo personales hasta el final, pero esa regla pareca haber sido derogada. Algunos renegados nunca llegaban ms lejos de la cmara de acceso a Salto 1. Un rincn de la cmara contena un montoncito de huesos, la mayora de los cuales eran trofeos. Todos los huesos pertenecan a bestias y criaturas varias, pero a algunos de los recin llegados se les deca que eso era lo que le ocurra a cualquier contrabandista que revelara la situacin de la entrada secreta al Pasillo. Ms all de los huesos haba mesas de sabacc, media docena de las cuales eran dirigidas por genios del juego como Azul, que rara vez perdan. Tambin haban sido concebidas para engaar al recin llegado, y servan para dejarlo limpio y hacer que se fuera con el ceo fruncido para no volver jams. Al otro lado de las mesas de sabacc haba un bar de cristal construido directamente junto a la roca. Bmlas, el camarero, crea que la clientela necesitaba ver su vasto almacn de licores procedentes de todos los confines de la galaxia. Bmlas era un ictitoniano de tres brazos -haba apostado y perdido su cuarto brazo en una partida

de sabacc particularmente salvaje-, pero aun as segua siendo el camarero ms rpido que Han hubiera visto jams. Al final de la caverna estaba el centro de servicios hookum, que atenda a aquellos contrabandistas cuyos gustos se decantaban por los estimulantes no lquidos. Han haba visto a sus primeros consumidores de especia all, as como a sus primeros adictos al brillestim. El centro de servicios hookum siempre le haba parecido un lugar odioso a pesar de que el Pasillo estaba muy orgulloso de l. Quienes utilizaban sus estimulantes solan empezar a matarse entre s a los tres das. El comedor ocupaba el centro de la caverna para estar lo ms lejos posible del lquido viscoso. Cuando Han comi all por primera vez, la cocinera era conocida en toda la galaxia. Por desgracia haba muerto algn tiempo despus en un duelo de grasa caliente con otro cocinero, y el paladar de Han todava la echaba de menos. -Quin se encarga de cocinar actualmente? -pregunto. Azul arrug la nariz. -El ex genio de la cocina que daba de comer a la corte de Hapes. -Y la comida siempre debe tener un sabor delicado y exquisiiiiito, verdad? -aadi el Chico. -En Hapes no hablan as -dijo Han. -Pues l s que habla as -dijo Zeen-, y adems afirma haber sido el chef favorito de la reina madre. Han sonri. -Trajo consigo alguna carta de recomendacin escrita por Isolder? -Qu? Han mene la cabeza. Su viejo rival, que haba competido con l por la mano de Leia, haba vuelto a demostrar que era un hombre de accin y que tena muy buen gusto. Isolder haba vuelto a salir triunfante de otro enfrentamiento con la reina madre. -Espero que tendris algn encargado de probar los platos por si estn envenenados. Azul se encogi de hombros. -Ese tipo trabaja con muchos venenos, pero nos da igual. De todas maneras, slo los recin llegados comen lo que prepara. Chewie solt un rugido. Zeen se ri. -No, Chewbacca, no hemos decidido prescindir de la comida de verdad. Est dos cavernas ms atrs. Han mir a su viejo amigo. Chewie pareca estar lo bastante hambriento para empezar a mordisquear los muebles. -Creo que ser mejor que vayamos all antes. Y yo creo que ser mejor que curemos tu herida antes de comerdijo Azul con una sonrisita bastante sugerente. -No te me acerques, Azul -dijo Han. -Qu hombre tan tozudo. -Azul pas por delante de ellos y gui al grupo hasta un angosto pasadizo que serpenteaba alrededor de la Caverna 2 y llevaba directamente a la Caverna 3. Eras mucho ms divertido cuando eras ms joven, Han. -Cuando era ms joven nunca te interes en lo ms mnimo, Azul. -Eras tan ingenuo, tan buen chico, tan falto de experiencia... Me gustan los hombres con un poquito ms de experiencia, Han. -Y con una esposa -dijo Zeen. -Eso no es verdad -dijo Azul. -De acuerdo, de acuerdo -dijo Zeen-. Prefieres a los hombres que tienen alguna clase de vnculos. -Azul es una contrabandista de pies a cabeza -dijo el Chico. -Os amo, muchachos-dijo Azul mientras se agachaba para cruzar el acceso a la Caverna 3. Han la sigui. La caverna ola a carne asada, ajo y cebollas combinadas con los aromas de los won-wons calientes que tanto gustaban a los wookies y el estofado sullustano. Era un lugar muy hmedo. Las paredes estaban recubiertas por una pelcula de lquido y un par de capas extra de protector antidisparos. -No me acuerdo de este sitio -dijo Han. -Perteneca a Boba Fett y otros cinco cazadores de recompensas. La mayora de los amigos de Boba Fett murieron hace seis aos, y decidimos convertirlo en una zona de exquisiteces gastronmicas para Los que frecuentamos este sitio -le explic el Chico. Han se estremeci al or hablar de Boba Fett. Aquel pequeo cazador de recompensas casi le haba costado la vida, y le alegr enterarse de que los socios de Fett haban muerto. La caverna no mostraba ninguna seal de que hubiera sido un cubil de cazadores de recompensas en el pasado. Han cont dieciocho centros de cocina, con varios ms desapareciendo en la lejana al fondo de la

caverna. Cada centro estaba acompaado por una pequea cabina que sugera el planeta de origen de sus especialidades. La cabina wookie, que se encontraba justo al lado de la puerta, estaba instalada en lo alto de un falso (por lo menos Han esperaba que fuera falso) rbol wroshyr. Chewie dej escapar un rugido de deleite y fue corriendo hacia all. Han busc y encontr la cabina corelliana. La tienda de llamativos tonos rojos, verdes y prpuras con una corelliana igualmente llamativa asando carne en un espetn delante de ella parecan haber surgido directamente de la calle de la Nave del Tesoro. Han no la reconoci, pero la mujer s reconoci a Han. Eso no tena nada de sorprendente, desde luego. Al parecer la mayora de corellianos haban odo hablar de l, y eso no le gustaba demasiado. Han siempre prefera saber con quin estaba hablando. Ests haciendo turismo por los bajos fondos, Solo? -pregunt mientras le cortaba varias tajadas de carne. -He venido a cenar -dijo Han, alargando la mano hacia el plato. La comida ola maravillosamente. Han no haba disfrutado de una comida corelliana desde... Bueno, por lo menos desde antes de cine nacieran los gemelos. La mujer aadi unas cuantas verduras corellianas mezcladas con raz de carboto y un montn de patataarroz. -Diecisis crditos dijo despus. -Diecisis crditos?! -Han estuvo a punto de atragantarse con su saliva-. En Corellia esto solo costara medio crdito. La mujer sonri. -Llevas mucho tiempo sin ir a ver a la familia, verdad, Solo? Han ignor su observacin. -Medio crdito -repiti. -Quincedijo ella. -Dos -dijo Han. -Diez -dijo ella. -Cinco -dijo Han. -Trato hecho. Han pag mientras intentaba no sonrer. Haba transcurrido mucho tiempo desde la ltima vez en que pudo regatear por una comida. Llev su plato a una de las mesas del centro, donde Chewie ya estaba haciendo considerables progresos con un plato de won-wons. El wookie tena cinco won-wons redondos e impregnados de grasa pinchados en cada garra, y los estaba haciendo bajar por su garganta como si fueran el ms exquisito manjar imaginable. Han haba comido won-wons. Saban igual que las ortigas del granito, con la nica diferencia de que tenan una textura un poco ms viscosa. Han se consol pensando que por lo menos olan bien y se sent junto a Chewie... ...y un instante despus se levant de un salto con una exclamacin de dolor. Su herida le dola todava ms cuando pona algo de peso encima de ella. Azul, que haba trado consigo un plato lleno de pasta exodeeniana, se ech a rer. -Te diviertes, Azul? -Hay un centro mdico de emergencia justo ah. -Azul inclin la cabeza hacia la izquierda-. Quiz quieras comprarles un poco de ungento. -Me lo pondr yo mismo-dijo Han. Azul le obsequi con una encantadora sonrisa. -Jams se me ocurrira sugerir otra forma de aplicacin. El Chico fue hacia ellos con un tazn de vayerbok humeante en las manos. -Vaya, Azul... Has decidido dejar de dedicarte al contrabando de corazones? Azul mene la cabeza. -Ya no me divierte. Veo que la experiencia no ha cambiado a este hombre. Sigue teniendo demasiado buen corazn para m. -Pues yo siempre haba pensado que un buen corazn es un corazn valioso, Azul -dijo el Chico. -Probablemente -dijo Azul-, pero tambin es la clase de corazn que acaba reblandecindose y ponindose romntico. Sigues sorprendiendo a tu esposa con cenas ntimas a la luz de las velas, Solo? -Por supuesto que s -dijo Han-. La recompensa posterior se lo merece. Les guio un ojo y fue hacia el centro mdico con paso firme, decidido.

Un androide mdico bastante viejo y lleno de abolladuras atenda el centro. Examin la herida de Han rpidamente y sin parecer prestarle mucha atencin, y despus se volvi hacia el hombretn que permaneca inmvil detrs del mostrador. -Quemadura producida por desintegrador -anunci. -Eso podra habrselo dicho yo -murmur Han. -No, no hubiera podido -dijo el androide-. Usted es un contrabandista, y emitir una opinin mdica siempre requiere la posesin de un conocimiento especializado. -Estoy seguro de ello -dijo Han-. Supongo que no habrs sido androide de protocolo en una vida anterior, verdad? -Desde luego que no -dijo el androide-. Soy un androide mdico, y nunca he sido un androide de protocolo y no quiero serlo. Eso va contra mi programacin. -Obviamente -dijo Han, apartndose del androide mdico apoyndose en el mostrador. El hombretn deposit una jarra de ungento encima de l. -Cincuenta crditos. Han sonri. -Veo que la demanda de ungento para las quemaduras de desintegrador est por las nubes. Cinco crditos. El hombretn sac un desintegrador de debajo del mostrador y lo dirigi hacia el pecho de Han. -Quieres que me asegure de que realmente vas a necesitar ese ungento? -Han, muy sorprendido, dio un paso hacia atrs. -Pagar, pagar... Cunto has dicho que costaba? -Son cincuenta crditos por el medicamento -dijo el hombretn. -Y cincuenta ms por el diagnostico -dijo el androide. -Ah, no, ni lo suees -replic Han-. Todava recuerdo que me dispararon con un desintegrador, y no necesitaba tu opinin de experto para que me lo confirmaras. El androide volvi su rostro plateado hacia el hombretn. -Nunca da resultado -dijo en un murmullo de conspirador desilusionado. -Eso es porque nunca sabes elegir el momento adecuado -dijo el hombretn. Han frunci el ceo y cogi su ungento del mostrador. Despus se meti en la pequea cabina que haba al lado del mostrador y se aplic el ungento, estando a punto de dejar escapar un gemido de alivio cuando la sustancia gelatinosa empez a aliviar la sensacin de ardor. Sali de la cabina medio temiendo que el tipo del mostrador quisiera cobrarle ms crditos por haberla utilizado, pero el hombretn le dejo marchar sin decir nada. Han volvi a su asiento. Chewie haba acabado con sus won-wons, y los otros contrabandistas va haban vuelto. Alguien haba estado comiendo del montn de patata-arroz de Han. No le importaba. Siempre haba odiado el pur de patata-arroz. Se sent -con mucha cautela- y empez a comer. La comida estaba deliciosa, y haca muchsimo tiempo que no coma nada tan bueno. Quiz fuese meramente la atmsfera, la caverna hmeda y las voces que intercambiaban insultos y maldiciones en cien lenguajes distintos. -Antes dijiste que habas venido aqu porque Jarril te invit a visitar el Pasillo -dijo el Chico. Han se encogi de hombros. -Dijo que haba mucho dinero a ganar. -El esposo de una princesa no necesita dinero -dijo Azul. -Salvo cuando alguien quiere hacer volar su reino por los aires. -De eso ya hace diecisiete aos, Solo -dijo Zeen. -De veras? -replic Han-. Veo que no estis muy al corriente de las ltimas noticias. Wynni gru. -De acuerdo, de acuerdo -dijo Han-. Os habis enterado de lo de la bomba del Senado, no? -La Sala del Senado no es todo un reino -dijo el Chico. -Vas a comprarle una Sala del Senado nueva? -pregunt Zeen. -Igual que le compraste Dathomir? -pregunt Azul, que estaba sonriendo. Dio resultado, Azul. -S, Solo... Ya me enter de lo bien que salieron las cosas -dijo Azul. Han apart su plato a un lado. La comida era deliciosa, pero ya estaba lleno. -Qu has venido a hacer aqu, Solo? -pregunt Zeen.

Han mir a Chewie. Chewie estaba chupando los restos de won-won adheridos a una garra con tanto inters como si aquella conversacin no tuviera absolutamente nada que ver con l. Jarril desapareci justo despus de la explosin. De hecho, atraves el escudo de Coruscant en el ltimo momento. Eso, ms las cosas que me dijo sobre lo fcil que resultaba ganar dinero aqu, han hecho que me preguntara si Jarril saba algo ms sobre el ataque de lo que estaba dispuesto a revelar. Seluss se subi a una silla al otro extremo de la mesa y dirigi un torrente de enfurecido parloteo a Han. El sullustano estaba agitando su desintegrador de una manera claramente enftica. Han puso la mano sobre la culata de su desintegrador. -Te dije que le quitaras esa arma -dijo, mirando a Azul. -Seluss ya sabe que no debe... -Qutasela. -Han, est muy afectado por lo de Jarril y... -Qutasela. Los parloteos de Seluss se volvieron todava ms ruidosos. Chewbacca le arranc el desintegrador de entre los dedos con la manaza que tena libre. El desintegrador resbal por el suelo y acab chocando con el androide mdico, que solt un alarido. Seluss baj de un salto de la silla como si se dispusiera a recuperar el arma. Han alz su desintegrador por encima de la mesa. -Yo no hara eso, mejillas regordetas -dijo-. Y ahora sintate..., muy despacito y sin hacer ningn movimiento brusco. -Slo est un poco nervioso, Han -dijo Azul. -Y a m me duele el trasero -dijo Han, que no haba apartado la mirada de Seluss-. Sintate. Seluss obedeci, pareciendo un nio enfurruado. -Bien, sigamos... -dijo Han-. Es posible que durante el curso de esta conversacin diga algunas cosas que no te gustarn. Las escuchars como un adulto, y refutars aquello con lo que no ests de acuerdo tal como lo hara un adulto. -Mientras hablaba, Han se dio cuenta de que estaba empleando el mismo tono que usaba con sus hijos cuando se haban estado portando de una manera especialmente insoportable-. Si no te gustan mis condiciones y si ests planeando defender el honor de Jarril nicamente mediante la potencia de fuego, dmelo ahora para que pueda pegarte un tiro y no tener nuevos problemas en el futuro. -Es un viejo amigo, Han -dijo Azul. -Quiz sea amigo tuyo, pero no es amigo mo -replic Han. Seluss le estaba mirando fijamente con los labios fruncidos. -No he vuelto a confiar en este desgraciado desde que me rob los planos del Halcn. Seluss emiti un trino lleno de indignacin. -Acepto la correccin -dijo Han-. No he vuelto a confiar en este desgraciado desde el da en que Lando me dijo que este desgraciado haba robado los planos del Halcn. Los detalles carecen de importancia, chico: lo que importa es el hecho de que no eres honrado. -Ninguno de nosotros lo es -dijo Azul. Chewie solt un rugido. -Oh, por favor -dijo Azul-. Reserva esa indignacin para alguien que se la pueda creer, Chewie. -No te metas con l -dijo Han, inclinndose hacia adelante-. No quiero que Seluss vuelva a disparar contra m. Si no consigues entender eso y aceptarlo, cerebro de especia, entonces te sugiero que salgas de esta conversacin ahora mismo. Seluss se levant y ech a andar hacia el centro mdico. -Sin el desintegrador -dijo Han. Seluss respondi con otro parloteo enfurecido, pero sali de la caverna. -Has conseguido hacerle enfadar de verdad -dijo Zeen-.Seluss poda decirte ms cosas sobre Jarril que cualquiera de nosotros. -No sabra explicarte por qu, pero lo dudo -murmur Han.

***
La ltima direccin conocida de Brakiss corresponda a Msst. Msst era un pequeo planeta cercano a los Mundos del Borde que en tiempos haba albergado una gran fortaleza imperial. Tericamente el Imperio haba abandonado Msst despus de la tregua de Bakura, pero Luke saba que muchos imperiales haban seguido utilizando Msst como punto de cita para sus encuentros.

Aunque no recientemente. Luke descendi sin ninguna clase de ayuda hasta posarse entre la neblina de un blanco lechoso que haba dado su nombre al planeta.* El nuevo ala-X posea unas capacidades de gua realmente soberbias, pero no compensaban la prdida de Erreds. La neblina era plida y muy hmeda, y le llegaba a la altura de la cintura. La humedad desprenda un fro impalpable que se fue infiltrando en Luke. Erreds habra quedado prcticamente oculto por la masa de vapores. se era el aspecto en el que los nuevos alas-X resultaban menos satisfactorios. Luke poda volar por s solo sin dificultad, pero descender all, en un planeta que nunca haba visto antes, sin ninguna clase de compaa, haca que tuviera la sensacin de estar infringiendo alguna regla ignorada. No tener a nadie que vigilara su espalda haca que se sintiese extraamente a la defensiva. Luke no haba sido consciente de hasta qu punto dependa de Erreds para pequeas cosas como las observaciones ingeniosas, las reparaciones rpidas y la compaa. Si saba lo que le convena, ms valdra que Cole Fardreamer hubiera dejado el viejo ala-X en perfecto estado para cuando Luke volviese. Un grupo de edificios altos, grises y de aspecto acerado surgi de la neblina. Todos lucan el sello imperial, pero el paso del tiempo lo haba desgastado y el suavizamiento de sus marcadas protuberancias haca que pareciese menos amenazador. Los edificios tenan aspecto de estar abandonados, pero Luke no poda estar seguro de ello. *(Msst suena prcticamente igual que <mist> (niebla, neblina). (N. del T.) Haba albergado una tenue esperanza de encontrar a Brakiss all, pero no estaba percibiendo ninguna sombra de su presencia..., y a esas alturas ya tendra que haberlo hecho. Luke tendra que haber percibido, a travs de la Fuerza, la proximidad de otra persona dotada de semejante talento natural. Luke sola pensar en Brakiss -aunque en realidad slo durante unos instantes-, y, sorprendentemente, siempre lo haca en aquellos momentos en los que pensaba en Ben. Cuando le hablaba de Darth Vader la voz de Ben siempre haba estado impregnada por una tenue sombra de melancola y remordimiento, como si Ben hubiera tenido una cierta responsabilidad en la cadena de acontecimientos que acabaron dando como resultado el que Anakin Skywalker le fuera arrebatado por el lado oscuro de la Fuerza. No quiero perderte de la misma manera en que perd a Vader... Aquellas palabras haban resonado una y otra vez dentro de la mente de Luke mientras Brakiss corra hacia su nave y mientras hua de Yavin 4 e intentaba huir de s mismo. Me asombr la potencia con que la Fuerza brillaba dentro de l... Decid adiestrarle y convertirle en un Jedi. Pens que podra instruirle tan bien como Yoda. Estaba equivocado. El escalofro que sinti fue como un eco del fro helado que haba sentido en Yavin 4 cuando todas aquellas voces fueron reducidas al silencio, y pareci reflejar el fro que haba sentido en la Sala del Senado medio destruida cuando percibi la mancha de la presencia de Brakiss. Luke haba intentado atraer a Brakiss hacia el camino de los Jedi. Haba intentado alejar a su alumno del lado oscuro, pensando que en cuanto Brakiss viera el bien que haba dentro de l, comprendera que ser un Jedi era infinitamente preferible. Estaba equivocado... En vez de ver la luz Brakiss haba huido, y los primeros informes indicaron que haba huido para volver con los oficiales que le haban enviado a infiltrarse en la Academia Jedi. Luke esperaba encontrar algn rastro de Brakiss en Msst. En realidad incluso haba albergado la esperanza de que Brakiss hubiera huido para llevar una existencia secreta y tranquila, ms o menos como haba hecho Obi-Wan durante los aos que haba pasado en Tatooine mientras protega a Luke Skywalker. Pero Luke no estaba obteniendo ni la ms mnima percepcin de la presencia de Brakiss. Aunque tambin era posible que en Msst hubiera algo que pudiera estar obstruyendo las capacidades para el uso de la Fuerza de Luke, de una manera muy parecida a como haban hecho los ysalamiris en Mrykr. Pero en aquella ocasin Luke haba notado un efecto fsico procedente de los ysalamiris, y no estaba notando ninguno all. De hecho, no estaba percibiendo absolutamente nada. Salvo el fro y la humedad que emanaban de la neblina.

Y, en s mismo, eso ya resultaba bastante extrao. Los archivos sobre Msst que haba consultado le revelaron que el Imperio haba cometido sus habituales tropelas ecolgicas en el planeta. Los imperiales haban arrancado plantas esenciales, haban obligado a los nativos a trabajar en los pantanos de cristales y haban mantenido en continua actividad a una gran colonia de trabajadores esclavizados para que construyeran edificios totalmente innecesarios. Pero sus bancos de datos no contenan ninguna informacin que invitara a pensar que los imperiales haban destruido la fauna local. Lo cual significaba que alguna otra cosa estaba manteniendo alejada a la fauna local. Y esa alguna otra cosa tena que ser l. Luke se llev la mano a la espada de luz y despus volvi la mirada hacia el ala-X. Las alas superiores eran visibles por encima de la neblina. El caza estaba exactamente igual que cuando haba salido de l. Lo que necesitaba era el equipo de emergencia. El equipo inclua una linterna especial para la niebla y algunas raciones. Luke saba que bastaran para permitirle llegar hasta los edificios. Luke gir sobre sus talones... ...en el mismo instante en que unas enormes burbujas rosadas surgan de la neblina delante del ala. Las burbujas no tenan rostro. Largas hebras de un plido rosa flotante descendan de sus bases. Las burbujas no parecieron notar su presencia y empezaron a chocar con el ala-X en una serie de suaves encontronazos, como manos que buscaran a tientas entre la oscuridad. Luke permaneci totalmente inmvil. Si las burbujas eran criaturas inteligentes, tendran alguna forma de reaccionar ante los estmulos. Las hebras rosadas le dieron una pista, as como el torpe comportamiento de las burbujas. Probablemente respondan al movimiento. Si respondieran al calor le habran localizado primero a l, en vez de al ala-X. Pero el ala-X ya llevaba algn tiempo inmvil. O las burbujas se haban estado dirigiendo hacia l desde que Luke se haba posado en Msst, o haba alguna otra cosa en el caza que las atraa. Sus depsitos de energa, tal vez? Luke no poda saberlo. Pero no poda permitir que siguieran embistiendo el caza. El ala-X era su nica forma de salir del planeta. Empu su espada de luz en la mano derecha y fue hacia las burbujas. La neblina desapareci a su alrededor con un repentino y potente ruido de succin. Una burbuja que tena tres veces el tamao del ala-X surgi del suelo para quedar suspendida sobre Luke y sus hebras rosadas empezaron a golpearle, produciendo riachuelos de dolor que se extendieron por todo su ser. El cuerpo de Luke reaccion instintivamente, y le oblig ,1 caer de rodillas con los brazos curvados alrededor de la cabeza. El ataque era increble y ominosamente silencioso. Salvo por la desaparicin de la neblina, Luke no haba odo ningn sonido. Incluso las embestidas de las pequeas burbujas contra el ala-X haban sido totalmente silenciosas. Cada roce de las hebras rosadas le dejaba la piel entumecida e insensible. Aquello no era una solucin. Luke mantuvo protegida su cabeza, pero cambi de posicin para poder mirar por entre los brazos. La burbuja gigante flotaba encima de l, y pareca estar hueca por dentro. Las hebras seguan acuchillndole, llevando a cabo una serie constante de movimientos coordinados que tenan como objetivo ir entumeciendo dolorosamente todo su cuerpo centmetro tras centmetro. El permetro de la burbuja tena un aspecto curiosamente aserrado y las hebras surgan del interior, como cuerdecillas que colgaran del interior de una tienda. Aquellos rebordes de formas irregulares eran... Dientes! Eran dientes! La burbuja aguijoneaba a su presa hasta que sta ya no poda moverse, y despus la elevaba hasta la parte hueca de su cuerpo y empezaba a masticar. La espada de luz de Luke zumb con una repentina oleada de energa. Luke movi el brazo en un veloz arco dirigido hacia arriba y cort media docena de hebras. Los delgados tentculos cayeron a su alrededor en una lluvia tan peligrosa como si fueran cables elctricos pelados, hirindole en cada lugar que tocaban. Sus msculos se estaban comportando de una manera muy extraa, como si nunca hubieran sido utilizados antes. Pero Luke sigui lanzando mandobles, movindose tan deprisa como se lo permita su cuerpo herido. La nica reaccin de la burbuja consisti en intensificar sus aguijonazos. Cada roce de Lino de aquellos hilos vivientes le transmita una nueva oleada de dolor. Luke empez a sufrir espasmos. Su cuerpo arda y estaba helado al mismo tiempo. Apenas poda respirar.

Pero concentr todas sus reservas de energa en su brazo y en seguir moviendo la espada de luz. Ms hebras cayeron a su alrededor, golpeando el suelo con un suave chasquido entre aquel silencio fantasmagrico. La boca bostezante se estaba acercando poco a poco. El aliento de la burbuja era blanco y helado, y Luke comprendi que aqulla era la fuente de la neblina. La respiracin de la burbuja acentuaba todava ms el fro que ya estaba sintiendo, y difunda el entumecimiento por todo su cuerpo. Luke tuvo que hacer un inmenso esfuerzo de voluntad para seguir moviendo y continuar luchando. Le dola el hombro, su mano apenas era capaz de cerrarse y tena el cuello y la cara totalmente insensibles. Poda ver cmo las hebras le infligan nuevos aguijonazos, pero ya no poda sentirlos. Qu forma tan extraa de morir. All, solo, sin Erreds junto a l. Sin que nadie supiera... Siento la presencia del fro y de la muerte. Su voz reson dentro de su mente, junto con el recuerdo de Yoda. Ese lugar... El lado oscuro de la Fuerza es muy fuerte all. Tus armas... No las necesitars. Y despus oy la voz del pequeo Anakin. Calentamos la habitacin... Luke imagin que todo el calor que haba dentro de l flua hacia arriba y hacia el exterior para desparramarse por el centro de la criatura en forma de burbuja. La criatura empez a alejarse, pero Luke envi ms calor, y luego todava ms. Y de repente la criatura estall con un tremendo chasquido ensordecedor que fue seguido por otra docena de chasquidos cuando las pequeas burbujas estallaron tambin. Un diluvio de goterones rosados cay alrededor de Luke y sise cuando los fragmentos de la criatura entraron en contacto con el suelo. Algunos cayeron sobre l, y su roce hizo que el entumecimiento se volviera total y absoluto. Luke intent construir un escudo con la Fuerza, pero ya era demasiado tarde. Su cuerpo se derrumb sobre un montn de la sustancia rosada. Luke, horrorizado, contempl cmo aquella gelatina rosada empezaba a devorar su traje de vuelo y se dispona a consumir su preciosa piel aterida por el fro.

Quince

*
Leia estaba acostada en el centro de su cama con un montn de informes esparcidos ante ella. Se haba puesto un viejo par de pantalones de vuelo y una de las camisas de Han. Llevaba el cabello suelto salvo por un par de trenzas que se haba anudado delante de la cabeza para evitar que le cayera encima de los ojos. La cama, que tena un colchn enorme y muy blando y estaba repleta de almohadas y mantas, era el lugar ms reconfortante y seguro de todos sus aposentos. Leia y Han pasaban mucho tiempo en aquella estancia, y Leia poda percibir con gran intensidad la presencia de su esposo cuando estaba all. Nadie ms entraba en aquella habitacin sin invitacin, ni siquiera los nios. A veces Leia tena la sensacin de que era el nico lugar en el que poda ser ella misma. Aquella tarde se encontraba all porque aqul era el nico sitio en el que poda estar totalmente sola sin que nadie la molestara. Tambin tena la impresin de que necesitaba poder contar con la presencia de Han, por muy superficial que sta fuese, mientras estudiaba los listados esparcidos delante de ella. Los listados que contenan los resultados de las elecciones... La expresin de Gno cuando la llam aquella maana para hacerle saber que ya haban llegado bast para indicarle que las noticias no eran nada buenas. Leia pidi que le imprimieran los listados y despus se retiro a sus habitaciones. Si hubiera permanecido en su despacho, habra sido bombardeada por las llamadas de los preocupados, los que queran darle nimos y los que queran disfrutar viendo cmo palideca ante aquel revs. Leia necesitaba tiempo para procesar la informacin por s sola. Las elecciones se haban celebrado lo ms deprisa posible, tal como haba planeado. Algunos sitios se quejaron de que ni siquiera haban dispuesto del tiempo suficiente para movilizar al electorado. (Eso es justo lo que queremos, haba dicho Gno), y otros solicitaron permiso para llorar a los senadores perdidos antes de sustituirlos. Esa peticin fue denegada. Cuanto ms rpidamente avanzaran los asuntos

gubernamentales, tanto mejor. A veces incluso los funerales se convertan en sitios propicios a la clase de politiqueos que Leia y sus seguidores esperaban poder evitar. Las manos de Leia temblaban mientras iba examinando la informacin esparcida ante ella. Empez con los planetas representados por senadores que haban sufrido heridas muy graves. La mayora haban decidido seguir los deseos de los senadores y permitirles votar a travs del electorado. Los sitios que no lo haban hecho, aquellos donde no estaba muy claro si los senadores podran volver a ejercer sus funciones pblicas, votaron a polticos cuyos historiales parecan, por lo menos a primera vista, reflejar los de aquellos senadores a los que estaban sustituyendo. El problema estaba en los cien planetas restantes cuyos senadores haban muerto. A pesar de la prisa y de las precauciones, slo el quince por ciento haban elegido a un representante de la misma orientacin poltica. En todos los dems, antiguos imperiales haban sido votados para el cargo. Gracias a la explosin, los antiguos imperiales haban obtenido una mayora simple en el Senado. Esa mayora bastara para derrotar cualquier propuesta que exigiera una votacin vocal, pero no sera suficiente para vencer en todas las ocasiones. Y el mero hecho de que aquellas personas hubieran vivido dentro del Imperio no quera decir que todas fueran a votar igual. O por lo menos Leia esperaba que no lo hicieran. Pero si lo hacan, entonces tendra que luchar por cada voto porque cada voto se volvera terriblemente importante. El Senado se haba convertido en un organismo poltico, y haba dejado de ser una especie de club de colegas. Leia tendra que mostrar su reaccin ante los resultados esa misma noche, y debera hacerlo de la manera ms diplomtica de que fuese capaz. No poda enemistarse de entrada con los nuevos representantes dando por sentado que se opondran a ella, y al mismo tiempo tena que tranquilizar a quienes la apoyaban. Apoy la cabeza en una de las almohadas, aplastando la mitad de los informes bajo su peso. Cada vez aoraba ms y ms los das de la Rebelin, aquellos tiempos en que la inmensa mayora de las crisis hallaban su respuesta en el uso no planeado de un desintegrador, el ingenio con que se combata, la fortaleza de la flota y la conviccin de estar luchando por la verdad, el bien y la justicia. Luke siempre le haba dicho que dominaba a la perfeccin el arte de la sutileza. Han tambin se lo haba dicho, y Leia saba que tenan razn. Lo haba demostrado en un centenar de ocasiones. Pero siempre haba sido una mujer muy directa. Prefera esa cualidad tanto en ella misma como en sus amistades. Tener que prescindir de ese ir directamente al grano para sustituirlo por decir lo correcto en cada circunstancia la dejaba exhausta. Y especialmente en aquel momento, por supuesto. Leia poda ver con toda claridad el futuro del gobierno, y los mtodos directos no formaban parte de l. A medida que los antiguos imperiales fueran adquiriendo poder, los rebeldes tendran que dulcificar su lenguaje por miedo a insultar a sus colegas. La historia de la Rebelin sera ligeramente alterada para demostrar que slo los lderes del Imperio haban estado corrompidos, y cada sutileza vendra acompaada por una pequea mentira. Despus las mentiras se iran acumulando hasta que la verdad acabara perdindose debajo de ellas. Leia se irgui y apart los listados. No lo consentira. Su discurso de aquella noche constituira una advertencia dirigida a dejar muy claro que la manera de hacer poltica del Imperio nunca deba llegar a sustituir a la manera de hacer poltica de la Nueva Repblica. Les recordara a todos a quin estaban sirviendo, y lo importantes que eran los ideales por los que haban luchado tan encarnizadamente y en tantas ocasiones. Cario, se te ha ocurrido pensar alguna vez que eres t quien est siendo injusta? Leia frunci el ceo ante la voz imaginaria de Han, de la misma manera en que haba fruncido el ceo ante su rostro cuando le haba dicho aquello. El Imperio haba sido su enemigo, y siempre lo sera. Pero el Imperio estaba muerto. As pues, quin haba puesto la bomba? Las investigaciones estaban yendo mucho ms despacio de lo que haba ido el proceso electoral, y eso la irritaba. Leia haba esperado que a esas alturas el criminal o los criminales ya habran tenido que comparecer ante la justicia. Pero al parecer cuanto ms reflexionaba sobre aquellos problemas, menor era el grado de control de la situacin que poda aspirar a ejercer. Si quieres usar tus poderes el secreto est en desprenderte de todo lo que sabes, Leia. Deja que la Fuerza te gue. La voz de Luke lleg hasta ella con tanta claridad como si su hermano se encontrara en la habitacin. Durante sus ejercicios hubo muchos momentos de frentico aturdimiento en los que Leia haba

detenido todos los ataques del localizador controlado a distancia mientras tena los ojos vendados. Leia haba tomado parte en muchas batallas, y haba sentido cmo la Fuerza flua a travs de ella y la guiaba. Luke afirmaba que haba hecho exactamente lo mismo en ms de una complicada situacin diplomtica, aunque a Leia nunca se lo haba parecido. Quiz tendra que volver a hacerlo. Se levant de la cama. Desprenderse de aquellas emociones resultaba ms difcil que ninguna de las otras cosas difciles que haba tenido que hacer a lo largo de su vida. Leia haba luchado contra el Imperio desde que tena dieciocho aos. El Imperio haba destruido su hogar, haba asesinado a su amado padre y la haba obligado a cargar con la herencia oscura y retorcida de un hombre malvado, una herencia que Leia haba intentado limpiar poniendo el nombre del lado bueno de aquel hombre al ms pequeo de sus hijos. Leia haba sido torturada y herida en explosiones, y haba esquivado muchos disparos. Haba perdido un amigo detrs de otro a manos del Imperio. Y de repente se esperaba que coexistiera con los imperiales. Qu le haba dicho Mon Mothma? Algn da tendremos que dejar atrs la Rebelin y avanzar hacia el verdadero gobierno... Quiz Mon Mothma fuera la persona adecuada para guiarlos hacia la meta del verdadero gobierno. Haba puesto los cimientos, y nadie poda igualarla en cuanto a dotes de persuasin y capacidad para ver las cosas a largo plazo. Leia se pas las manos por sus viejos y desgastados pantalones militares. No quera renunciar a ningn smbolo de su Rebelin. La Rebelin haba sustituido a cuanto haba existido antes. El Imperio haba destruido su hogar y a sus amigos. La Rebelin le haba dado un nuevo hogar y nuevos amigos. El Imperio haba asesinado a su familia. La Rebelin le haba dado una nueva familia. Leia no poda abandonar todo eso. No poda renunciar a ello..., porque si dejaba de aferrarse a su odio al Imperio, tal vez perdera el amor que haba encontrado en la Rebelin. Mon Mothma posea la capacidad de actuar sin dejarse influir por esas pasiones. Pero sa haba sido una parte de la razn por la que haba renunciado al cargo. Nuestro liderazgo debe ser fuerte y dinmico. Necesitamos a alguien como t, Leia. Fuerte y dinmico. Lleno de pasin. Lleno de ira. El miedo, la ira y el odio surgan del lado oscuro. Cuntas veces se lo haba repetido Luke? Y dnde estaba Luke? Persiguiendo a algn fantasma, exactamente igual que Han. Sus hijos estaban en Anoth, e Invierno estaba con ellos. Las personas que estaban ms cerca de ella siempre desaparecan justo cuando Leia necesitaba una mano amiga que la guiara. El ordenador domstico emiti un tintineo musical. La irritacin que estaba sintiendo Leia se convirti en un estallido de ira. -Ya te dije que no quera que me molestaran. -Cierto, seora -dijo el ordenador domstico, utilizando la voz de Han pero no su sintaxis. La irritacin de Leia pereci bajo una repentina oleada de diversin. Anakin haba vuelto a jugar con los controles-.Pero tiene una visita muy insistente que afirma haber venido aqu debido a una terrible emergencia. Amenaz con desmontar mis circuitos si no la avisaba. -De veras? -pregunt Leia, incapaz de reconciliar las palabras con la voz-. Tiene algn nombre nuestro misterioso visitante? Afirma ser un tal Lando Calrissian, Anakin no slo haba estado manipulando la voz del ordenador, sino que tambin haba manipulado su memoria. Por lo menos el ordenador tendra que haber reconocido el nombre de Lando. Era una suerte que el pequeo genio de la mecnica no estuviera en casa, porque de lo contrario habra tenido que soportar una buena reprimenda de Leia. Naturalmente Anakin se limitara a culpar de todo a Jaina, quien era frecuente no fuese totalmente inocente en aquel tipo de situaciones. La diferencia estribaba en que Jaina siempre borraba meticulosamente todas sus huellas. -Psame la transmisin visual -dijo Leia. Una proyeccin hologrfica de un hombre qued suspendida delante de su cara. Lando llevaba su tpica capa, sus botas oscuras de contrabandista y una llamativa camisa de satn. Su negra cabellera haba sido cortada hasta que apenas sobresala del crneo, pero se fue el nico cambio que pudo ver Leia..., aparte del fruncimiento de labios que el bigote meticulosamente cuidado no consegua llegar a ocultar. -Djale entrar -dijo.

Sali del dormitorio y fue a la sala de estar. Bsicamente se poda decir que los elaborados galanteos de Lando ya pertenecan al pasado, pero aun as Leia rehua escrupulosamente cualquier situacin que pudiera proporcionarle una excusa para flirtear con ella. El rea principal de la sala haba sido redecorada de acuerdo con los caprichos de Jacen. El pequeo se haba quejado de que ninguno de los asientos era lo suficientemente cmodo -algo en lo que Han se haba mostrado de acuerdo-, y padre e hijo se dedicaron a recorrer el Palacio Imperial en busca de asientos ms adecuados. El resultado era que ya no haba dos sillones o sillas iguales (La comodidad es ms importante que el aspecto, mam), y que todos los asientos mostraban seales evidentes de haber sido ampliamente utilizados. Mientras esperaba a Lando, Leia se detuvo delante del sof que Invierno haba cubierto misericordiosamente con una colcha blanca. Lando entr prcticamente corriendo y mir a su alrededor, casi dando la impresin de que no vea a Leia. -Dnde est Han? -Nada de Hola, Leia, qu tal est la princesa con ms talento de toda la galaxia? Nada de Hoy ests preciosa? -Si no hubiera visto esa expresin antes, habra pensado que aquel Lando era un impostor. -No est en Coruscant -se apresur a aadir-. Puedo ayudarte en algo, Lando? Lando mene la cabeza. -Tenemos que encontrarle, Leia. Es vital que demos con l. Un escalofro de miedo recorri la columna vertebral de Leia. -Explcame de qu se trata, Lando. -Llevo das intentando hablar contigo. -El sistema de comunicaciones ha estado muy sobrecargado desde la explosin. -Lo s. Lando junt las manos detrs de la espalda y empez a ir y venir por la sala. Su rostro estaba tan sombro como lo haba estado aquel da tan horrible, tan horrible en la cmara de la carbonita cuando Han haba estado a punto de morir y Lando descubri que Vader le haba traicionado. -Dnde est Han? -volvi a preguntar pasados unos momentos. -Antes tienes que decirme cul es el problema. Lando se detuvo y clav la mirada en un dibujo que Jaina haba hecho cuando tena dos aos. Lo estaba mirando fijamente, pero aun as no pareca verlo. -Encontr una nave de contrabandista que perteneca a un viejo colega nuestro. Estaba abandonada, y resultaba obvio que la haban saboteado. El contrabandista estaba a bordo. Lo haban asesinado. El escalofro de miedo que haba estado deslizndose a lo largo de la espalda de Leia se traslad a su estmago. -Acababa de llegar de Coruscant. Cuando ech un vistazo a sus archivos, encontr estos mensajes. Lando le alarg un pequeo ordenador manual, y Leia lo sostuvo debajo de la luz. LA CARGA ACABA DE SER ENTREGADA. LOS FUEGOS ARTIFICIALES HAN SIDO ESPECTACULARES. HAN SOLO LO SABE. PODEMOS ESTAR SEGUROS DE QUE COLABORARA. Leia le devolvi el ordenador -Quin era el propietario de la nave en la que encontraste estos mensajes? -Perteneca a un contrabandista llamado Jarril. Le conocas? -Han se fue hace algunos das para tratar de localizarle. -Leia se dej caer sobre el sof y permiti que su blandura envolviera su cuerpo-. Por qu crees que esto es una emergencia, Lando? -Jarril fue asesinado a causa de este mensaje, y el mensaje menciona a Han. -Piensas que Han podra ser el siguiente? -Qu opinas t, Leia? -Eso de los fuegos artificiales me preocupa bastante. -Han nunca tomara parte en algo semejante. Leia alz la mirada hasta que sus ojos se encontraron con los de Lando. Estaba claro que l tambin pensaba que los fuegos artificiales guardaban alguna clase de relacin con la bomba. -Ya lo s -dijo-, pero quiz Jarril s tuvo algo que ver con eso.

Jarril conoca a Han. Todo el mundo conoca a Han, claro... Su cdigo tico siempre estaba provocando amargas quejas entre los contrabandistas. Su condenada conciencia meti en los a muchos ms de nosotros de lo que nadie quiere admitir. Y su conciencia tambin salv a muchos de vosotros. -Leia se mordi el labio inferior mientras reflexionaba-. Han crea que Jarril tena alguna clase de relacin con lo de la bomba, y al parecer estaba en lo cierto. -Las corazonadas de Han suelen ser bastante fiables. Leia asinti. Y ella no le haba credo... Pero Jarril estaba muerto. Jarril slo era un pen. Igual que Han? -Ese segundo mensaje es bastante oscuro -dijo. De hecho, incluso poda calificrselo de sutil-. Qu pasar si indica la apertura de una trampa? -Eso es lo que pienso yo tambin. Jarril no fue abandonado a la deriva en una zona muy concurrida del espacio, desde luego... Se supona que nadie deba ver ese mensaje. De hecho, haba sido borrado. Si yo no hubiera conocido los cdigos de la nave, su existencia seguira siendo totalmente desconocida para nosotros. -Adnde fue enviado? -A un lugar llamado Almania. Conoces ese sitio? Leia mene la cabeza. -Se encuentra en los confines ms lejanos de la galaxia -sigui diciendo Lando-. Est tan lejos que por comparacin podras decir que Tatooine queda aqu al lado. De hecho, est tan lejos de todo que ni el Imperio ni la Rebelin lo reclamaron durante el ltimo conflicto... -Y piensas que ahora hay una base imperial all? -pregunt Leia. -Encontr un casco de las tropas de asalto a bordo de esa nave. Tambin encontr algn equipo imperial, pero esto no parece encajar con el estilo del Emperador. Los imperiales siempre destruan primero y hacan las preguntas despus. Un estilo ms sutil, un estilo que se adaptaba mucho mejor a la poltica actual. Destruye la fe en la Nueva Repblica. Introduce a algunos de los tuyos en el Senado..., y hazte con el poder tal como haba hecho Palpatine haca ya tantos aos. Leia se estremeci. -Debemos contactar con Han. Tenemos que advertirle. Lando asinti. -Envale un mensaje, si es que puedes hacerlo. Yo le seguir el rastro. Adnde ha ido? -Al Pasillo de los Contrabandistas. Lando se dej caer en el sof junto a ella. -Qu te pasa, Lando? Lando respir hondo antes de responder. -No puedo ir al Pasillo -dijo por fin-. Un tipo bastante desagradable llamado Nandreeson ha puesto precio a mi cabeza. Leia sinti que sus pulmones quedaban bruscamente vacos de aire. Si Lando no poda ir, entonces tendra que enviar a otra persona. Pero a quin? A juzgar por la descripcin del Pasillo que haba hecho Han, slo unas cuantas personas muy selectas saban cmo llegar hasta all. Lando se levant del sof y su capa alete detrs de l. Se haba movido con tanta rapidez que casi pareca estar volando. -Pero eso no debera detenerme, verdad? -dijo mientras llegaba a la puerta-. Qu son unos cuantos crditos entre amigos? -No es necesario que vayas all, Lando -dijo Leia en voz baja y suave--. Podemos encontrar a otra persona. -No lo bastante deprisa -replic Lando-, y no a alguien en quien yo pudiera confiar para que diera con Han. No, he de ir all. -Lando... Lando alz la mano para evitar que dijera una sola palabra ms. -No podrs hacerme cambiar de parecer, Leiadijo-. En Bespin mi codicia y mi temeridad estuvieron a punto de hacer que mataran a Han, y nunca olvidar eso. -Ayudaste a rescatar a Han y has prestado grandes servicios a la Nueva Repblica. Creo que has hecho ms que suficiente para que se te pueda perdonar ese momento del pasado. -Lo que hice entonces es algo que nunca podr ser borrado, Leiadijo Lando, y Leia nunca haba visto una expresin tan seria en su rostro. Pero despus sonri con la aparatosa sonrisa llena de malicia que

alguien deba de haber enseado a todos los personajes de reputacin un tanto dudosa que haban visitado el Pasillo de los Contrabandistas en un momento u otro de su historia-. Pero nadie puede impedirme que intente borrar el pasado, verdad?

***
Cole Fardreamer nunca haba tenido que reconstruir un ala-X, y desde luego nunca haba llevado a cabo esa tarea bajo la supervisin de una unidad R2 considerablemente anticuada. Aquella pequea unidad pareca tener voluntad propia y un notable mal genio, y empezaba a soltarle zumbidos cada vez que Cole se apartaba del ala-X. Si la unidad hubiera tenido brazos, hubieran estado cruzados delante de su pecho plateado y azul en forma de barril. El muchacho haba intentado traer a un kloperiano para que le ayudase, pero la pequea unidad R2 haba empezado a bambolearse sobre sus ruedas y a lanzar unos chillidos electrnicos tan estridentes que Cole enseguida cambi de parecer respecto a lo de buscar ayuda. Skywalker haba dicho que los kloperianos haban hecho prisionera a la unidad R2. Era una forma bastante extraa de describir lo ocurrido, pero la muy humana reaccin de la unidad R2 pareca indicar que Skywalker haba empleado las palabras ms adecuadas. Aquella parte del hangar estaba vaca. Cada vez que otro mecnico apareca por all, la unidad R2 silbaba. Cole saludaba a sus compaeros de trabajo, y si mostraban curiosidad acerca de lo que estaba haciendo les informaba de que estaba trabajando en un proyecto especial. Todos se conformaron con esa explicacin..., salvo su supervisor, quien no volvi a molestar a Cole en cuanto se hubo enterado de que tanto el proyecto como el ala-X pertenecan a Luke Skywalker. Cole se alegraba de que Skywalker no hubiera querido esperar. Aquel trabajo ya le haba exigido ms tiempo de lo que esperaba. La unidad R2 haba hecho algunos comentarios al respecto..., o por lo menos Cole haba interpretado como tales la retahla de potentes pitidos, silbidos y trinos que la unidad R2 haba emitido cuando Cole le explic las dificultades que estaba teniendo para reconstruir el ala-X. En realidad, Cole no poda entender la unidad R2, pero la unidad era tan expresiva que haba momentos en los que el Muchacho tena la sensacin de que no necesitaba comprender su lenguaje. Cmo la haba llamado Skywalker? Erreds, como si la designacin de su modelo fuera un apodo. Pensar en el androide como la unidad R2 resultaba curiosamente divertido, y la mera idea hizo sonrer a Cole. -Ahora tenemos que ocuparnos de la toma de conexin para la unidad astromecnica, Erreds. El androide emiti un par de silbidos y se meci sobre sus ruedas, pero Cole no saba si eso constitua una respuesta al apodo que usaba Skywalker o a la accin que Cole acababa de describir. Cole acab pensando que poda tratarse de ambas cosas. Se coloc detrs de la pequea cabina y empez a desenroscar las tuercas que sujetaban los nuevos ordenadores mejorados de astrogacin y del control de hiperimpulsin. Los tcnicos haban instalado cinco conexiones de ordenador nuevas en el ala-X, y Cole slo haba extrado tres. En cuanto hubiera sacado las otras dos y las hubiese dejado a un lado, tendra que volver a colocar la toma de conexin de la unidad astromecnica y su asiento eyector. Despus tendra que reinsertar los chips que el androide segua guardando y reprogramar los ordenadores de vuelo y de control de sensores. Cole ya haba hecho esa clase de cosas en Tatooine cuando intentaba construir alas-X a partir del equipo estropeado que haba conseguido encontrar antes de que fuera descubierto por los jawas, pero nunca haba obtenido unos resultados que pudieran calificarse de totalmente exitosos. Cole estaba acostado sobre el estmago y se apoyaba en el pequeo compartimento que haba contenido la torna de conexin astromecnica. La posicin haca que le doliera la espalda, y el reborde metlico de la toma se hunda en su estmago. El muchacho tena que mantener el brazo en un ngulo bastante forzado para manejar la llave retadora. Mientras canturreaba, Cole contemplaba cmo las tuercas se iban aflojando. Todava le costaba creer que estuviera trabajando en el ala-X de Cole Skywalker. Haba visto a Skywalker unas cuantas veces en Coruscant, pero en Tatooine slo haba odo hablar de l. Skywalker era una figura bastante conocida en Cabeza de Ancla..., y si se poda creer en las historias que contaban, todo el mundo haba sido amigo suyo. Cole haba reunido una gran coleccin mental de historias sobre Skywalker, en parte impulsado por la esperanza de poder seguir sus pasos. Aun as, nunca haba llegado a ser consciente de que las heroicidades

de Skywalker estaban relacionadas con sus talentos Jedi. Cuando alguien se lo hizo ver, eso puso punto final al sueo de Cole. Sacudi el imn de la llave rotadora para desprender las tuercas y stas cayeron al suelo con un tintineo metlico. La unidad R2 las observ, igual que haca con todo lo que era extrado de la nave, como si temiera que Cole pudiera volver a extraer algo importante. Despus de aquello Cole se haba dedicado a vagabundear por Cabeza de Ancla y se haba ganado la vida con empleos ocasionales aqu y all. Hasta que alguien que le conoca desde haca tiempo -y que encontraba muy graciosa la prdida de sus sueos- se haba burlado de l (<Qu pasa, Fardreamer? Te has dado cuenta de que nunca conseguirs llegar a ser un hroe reparando las mquinas de otros?), Cole no haba comprendido que sus talentos eran tan valiosos como los de Skywalker, slo que de una manera distinta. En la galaxia haba montones de personas y de criaturas, todas ellas muy importantes, que no posean la ms mnima capacidad para el uso de la Fuerza, y sin embargo todas ellas aportaban cosas distintas a la Nueva Repblica. Cole se haba ido de Tatooine en el siguiente transporte que parti hacia Coruscant, y una vez all ofreci sus servicios como mecnico al gobierno. Al principio le haban utilizado para trabajos tan mecnicos y repetitivos que incluso un androide podra haberlos hecho mejor -incluido el de clasificar tuercas segn su tamao-, con la esperanza de librarse de l. Pero Cole estaba decidido a quedarse, y no pudieron librarse de l. Cuando demostr que el montaje a mano se le daba mejor que al ms experto de sus kloperianos, por fin se le permiti hacer la clase de trabajo que realmente amaba. La clase de trabajo que, irnicamente, le haba permitido conocer a Luke Skywalker... La tuerca que faltaba por quitar qued suelta con un ltimo giro. Cole desliz los dedos por debajo del panel y tir. No era lo suficientemente fuerte para desprenderlo, y adems careca de un punto de apoyo adecuado que le ofreciera la posibilidad de hacer palanca. La unidad R2 gimote. Cole volvi a intentarlo. El panel tendra que haberse desprendido, pero se negaba a hacerlo. Cole sali del ala-X y se quit el polvo del mono de mecnico. La unidad R2 solt otro silbido y se bambole de un lado a otro. -No quiere soltarse, pero conseguir sacar ese panel de una manera o de otra -dijo Cole. Su respuesta no pareci tranquilizar al pequeo androide, que sigui produciendo ruidos. Cole lo contempl con una expresin de perplejidad en la cara. Quiz sus sistemas estaban funcionando mal. Quiz... Y entonces la unidad R2 apart a Cole con bastante brusquedad y fue hacia el ala-X. Un pequeo brazo metlico emergi de su cuerpo cilndrico. Al final del brazo haba una garra metlica. La garra se adhiri al panel, y la unidad R2 empez a tirar. -Eh! -exclam Cole. El androide poda romper el panel, y eso era precisamente lo que Cole no quera que ocurriese porque entonces tendra que pagar otro panel nuevo de su salario. Pero el androide no se detuvo. El panel se desprendi del marco, dejando una brecha de cinco centmetros. Despus el androide hizo girar ciento ochenta grados su cpula hasta dejarla vuelta hacia Cole. La unidad R2 solt una veloz retahla de sonidos en un claro intento de comunicarse con Cole. Cole se pregunt si Skywalker poda entender todo lo que deca el androide, y acab decidiendo que probablemente pudiera entenderlo. Despus de todo, Skywalker contaba con la Fuerza para que le ayudara. -De acuerdo, de acuerdo -dijo-. Deja que le eche un vistazo. Se subi a la plataforma colocada junto al ala-X -apenas haba espacio suficiente para l y la unidad R2-, se removi hasta que hubo conseguido encontrar un precario equilibrio y ech un vistazo por detrs del panel. Una insignia imperial azul y verde pareci devolverle la mirada. Cole dej escapar un silbido y mir al androide. El androide le estaba contemplando tan impasiblemente como si fuera un diminuto sabio metlico. Cole pens que no tena nada de extrao que Skywalker diera tanto valor a aquella pequea unidad astromecnica. Desprendi algunos cables y chips de la insignia..., y lo que vio le dej helado. La insignia formaba parte del nuevo sistema del ordenador. Estaba enterrada dentro de los mecanismos internos, y nunca sera vista salvo por quienes montaran el sistema.

Cole no poda saber si la presencia de aquel artefacto era una peculiaridad nica del ala-X de Skywalker o si se repeta en todos los cazas. Averiguarlo requerira algunas investigaciones, y Cole tendra que llevarlas a cabo. Y Cole tendra que hacer esas investigaciones porque haba reconocido el artefacto oculto en el sistema del ordenador. Lo haba visto en algunos de los restos de Tatooine, y haba visto morir a uno de sus amigos por haberlo activado. El smbolo imperial ocultaba un artefacto detonador de capacidades nicas. El sistema permaneca inactivo hasta que cierta orden en cdigo era pronunciada o introducida en el activador anexo. Entonces, y en un abrir y cerrar de ojos, la polaridad de energa del sistema se invertira y se sobrecargara y el detonador estallara, creando la explosin ms grande posible a partir del equipo que tuviera disponible. Cole se dio cuenta de que le temblaban las manos. Skywalker haba hecho muy bien al no querer utilizar aquel ala-X. Si lo hubiese hecho, habra muerto.

Diecisis

*
La piel... pronto... Luke crey or la voz de Yoda. Escuch con gran atencin, pero las palabras se desvanecan cada vez que intentaba orlas. ... tenido... suerte... Al igual que las palabras, su consciencia tambin se desvaneca entre la negrura para volver a emerger un segundo despus. Luke senta calor por primera vez en lo que pareca una eternidad, pero su piel haba perdido toda la sensibilidad. Era como estar flotando en gravedad cero, slo que sin el movimiento. Estaba inmvil y no tocaba nada. Qu extrao, qu extrao... Luke nunca haba pasado por la experiencia de perder el sentido del tacto. ... te conozco... Tena los prpados cerrados, pero la textura de la oscuridad haba cambiado. En vez de no ver nada salvo la negrura, Luke estaba viendo aquel color marrn claro que estaba acostumbrado a encontrar cuando cerraba los ojos bajo la brillante claridad del gigantesco sol de Yavin 4. ... sintiendo... Los olores tambin iban y venan. Luke crey percibir el olor del estofado de carne que su ta Beru sola preparar cuando las naves traan carne a Cabeza de Ancla. La carne no era excesivamente fresca, por lo que su ta la coca en adobo durante dos das y luego la serva, con mucha ceremonia e igual que si fuera tan preciosa como la humedad que recolectaban en la granja. ... a su debido tiempo... La voz posea las mismas cualidades que la voz de Yoda, pero no era la suya. Comparta su misma cualidad de ronquera andrgina, pero la sintaxis retorcida tan tpica de Yoda estaba totalmente ausente. Aquella persona conoca muy bien el lenguaje que hablaba, y lo que ocurra era sencilla mente que las orejas de Luke se negaban a funcionar correctamente. Sus odos se saltaban palabras de vez en cuando como si se hubiera convertido en un androide averiado. Se concentr, busc la Fuerza, la encontr y la us para aumentar sus capacidades sensoriales. Burbujas. Crujidos, silbidos, chasquidos. Gelatina rosada sobre su piel. Luke, el corazn latindole a toda velocidad, se oblig a abrir los ojos. Una mujer que tendra ms de setenta aos baj la mirada hacia l y una sonrisa ilumin sus rasgos llenos de arrugas. Haba tenido que ser muy hermosa y, a decir verdad, todava lo era. Sus cabellos eran de color plateado y sus ojos tenan el azul ms brillante que Luke haba visto desde... Desde... El recuerdo se neg a acudir a su mente. -No te preocupes -dijo la mujer- . Te pondrs bien.

En realidad Luke slo le oy decir no, te y bien, y adivin el resto leyndole los labios. -Son pocos los que consiguen sobrevivir al ataque de los creadores de neblina, y nunca he visto vivir a una vctima que estuviera tan recubierta de sus viscosidades como lo estabas t. Debo confesarte que hubo algunos momentos en los que tem perderte. -Su sonrisa se suaviz un poco-.Has tenido la gran suerte de ser encontrado por alguien que dispone de un tanque bacta. Luke despert del todo. El tanque bacta estaba al otro extremo de la habitacin, y sus aguas todava contenan restos de la gelatina rosada. Aquella sustancia tena que ser realmente muy potente para poder perdurar de esa manera dentro de un tanque bacta. La habitacin tambin contena otros equipos mdicos procedentes de distintas culturas. Una puerta abierta le permiti ver una sala a la que haba anexa una cocina. Otra puerta llevaba a otra habitacin que Luke no poda ver. Luke percibi todo aquello sin volver la cabeza. Segua sin ser capaz de sentir nada a su alrededor. Con un esfuerzo increble, gir el cuello unos centmetros y vio que estaba flotando a medio metro por encima de la cama. Colchones de aire... Los haba visto en los centros mdicos imperiales, pero nunca haba estado encima de uno. Los mdicos los reservaban para los pacientes que haban perdido la mayor parte de su piel. Luke se estremeci. Intent levantar la mano para ver si le quedaba algo de piel, pero la mujer mene la cabeza. -Cuanto ms intentes moverte, ms tiempo tardars en recuperarte. No puedes sentir nada porque los creadores de neblina insensibilizan a sus vctimas antes de devorarlas. El entumecimiento pronto desaparecer. Una hora, quiz menos... Entonces podremos comer. No me he atrevido a alimentarte mientras te hallabas en ese estado, porque no saba si te ahogaras con la comida o si seras capaz de tragarla. Era una forma bastante extraa de escuchar, ya que Luke oa la mitad de las palabras y tena que descifrar el resto. -S que tienes muchas preguntas que hacerme, pero es mejor que no hables. -La mujer cogi una silla, manipul los controles de su base hasta que el asiento qued a la altura de Luke y se instal en l-. Te dar todas las respuestas que estn a mi alcance. Luke parpade, esperando poder transmitir la gratitud que senta mediante ese gesto casi imperceptible. -Fue una suerte que te oyera llegar. Tena la esperanza de que... -La mujer se call, y despus mene la cabeza como si estuviera censurndose a s misma antes de seguir hablando-. Bueno, eso da igual. Fui a investigar y vi a los creadores de neblina flotando alrededor de la nave. Me dispona a irme cuando aquel creador de neblina estall. El recuerdo hizo que abriera mucho los ojos. Luke oy cmo el sonido reverberaba dentro de su cabeza, y volvi a escuchar con toda claridad aquel pop! asombroso que le haba salvado la vida. -Fue un buen trabajo, desde luego -dijo la mujer-. Tendrs que contarme cmo lo hiciste. Esas cosas son capaces de resistir incluso un disparo de desintegrador. Luke estaba empezando a recuperar la audicin, y ya poda or ms palabras. Tambin crea poder sentir las corrientes de aire que se deslizaban sobre su espalda. -Me agach. La gelatina rosada se esparci por todas partes. Por suerte yo estaba lejos, o tambin podra haber acabado recubierta de viscosidades. Cuando volv a levantarme, te vi. -Gracias -murmur Luke..., o intent hacerlo, porque sus labios se negaron a funcionar. -No hables -dijo la mujer-. Por suerte llevaba puesto mi equipo protector, ya que de lo contrario te habra dejado all. No podra haber hecho absolutamente nada. Cuando hubiese cogido mi equipo y hubiera vuelto, ya habras estado muerto. Suerte... S, todo fue una pura cuestin de suerte. Y la mujer estaba haciendo grandes esfuerzos para no atribuirse ningn mrito por su salvacin. Luke decidi que ya le preguntara por qu ms tarde. -Veamos, veamos... Qu ms puedes querer saber? -La mujer frunci el ceo y tir del anillo plateado que llevaba en la mano derecha-. Llevas casi todo un da aqu, y tu ala-X est intacto. Slo tiene algunas manchas en el casco all donde cayeron algunas partculas de gelatina, pero nada ms. Luke carraspe. Ya no caba duda de que estaba recuperando la sensibilidad. No slo haba podido or el sonido, sino que tambin lo haba sentido. La mujer se encogi de hombros. -Y yo, supongo. Querrs saber algo sobre m, verdad? -Alz la mano izquierda y la movi en un gesto que abarc toda la habitacin-. Rob la mayor parte de este equipo cuando se fueron los imperiales.

Tendra que haberme ido hace mucho tiempo, pero... -Su pausa fue demasiado larga. Estaba volviendo a ejercer aquella extraa especie de autocensura-. Este sitio es mi hogar. Y por muy horrible que sea no hay ningn sitio como el hogar, verdad? Luke no estaba muy seguro de ello, y se alegr de no tener que responder a aquella pregunta. Tatooine haba sido su hogar, pero nunca volvera a vivir all. Aun as, tampoco estaba demasiado seguro de que su respuesta hubiera sido la misma en el caso de que ta Beru y to Owen todava vivieran. Todo este equipo me ha resultado muy til -sigui diciendo la mujer-. Normalmente puedo cuidar de m misma, aunque nunca he tenido el tipo de encuentro con los creadores de neblina que t padeciste. Nunca haba visto hacer eso a nadie y sobrevivir. Las corrientes de aire estaban agradablemente calientes. Eso era lo que Luke haba sentido cuando despert por primera vez, y haba sentido el calor porque no llevaba ropa: ni pantalones, ni una manta... No llevaba nada. Intent taparse, pero sus manos se limitaron a caer flcidamente junto a sus costados. La mujer se ri. -No te preocupes, hijo. Ya he visto todo lo que estoy viendo ahora y bastante ms. Tuve que desnudarte para meterte en el tanque, y pens que sera mejor que no nos preocupramos por el pudor hasta que estuviramos seguros de que te ibas a recuperar. Luke tena la boca tan seca como si hubiera estado en el desierto en vez de entre la neblina. Se lami los labios. -Agua? -susurr. Esta vez la palabra s lleg a salir de sus labios, y Luke se dio cuenta de que, de entre todos los lugares posibles, la boca era el primero que haba recuperado toda su sensibilidad. -No. -La mujer le neg el sustento lquido en un tono claramente jovial-. Beber agua es lo peor que podras hacer hasta que hayas recuperado toda la sensibilidad. Luke se lami los labios para volver a pedir agua, y la mujer agit una mano ante l. -S de qu hablo, as que creme -dijo-. El agua interactuara con el veneno que los creadores de neblina han introducido en tu organismo, as que te aconsejo que te olvides de ella durante un rato. No quieres agua, de acuerdo? Pero Luke quera beber agua..., y el haber recuperado la sensibilidad en la boca estaba haciendo que lo deseara desesperadamente. Oblig a su mente a establecer contacto con la Fuerza y recurri a ella, forzndose hasta el lmite de sus capacidades. Un torrente de dolor naci en los dedos de sus pies, subi por sus piernas y lleg hasta sus caderas. Sensibilidad, se record. Estaba experimentando sensaciones. Y sus labios podan moverse. -Vine... aqu... -empez a decir, hablando muy despacio. -Oh, va lo s -le interrumpi la mujer-. Y no fue exactamente la decisin ms inteligente de tu vida, verdad? Cuando recuperes la sensibilidad, ms valdr que vuelvas a tu ala-X y regreses a casa con tu familia. Cuanto antes te vayas de aqu, mejor para ti. -Estoy buscando a alguien. La voz sali de la boca de Luke con un jadear tan entrecortado como el la voz de un anciano. -Bueno, pues has encontrado a alguien. -La mujer hizo descender la silla, se levant y fue a desconectar el tanque bacta-. A veces echo de menos a los androides -aadi, como si estuviera hablando nicamente para que Luke no pudiera hacerlo-. Ahora no consiento que haya ningn androide cerca de m. Haba dicho aquello para provocarle, porque en aquella galaxia rehuir a los androides no slo era un comportamiento muy extrao, sino que tambin resultaba francamente difcil. Tenas que vivir en un planeta tan alejado de todo como Msst para que te fuese posible meramente intentarlo. -Estoy buscando a un hombre que vivi aqu durante los tiempos del Imperio -dijo Luke. La gelatina rosada ya haba desaparecido dentro del tanque. La mujer desconect parte del equipo mdico restante y se fue a la sala como si Luke no hubiera hablado. Luke suspir y se concentr. Haba recobrado la sensibilidad en su espalda, sus piernas y su cara. Empez a ocuparse de su pecho y sus brazos. Si cerraba los ojos, poda conseguir que las manos empezaran a picarle como si hubieran quedado entumecidas por dormir en una mala postura. El cosquilleo se fue extendiendo a lo largo de su piel y lleg hasta sus hombros. Alz su brazo derecho, movindolo despacio y con mucha cautela. Salvo por los pequeos regueros de viscosidad que relucan bajo los paneles luminosos, su piel tena un aspecto totalmente normal. Luke

conoca lo suficientemente bien los colchones de aire para saber que no deba tratar de sentarse encima de uno de ellos. Tendra que deslizarse hasta el suelo o encontrar el interruptor. El interruptor se encontraba debajo de l. Luke us la Fuerza para hacer girar el dial hasta que el colchn de aire fue muriendo gradualmente. Su cuerpo cay sobre el verdadero colchn, y Luke reprimi un grito cuando un dolor tan agudo como el pinchazo de una aguja hirvi por toda su espalda. Poda soportarlo. Tena que soportarlo. Se incorpor. El dolor cambi de sitio al variar los puntos de presin. Luke sac las piernas de la cama y vio sus ropas, pulcramente amontonadas sobre una silla cercana. Su espada de luz estaba encima de ellas. Se visti. Incluso el leve roce de la tela sobre su piel le haca sentir una autntica agona. Pero poda soportarla. La mujer le haba dicho que slo sera temporal. Despus entro cojeando en la sala principal. La mujer estaba sentada sobre un montn de cojines con la espalda vuelta hacia la puerta. Un tazn lleno de lquido humeaba junto a ella. La sala estaba llena de luz, pero toda aquella claridad era artificial. Gruesas cortinas negras cubran todas las ventanas de una manera tan concienzuda como si la mujer no quisiera ver nada de cuanto haba en el exterior. -Puedo caminar -dijo Luke, y la voz se le quebr como si volviera a ser un adolescente-. Significa eso que puedo beber? Haba esperado escuchar una carcajada, pero la mujer se volvi hacia l y le contempl con una mezcla de perplejidad y temor. -No deberas estar levantado -dijo. Luke consigui sonrer. -El dolor es una experiencia asombrosa, pero me imagino que no tardar en desaparecer -dijo-. Supongo que no estoy obstaculizando mi recuperacin, verdad? La mujer titube un momento antes de responder, y despus mene la cabeza, suspir y se levant. -Sintate, Luke Skywalker -murmur finalmente-. Deja que te prepare algo de comer. Descubrir que la mujer saba cmo se llamaba le sorprendi bastante. Un millar de racionalizaciones acudieron a su mente: poda haber inspeccionado el ala-X; poda haberle reconocido gracias a viejos noticiarios hologrficos de haca mucho tiempo..., pero Luke sospechaba que en realidad ninguna de esas explicaciones era la correcta. -Sabes por qu estoy aqu. La mujer asinti. Pareca sentirse terriblemente desgraciada. -Mi hijo me dijo que vendras. Esta vez Luke se sent sin prestar atencin a la oleada de dolor que subi desde sus muslos hasta su pecho. Aquella mujer era la madre de Brakiss. Y acababa de salvarle la vida. Hubo un tiempo en el que no era un mal chico, Luke Skywalker... De veras, no lo era. Hace mucho tiempo mi Brakiss fue un beb maravilloso y guapsimo que irradiaba vida. -Entr en la cocina y sus manos empezaron a moverse en una diligente actividad mientras hablaba. Era como si hablar de su hijo la pusiera nerviosa-. Y entonces llegaron ellos... -El Imperio. La mujer asinti. -Entraron en mi casa y vieron a mi hijo, y decidieron que poda serles til. Mi hijo... Un beb. Y me lo arrebataron. Luke se levant para consolarla, pero la mujer ya estaba yendo nuevamente de un lado a otro. -Permitieron que volviera de vez en cuando para hacerme breves visitas. Pero despus de que se lo llevaran Brakiss ya nunca volvi a sonrer. Sus labios sonrean, s, pero la verdadera sonrisa, esa que llegaba hasta sus ojos y los iluminaba... Esa sonrisa desapareci para siempre. -Conect el hidroprocesador, y el aparato empez a emitir un suave zumbido-. Le robaron algo. -La mujer se volvi, se apoy en el tablero de la cocina y mir a Luke-. T intentaste devolvrselo, verdad? En esa academia... Intentaste hacer volver a mi beb de ese lugar oscuro en el que lo haban encerrado. Luke sinti un escalofro helado. El Imperio se haba llevado a Brakiss cuando slo era un beb porque saban que poda percibir la existencia de la Fuerza. Despus de esa experiencia, no tena nada de extrao que Brakiss fuera incapaz de encararse consigo mismo: la prdida de la personalidad, del calor y de todo lo bueno haba sido mucho ms profunda de lo que Luke pudiera haber llegado a imaginar jams.

-Lo intent, pero no lo consegu -murmur. -Despus de aquello vino aqu, pero no se qued mucho tiempo. -Las arrugas del rostro de la anciana parecan haberse vuelto ms profundas-. Les cont todo lo que habas hecho a los imperiales, y eso empez a roerle por dentro. Nunca le haba visto comportarse como si tuviera una conciencia. No poda aguantarlo, y eso le enfureci... La mujer pronunci las ltimas palabras en un susurro casi inaudible. Irritar a un hombre como Brakiss poda resultar letal. -Y despus decidieron que su presencia aqu ya no les serva de nada, as que se fue. Dijo que posea capacidades que poda vender. Despus de eso transcurri mucho tiempo sin que supiera nada de l..., hasta hace poco, cuando me dijo que vendras aqu, que vendras a buscarle... El dolor se estaba calmando, al igual que la sed. Luke se levant. -Quiere que le encuentres, Luke Skywalker. -La mujer se retorci las manos delante de ella-. Creo que deberas volver a casa. Olvdate de l. Nada bueno puede salir de esto, creme... Lo que pudiera haber de bueno en mi muchacho muri hace mucho, mucho tiempo. -No -dijo Luke-. No muri. Est enterrado a una gran profundidad, pero no muri..., aunque llegar hasta esa parte buena resultar ms difcil de lo que resultara con cualquier otra persona, porque en el caso de Brakiss los cimientos del lado oscuro no son el resultado de una eleccin voluntaria, como s lo eran en el caso de Anakin Skywalker. Otros eligieron por l antes de que tuviera uso de razn. Sabes dnde est, verdad? La mujer asinti. -Me lo dijo -murmur despus-. Quiere que vayas all. Pero t eres un buen hombre, Luke Skywalker. No puedo enviarte a ese lugar. Mi hijo quiere matarte. -Lo s -dijo Luke-. No es la primera vez que me enfrento al peligro. -Pero no de esta manera -dijo la mujer-. Oh, no, Luke Skywalker... Nunca te has tenido que enfrentar a un peligro semejante.

***
Siempre haba cubculos para dormir vacos disponibles en Salto 1. Pero haban sido abandonados por alguna razn, y la razn nunca era buena. Han abri de un empujn la puerta del cubculo que compartira con Chewie. Chewie rugi. Deja de quejarte, bola de pelos. No puedo hacer nada para eliminar este hedor, as que habr que aguantarse. Han dej su bolsa de viaje sobre el catre que no slo ola a moho sino que adems estaba lleno de moho. El lquido verde amarillento resbalaba por las paredes del cubculo y desapareca por un pequeo desage instalado en un rincn. La mayor parte del suelo estaba razonablemente liso, y no haba sido tocado por el lquido. Azul le haba asegurado que era el mejor cubculo disponible. Si aqul era el mejor, Han pens que no quera ver el peor. Chewbacca gru y gimote, y despus emiti un gemido claramente quejumbroso. Pues si eso va a hacer que te sientas mejor puedes dormir en el Halcn. Ya sabes que sa es la mejor manera de conseguir que alguien intente darte una paliza y trate de robar la nave, no? Han levant la manta. El moho se haba extendido hasta el colchn. Pensndolo bien, Chewie quiz haba tenido una buena idea con lo de dormir a bordo del Halcn... Chewie solt un chillido. -S, ya s que has dormido a bordo del Halcn en otras ocasiones. Pero eso fue en Salto 8, y supongo que no has olvidado en qu estado te encontr. Chewie mene su peluda cabeza y respondi con un suave gorgoteo ahogado. -Si pudieras haber salido de ese lo t solito, ya lo hubieras hecho mucho antes de que te encontrara. No es necesario que intentes hacerte el valiente conmigo, de acuerdo? -Han suspir-. Has trado tu saco de dormir? Te aconsejo que no te acuestes en esa cama a menos que sea dentro de un saco de dormir. Chewie asinti y extrajo el saco de dormir de su mochila. Lo coloc sobre el colchn y el saco, que era bastante ms grande, cay por los dos lados. Chewie dej escapar un suave gruido, pero no dirigi sus

observaciones a Han que, de todas maneras, no le prest ninguna atencin. Era una cuestin de principios. Una noche, tal vez dos, en aquel sitio y despus podran irse. Pero no quera dormir a bordo de la nave, en parte porque otros contrabandistas crean que una nave vigilada era una nave donde haba algo de valor, y en parte porque si dorma a bordo del Halcn nadie intentara acercarse a l. Ya llevaban el tiempo suficiente en Salto 1 para que todos pudieran haberse enterado de su presencia, y eso quiz hara que Han recibiera alguna visita interesante. -Bien, Chewie, vamos a instalarnos -dijo. Extrajo el saco de dormir de su bolsa de viaje mientras Chewie echaba un vistazo debajo de los catres en busca de sistemas de vigilancia. El wookie encontr y recogi tres antes de volver la mirada hacia las paredes... ... para contemplarlas con una expresin consternada. Su pelaje acabara recubierto de lquido viscoso. Han tendra que ayudarle a quitrselo. De una manera o de otra, Han acabara teniendo que tocar aquella sustancia repugnante. -De acuerdo, beb hiperdesarrollado -dijo Han. Le arroj su saco de dormir a Chewie, quien lo dobl y lo desdobl con la energa suficiente para hacer que el plstico crujiera ruidosamente. Han se subi al catre ms cercano, entrecerr los ojos y meti los dedos en el lquido viscoso que rezumaba de la pared. La sensacin era tan repugnante como la que haba experimentado cuando toc la piel del malfico Waru en la Estacin Crseih. El lquido estaba caliente y viscoso. Han saba que tardara das en poder quitarse aquel hedor de los dedos. Inspeccion meticulosamente las paredes y el techo y encontr cuatro sistemas de vigilancia ms, algunos de ellos bastante oxidados. Han los retir todos, incluso los oxidados. Despus hizo que Chewie le entregara los tres que haba localizado durante su bsqueda. Chewie llev a cabo una enrgica pantomima de saltar sobre ellos, pero Han mene la cabeza. Llev los sistemas de vigilancia al pasillo y los arroj al cubculo contiguo. De esa manera los sistemas captaran un cierto ruido ambiental, y Han no tendra que volver a rebuscar entre el lquido viscoso antes de que se fueran. Despus se lav las manos en el pozo que haba al final del pasillo, dedicando una atencin especial a las uas. Cuando volva al cubculo, se sorprendi al ver que la puerta segua estando abierta. Han decidi desenfundar su desintegrador antes de entrar. Una vez dentro vio que Chewie estaba apuntando a Seluss con su arco de energa. El diminuto sullustano mantena las manos enguantadas alzadas hacia el techo, y permaneca en silencio. Sus enormes ojos relucan con los destellos del miedo, y sus grandes orejas estaban inclinadas hacia adelante en una postura defensiva. -Buen trabajo -le dijo a Chewie mientras acababa de entrar y cerraba la puerta-. No s si lo sabes, Seluss, pero siempre resulta ms fcil asesinar a alguien despus de que se haya quedado dormido. Seluss respondi con una pattica serie de chillidos ratoniles. -S, claro. Creer que has venido aqu en una misin de paz cuando me deje de doler el trasero. -Han mantuvo los ojos clavados en el sullustano y se apoy en la puerta-. Quieres explicarnos por qu ests aqu? Seluss asinti. Su parloteo era muy veloz, y Han no haba tenido muchas ocasiones de utilizar el sullustano desde la batalla de Endor. Mir a Chewie, y vio que Chewie tampoco estaba entendiendo muy bien lo que deca Seluss. -No voy a matarte hasta que hayas acabado -le dijo al sullustano-, as que creo que te conviene tomrtelo con ms calma. Los pliegues de carne situados sobre la boca de Seluss se retorcieron. Su labio inferior se extendi hacia afuera. El sullustano sigui hablando, pero mucho ms despacio. Mucho, mucho ms despacio... Esta vez Han entendi lo que le estaba diciendo, o por lo menos crey entenderlo. -Vamos a ver si lo he comprendido -dijo despus-. Jarril te dijo que dispararas contra m en cuanto llegara para que todo el mundo pensara que somos enemigos? De esa manera nadie te seguira y nadie se dara cuenta de que me estabas hablando, eh? Crees que nos est diciendo la verdad, Chewie? Chewie estuvo gruendo durante unos momentos.

El lenguaje es un poco tosco, pero me parece que el significado est muy claro. -Han asinti-. Ha sido una idea realmente muy estpida. Haz otro intento, Seluss. Seluss dio un paso hacia adelante, hablando a toda velocidad mientras se mova. El desintegrador de Han surgi de su funda, y el dedo apoyado en el gatillo intent resistir la poderosa tentacin de empezar a apretarlo. -No te muevas, amigo -dijo Han-. Hoy tengo un da bastante irritable. Seluss se qued inmvil y despus levant las manos. Volvi a emitir un chorro de estridente parloteo -aunque esta vez ms despacio-, y Han empez a escucharle. Estoy metido en esto hasta las cejas..., y puede que hasta un poco ms arriba, haba dicho Jarril. A su manera llena de pnico, Seluss se lo estaba confirmando. -Qu has dicho que transportaban? Equipo imperial? Esa chatarra inservible que los jawas recogan en Tatooine? -Han frunci el ceo. Aquello no tena ningn sentido, y desde luego no a los precios que estaba recitando Seluss-. No entiendo por qu t y Jarril os quejis tanto cuando este negocio os est haciendo tan ricos. Seluss mir a Chewie. Chewie se encogi de hombros. -Vale, vale... Estoy de acuerdo contigo -dijo Han-. Ni siquiera esa clase de suma se merece que uno muera por ella. Pero cmo sabes que todas esas muertes estn relacionadas entre s? Seluss solt una veloz retahla de sonidos. Despus hendi el aire con el brazo por tres veces y dej escapar un gemido. -Los tres tipos que han muerto haban hablado de esto? No tenan ninguna otra cosa en comn? Seluss solt un gruido que resultaba realmente ridculo cuando se lo comparaba con los que era capaz de emitir Chewie, pero que no dejaba de ser una amenaza a pesar de ello. Chewie dio un paso hacia adelante, pero Han le detuvo con un gesto de la mano. -Bueno, Chewie... Si algn da desaparezco para llevar a cabo esa clase de misin y no vuelvo, espero que te preocupars por m tanto como Seluss se est preocupando por Jarril. -Han empu con ms fuerza su desintegrador y se asegur de que el can segua apuntando a Seluss-.He de pensar un poco en todo esto. Bsicamente Seluss haba confirmado la historia de Jarril, pero tambin le haba aadido ciertos detalles. La mayora de contrabandistas del Pasillo estaban vendiendo equipo imperial que no era ms que chatarra a unos precios realmente escandalosos y, o eso afirmaban tanto Jarril como Seluss, algunos estaban muriendo a causa de ello. Han segua sin saber qu relacin haba entre todo eso y la explosin de Coruscant, pero saba que tena que haber alguna clase de relacin. El hecho de que Jarril no hubiera vuelto tambin aada cierta veracidad a la historia, y el altamente estpido plan de Seluss le aada un poquito ms. Jarril siempre estaba haciendo ese tipo de cosas para confundir a los dems. Seluss haba atacado a Han para que todo el mundo pensara que eran enemigos y no se dieran cuenta de que en realidad queran hablar. De una manera tan curiosa como retorcida, todo tena una cierta lgica. Han baj su desintegrador. Chewie solt un gemido. -Tranquilo, Chewie -dijo Han-. Creo que podemos confiar en este tipejo..., por el momento. Chewie baj su arco de energa, pero sigui mantenindolo firmemente sujeto en su manaza peluda. -Qu crees que puedo hacer? -pregunt Han. Seluss respondi con un suave chirrido. -Pues yo pienso que t tienes ms probabilidades de llegar a descubrir quin est comprando el equipo que yo. Seluss mene la cabeza sin dejar de hablar ni un solo instante. -Recursos? Tenis todos los recursos necesarios aqu mismo. Vosotros sois los tipos que estn tratando con los compradores, no? Bueno, pues basta con saltarse una etapa. Seluss respondi con una sacudida de cabeza realmente enftica, y empez a hablar a tal velocidad que Han casi perdi el hilo de lo que estaba diciendo..., pero aun as logr entenderlo. -Esos tres tipos haban intentado saltarse a los compradores? Y los tres fueron encontrados muertos poco tiempo despus? -Han dej escapar un suave silbido por entre los dientes-. Y Jarril tambin intent llegar hasta el origen de todo esto? Seluss inclino la cabeza. Su parloteo se haba vuelto casi titubeante.

-Jarril recurri a m. -Han suspir y acab de bajar el desintegrador. Jarril haba desaparecido, y Han estaba empezando a pensar que todo aquello no le gustaba nada. Si Jarril haba muerto por haber ido a verle, eso quera decir que quienquiera que hubiese matado a Jarril poda elegir a Han como prxima vctima-. Maravilloso. Seluss le pidi disculpas con un par de chirridos. Chewie pareca bastante preocupado. La situacin era peor de lo que se haban imaginado..., bastante peor. -Muy bien -dijo Han, mirando a Seluss-. Cul es el plan? Seluss mir primero a Chewie y despus a Han, y acab soltando unos cuantos chasquidos y gaidos. -Me ests diciendo que no tienes ningn plan?! -Han estaba tan disgustado que empez a agitar el desintegrador delante de su cara. Seluss se encogi. Han no tena el dedo en el gatillo, por lo que no entendi la exagerada reaccin del sullustano-. No tienes ningn plan. Cada vez que lo pregunto, siempre resulta que nadie tiene ningn plan. Cmo es posible que nadie tenga ningn plan? Chewie rugi. Seluss, que se haba acurrucado junto a los catres llenos de moho, dej escapar otro torrente de ruiditos. -Pensabas que yo tendra un plan? Pero si acabo de enterarme de todo esto, amigo. Encrgate de trazar el plan, Chewie. Chewie mene la cabeza. -Estupendo -dijo Han-. Sencillamente estupendo... Vengo aqu para hacerle un favor a un hombre que ha desaparecido, y me encuentro con que ni siquiera ha tenido el detalle de dejarme preparado un plan. Seluss solt unos cuantos siseos y chasquidos. -Muchsimas gracias -dijo Han-. Pero, y conste que no sabra explicarte por qu, tengo la sensacin de que esto tiene bastante ms que ver con el hecho de que Jarril siempre fue un psimo organizador que con su fe en mi brillantez intelectual. O quiz estaba relacionado con el miedo de que haba dado muestra Jarril el da en que estall la bomba, que haba sido indudablemente real y muy intenso. Quiz Jarril haba sido sencillamente incapaz de hacer ningn plan para el futuro. Seluss estaba observando a Han a travs de sus manos enguantadas. Chewie finga inspeccionar su arco de energa. -Por supuesto que se me ocurrir un plan -dijo Han-. Siempre se me acaba ocurriendo algn plan, no? Chewie gru. -No garantizo que sea un plan de gran calidad, bola peluda. Ni siquiera garantizo que vaya a dar resultado, naturalmente... -Han les fulmin con la mirada-. Y de momento me parece que tendremos que conformarnos con eso.

Diecisiete

*
Cole fue retrocediendo lentamente sin apartar la mirada del ala-X de Skywalker y despus gir sobre sus talones y fue corriendo hacia el caza modernizado ms prximo. La unidad R2 le estaba lanzando un torrente de pitidos, como si estuviera rindole por abandonar su puesto. -Escucha, Erreds: si vamos a trabajar juntos, tendrs que confiar en m -dijo Cole. Acababa de decirle eso a un androide? Cole mene la cabeza con incredulidad y subi a la plataforma de trabajo sobre la que estaba colocado el ala-X reacondicionado. Su ordenador estaba sujeto con tuercas, y Cole no se haba acordado de coger la llave rotadora. Erreds apareci detrs de l con la llave rotadora en su garra extendida. Unas cuantas herramientas ms del equipo de Cole colgaban de Erreds, y su abigarrada disposicin recordaba los montajes espaciales del planeta Artesia. -Gracias -dijo Cole, y le sonri-. Supongo que yo tambin tendr que confiar en ti. Erreds emiti un zumbido para indicar que estaba totalmente de acuerdo con l.

Cole sac parte del panel del ala-X reacondicionado y despus se ech hacia atrs hasta quedar apoyado en los talones mientras dejaba escapar un suave silbido. Aquel ala-X tambin contena un detonador. Al igual que el ala-X reacondicionado que examin a continuacin, y que el siguiente... Erreds solt un apremiante trino electrnico y Cole asinti. Los dos estaban pensando lo mismo. Si los alas-X reacondicionados haban sido saboteados, habran sido saboteados tambin los nuevos cazas? Eso resultara un poco ms difcil de descubrir. Cole no estaba autorizado a trabajar en los nuevos alasX, pero... Bueno, daba igual. Si le pillaban, informara a sus superiores de lo que haba descubierto. Pero a quin deba informar? Y si alguien del hangar de mantenimiento haba autorizado la instalacin de aquellos sistemas? Skywalker quiz no andaba tan desencaminado cuando afirm que los kloperianos haban hecho prisionero a su pequeo androide. Cole mir a Erreds, y Erreds dej escapar un suave gemido quejumbroso. -S, estamos metidos en un buen lo -dijo Cole. Pero despus decidi que examinara los nuevos alas-X antes de dejarse llevar por el pnico. Quiz el problema slo estaba presente en los modelos reacondicionados. Se irgui sobre la plataforma y recorri el hangar con la mirada, esperando ver un ala-X nuevo. Slo encontr el modelo estacionado en su impecable plaza de aparcamiento. Y dado que se haba quedado a trabajar hasta muy tarde, Cole era el nico mecnico presente en el hangar. Los androides de mantenimiento estaban en el rea de montaje principal de los alas-X. Cole no haba visto a ningn kloperiano, y todos los humanos haban terminado su turno haca rato. Salvo l. O eso esperaba. -Puedes montar guardia para que no me sorprendan, Erreds? El pequeo androide emiti dos zumbidos en un tono bastante ofendido, aunque Cole no tena ningn deseo de examinar el enigma que constitua el cmo haba llegado a saber que la unidad R2 se senta ofendida. El cdigo de pitidos era algo que haban ido desarrollando de una manera casi inconsciente a lo largo de aquella tarde. Resultaba obvio que el pequeo androide estaba acostumbrado a trabajar con seres humanos. -De acuerdo. Bien, vamos all... Cole salt de la plataforma, baj a Erreds al suelo y fue hacia el prototipo del ala-X. Antes de llegar a l se volvi para averiguar qu estaba haciendo Erreds y vio que haba empezado a recoger unas cuantas herramientas ms que Cole haba olvidado que iba a necesitar. Cole por fin entenda el porqu Skywalker se haba mostrado tan preocupado cuando se dio cuenta de que tendra que prescindir de aquel pequeo androide. Erreds realmente era muy valioso. -Date prisa! -sise. Fue a la zona de sensores e introdujo el cdigo que abrira la puerta. El ordenador le pregunt cul era su razn para entrar all. Cole tecle unas cuantas mentiras sobre una avera curiosamente uniforme que pareca estar presente en todos los alas-X nuevos y el ordenador permiti que la puerta se abriera ante l. Cole se dio cuenta de que le estaban temblando las manos. No saba de cunto tiempo dispondra antes de que los guardias o alguno de los supervisores aparecieran por el hangar. Si lo hacan, se limitara a explicarles la naturaleza del problema, ensearles los artefactos y esperar, aunque eso fuera en contra de todas las reglas de la lgica, que en Coruscant no hubiera nadie que estuviera colaborando con los restos del Imperio. Porque haba muchas probabilidades de que esa persona o personas fueran las primeras en reaccionar a las mentiras que haba introducido en el ordenador. Cole subi por la escalerilla y se instal en la carlinga del ala-X nuevo. La configuracin de aquellos alas-X era un poco distinta de la del modelo antiguo, el T-65C-A2. En el nuevo modelo, el T-65D-Al, se poda acceder al nuevo sistema de ordenador desde la misma carlinga, lo cual proporcionaba ms maniobrabilidad -y ms opciones- al piloto mientras se encontraba en el espacio. Aun as, el nuevo modelo de ala-X no haba sido construido pensando en los trabajos de mantenimiento. De hecho, el ordenador resultaba difcil de manipular fuera cual fuese la posicin que se adoptara. Cole consigui incrustarse en un rincn de la carlinga y fue sacando las sujeciones. Le seguan temblando las manos. Nunca haba hecho nada que estuviera prohibido. O por lo menos no en Coruscant, desde luego. Cuando viva en Tatooine, Cole haba trabajado ocasionalmente en cazas que se supona no deba tocar porque quera averiguar cmo funcionaban. Pero

en Tatooine haba estado aprendiendo, y sus supervisores lo saban. Lo que estaba haciendo en aquel hangar de Coruscant era investigar a las mismas personas que le haban dado trabajo. El panel del ordenador se desprendi y cay sobre sus manos. Cole se inclin sobre el hueco y se encontr contemplando unos circuitos ms sofisticados que cualquiera de los que hubiese visto jams en un ala-X. Erreds tambin ech un vistazo, inclinando su cuerpo cilndrico sobre el panel hasta donde se lo permita su forma. Cole alz la mirada. Erreds encendi una pequea luz instalada en su cpula y proyect el haz luminoso sobre el hueco oculto detrs del ordenador. -Gracias -dijo Cole. Entrecerr los ojos y empez a examinar los circuitos, asegurndose de que sus dedos no entraban en contacto con ninguno de ellos. Durante un momento pens que no encontrara nada. Pero entonces la insignia imperial brill bajo la luz con un destello plateado. Cole apoy la cabeza en el reborde metlico del ordenador. Aquellos alas-X -todos y cada uno de ellos- haban sido diseados para estallar. Cole no quera ni pensar en todas las naves que haba reacondicionado, y en todos los alas-X que ya estaban volando por el espacio, bombas flotantes que aguardaban el momento en que el piloto movera la palanca equivocada o pulsara el botn errneo. Alz la mirada hacia el pequeo androide. Erreds apag su luz. -Puedes averiguar rpidamente cuntos alas-X han sufrido accidentes despus de salir de Coruscant? -pregunt. Erreds respondi con un pitido de afirmacin. -Pues entonces hazlo -dijo Cole, agarrando el borde del ordenador y disponindose a volver a dejarlo en su sitio..., y quedndose totalmente inmvil en cuanto oy un crujido. Erreds se hundi unos centmetros sobre sus ruedas. El androide emiti un suave zumbido, y Cole pens que el sonido pareca una advertencia. Un instante despus sinti que se le erizaba el vello de la nuca. -As que la notificacin era correcta despus de todo -dijo una grave voz masculina-. Tenemos a un saboteador, eh? Sal de ah. Erreds gimi. Cole volvi a dejar el panel del ordenador en su sitio con mucho cuidado, y despus se apoy en el asiento del piloto y se asegur de que ninguno de los mecanismos internos estaba en contacto con algn otro sistema. -He dicho que salgas! Cole se fue incorporando lentamente con las manos en alto. Estaba rodeado por media docena de guardias de seguridad cuyos desintegradores le apuntaban a la cabeza.

***
Nandreeson se recost en su silln recubierto de piel de baquor. La mitad superior no estaba lo suficientemente viscosa, y Nandreeson experiment una molesta sensacin de fro y humedad en la piel. Pero sus piernas estaban agradablemente calientes. Se encontraban debajo del agua y toda esa seccin del silln estaba recubierta de algas, lo cual indicaba que por lo menos esa parte s haba sido objeto de la atencin necesaria. Haba estado ausente de Salto 6 durante tres das para investigar la prdida de uno de sus hombres en el Borde Exterior. Cuando volvi al Pasillo de los Contrabandistas, se encontr con que alguien haba sustituido su viejo silln por uno nuevo y enseguida descubri que no haban conseguido acondicionarlo adecuadamente. Cuando hubiera descansado, Nandreeson inspeccionara el resto de sus aposentos para averiguar qu otros errores se haban cometido en su ausencia. Hasta el momento todo pareca estar impecable. El aire se hallaba tan saturado de humedad que casi era visible. Enjambres de mosquitos diminutos se reunan para formar una gran nube, y los moscones de miel de Eilnian revoloteaban sobre la pared del fondo. Los moscones de miel ya casi estaban lo suficientemente maduros para ser comidos. Nandreeson sinti que le arda la boca slo de pensar en ello. Los nenfares haban florecido sobre la superficie del estanque, y alguien haba raspado las paredes hasta dejar amontonadas todas las algas en un lado, probablemente con vistas a su acondicionamiento posterior. Las burbujas suban lentamente por el centro del estanque, estallando en el aire entre un hedor de azufre.

Pero antes tena que ocuparse de algunos asuntos pendientes. Haba enviado a toda su gente a sus lechos modulares, y se haba quedado a solas con Isner. Al igual que Nandreeson, Isner era un glottalfib, pero su hocico era unos quince centmetros ms corto y sus dientes se haban desgastado hasta quedar convertidos en una especie de pepitas casi invisibles. Sus ojos reposaban encima de su hocico como pequeos escarabajos. Sus manecitas flotaban sobre la superficie del agua, y su cola estaba enroscada alrededor de la base del silln. Una tira de algas -un resto del viaje submarino que Isner haba emprendido a travs del estanque para asegurarse de que nadie haba introducido venenos, sistemas de vigilancia o cualquier tipo de artefacto nocivo en las espesas aguas- colgaba de su fosa nasal derecha. Sus agallas seguan abrindose y cerrndose, como si Isner no pudiera obtener suficiente aire. Nandreeson pronto tendra que sustituirle. Isner estaba envejeciendo. Sus escamas ya empezaban a desprenderse despus de dos o tres das sin agua. Isner haba construido un estanque de viscosidad en sus aposentos del Huevo de Plata para evitar perder demasiadas escamas durante un viaje espacial prolongado. -Corren rumores de que Han Solo est en Salto 1 -dijo Nandreeson. Una diminuta llama emergi del lado izquierdo de su hocico. Estaba ms hambriento de lo que haba credo. -S -dijo Iisner-. Se est alojando all. Ha sido cosa de Jarril. -Jarril... -Nandreeson sumergi el hocico en el agua caliente y aceitosa. Aquello enfri una parte de su ardor. No tena ganas de ir a la pared de los moscones de miel para empezar a buscar los que ya estuvieran maduros. Cuando fuera a nadar, quiz se llevara consigo un huevo de sigilero y se lo comera crudo-. La semana pasada Jarril me pag la deuda que haba contrado conmigo. Treinta mil crditos... No me sent muy complacido. -Eso quiere decir que ha conseguido ganar mucho dinero. Nandreeson se sacudi para hacer caer las gotas de agua de su hocico. -Todo el mundo est ganando mucho dinero. Llevo meses sin firmar un prstamo mnimamente sustancioso. Jarril es uno de los muchos que me han pagado lo que me deban. Si las cosas siguen igual, tendr que dedicarme a otro negocio. -Tal vez deberamos marcharnos del Pasillo -dijo Iisner-. Este sitio ha cambiado demasiado para que pueda seguir sintindome cmodo en l. No me gustan los contrabandistas ricos. No son divertidos. Nandreeson sonri. -Debo admitir que el desafo se ha esfumado -dijo despus-. Y si conociera un sitio ms conveniente para los negocios que el Pasillo, me ira all. Pero de momento este lugar todava puede ofrecernos bastantes oportunidades de hacer negocios. -Qu me dices de Glottal? -pregunt Isner. Nandreeson frunci el ceo. Su planeta natal, con sus estanques y sus zonas cenagosas, sus helechos y sus deliciosos insectos, sus oscuros bosques y su atmsfera pegajosa y hmeda, le atraa con la potencia casi irresistible de un imn ancestral. Pero en Glottal slo sera uno ms entre un millar de fibs ricos. All era el nico fib rico, y uno de los seores del crimen mas poderosos de toda la galaxia. El segundo ttulo no significara absolutamente nada en Glottal. -Todava no estoy preparado para ir a Glottal -dijo. Ira all cuando estuviera a punto de morir. Se reproducira, y dejara su fortuna a aquellos descendientes suyos que consiguieran sobrevivir-. No, no... Necesito un nuevo negocio, y una nueva diversin. -Podras empezar a traficar con equipo imperial. Nandreeson hizo girar un ojo en su cuenca y lo utiliz para mirar fijamente a Iisner. -Prefiero los crditos y los tesoros relucientes. El equipo tiene un mercado muy limitado. En cuanto el comprador haya encontrado todo lo que andaba buscando o haya conseguido poner en marcha sus propias fbricas, esta riqueza repentina cesar de llegar..., y todo un grupo de contrabandistas que se han acostumbrado a vivir a lo grande volver a necesitar dinero. -Sonri-. Quiz nos estamos dejando asustar demasiado pronto por los caprichos del mercado. Paciencia, mi querido muchacho... La paciencia es el lema de los sabios. Iisner se introdujo un poco ms en el agua y nad hasta el otro lado del estanque. La curva de su espina dorsal se alz por encima de la superficie, y unas cuantas escamas se desprendieron bajo el roce de las algas. Nunca me has dado la impresin de ser particularmente paciente -dijo despus desde la seguridad de su nueva posicin.

La lengua de Nandreeson surgi velozmente de su boca y captur un puado de mosquitos. Nandreeson los as con su aliento y los engull, disfrutando de aquel pequeo aperitivo. Iba a necesitar una cena muy copiosa. -Soy paciente -dijo-. Soy muy paciente, y la paciencia suele ser recompensada. Piensa en Calrissian, por ejemplo. -Calrissian lleva diecisiete aos sin acercarse al Pasillo. Nandreeson engull el ltimo mosquito. Su estmago emiti un gorgoteo ahogado. -Pero pronto estar aqu. -No puedes estar seguro de ello -dijo Iisner. Nandreeson hizo girar su otro ojo hacia l. Iisner se sumergi en el agua hasta que slo sus ojos y la parte superior de su cabeza siguieron siendo visibles. -Estoy seguro de ello, y aunque aprecio tus consejos, no me gustan nada tus dudas -le dijo Nandreeson-. Calrissian estar aqu porque Solo est aqu. Iisner expuls dos chorritos de agua por sus fosas nasales. Los fragmentos de algas salieron disparados por los aires y cayeron sobre las rocas cubiertas de musgo que circundaban el estanque. Despus Isner se irgui lo suficiente para poder hablar. -Solo y Calrissian no son socios -dijo-. Nunca han viajado juntos. Antes de que se casara, Solo slo viajaba con el wookie. -No prestas la suficiente atencin a lo que ocurre a tu alrededor. -Nandreeson se sumergi un poco ms en el agua caliente. La falta de viscosidad del respaldo del silln hizo que sintiera un escalofro-. Desde que Calrissian perdi la Ciudad de las Nubes, l y Solo han unido sus fuerzas durante cada amenaza imperial. Y? Y? -Nandreeson hizo estallar una burbuja de azufre debajo del agua. El estallido cre varias burbujas ms pequeas que subieron a la superficie-. Qu es lo que ha cambiado en el Pasillo, mi querido Iisner? La boca de Iisner se abri hasta alcanzar un dimetro lo suficientemente grande para engullir toda una orilla de nenfares. -El equipo imperial. -Exactamente -dijo Nandreeson-. Y aparte de Han Solo y su wookie, quin hay en la Nueva Repblica que sepa cmo llegar hasta el Pasillo? -Calrissian... -Iisner pronunci el nombre en un tono tan entrecortado y jadeante como si fuese una palabra sagrada-. Tienes algn plan, verdad? -Por supuesto que s -dijo Nandreeson. Sonri, y pequeas lenguas de llamas lamieron las comisuras de su boca-. Aunque en este caso tal vez no me haga falta...

Dieciocho

*
Lando redujo la velocidad cuando el Dama Suerte estaba a punto de cruzar el inicio del cinturn de asteroides que ocultaba al Pasillo de los Contrabandistas. Si segua adelante, entrara en el radio de deteccin de los sensores y entonces todos sabran que se encontraba cerca. De repente su estallido de herosmo le pareci un autntico ejercicio acadmico en el arte de la estupidez. Llevaba ms de una dcada mantenindose alejado del Pasillo. Qu le haca pensar que poda entrar all y pasearse por sus cavernas? Han, naturalmente. Ni todas las buenas intenciones de la galaxia bastaran para salvarle de Nandreeson, y las disculpas o la promesa de devolver al glottalfib lo que le haba robado tampoco serviran de nada. Lo que aos antes haba parecido una cuestin de honor empezaba a parecerle una mera fanfarronada intil. Lando haba conseguido robar unos cuantos tesoros del almacn privado de Nandreeson. Haba sido capaz de enfrentarse a 1,1 atmsfera hmeda y pestilente, el agua viscosa y los traicioneros nenfares. Haba contenido la respiracin durante casi cuatro minutos, y haba salido de all con el bolsillo de su traje de

buzo conteniendo las riquezas suficientes para llenar su propio cuarto de los tesoros durante varios aos. Haba hecho todo eso..., y qu haba conseguido con ello? Los ltimos crditos haban desaparecido cuando Vader le oblig a huir de la Ciudad de las Nubes. La definicin personal de lo que poda considerarse como una hazaa por la que se guiaba Lando tambin haba cambiado bastante desde entonces. Contribuir a que la Alianza saliese vencedora de la batalla de Endor haba llegado a significar mucho ms para Lando que el demostrar su superioridad intelectual sobre Nandreeson. Despus de haber creado un hogar entre los rebeldes, Lando haba descubierto que sus actos de piratera no significaban nada cuando se los comparaba con las heroicidades de Leia, que haba perdido su hogar y su familia y haba seguido siendo capaz de luchar en defensa de sus convicciones sin detenerse a recuperar el aliento; o con las de Luke, que se haba enfrentado una y otra vez al mal que se ocultaba dentro de l. O con las de Han, que se haba metido una y otra vez en situaciones aparentemente desesperadas y que siempre haba emergido victorioso de ellas. Aunque esta vez el final poda ser muy distinto... Lando se levant y empez a ir y venir por la cabina de control. Haba trado consigo media docena de androides para distintos usos. Leia tambin le haba obligado a aceptar una considerable cantidad de crditos para que pudiera comprar informacin en el Pasillo. Y adems se haba trado consigo un pequeo arsenal que estaba escondido en los compartimentos secretos para el contrabando del Dama Suerte. Los contrabandistas podan encontrar sus armas, y podan no encontrarlas. Lando no haba llegado a su situacin actual sin correr algn riesgo de vez en cuando. Se detuvo, se inclin hacia adelante y contempl el Pasillo a travs del transpariacero de la cabina. Visto desde aquella distancia, pareca como si un artista hubiera deslizado un pincel impregnado de polvo de plata sobre la negrura del espacio. Los asteroides centelleaban bajo la luz de una estrella cercana. Los restos estelares formaban una franja lechosa que iba desplegando de un asteroide a otro. El Pasillo exista desde haca mucho, mucho tiempo. La entrada poda dar muchos problemas a quien no conociera el camino. La mayora de las muchas naves que haban quedado atrapadas en los campos de restos estelares pertenecan al Imperio. El Emperador haba hecho varios intentos de dar con el Pasillo, pensando que podra reclutar a sus moradores. Las naves que no se estrellaron contra las rocas fueron desintegradas a caonazos. Los contrabandistas slo trabajaban para ellos mismos. El Emperador nunca haba sido capaz de entender esa sencilla verdad. Pero Lando siempre la tena presente. El extrao fro que le haba seguido desde que se encontr con el Dama Apasionada flotando a la deriva en el espacio pareca ser ms intenso all. Lando comprob los controles ambientales por decimoquinta vez. Estaban funcionando a la perfeccin. Si se echaba atrs y algo le ocurra a Han, aquel incidente quedara grabado en su memoria de una forma todava ms indeleble que el momento en que la carbonita le haba arrebatado a Han. Un hombre no poda traicionar a un amigo dos veces. A pesar de las discusiones y peleas que haban tenido, Han sabra encontrar una forma de sacar a Lando de una situacin peligrosa. Lando tena que hacer lo mismo. Los recuerdos del Pasillo surgieron de las profundidades de su memoria: las cmaras malolientes y oscuras de Salto 1, las mesas de juego, los continuos intentos de estafar a los dems, los duelos que le haban obligado a vigilar su espalda, y las amistades de aquellos tiempos que todava conservaba... O que crea conservar. Nandreeson poda comprar a cualquiera si estaba dispuesto a pagar el dinero suficiente. A cualquiera salvo a Han. Lando slo tena que encontrar a Han, advertirle y salir del Pasillo. Las primeras dos cosas tal vez no resultaran demasiado difciles. La tercera s lo sera. Pero Lando habra cumplido su misin, y eso era lo nico que importaba. Aun as, slo un estpido sera lo suficientemente temerario para no tratar de procurarse una salida de emergencia. Tecle un mensaje en cdigo, lo envi a Mara y despus envi un duplicado del mensaje a Leia, acompandolo con instrucciones de que se lo transmitiese a Mara. Era la mejor forma de asegurarse una salida de emergencia. Despus volvi a sentarse en el silln del piloto, se puso el arns de seguridad y dirigi el morro del Dama Suerte hacia el Pasillo de los Contrabandistas. Lando puso los motores al mximo, con lo que la

nave adquiri una velocidad tremenda. Mientras avanzaba hacia el Pasillo, Lando se inclin por debajo de la consola, cogi su llave lser multiusos y sac el panel. Extrajo tres chips, se los meti en el bolsillo y contempl cmo todas las zonas vitales de la nave iban dejando de recibir energa. El Dama Suerte haba quedado paralizado, y se precipitaba hacia el Pasillo. Lando se volvi hacia la consola de comunicaciones y envi al Pasillo una copia del manifiesto de carga legal del Dama Suerte..., lo cual era el equivalente al SOS entre los contrabandistas.

***
Luke pos el ala-X sobre una espaciosa pista metlica en la cara norte de Telti. Grandes cpulas se alzaban alrededor de la pista, cpulas metlicas que brotaban de un paisaje desnudo y azotado por la arena. Cuando ley los informes sobre Telti, Luke haba pensado que se parecera a Tatooine y que se encontrara con un planeta desrtico, pero nada ms salir del ala-X comprendi que se haba equivocado. Tatooine estaba lleno de vida. Haba muchas criaturas viviendo en la arena, e incluso los soles emanaban una impalpable presencia. Pero Telti era una luna. Careca de atmsfera, y no tena vida propia. La tierra que cubra la bola que flotaba a travs del espacio era slo eso..., tierra. Y sin embargo la luna estaba llena de edificios en forma de cpula y de pistas metlicas. Mientras descenda, el ordenador de Luke le haba mostrado que los edificios estaban conectados entre s por una red de tneles. Luke estaba alargando la mano hacia su mscara respiratoria cuando la pista empez a moverse. Un viejo reflejo hizo que mirase por encima de su hombro para ver cmo estaba reaccionando Erreds. Pero Erreds no estaba all. Luke nunca se haba sentido ms solo. No haba hablado con un solo ser vivo desde que se despidi de la madre de Brakiss. La anciana le haba explicado cmo poda llegar hasta Telti y le haba descrito el camino, todo ello sin dejar de advertirle en ningn momento de que deba mantenerse alejado de su hijo. Todas sus comunicaciones con Telti se haban llevado a cabo entre un ordenador y otro ordenador. La luna metlica haba llegado al extremo de enviar sus coordenadas de descenso directamente a la unidad de navegacin. Luke haba intentado ponerse en contacto con Brakiss, y en cada uno de sus intentos se le dijo que la comunicacin vocal con la luna estaba bloqueada... deliberadamente. Telti rara vez reciba visitas, y los visitantes no eran bienvenidos. Pero aunque ese mensaje haba sido enviado con toda claridad, Luke no tuvo problemas para llegar a Telti. En realidad no haba esperado tener ninguna clase de problemas. Brakiss le estaba esperando. Y Luke quera saber por qu. Lo que estaba ocurriendo, fuera lo que fuese, era mucho ms grande que una mera relacin maestrodiscpulo que haba terminado mal. Brakiss estaba trabajando para alguien -probablemente para el Imperio-, y deba atraer a Luke hacia una trampa. Luke se dejara atraer. Pero no caera en la trampa. La pista sigui avanzando, movindose de una manera muy parecida a una cinta transportadora en una fbrica, y fue llevndole lentamente hacia un edificio cercano. Luke poda despegar en cualquier momento. Aquel movimiento no formaba parte de la trampa, y slo era un aspecto ms del funcionamiento cotidiano de las instalaciones de Telti. Un lado de la cpula que se alzaba ante l empez a subir y se fue aplastando sobre s mismo igual que si fuera un abanico. No haba luces dentro, de la misma manera en que no las haba habido en la pista de descenso. Pero Luke pudo percibir una presencia. Brakiss. No estaba dentro de la cpula, sino en Telti... ... y le estaba esperando. Si Luke poda percibir la presencia de Brakiss, bastaran unos momentos para que Brakiss pudiera percibir la presencia de Luke..., y eso suponiendo que todava no estuviera al corriente de la llegada de Luke. Y entonces Luke quiz por fin obtendra algunas de las respuestas que andaba buscando.

Su solicitud de informacin sobre Telti no le haba proporcionado ningn dato interesante, desde luego. Las fuentes de la Nueva Repblica afirmaban que Telti era una colonia minera abandonada cuya riqueza haba sido totalmente destruida por la explotacin imperial. De todas sus antiguas fbricas slo una continuaba en activo, y al parecer haca algunos negocios con la Nueva Repblica. La nica informacin que haba logrado obtener sobre la luna haba procedido de la madre de Brakiss. La anciana le haba dicho que Brakiss por fin tena un verdadero trabajo que hacer, y que tema que la presencia de Luke destruyera cualquier posibilidad de que su hijo llegara a tener un futuro. Luke haba pensado que la anciana se refera a que poda matar a Brakiss. Pero de repente ya no estaba tan seguro de que se tratara de eso. Encendi los focos delanteros de maniobra del ala-X. Los haces actuaron como un potente reflector e iluminaron el interior de la cpula. El edificio estaba vaco, pero pareca ser un hangar lo suficientemente grande para acoger a docenas de naves. Haba varias plataformas de descenso retrctiles incrustadas en el suelo. Ms all de ellas se divisaba una puerta abierta. Y no haba absolutamente ningn movimiento de ninguna clase. La sensacin de esterilidad segua siendo muy intensa. Aparte de Brakiss, Luke no captaba la presencia de ninguna otra forma de vida. No haba vida animal ni vegetal. No haba nada que percibir, ni tan siquiera insectos. Respir hondo y llev a cabo algunos de los ejercicios de relajacin mental que enseaba en la academia. Luke haba esperado encontrarse con otra clase de mundo, y tambin haba esperado ver otras criaturas vivas aparte de Brakiss. Eso debera haberle tranquilizado, pero en realidad estaba empezando a preocuparle. La pista metlica introdujo el ala-X en el edificio, y la puerta se cerr con un ruidoso rechinar. Luke no mir hacia atrs. Ya haba hecho su eleccin, y se mantendra fiel a ella. Varias luces esparcidas por el hangar se encendieron en el mismo instante en que se cerraba la puerta. Algunas iluminaron la plataforma desde abajo, y otras la iluminaron desde arriba. Una hilera de paneles luminosos se encendi en el techo, y un suave siseo le indic que la atmsfera haba cambiado. La atmsfera se haba vuelto respirable. Abri la carlinga del ala-X. El aire estaba ms caliente de lo que haba esperado, y se hallaba impregnado por un tenue olor a metal, grasa y xido. El olor a xido le sorprendi. Luke no se lo esperaba. Mientras sala de la carlinga, tuvo la vaga impresin de que ya haba estado en aquel lugar anteriormente. Un instante despus se dio cuenta de que haba estado en un hangar semejante de Cabeza de Ancla cuando era un muchacho y Jabba el Hutt haba intentado hacer unos cuantos negocios legales. Jabba haba estado vendiendo deslizadores de superficie, y Luke y su to Owen fueron hasta all para comprar uno. Los lacayos de Jabba haban colocado los deslizadores en una gran sala y haban instalado focos de exhibicin que slo iluminaban las zonas limpias y ocultaban la suciedad, las taras y las abolladuras. El to Owen no hizo ninguna compra aquel da, y se quej de que los nmeros de identificacin de todos los deslizadores haban sido borrados con lijadoras de chorro de arena. Luke tard varios aos en comprender que se trataba de vehculos robados. Luke y su to volvieron all varias semanas despus. Jabba y su negocio haban desaparecido. Lo nico que quedaba de l eran las luces y las plataformas. Luke pens que era bastante extrao que nadie se le hubiera acercado. A esas alturas un androide de fbrica normal ya le habra enviado a un representante de ventas. Brakiss de nuevo. Tanto l como Luke saban que aqulla no iba a ser una visita normal. Cerr la carlinga del ala-X y activ los sellos de seguridad antes de saltar al suelo metlico. No serviran de mucho contra un saboteador realmente decidido, pero detendran a un androide. Brakiss dispona de otras formas de manipular a Luke. Luke acarici su espada de luz, sintindose reconfortado por aquel peso casi imperceptible que colgaba de su cadera. Llevaba una camisa holgada y unos pantalones militares ceidos a las piernas. Su capa se haba quedado en el ala-X. No quera tener que cargar con nada que pudiera distraerle, y habiendo tanto equipo alrededor los ondulantes pliegues de una capa podan engancharse con gran facilidad en algn reborde metlico.

Tena la boca seca. Haba esperado una confrontacin, pero no haba esperado aquella ausencia total de cualquier clase de recibimiento. Aun as, no haba que olvidar que Brakiss segua siendo un imperial. Le encantaban los juegos. Siempre le haban gustado. Luke respir hondo y fue hacia la puerta abierta. Probablemente estaba siendo observado. Brakiss tomara nota de cada uno de los movimientos de Luke, desde el gesto con el que haba acariciado la empuadura de su espada de luz hasta el que haba sellado el ala-X. Tena que saber que Luke se sentira inquieto en un lugar semejante. Luke se detuvo delante de la puerta. El marco debera bastar para esconderle de cualquier holocmara oculta. Luke empez a explorar el hangar a travs de la Fuerza, desplegando zarcillos investigadores en busca de Brakiss. La presencia de Brakiss era intensa, pero difusa. Luke no pudo localizar su punto de origen. Eso no le sorprendi. La madre de Brakiss le haba dicho que su hijo estaba esperando a Luke..., lo cual significaba que Brakiss haba tenido tiempo de sobras para prepararse. Brakiss conoca muchos trucos, algunos de ellos enseados por Luke y otros que poda haber aprendido del Imperio. Cualquier criatura sensible a la Fuerza era capaz de dispersar su presencia por un rea limitada. El hecho de que Luke pudiera percibir la presencia de Brakiss no significaba que su antiguo discpulo se encontrara cerca de l. Luke cruz el umbral y entr en la sala contigua..., y se detuvo sin dar ni un solo paso ms. Miles de manos doradas colgaban del techo. Las manos derechas tenan la palma vuelta hacia afuera, y las manos izquierdas mostraban los nudillos. Todos los pulgares apuntaban en la misma direccin. Las manos relucan bajo la luz. Haba ms manos esparcidas sobre varias cintas transportadoras. Todas aquellas manos se hallaban en distintas fases de montaje. Algunas estaban unidas a antebrazos abiertos que revelaban un equipo bastante parecido al que contena la mueca derecha de Luke. Dedos sueltos estaban dispersos junto a las cintas transportadoras, y articulaciones de brazo de un delicado color oro esperaban ser unidas a hombros del mismo color. Cetrespe quiz hubiera empezado su vida en un lugar como aqul. Las cabezas cilndricas de las unidades R2 tambin eran montadas en uno de aquellos edificios en forma de cpula. Resultaba difcil creer que unos comienzos tan innobles pudieran haber acabado creando unas personalidades que haban llegado a ser tan importantes en la vida de Luke. La sala se hallaba extraamente silenciosa. Las cintas transportadoras estaban desconectadas, los controles no hacan ruido y no haba ningn movimiento. Las manos colgaban de las alturas como estalactitas animadas por una leve sugerencia de vida. Luke alz la mirada hacia el techo. Los brazos reposaban sobre transportadores metlicos, y no estaban unidos a nada. Luke sinti un alivio tan grande que casi rozaba lo palpable. Hola? -grit. Su voz rebot en el metal que le rodeaba, se convirti en un sinfn de ecos y volvi a l bajo la forma de diminutos sonidos tintineantes. -Hola? Luke no tena ni idea de qu deba hacer. No seguira a los fantasmas del falso Brakiss en busca del verdadero. Brakiss probablemente quera conducirle por una larga sucesin de salas como aqulla, una llena de piernas y otra llena de torsos, debido a algn propsito misterioso e inexplicable. -Hola? -volvi a gritar. Permanecera all, junto a la puerta abierta que conduca a su nave, hasta que obtuviera una respuesta. A pesar de que empezaba a parecer que sta no llegara nunca.

Diecinueve

Brakiss estaba siguiendo el avance de Luke de cuatro maneras distintas: mediante el equipo de vigilancia que haba instalado por todo Telti; mediante el sistema de ordenadores; mediante un grupo de androides gladiadores especialmente diseados que flanqueaban a Luke sin producir ningn ruido; y mediante la Fuerza. Sus sentidos de la Fuerza eran los ms fiables. La presencia de Luke era tan aparatosamente detestable como si alguien hubiera arrojado un peasco dentro del tranquilo estanque del mundo de Brakiss. Ya saba que Luke iba a venir, pero aun as Brakiss no estaba preparado para la magnitud de la perturbacin creada por su presencia. Brakiss estaba en su centro de comunicaciones, en la cpula del edificio donde se construan los androides de protocolo. Partes de androides experimentales colgaban de la curvatura del techo: ojos que escuchaban, manos que vean, bocas capaces de agarrar objetos... Sus favoritos eran los ojos, que no necesitaban estar instalados en un androide. Aquellos ojos podan captar todo lo que ocurra en una habitacin y transmitir todas las imgenes que hubieran registrado. Tambin tenan la ventaja aadida de que la mayora de seres que vean mediante ojos los encontraban bastante aterradores. Brakiss todava no estaba muy seguro de para qu poda utilizar los ojos, pero ya se le ocurrira algo. sa era una de sus grandes habilidades. Telti haba sacado a la luz sus poderes creativos. Ah, si Kueller hubiera permitido que Brakiss dirigiese la fbrica sin emplear sus capacidades para usar la Fuerza... Kueller le haba prometido que no tendra que volver a mantener ningn tipo de relacin con Almania. Pero las promesas de Kueller nunca se cumplan, y eso era especialmente si adems tenan algo que ver con Brakiss. Kueller estaba convencido de que haba muy pocos guerreros con experiencia en el uso de la Fuerza, y tambin estaba firmemente decidido a utilizar a todos aquellos de los que dispona. El hombre con mayores talentos de que dispona en aquellos momentos era Brakiss. En consecuencia, Brakiss tendra que atraer a Skywalker hacia la trampa de Kueller. Brakiss se sent. El asiento se adapt a su cuerpo y lo sostuvo delicadamente. Alz la mirada hacia las pantallas que haba delante de l y vio cmo diez Luke Skywalker gritaban en una sala vaca..., vaca salvo por aquella multitud de manos de androides, claro. Incluso el poderoso Skywalker haba parecido un poco sorprendido al encontrarse con ellas. Skywalker no haba cambiado. Y hubiera tenido que hacerlo, porque haban transcurrido bastantes aos. Brakiss haba odo decir que Skywalker haba estado a punto de morir a bordo del Ojo de Palpatine, y sin embargo tena el mismo aspecto de siempre. Su rostro curtido por la intemperie conservaba una indefinible cualidad juvenil, su cuerpo era esbelto y fuerte, y segua estando envuelto por la aureola de confianza en s mismo que siempre le haba distinguido. Esa confianza en s mismo que haba mostrado cuando oblig a Brakiss a enfrentarse a la oscuridad... Brakiss trag saliva. Le bastaba con pensar en ese momento de soledad absoluta habitada nicamente por Brakiss y los terribles males que Skywalker haba lanzado contra l para que todo su cuerpo fuera recorrido por una oleada de violentos temblores. Si intentaba obligar a su memoria a que recordara todo lo ocurrido, senta como si le fuera a estallar el cerebro. Brakiss haba huido de aquella prueba tan deprisa como fue capaz de hacerlo, y cuando volvi con su madre la encontr viviendo bajo la sombra del Imperio. Haba tenido que informar y lo haba hecho, con la condicin de que le dejaran marchar despus. Su informacin haba sido lo suficientemente valiosa y su mente haba quedado lo suficientemente daada para que le dejaran marchar. Brakiss sigui huyendo hasta que Kueller le encontr, y Kueller haba reconstruido su personalidad destrozada. A cambio de un precio, naturalmente... ... y el precio haba sido Skywalker. Brakiss se inclin hacia adelante y conect el comunicador. Kueller respondi de inmediato, formando una pequea imagen hologrfica en el holocuaderno de Brakiss. Aquel Kueller pareca lo bastante diminuto para que Brakiss pudiera aplastarlo con su puo, pero aun as el poder que irradiaba la pequea imagen hizo que Brakiss se encogiera en su asiento. -Est aqu -dijo. La mscara de Kueller sonri. -Excelente. Envamelo. Brakiss se lami los labios. -Estaba pensando... Haba pensado que.. Quiz debera matarle. Por todo lo que me hizo, ya sabes... Skywalker me... Kueller movi una mano y su sonrisa de esqueleto se hizo un poco mas ancha. -Oh, por supuesto. Mtale.

Un escalofro helado recorri la espalda de Brakiss. Su victoria haba resultado demasiado fcil. -Pero pensaba que habas dicho que eras t quien deba matar a Skywalker. Kueller se encogi de hombros. -Dudo que puedas matar a Skywalker, pero si lo haces... Bueno, en ese caso mi respuesta es muy sencilla: si matas a Skywalker, entonces tendr que matarte. Kueller haba hablado con una calma y una seguridad tan absolutas que Brakiss retrocedi unos centmetros ms en su asiento. -Crea que trabajbamos juntos -dijo. -Y lo hacemos -dijo Kueller-. Pero la persona que mate al gran Jedi Luke Skywalker se convertir en el ser ms poderoso de la galaxia. Si le matas, entonces te apoderas de ese honor y no me dejas ms eleccin que arrebatrtelo. -Pero el Emperador quera que Vader matara a Skywalker. -El Emperador lleva mucho tiempo muerto, Brakiss. -La sonrisa de Kueller se haba desvanecido-. Me parece que te convendra no olvidarlo. Brakiss asinti. -Y recuerda que si Skywalker muere yo lo sabr al instante -dijo Kueller. La imagen de Kueller desapareci con un parpadeo luminoso. El aire brill durante unos momentos alrededor del cuaderno hologrfico y despus el poder de la presencia de Kueller tambin se desvaneci. Brakiss puso el puo sobre el sitio en el que haba estado la imagen y lo dej caer sobre el cuaderno. Una punzada de dolor le atraves la palma. Todava no poda enfrentarse a Kueller..., pero algn da sera capaz de hacerlo. Slo era cuestin de tiempo. Se llev el puo al pecho y clav la mirada en las pantallas. Skywalker haba dejado de gritar. Tena la cabeza vuelta hacia la cpula y estaba frunciendo el ceo, con los labios ligeramente separados y los ojos ausentes y un poco vidriosos tpicos del hombre que estaba percibiendo lo que le rodeaba nicamente a travs de la Fuerza. Haba percibido la presencia de Kueller? Tonteras. Nadie poda percibir una presencia a tanta distancia. Ni siquiera Skywalker. No, ni siquiera Skywalker poda ser capaz de algo semejante... Brakiss se levant y gir sobre sus talones. Chasque los dedos y un androide de protocolo entr en la sala. Aquel androide, C-9P0, era un modelo ms nuevo que Brakiss haba modificado para adaptarlo a sus necesidades. El borrado de memoria final llevado a cabo haca dos meses, combinado con el aumento de la capacidad lingstica, permitan que aquel androide pudiera utilizarse para cosas que no tenan nada que ver con el lenguaje. Skywalker tal vez nunca llegara a descubrirlo. Aunque, una vez ms, tambin caba la posibilidad de que s lo hiciera. -Tenemos un invitado, Nuevepe -dijo Brakiss. -Lo s, seor. El androide haba detenido sus dos metros de altura delante de l, y sus ojos dorados brillaban con los destellos de su luz interior. -Llvalo a la sala de montaje y dile que me espere all. -Pero los invitados nunca entran en la sala de montaje, seor. Brakiss le fulmino con la mirada. Nuevepe, impasible e inmutable, sigui inmvil delante de l sin que la reaccin de Brakiss pareciera afectarle en lo ms mnimo. Por muchos borrados de memoria a que fueran sometidos, haba cosas en los androides de protocolo que nunca cambiaban. -Este invitado no es un comprador. -Qu es entonces, seor? Lo pregunto nicamente para saber cul es la razn por la que ha de ir a la sala de montaje. Qu era Skywalker en realidad? Brakiss sonri, pero la sonrisa no contena ni la ms pequea sombra de diversin. Skywalker no poda ser encajado en una categora que el androide de protocolo entendiera. -Es un maestro Jedi, Nuevepe. No ha venido a hacer negocios con la fbrica. -Ah -dijo Nuevepe-. Entonces se trata de un asunto personal. Comprendo.

El androide gir sobre sus talones y sali de la sala con un curioso caminar tambaleante. Resultaba obvio que los pies diminutos del C-9 eran mucho menos prcticos que los pies de tamao normal de la gama de modelos C-1 a G8. Brakiss tendra que recordarlo. Pero ni siquiera el pensar en los androides le estaba ayudando. Normalmente el hacerlo vaciaba su mente de miedos y preocupaciones, pero ya no era as. La presencia de Skywalker estaba por todas partes. Cuanto ms pronto sacara a Skywalker de Telti, tanto mejor.

***
Fueron a Salto 5 en el Halcn Milenario. Seluss quera ir en uno de los saltadores, pero Han le record que era l quien haca los planes. Y Han no pensaba alejarse ms de diez metros sin el Halcn. Haba decidido que necesitaba ver toda aquella extraa operacin comercial con sus propios ojos. Haba algo que no encajaba en todo aquello. Los contrabandistas siempre transportaban productos valiosos, y de repente les estaban pagando diez veces ms de lo habitual a cambio de chatarra que cualquier seor del crimen provisto de un mnimo de recursos hubiera podido encontrar en docenas de mundos. El Imperio, o lo que quedaba de l, ya no fabricaba nuevos equipos. La Nueva Repblica se haba asegurado de que no pudiera hacerlo cerrando todas las fbricas que consigui localizar. Los prototipos y diseos fueron confiscados y destruidos. Si todava haba alguna fbrica en condiciones de operar, entonces aquel seor del crimen tambin tendra que pagar para obtener equipo imperial moderno de ella. O sera quiz que haba algo peculiar en el equipo antiguo, algo distinto? Han tena el presentimiento de que tal vez podra descubrirlo si consegua echar un vistazo a los artculos que estaban vendiendo los contrabandistas. Por primera vez en mucho tiempo, echaba de menos a Cetrespe. El Profesor hubiera podido informarle sobre las diferencias existentes en el equipo imperial, y si Cetrespe no era capaz de hacerlo siempre se poda confiar en que Erreds les sacara del apuro. Viajar sin sus recursos habituales haca que Han se sintiera un poco extrao. Durante la poca en que Han visitaba con regularidad el Pasillo, Salto 5 se hallaba abandonado. Las cavernas de Salto 5, aunque enormes, estaban recubiertas de piedra solar, y la temperatura ambiental en el interior era de unos cuarenta grados centgrados, con lo que resultaba insoportable para los humanos durante la mayor parte del tiempo y era francamente mortfera para muchas de las especies de gran tamao que habitaban el Pasillo. Una dcada antes de la llegada de Han, una banda de contrabandistas humanos haba vivido en las cavernas durante meses. Aquellos contrabandistas acabaron matndose unos a otros en una pelea que algunos afirmaron haba sido provocada por el calor. Han nunca haba estado en Salto 5, y slo haba odo hablar de aquel lugar. No estaba preparado para sus dimensiones, ni para su nivel de desarrollo. La pista de descenso de las cavernas que ocupaban la periferia de Salto 5 era lo suficientemente grande para poder acoger sin problemas a seis paquebotes de pasajeros. Han llevaba aos sin ver una pista de descenso tan grande fuera de Coruscant. El Halcn pareca muy pequeo al lado de las docenas de cargueros que esperaban, con las puertas de los compartimentos de carga abiertas, a que los elevadores de carga binarios terminaran de colocar las cajas y contenedores en su interior. Algunas de las cajas eran tan grandes como la cabina de control del Halcn. Han mir a Chewie, quien solt un gemido de asombro. Seluss, que haba estado sentado en silencio detrs de ellos, empez a parlotear a toda velocidad. -Esas cajas podran contener cualquier cosa, Seluss -dijo Han-. Quiero ver qu hay dentro de ellas. Seluss emiti un nuevo torrente de crujidos y chasquidos. Han no le hizo ningn caso. Saba que nadie estara dispuesto a abrir una caja para que pudiera echar un vistazo a su contenido..., y especialmente despus de que hubiera abandonado el contrabando y se hubiese, convertido en un ciudadano modelo. Pero quera ver las salas de empaquetamiento y los centros de trabajo. Segua sintindose incapaz de creer que los contrabandistas hubieran podido unir voluntariamente sus recursos y sus esfuerzos para abastecer a aquel cliente misterioso. Han tena la corazonada de que slo unos cuantos contrabandistas estaban trabajando juntos. El resto fingan colaborar, y entregaban las mercancas personalmente. Han descubrira quin estaba utilizando Salto 5 como base de operaciones y quin no. Despus l y Chewie podran seguir a los contrabandistas que ms llamaran la atencin por sus prolongadas ausencias. Han albergaba la esperanza de que uno de aquellos contrabandistas tendra alguna

vieja deuda pendiente con l. Eso le permitira resolver el misterio de la identidad del cliente sin necesidad de recurrir a un encuentro personal. -No os movis de aqu -dijo, volvindose hacia Chewie-. No tardar mucho. Chewie gru. -Ya lo hemos discutido varias veces -dijo Han-. No voy a dejar el Halcn sin proteccin en un sitio como ste, y no voy a ir ah abajo con Seluss como nica compaa. Seluss emiti un trino estridente. -El mero hecho de que tu explicacin resulte plausible no significa que deba confiar en ti -dijo Han, levantndose del asiento del piloto-. Si tardo mucho en volver, Chewie... Bueno, en ese caso quiero que salgas de aqu a toda velocidad. Chewie respondi con un rugido. -Hablo en serio, Chewie. Chewie mene su peluda cabeza y solt mi gemido quejumbroso. -S, ya lo s: una deuda de vida -dijo Han-. Y siempre me pregunto por qu el que hayas contrado una deuda de vida conmigo te obliga a llevarme la contraria cada vez que tomo un decisin... -Cogi su desintegrador-. Protege el Halcn, Chewie. Prefiero confiar en mis propios recursos que quedar atrapado en Salto 5 para toda la eternidad. Chewie murmur algo ininteligible, pero se volvi hacia el panel de control. Seluss agarr a Han de la camisa y empez a parlotear. -S, ya s que tu sabes qu es lo que ests buscando, cerebro de ratn -replic Han-. Pero eso no quiere decir que yo est buscando lo mismo que t. Se quit de encima la mano de Seluss y sali de la cabina de control. Chewie ya haba bajado la rampa, y Han desembarc. El calor era tan intenso que Han tuvo la sensacin de haber chocado con Un muro. El sudor empez a brotar por todos sus poros, y le peg las ropas al cuerpo. Dese haberse trado consigo algunas raciones de agua, pero no quera volver a la nave para cogerlas. No estara fuera del Halcn durante demasiado tiempo. Podra aguantar sin agua. Adems, ya haba tenido que soportar aquella clase de calor antes y en peores circunstancias, cuando se encontraba mucho ms dbil y no dispona de ninguna proteccin. El peor momento haba tenido lugar en Tatooine cuando padeci la enfermedad de la hibernacin. Cegado, bajo el sol abrasador, con una feroz batalla librndose a su alrededor... Han an no entenda cmo haba logrado sobrevivir a aquello, y empezaba a pensar que nunca lo entendera. La bocanada de aire que aspir pareci quedar atascada en sus pulmones. Han hizo un nuevo intento de respirar y se apresur a bajar por la rampa. Varios contrabandistas le estaban observando desde sus compartimientos de carga. Los caones de unos cuantos desintegradores siguieron su avance. Dos elevadores de carga binarios dejaron de funcionar de repente cuando Han pas junto a ellos. El calor era todava ms intenso all donde haba androides o naves espaciales cuyos motores estaban conectados. El hecho de que hiciera tanto calor en un espacio relativamente abierto invitaba a pensar que el interior sera todava ms insoportable. Cruz el umbral y entr en un angosto pasillo. Los muros de piedra solar de aquella zona haban sido sellados con una cubierta refrigerante, y eso haca que la temperatura descendiera varios grados de golpe. Han aprovech aquel relativo frescor para secarse el sudor de la cara y respirar hondo. Tambin inspeccion su desintegrador, no estando muy seguro de si funcionara con todo aquel calor. El arma pareca hallarse en perfecto estado. -Planeas utilizarlo? Han alz la mirada. Un humano alto, esbelto y de larga cabellera rubia cuyos rizos le caan sobre los hombros estaba sentado encima de un escritorio adosado a la pared. Llevaba unos pantalones de rejilla y el torso al aire. Su pecho estaba cubierto de tatuajes. Su mano reposaba sobre el escritorio. Han no poda ver sus dedos. Probablemente ocultaban un desintegrador. -Slo estaba asegurndome de que funcionara en el caso de que lo necesitara -dijo Han. -Esa nave de ah fuera es tuya? -S. Han estaba procurando emplear un tono lo ms neutral posible. Todava no estaba seguro de si aquel tipo era un amigo o un enemigo. -Es muy pequea para ser una nave de carga. -Es un carguero estupendo -dijo Han.

-Claro, claro -dijo el hombre, y su voz estaba llena de incredulidad. Han se oblig a respirar despacio antes de seguir hablando. -Oye, hay algo que no te guste de mi nave? -No, no -dijo el hombre-. Es slo que normalmente este hangar se utiliza para naves ms grandes. El equipo antiguo siempre va al otro lado de Cinco. -Bueno, pues eres el primero que se molesta en explicarme las reglas dijo Han-. La prxima vez ir al otro lado. El hombre alz su desintegrador y lo apoy en su pierna. -Si no me cuentas qu has venido a hacer aqu, me temo que no habr una prxima vez. -Un amigo me ha enviado aqu para que inspeccionara la carga. Contrat mi nave para sacar sus mercancas del Pasillo. -Y ese amigo tuyo tiene nombre? Han tambin baj su desintegrador hasta dejarlo en la posicin de disparar. -Se llama Seluss. Es un sullustano cuyo socio le dej plantado y se llev su nave. -He odo algunos rumores al respecto -dijo el hombre. Segua sin haber movido su desintegrador, pero tampoco haba acercado los dedos al gatillo-. Es algo que ha estado ocurriendo con mucha frecuencia ltimamente. -Te refieres a las desapariciones de contrabandistas? -Me refiero a que la gente desaparece y no vuelve a ser vista. -Se encogi de hombros-. Supongo que ganan todo el dinero que pueden y abandonan el negocio. -Crea que el contrabando era un negocio para toda la vida -dijo Han. El hombre mene la cabeza, y el movimiento hizo que sus rizos dorados oscilaran sobre sus hombros. -Ah, no. Nada de eso. La gente lo deja. Se retiran, se van... Es normal. A los contrabandistas les encanta el romanticismo, y no les gusta tener que admitir que se van haciendo viejos. Las cosas ya no son tan divertidas como cuando eran jvenes. Y ahora que por fin hay una cierta animacin y el dinero pasa de una mano a otra... Bueno, quin puede culparles? -No pareces tan viejo -dijo Han. -No pienso retirarme. -Y qu ests haciendo en este sitio? Nunca haba visto guardias en Salto 5. Han nunca haba estado en Salto 5 anteriormente, por supuesto, pero aquel tipo no tena por qu enterarse de ello. -Yo nunca he dicho que fuese un guardia. -El hombre se levant del escritorio-. Pero puede que tu nave estuviera un poco demasiado cerca de la ma, no? Quera averiguar qu eras antes de iniciar la operacin de carga. -Cual es tu nave? -pregunt Han. -Has aparcado debajo de ella. Han mir por encima de su hombro. Haba estacionado el Halcn al lado del nico carguero de gran tamao que haba en toda la pista. La poderosa estructura blindada en forma de cuadrado del carguero haca que las otras naves pareciesen realmente minsculas en comparacin. El Halcn se haba posado justo debajo del compartimiento de popa del carguero. -Cmo te las has arreglado para meter ese trasto en el Pasillo? -No lo hice -dijo el hombre. Su tono no invitaba a seguir haciendo preguntas, y Han no tena necesidad de hacerlas. Jarril tena razn: el Pasillo haba cambiado mucho ltimamente. En el pasado ningn contrabandista hubiese robado la nave de otro contrabandista, pero de repente pareca como si eso fuera algo de lo que incluso pudieras alardear. Han se alegr de haber dejado a Chewie a bordo del Halcn. -Vaya, vaya... -dijo-. Vas a dejarme pasar o no? El hombre se encogi de hombros. -Nunca he intentado detenerte. -Pues lo que he visto ha sido una imitacin bastante convincente de cmo un tipo intentaba detenerme -gru Han. Sigui avanzando por el pasillo. Sus reflejos parecan hallarse bastante oxidados. Han estaba tan acostumbrado a Coruscant que no haba dudado ni por un solo instante de que aquel hombre tuviera derecho a interpretar el papel de centinela. Los contrabandistas nunca empleaban centinelas, a menos que

ellos mismos decidieran montar guardia. Han tena que recuperar las viejas costumbres y las viejas formas de actuar. Mientras estuviera en el Pasillo, las nuevas costumbres que haba adquirido podan matarle. El corredor serpenteaba entre una negrura casi total. La cubierta refrigerante tambin eliminaba la potente claridad de la piedra solar. Aun as, la atmsfera estaba desagradablemente reseca. Han echaba de menos el gotear del agua, y casi estaba empezando a aorar la pestilencia de Salto 1. Casi, pero no del todo. Sus botas avanzaban sobre la cubierta refrigerante produciendo dbiles crujidos. La mano de Han resbalaba sobre la culata de su desintegrador, y el sudor que cubra las palmas de sus manos haca que le resultara bastante difcil sostener algo en ellas. Sus ojos se fueron adaptando poco a poco a la oscuridad. La arena de la suave pendiente que iba formando el suelo del pasillo mostraba pisadas de varios tamaos. Han oy ruido de equipo en funcionamiento por debajo de l, y tambin oy voces que hablaban un lenguaje que llevaba mucho tiempo sin or. El hedor lleg hasta l un instante despus: grasa, aceites, disolvente limpiador, una vaharada imposible de identificar y tan repugnante como si se estuviera aproximando al cubil de un gondar... Jawas. Pero eso era imposible. Los jawas nunca salan de Tatooine. Que l supiera, los nicos jawas que haban abandonado su planeta fueron aquellos con los que Luke se encontr a bordo del Ojo de Palpatine, y no lo haban hecho por voluntad propia. Quiz a aquellos jawas les haba ocurrido algo parecido. Han peg la espalda a la pared del corredor y sigui bajando lentamente por la pendiente. Una intensa claridad iluminaba la pared del fondo, y el repentino aumento del calor hizo que la pestilencia resultara todava ms insoportable. La piedra solar de aquella zona no estaba tapada. Han trag saliva y se lami los labios para mantenerlos humedecidos. Se prometi a s mismo que echara un rpido vistazo y que luego volvera al Halcn. Sus dedos se tensaron sobre la culata del desintegrador. Los jawas no figuraban entre sus aliengenas favoritos ni siquiera en el mejor de los momentos. La claridad de la piedra solar le ceg cuando dobl la esquina, y el calor le envolvi como el abrazo de una amante. Han permaneci inmvil hasta que sus ojos tuvieron una ocasin de reaccionar a la luz. Despus sigui avanzando, movindose muy despacio y procurando hacer el mnimo ruido posible. El corredor terminaba en una gran caverna. Su techo quedaba a varios pisos de altura -lo suficientemente arriba para que la piedra solar pudiera imitar al sol-, y todas las paredes estaban recubiertas de sustancia refrigerante desde el segundo piso hasta abajo. El efecto resultante haca que aquella caverna situada en el centro de Salto 5 recordara bastante a Tatooine. Y en el centro de la caverna haba un tractor de las arenas. Sus puertas en forma de cua estaban abiertas, y los jawas entraban y salan del vehculo. Sus ojos brillaban con destellos rojizos debajo de sus capuchones. Sus viejas y harapientas tnicas estaban sucias y deshilachadas, y los jawas no paraban de hablar entre ellos mientras iban metiendo uniformes de soldados de las tropas de asalto desmontados en el vehculo. Los jawas del interior estaban limpiando los uniformes, y algunos reparaban androides y los dejaban en condiciones de ser utilizados. Enterradas en la arena haba ms partes de uniformes imperiales, unos cuantos desintegradores y algunas secciones de una lanzadera imperial. Han olvid su incomodidad y se inclin tan hacia adelante como pudo. Vio sombras de otras cavernas a travs de las aberturas, y huellas de orugas que se alejaban hacia ellas. Pasados unos momentos un jawa levant una manecita y dio una orden, y los jawas metieron los uniformes restantes en el vehculo. Al parecer no haban visto las piezas de la lanzadera. El tractor de las arenas empez a avanzar sobre sus gigantescas orugas, dejando todava ms huellas. Cuando pas junto al escondite de Han con un sordo rugir de motores, Han se apoy en la pared para que nadie pudiera verle a pesar de que los jawas estaban demasiado ocupados para poder percatarse de su presencia. Han sigui inmvil hasta que los jawas se hubieron ido y despus dio un par de pasos hacia adelante y se puso en cuclillas. La arena estaba caliente, tal como haba esperado que estuviera. Han cogi un puado de arena y dej que se filtrara por entre sus dedos, contemplando la cada de los diminutos grnulos hasta que vio un tornillo en el puado de arena. Lo sacudi para quitarle la arena y lo examin. Haba sido fabricado por el Imperio y tendra unos veinticinco aos de antigedad. Normalmente era utilizado en las naves de carga.

Arroj el tornillo a un lado y empez a hurgar entre la arena, poniendo al descubierto ms y ms piezas de equipo, hasta que acab encontrando nuevas lminas de sustancia refrigerante ocultas por la arena. Aquella arena haba sido esparcida all deliberadamente. Y, al parecer, el equipo imperial tambin. Aquello no tena ningn sentido. Han sigui en cuclillas durante unos momentos ms, reflexionando y pensando en lo que acababa de ver. All haba una pista, y antes haba encontrado otra..., y se trataba de una pista importante. El calor le estaba asando la espalda. El rugido de otro tractor de las arenas hizo que levantara la mirada. Otro vehculo estaba cerrando sus puertas en la caverna contigua. Si Salto 5 era tan grande como Salto 1, entonces los jawas podan viajar por las cavernas durante das sin verse los unos a los otros. Casi podan imaginarse que se encontraban en una pequea seccin aislada de Tatooine, y mientras tuvieran equipo que encontrar y reparar seran felices y se sentiran muy satisfechos de la vida. Mientras tuvieran un sitio, donde cambiar el equipo por otras cosas, claro... O alguna forma de encontrar un comprador que se lo pagara. Los jawas eran unos autnticos fanticos del trueque, pero nunca aceptaban demasiados crditos. Los crditos significaban muy poco para ellos. Lo que haca que sus vidas fueran dignas de ser vividas era precisamente el acto de encontrar equipo abandonado y volver a venderlo. Toda aquella operacin era una forma soberbia de conseguir que el equipo fuera limpiado y reparado prcticamente sin ningn coste. La persona que haba organizado aquella parte del plan, fuera quien fuese, tena que ser muy lista. Una vaharada de hedor a pescado surgida de la nada le envolvi de repente, y Han sac la mano de la arena. Entre los jawas y el lquido viscoso, su experiencia del Pasillo pareca estar reducindose a la de un compendio de olores desagradables. Quin poda adivinar qu haba en aquella arena? Han no estaba muy seguro de querer saberlo. Se limpi las manos en los pantalones y se dio la vuelta. Chewbacca estaba inmvil detrs de l, con su espalda pegada a la de Han y su arco de energa dirigido hacia el pasillo. -Crea haberte dicho que te quedaras en el Halcn. Chewie le pidi silencio con un gesto de la mano. Han empu su desintegrador con ms fuerza. Seluss no era visible por parte alguna. Si Chewie haba dejado a ese ratoncillo a bordo del Halcn, Han se lo hara pagar muy caro. Chewie acab bajando la mano. Despus empez a hablar en wookie, emitiendo una serie de suaves gemidos y gruidos ahogados y moviendo las manos de una manera muy elocuente mientras hablaba. Chewie mantena la mirada clavada en el pasillo, como si esperara ver aparecer a alguien por l. Han escuch en silencio y su fruncimiento de ceo se fue volviendo ms y ms profundo. Chewie haba visto desaparecer a Han, y despus haba visto cmo tres hombres le seguan por el pasillo. Cuando Chewie entr en el pasillo, Han estaba solo. Y eso no era todo. La mayora de naves estacionadas en el hangar de carga no estaban llenando sus bodegas. Lo que estaban haciendo era vaciarlas. Nadie iba al Pasillo a vaciar sus bodegas de carga. Era una de las reglas no escritas del lugar..., y adems slo a un loco se le habra ocurrido intentarlo. -Hay algo que se me est pasando por alto, Chewie -dijo Han-. Dnde est Seluss? Chewie seal el pasillo con una inclinacin de la cabeza. -Est ah arriba? Le has dado un desintegrador? Chewie se encogi de hombros y despus dej escapar un suave gruido. -S, tienes razn -replic Han-. No me habra hecho ninguna gracia enterarme de que habas dejado a ese tipejo solo a bordo del Halcn. Chewie solt un gimoteo y se pas una manaza peluda por encima de la nariz. -Me parece que tendrs que dejar de quejarte del olor, bola de pelos -dijo Han-. Entre el calor y los jawas... -Entre el calor y los jawas qu, general Solo? La voz proceda de detrs de l. Han gir sobre sus talones con el desintegrador preparado para hacer fuego. Haba seis glottalfibs inmviles detrs de l. Sus enormes pies estaban enterrados en la arena, y todos los aliengenas eran ms altos que Chewie. Cinco de ellos le estaban apuntando con aturdidores de los pantanos, y los pequeos caones achatados de las armas estaban recubiertos de barro y algas secas. Han haba recibido la descarga

de un aturdidor de los pantanos en una ocasin y el dolor haba sido tan intenso que no quera volver a pasar por aquella desagradable experiencia. -Debera bajar su desintegrador, general Solo -dijo el glottalfib que iba desarmado. Hilillos de humo brotaron de sus fosas nasales mientras hablaba. Era tan alto como los otros, pero sus escamas eran de un color gris verdoso en vez del amarillo verdoso normal en su especie. Sus diminutas manos verdes estaban cruzadas sobre su largo pecho ahusado-.De lo contrario alguien podra pensar que nos est amenazando, y eso me parece impensable. Usted nunca nos amenazara, verdad, general Solo? Han no mir por encima de su hombro, pero saba por experiencias anteriores que Chewie haba bajado su arco de energa y se haba vuelto hacia los recin llegados. Han nunca haba tenido que enfrentarse a seis glottalfibs con anterioridad. Incluso teniendo a un wookie junto a l, haba muy pocas probabilidades de que consiguiera salir vencedor del combate en el caso de que ste llegara a producirse. -Me encuentro en desventaja -dijo-. Usted parece saber quin soy, y yo no tengo ni idea de quin es usted. -Tonteras, general Solo. Con cuntos glottalfibs se ha encontrado a lo largo de su carrera? -Con los suficientes para saber que todos ustedes me parecen distintos, amigo. Y en cuanto a usted y yo, nunca nos habamos encontrado anteriormente. Han estaba intentando ganar tiempo, y los dos lo saban. El nico glottalfib poseedor de una autntica reputacin criminal era Nandreeson, que controlaba Salto 6. -Rara vez cometo tales descuidos, general Solo. -El glottalfib sonri, y cuando lo hizo una diminuta llama emergi de su hocico-. Me llamo Iisner, y trabajo para Nandreeson. Mi jefe se ha enterado de que el concubino de la gran princesa Leia se encuentra en el Pasillo, y le gustara conocerle. El dedo de Han avanz unos milmetros hacia el gatillo. Se supona que aquel comentario tena que enfurecerle, y Han lo saba..., y lo que ms le enfureca era que hubiese conseguido ponerle bastante furioso. -No soy el concubino de nadie -dijo sin poder contenerse. Chewie gru una advertencia. -Soy su esposo -aadi Han. -Ah, sdijo el glottalfib-. Las costumbres humanas son tan perversas... Nunca he conseguido entender las necesidades de satisfacer el deseo de propiedad que impulsan a su especie. Dejar huevos all donde cualquier macho que pase por ese lugar pueda fertilizarlos es una solucin mucho ms satisfactoria desde el punto de vista de la seleccin gentica. -No creo que usted y sus amigos me estn apuntando con aturdidores de los pantanos slo porque quiere mantener una discusin sobre las distintas costumbres de apareamiento, verdad? Han ech un vistazo a la caverna contigua por el rabillo del ojo. Las puertas del vehculo de los jawas se haban cerrado. El tractor de las arenas empezara a acercarse en cualquier momento. -No -dijo Iisner-. He venido para invitarle a visitar Salto 6. Una invitacin que llega a travs de cinco aturdidores de los pantanos no es una invitacin -dijo Han-. Es una orden. La sonrisa del glottalfib se hizo un poco ms ancha. Otra llamita, esta vez un poco ms larga, surgi de su fosa nasal derecha. -S, supongo que usted quiz lo ver de esa forma. Nuestras costumbres son tan distintas de las suyas... Pero en realidad es una invitacin, y tiene su origen en la afabilidad y el inters educado. Estamos tan poco informados de lo que ocurre en la Nueva Repblica que sera muy agradable recibir algunas noticias directamente del esposo de una de sus grandes lderes. El segundo gruido de advertencia de Chewie fue un poco ms fuerte que el primero. Esta vez Han consigui reprimir la respuesta que le dictaba su irritacin. Con qu otro gran lder contaba la Nueva Repblica aparte de Leia? -Ordene a sus matones que bajen esas armas, dgales que se vayan y tal vez ir con usted. -Ah, general Solo... Me temo que no puedo introducir cambios tan drsticos en nuestra situacin actual basndome nicamente en un tal vez. Un chorro de llamas surgi de la fosa nasal izquierda del glottalfib. Cada explosin de fuego intensificaba un poco ms el ya asfixiante calor que reinaba en la caverna. El vehculo de los jawas casi haba llegado a la puerta. El suelo estaba temblando. Los glottalfibs no parecan darse cuenta de ello.

-De acuerdo -dijo Han-. Ordene a sus matones que bajen esas armas, dgales que se vayan y Chewie y yo le seguiremos hasta Salto 6. -No disponemos de pistas de descenso para naves convencionales, general Solo. -Pues entonces quiz Nandreeson debera venir a verme. Tengo habitaciones en Salto 1. -Han empez a retroceder lentamente-. Y ahora espero que me disculpe, porque tengo asuntos importantes que atender. -No tan deprisa, general Solo -dijo el glottalfib-. Ningn asunto es tan importante como el que nos ha trado hasta aqu. El vehculo de los jawas entr en la caverna. El glottalfib se volvi hacia l, pareciendo bastante sorprendido por su aparicin. Han empuj a Chewie. -Corre! -grit. Los dos empezaron a subir por la pendiente. La luz azulada que surgi de los aturdidores de los pantanos choc con los muros de piedra solar e irradi oleadas de calor. Chewie rugi. Han asest otro empujn a la peluda espalda del wookie, y de repente los dos se encontraron envueltos por una oscuridad casi absoluta. Las llamas acababan de consumir la piedra solar en el sitio donde haban estado haca tan slo unos momentos. Han devolvi el fuego. Los haces desintegradores se esparcieron por toda la entrada del pasillo, pero Han no haba tenido tiempo de apuntar y ninguno de sus disparos dio en un blanco. Tena que seguir huyendo. Los glottalfibs se estaban aproximando demasiado. Otro rugido de llamas abras la pared junto a l, consumiendo las lminas de sustancia refrigerante. El aire estaba tan caliente que pareca quemar. -Por aqu! Han mir hacia arriba. Una de las lminas de sustancia refrigerante haba sido retirada. La cabeza del hombre de los largos cabellos rubios con el que se haba encontrado en la entrada asomaba por el hueco. -Deprisa! -dijo el hombre-. Slo disponemos de un momento. Chewie solt un rugido de protesta. Ms llamas cayeron sobre la pared detrs de ellos. Esta vez las lminas refrigerantes aguantaron el impacto, pero el intenso calor hizo que empezaran a irradiar fulgores rojizos. Nunca conseguiran llegar al pasillo, porque nunca podran moverse lo suficientemente deprisa para mantenerse por delante de las llamas y los aturdidores de los pantanos. Han no saba quin era realmente aquel tipo, pero cualquier cosa era mejor que acabar convertido en un fricand al estilo glottalfib. Corre, Chewie, corre! Chewie volvi a protestar, y Han tuvo que darle otro empujn para que se metiera en el hueco que haba dejado la repentina retirada de la lmina refrigerante. El hombre tir de Chewie hacia el interior del agujero, y Han se arrastr por detrs de su amigo para aterrizar sobre un montn de fragante pelaje wookie. Estaban en una especie de angosto pasadizo recubierto de piedra solar y saturado de luz. El hombre desliz el brazo alrededor de Han y volvi a colocar la lmina refrigerante en su sitio. -Salgamos de aqu antes de que nos fran -dijo. -Estamos totalmente de acuerdo con usted, amigo -dijo Han. Ayudaron a Chewie a incorporarse. El techo del pasadizo era tan bajo que Chewie no poda erguirse del todo. El hombre se meti por una abertura cercana, y Han le sigui. Chewie se agazap y empez a arrastrarse por el nuevo pasadizo. Y rugi. Se haba quedado atascado. Las lminas refrigerantes brillaron con un sbito resplandor rojizo. Un chorro de llamas deba de haber cado sobre ellas. El calor se volvi todava ms intenso. Han tena la garganta en carne viva, y su camisa estaba empapada de sudor. Tendra que haber vuelto al Halcn para coger esas raciones de agua. Pero por lo menos las lminas refrigerantes haban resistido el impacto, y eso ya era algo. Han alarg una mano y tir del peludo brazo de Chewie. -Olvdese de l -dijo el hombre-. Tenemos que salir de aqu. -O salimos los tres, o no sale nadie -replic Han, aunque no estaba muy seguro de qu medios poda emplear para respaldar su amenaza-. Intenta agacharte un poco ms, Chewie. Chewie volvi a rugir. -Pues entonces dgale que se calle -mascull su salvador. -Cllese usted -dijo Han, fulminando al hombre rubio con la mirada. Chewie intento hacer lo que le deca Han, pero sus rodillas chocaron con el muro del pasadizo.

-Ya s qu has de hacer -dijo Han-. Desliza una pierna hacia cada lado, pgate al suelo y procura hacer palanca. Chewie mascull unas cuantas maldiciones wookie de la variedad ms selecta -las que pertenecan a aquel tipo de maldiciones tan explcitas que Han siempre finga no entenderlas-, y despus hizo lo que le haba dicho Han. Su arco de energa choc con la pared, y el sonido del pelaje arrancado de raz llen el pasadizo. Pero Chewie se agazap y empez a reptar hacia Han, y un instante despus qued libre de repente. Un gran mechn de pelos se haba quedado pegado a los muros de piedra solar del pasadizo. Chewie volvi a gemir. La maniobra le haba costado una calva en la espalda. -Parece que a su amigo le encanta quejarse, eh? -dijo el hombre, que haba estado observando sus esfuerzos sin moverse. Chewie gru. -Es un wookie, amigo -dijo Han-, y si estuviera en su lugar yo procurara no enfurecerle. -S manejar a los wookies. Han sonri. -Slo quien no se ha encontrado nunca con un wookie es capaz de decir semejante estupidez. -Quiere mi ayuda o no? -pregunt el hombre. -Pues no lo s -dijo Han-. Qu beneficio piensa sacar de ayudarme? -La satisfaccin de haberle ayudado, general. Y ahora vamos. El hombre se meti por otra angosta abertura y despus cruz a la carrera un pasillo ms ancho antes de que Han tuviera ocasin de responder. El hombre rubio de los cabellos largos saba quin era Han... ... y lo haba sabido desde el principio. Eso hizo que Han empezara a sentirse realmente preocupado. Han mir hacia adelante. La nueva caverna pareca creada por la naturaleza, al igual que el pasadizo. La piedra solar lo iluminaba todo con su potente claridad. Y tambin desprenda un calor terrible. -Crees que podrs conseguirlo, Chewie? Chewbacca asinti. Crees que deberamos confiar en l? Chewie mene la cabeza y dej escapar un gemido gutural. -Tienes razn -murmur Han-. Esas lminas refrigerantes pueden tardar toda una eternidad en enfriarse, y adems estamos justo en el sitio donde hace ms calor. Nada puede ser peor que eso, verdad? Chewie mene la cabeza, como si no pudiera creer que Han hubiera dicho lo que acababa de or. Han tampoco poda creerlo. -T primero, bola de pelos. De esa manera podr empujarte si te quedas atascado. Y as tambin podra tratar de detener a quien intentara entrar en el pasadizo a travs de las lminas refrigerantes. Han no saba qu razones poda tener Nandreeson para querer capturarle, pero no se iba a quedar all para averiguarlo. Chewie logr avanzar por el segundo pasadizo sin dejarse una cantidad excesiva de pelos en las paredes. Han le sigui. El pasillo por el que haba echado a correr el hombre rubio era bastante ancho, y el techo quedaba lo suficientemente alejado del suelo para que Chewie pudiera mantenerse erguido. El que hubiera ms espacio haba hecho que el calor disminuyera un poco. Han se pas la mano por la cara. Estaba hecho un desastre. El hombre haba desaparecido, pero los ecos de sus pisadas parecan indicar que deban seguir avanzando por el pasillo. Como si tuvieran otra eleccin. No haba ningn otro orificio. Fueron siguiendo las pisadas con las armas preparadas para hacer fuego. Rfagas de aire fresco llegaban hasta ellos desde otro pasadizo. El hombre estaba esperndoles. Se haba sentado sobre un montn de lminas refrigerantes y tena el desintegrador encima de las rodillas. -Pensaba que no iban a conseguirlo -dijo. -A veces el enemigo que conocemos es menos peligroso que el enemigo que no conocemos -dijo Han. -As que cree que me conoce -dijo el hombre, y sonri. Han mene la cabeza. -Estuvimos a punto de quedarnos esperando hasta que las lminas de sustancia refrigerante se enfriaran. -Sera capaz de enfrentarse a los chicos de Nandreeson por m? -No s qu quiere -dijo Han-, y tampoco s quin es usted. El hombre le ofreci la mano. -Me llamo Davis.

-Los nombres no significan absolutamente nada -replic Han-. No le conozco. -Yo tampoco le conozco, general. No nos conocemos, desde luego..., pero s bastantes cosas sobre usted. -Eso le proporciona una clara ventaja. -No confa en la gente, verdad? Estoy intentando ayudarle. -Eso todava est por ver. Adnde vamos? -Estos pasadizos acabarn llevndonos hasta una entrada lateral por la que se puede acceder a la pista de descenso en la que se encuentra su nave. -Y donde estn esperando los matones de Nandreeson -dijo Han-.Saben que ir al Halcn. Se propone dejarlo all? No quiero ser predecible. -Han permiti que la mano que empuaba el desintegrador bajara hacia el suelo-. Explqueme qu estn haciendo aqu esos jawas. -Ahora? -pregunt Davis. -Ahora -dijo Han. Davis suspir, y despus enfund su desintegrador. -Unos contrabandistas trajeron a los jawas para que limpiaran y repararan el equipo. -Gratis? El hombre rnene la cabeza. Los jawas nunca trabajan gratis, pero no cobran demasiado. A los contrabandistas les resulta mucho ms fcil hacerlo de esta manera que limpiar y reparar el equipo ellos mismos. Contratar trabajadores especializados tambin sera mucho ms caro. -As que los contrabandistas dejan su equipo enterrado en la arena y luego permiten que los jawas lo encuentren, lo reparen y se lo vuelvan a vender. -Funciona -dijo Davis. -Eso depende de cul sea su definicin del trmino -dijo Han-. Los jawas nunca han sido capaces de reparar demasiado bien la chatarra con la que trafican. -Pero separan el equipo que puede volver a funcionar del que ha quedado totalmente inservible, y slo con eso ya le estn haciendo un gran favor a los tipos que han organizado toda esta operacin. -Y quin est comprando toda esta chatarra? -pregunt Han. -No lo s -dijo Davis-, y me temo que hacer preguntas sobre ese tema puede resultar altamente peligroso para la salud. -Mir por encima de su hombro-. Oiga, creo que no deberamos seguir aqu durante mucho tiempo. A estas alturas probablemente ya habrn matado a su amigo el sullustano y estarn registrando los corredores para dar con ustedes. -Seluss sabe cuidar de s mismo -dijo Han-, y adems pens que me estaran esperando en la nave. -Son muchos. Puede que hayan decidido desplegarse. -Cmo sabe que son muchos? -Vi cmo entraban, Solo. Saba que no haban venido a hacer turismo. -Pero no fueron por el pasillo. -No, no lo hicieron. -Eso quiere decir que conocen los tneles. -Hay otras formas de llegar a las arenas aparte de un pasillo y un laberinto de tneles, Solo. Chewie gru para indicar que estaba de acuerdo con Davis. Han respir hondo. Odiaba Salto 5. El calor resultaba insoportable incluso dentro de los tneles. -Ellos slo son seis, y nosotros somos tres -dijo despus-. Creo que podramos plantarles cara y llegar hasta el Halcn. Davis mene la cabeza. -Recuerde que est hablando de los chicos de Nandreeson -protest-. Si empieza a disparar contra ellos en la zona de carga, la mayora de los contrabandistas de los alrededores empezarn a disparar contra usted antes de que tenga tiempo de darse cuenta de lo que est ocurriendo. Chewie emiti un gemido ahogado. -Tienes alguna idea mejor, bola de pelos? Chewie gru y gesticul durante unos momentos. -Podra funcionar -murmuro Han en cuanto Chewie hubo acabado de hablar-. S, creo que podra funcionar... -De qu est hablando? -pregunt Davis. Estaba claro que no entenda el wookie, y por alguna razn inexplicable eso hizo que Han sintiera un gran alivio. -Estos tneles dan a la arena, no? Davis asinti. Tena el ceo fruncido. Han sonri.

-Estupendo -dijo- Llevo mucho tiempo sin hacer negocios con un jawa.

Veinte

*
Al principio Luke no vio al androide que vena hacia l. La silueta dorada del androide desapareca entre todos los tonos dorados que haba en la sala: las manos que parecan estirarse hacia abajo, los dedos sueltos, los brazos doblados dispersos por todas partes... Oy al androide antes de verlo, y el primer indicio de su presencia que tuvo se lo proporcion el repiqueteo de sus pies movindose sobre el suelo metlico. Y entonces apareci, con sus ojos reluciendo en su rostro anguloso. Pareca un dios androide emergiendo del mar dorado, y daba la impresin de avanzar con todo el poder de un lder cuando en realidad lo nico con lo que contaba era su sencilla normalidad. Aquel androide haba sido ensamblado, y los dems slo eran piezas sueltas. -Jedi Skywalker? -pregunt como si _va supiera cul era la respuesta que iba a obtener. La voz del androide estaba modulada en la misma frecuencia que la de Cetrespe, pero careca de aquel matiz entre ligeramente frentico y levemente nervioso que siempre pareca impregnar la voz de Cetrespe. Tampoco era del mismo modelo, y Luke pudo verlo enseguida. Su rostro era ms estrecho y su nariz ms pronunciada, y tena el mentn bastante puntiagudo. -Soy Luke Skywalker -respondi Luke. -Debe venir conmigo. Luke asinti, junt las manos detrs de la espalda y sigui al androide. La sensacin de moverse le result inesperadamente agradable. Durante un momento haba percibido otra presencia que era familiar y desconocida al mismo tiempo, casi como si un amigo se hubiera convertido repentinamente en otra persona. Todava quedaban algunos rastros del amigo, pero la persona era distinta. Si estuviera en Yavin 4, Luke habra dedicado algn tiempo a examinar sus emociones y pensamientos y habra tratado de descubrir las hebras de la persona que haba conocido. Pero no dispona de ese tiempo ni de un entorno apacible que permitiera ese tipo de reflexin. La parte consciente de su mente estaba muy ocupada, por lo que tendra que permitir que su subconsciente se encargara de trabajar en ello. Brakiss estaba cerca. Y estaba asustado. El androide gui a Luke por el pasillo que corra a lo largo de las cintas transportadoras. La presencia de todos aquellos miembros sueltos esparcidos a su alrededor no pareca afectarle en lo ms mnimo. -Qu hacen en este sitio? -pregunt Luke. Es la instalacin de prueba de la seccin mano-y-brazo de los androides de protocolo. Estamos trabajando en nuevas manos que proporcionarn sensibilidad a las puntas de los dedos y una mayor flexibilidad a los nudillos. Durante el ltimo ao hemos introducido varias innovaciones realmente asombrosas en la tecnologa de los androides, y esas innovaciones podrn ser utilizadas en cualquiera de las funciones para las que se puede emplear a un androide. La respuesta del androide sonaba a discurso meticulosamente ensayado y concebido para vender androides a un posible comprador. -Siempre te encargas de las ventas? -pregunt Luke. -Oh, no. Slo soy un androide de protocolo, Jedi Skywalker. Acompao a los invitados por las instalaciones de vez en cuando, y he sido programado para responder preguntas. -Cunto tiempo lleva aqu Brakiss? La cabeza dorada del androide se volvi hacia Luke. -No lo s, seor. Mi memoria ha sido borrada en muchas ocasiones. Luke reprimi un estremecimiento. Los borrados de memoria siempre le haban parecido una costumbre propia de brbaros. Si permitiera que Cetrespe y Erreds fueran sometidos al borrado de memoria, Luke perdera dos buenos amigos. Aquel androide quiz hubiera tenido algo parecido a una verdadera personalidad en el pasado. Por lo menos eso confirmaba que Brakiss estaba all.

El androide llev a Luke hasta una puerta y una sala llena de piernas doradas. Ninguna de ellas terminaba en un pie. Los pies haban sido colocados en el suelo como si fueran zapatos no utilizados, y de ellos surgan pequeas varillas que serviran para unirlos a los tobillos. Las piernas colgaban del techo, de la misma manera en que lo haban hecho los brazos, y parecan poseer una inexplicable y aterradora capacidad mvil. Daba la sensacin de que podran irse en cualquier momento por decisin propia slo con que alguien les colocara los pies. -sta es la instalacin de prueba de la seccin pierna-y-pie de los androides de protocolo -dijo el androide. -S, ya lo veo -replic Luke-. No hace falta que me sueltes el discurso habitual. Me conformo con que respondas a unas cuantas preguntas mientras caminamos. -Como desee, Jedi Skywalker. Luke se agacho para pasar por debajo de una serie de piernas que colgaban del techo. -Qu dimensiones tiene esta instalacin? -La unidad de protocolo ocupa todo este edificio, Jedi Skywalker. -No, no -dijo Luke, rozando una pierna con un dedo. La pierna estaba fra, dura y totalmente desprovista de vida-. Me refiero a la planta de fabricacin de androides. -La planta abarca toda la luna, Jedi Skywalker. Fabricamos todos los tipos de androides existentes. Hay algn tipo que desee ver en particular? Luke mene la cabeza. -Pues esta parte de la fbrica parece estar vaca. Acabamos de recibir la confirmacin de un pedido de AM-10 muy importante. La mayora de unidades estn ocupadas en los centros de androides mdicos. -Dieces? -pregunt Luke-. Slo he visto los modelos cinco. -Los cincos son un modelo ms antiguo y menos eficiente. Los AM-6 fueron usados por el Imperio durante un breve perodo de tiempo. Los modelos 7 a19 eran prototipos, y slo fueron utilizados en pequeos sectores. Cuando aparecieron los AM-10, revolucionaron todas las reas en las que se utilizan androides mdicos. Ahora slo fabricamos ese modelo. Otra parte del discurso. El androide condujo a Luke hasta otra puerta que daba a una sala llena de cabezas. Las cabezas, doradas y con los ojos apagados, estaban amontonadas unas encima de otras como si fueran rocas. Sus bocas estaban entreabiertas, como si intentaran hablar. O gritar. Algunas cabezas estaban huecas y se les haba quitado la parte de atrs. Aglomeraciones de chips, interruptores de activacin-desconexin y cerebros de androide colgaban del techo. -Este sitio... No te da escalofros? La cabeza del androide se volvi hacia Luke. -Hemos introducido innovaciones en los androides, Jedi Skywalker, pero ninguna de ellas es capaz de proporcionar emociones humanas a un androide. Usted sabe tan bien como yo que un androide con emociones humanas no tendra ninguna utilidad. Luke record los arcos de sonidos que podan llegar a abarcar el altamente expresivo grito de Cetrespe y el nervioso parloteo electrnico de Erreds. Sus dos androides siempre le haban parecido extremadamente tiles. -Y adems todos debemos aceptar nuestros orgenes -sigui diciendo el androide. Era verdad, desde luego. La lucha interior por la que Luke haba debido pasar para aceptar a Darth Vader como su padre lo demostraba. Pero aquel tema le resultaba bastante desagradable..., y adems cada vez se encontraba ms lejos de su ala-X, cosa que tampoco le gustaba nada. -Adnde me llevas? -Vamos a la sala de montaje. La mayora de nuestros invitados nunca llegan a verla, por lo que puede considerarlo como un gran honor para usted. Luke no estaba muy seguro de si se senta honrado o no. Pero an poda percibir la presencia de Brakiss. Estaba un poco ms cerca que antes, y pareca estar consiguiendo controlar su miedo. Luke no saba si tena miedo de l o de alguna otra persona. En el pasado Brakiss nunca le haba temido. -Falta mucho para llegar a la sala de montaje? -Ya estamos cerca, Jedi Skywalker, pero antes tendremos que salir de las reas pblicas. A partir de ahora no debe tocar nada.

Luke asinti. No le resultara difcil. Se senta como si estuviera andando por un cementerio de androides y contemplara los restos esquelticos de amigos desaparecidos haca mucho tiempo. El androide dej atrs una puerta de gran tamao y abri una puerta ms pequea que haba a su lado. Luke ni siquiera se haba fijado en ella hasta que el androide puso la mano sobre la cerradura. La puerta se confunda con las paredes metlicas y junto a ella haba amontonadas unas cuantas cabezas, que se encontraban lo bastante cerca del panel para ocultar el picaporte. Cruzaron el umbral. La iluminacin de aquella zona no era tan potente, y el aire ola a fluido hidrulico. Las paredes tenan aspecto de no haber sido acabadas de pulir y contenan hileras de estantes que iban desde el suelo hasta el techo y en las que haba partes de androides ms pequeas, todas ellas pintadas del color dorado habitual en los androides de protocolo. Haba nudillos, puntas de dedos y chips, y todas las piezas estaban clasificadas segn el nmero y el modelo. Luke estaba pasando por delante de un estante lleno de ojos cuando todos los ojos se iluminaron de repente. El pasillo qued sbitamente saturado de claridad dorada. -Son para los modelos de androide de protocolo ms recientes. Tambin actan como detectores de movimientos, y son sensibles al calor corporal de la vida inteligente. El androide pareca haber sabido conservar su orgullo a pesar de que le hubieran borrado la memoria. -Qu me dices de las formas de vida carentes de calor corporal, como los glottalfibs o los habitantes de Verpine? -Esos nuevos modelos les resultarn muy tiles para detectar la presencia de intrusos -dijo el androide. Luke estaba contemplando un estante lleno de ojos. Los ojos parecan estar devolvindole la mirada. Su forma ya no era redonda, sino ovalada. -Los ojos se fabrican aqu? -pregunt. Las partes posteriores de los ojos se movieron mientras hablaba. U, pequeo filamento empez a emitir destellos acompaando a cada pa labra. Aquellos ojos no slo detectaban los movimientos, sino que tambin podan percibir los sonidos. Era una propiedad muy extraa, y Luke no la entenda del todo. Qu razn poda justificar el que unos ojos fueran ca paces de or? Los androides de protocolo ya posean sistemas de audicin. -Por supuesto -dijo el androide-. Todas las partes se fabrican aqu. -Se dio cuenta de que Luke estaba mirando los ojos-. Vamos, Jedi Skywalker. No debemos retrasarnos. Hasta aquel momento Luke no haba sabido que estuvieran siguiendo alguna clase de horario. Los ojos podan detectar tanto los movimientos como los sonidos, por lo que Luke no poda alargar la mano y guardarse uno en el bolsillo. Tendra que limitarse a grabar en su memoria todo lo que estaba viendo y pensar en ello ms tarde. Los potentes paneles luminosos se apagaron mientras Luke y el androide pasaban por delante de los ojos, y la sala pas a estar iluminada nicamente por la tenue claridad de las luces del techo. El contenido de los estantes se fue volviendo ms y ms misterioso a medida que Luke iba avanzando por la sala -chips numerados, cables identificados mediante un cdigo de colores, diminutas secciones de filamento metlico-, pero no volvi a ver nada tan interesante o inquietante como los ojos. Las paredes recubiertas de estantes se fueron volviendo ms grandes. El pasillo se convirti en una sala larga y estrecha. Los estantes se alzaron por encima de una hilera de ordenadores. No haba ni una sola silla delante de los ordenadores, y los teclados de contacto quedaban bastante por encima del nivel de la cintura. Aquellos ordenadores haban sido diseados para que quien los manejara permaneciese de pie delante de ellos, lo cual quera decir que haban sido diseados pensando en androides. Luke todava no haba visto un solo ser vivo en todo el lugar, y la nica presencia que estaba percibiendo era la de Brakiss. Brakiss estaba ms cerca. Haba recuperado el control de s mismo. El androide se mova con un caminar curiosamente delicado, y avanzaba a pasos muy pequeos y cautelosos. A Luke no le resultaba nada difcil mantenerse a su altura. No hizo ms preguntas, y el androide no le ofreci ms informacin. El androide abri la puerta cuando llegaron al final de la sala. -No se me permite entrar en la sala de montaje. Slo los androides especializados pueden acercarse a ese equipo. El amo Brakiss le espera. Estar aqu para llevarle hasta su nave cuando hayan terminado de hablar. Luke le dio las gracias, lo que hizo que la cabeza del androide se inclinara en una clara reaccin de asombro. Despus Luke cruz el umbral.

La sala de montaje dispona de una cpula opaca de tres pisos para ella sola. Los paneles luminosos se extendan a lo largo de las columnas de sustentacin de la cpula y su claridad se reflejaba en las lminas opacas que la cubran, con lo que la sala se hallaba tan bien iluminada como si estuviera baada por el sol. Cintas transportadoras emergan de la pared, desvindose en ngulos muy pronunciados desde todas las direcciones, y se encontraban en un tubo transparente situado en el centro de la sala. El tubo era lo bastante grande para poder contener a un androide de anlisis. Slo los androides de mayores dimensiones, como por ejemplo los elevadores de carga binarios, seran demasiado grandes para no caber en el tubo. El tubo desapareca en las profundidades del edificio. El suelo tena algunas zonas transparentes y Luke pudo ver a los androides que haba debajo de l: la mayora estaban desconectados, pero todos estaban enteros y terminados y probablemente slo esperaban ser sometidos a las ltimas comprobaciones antes de que fueran enviados a cumplir sus respectivas funciones. Las cintas transportadoras estaban desconectadas. La sala se hallaba sumida en un silencio absoluto en el que slo poda orse la respiracin de Brakiss. Y la de Luke. Brakiss estaba inmvil entre dos cintas transportadoras. La sala era tan grande que empequeeca su silueta. Llevaba un uniforme plateado y botas plateadas. Una espada de luz de color plateado colgaba de su cintura. Luke haba olvidado lo impresionante que era Brakiss. Sus ojos azules parecan atravesar todo aquello sobre lo que se posaban. Su nariz era perfectamente recta, su piel impecable y sus labios delgados. En una ocasin Leia dijo que era uno de los hombres ms guapos que haba visto jams. Su hermana no haba exagerado. -Maestro Skywalker... Su tono no contena la ms pequea sombra de respeto. Brakiss permaneci inmvil. Si Luke quera reducir la distancia que se interpona entre ellos, tendra que hacerlo por s solo. -Brakiss... -Luke permiti que la calma de la Fuerza fluyera por todo su ser-. Nunca llegaste a terminar tu adiestramiento. -No has recorrido tanta distancia para hablar de eso -dijo Brakiss. -No? -Luke junt las manos detrs de la espalda, sintiendo el peso reconfortante de su espada de luz sobre su cadera-. Para qu he venido entonces? -No intentes utilizar tus pequeos juegos del maestro y el estudiante conmigo, Skywalker -dijo Brakiss-, y limtate a decirme qu quieres de m. -Tu madre me dijo que me estabas esperando. -No le habrs hecho ningn dao, verdad? Aquel deseo de proteger no haba estado presente en Brakiss antes, y la velocidad con que se haba manifestado dej bastante sorprendido a Luke. -Por supuesto que no -dijo Luke-. Tu madre es una buena mujer, Brakiss. Est muy preocupada por ti. -Mi madre nunca se ha preocupado por m -dijo Brakiss. Luke percibi el dolor, el viejo dolor que haba impedido que Brakiss fuera capaz de enfrentarse a s mismo en Yavin 4. Brakiss culpaba a su madre de la forma en que el Imperio le haba utilizado cuando slo era un nio. No culpaba de lo ocurrido al Imperio sino a su madre, que no haba podido evitar que le arrebataran a su hijo. Pero Luke no poda perder el tiempo con viejas discusiones de familia. -Me esperabas, Brakiss? -Saba que acabaras viniendo, Skywalker. Nunca has sido capaz de renunciar a tus estudiantes. -Han pasado aos -dijo Luke-. Los estudiantes toman sus propias decisiones. No eres el nico estudiante que he perdido. -Pero s fui el nico miembro del Imperio que logr vencerte -dijo Brakiss, irguindose cuan alto era. Luke mir a su alrededor. La claridad haca que aquella sala poseyera una atmsfera acogedora y libre de secretos que haba estado totalmente ausente en la seccin de androides de protocolo. -Debo entender que esta fbrica pertenece al Imperio? -No -replic secamente Brakiss-. Es ma. -As que ya no trabajas para el Imperio... -Luke sonri-. Ves, Brakiss? Tu estancia en Yavin 4 ha servido para algo despus de todo. -Ya no trabajo para el Imperio porque el Imperio ya no existe dijo Brakiss.

-Todava quedan algunos enclaves -dijo Luke Brakiss movi la mano en un gesto despectivo. -Slo son grupos patticamente carentes de poder que no consiguen olvidar el pasado -dijo-. Ahora tengo una nueva vida aqu, Skywalker.No te necesito. -Nunca he dicho que me necesitaras, Brakiss -replic Luke-. Pero posees un gran talento para el uso de la Fuerza y ese talento no necesita el odio surgido del lado oscuro, sino ser alimentado y desarrollado. -Ya no utilizo la Fuerza, Skywalker. -No? Y por qu sigues llevando una espada de luz colgada de tu cintura? La mano de Brakiss fue hacia su costado y empu la espada de luz..., y despus la solt tan bruscamente como si acabara de darse cuenta de lo que estaba haciendo. -Qu quieres, Skywalker? Luke dio un paso hacia adelante. Estaba aprisionado por la red de cintas transportadoras, y slo poda ir hacia Brakiss o darle la espalda. -Recientemente han ocurrido dos tragedias. En la primera, millones de seres inteligentes murieron en el mismo instante. En la segunda, una bomba estall en Coruscant y mat a muchos senadores. Percib tu presencia en ambos casos. Existe algn tipo de relacin entre tu persona y esas dos tragedias, Brakiss, y necesito saber en qu consiste. Brakiss mene la cabeza. -Ahora vivo aqu. Tengo un trabajo perfectamente legal y gano bastante dinero dirigiendo esta instalacin. Ya no trabajo para el Imperio. -Yo nunca he dicho que el Imperio estuviera involucrado en esos acontecimientos, y en realidad ni siquiera estoy muy seguro de qu ha ocurrido exactamente. Pens que quiz podras ayudarme. Brakiss entrecerr los ojos. -Por qu debera ayudarte? -Porque sigue habiendo una chispa de bondad enterrada debajo de todo lo que te ense el Imperio que contina ardiendo dentro de ti, Brakiss. Darth Vader volvi a la luz. T tambin podras hacerlo. El mentn de Brakiss tembl. Sus labios se entreabrieron, y dio un paso hacia atrs sin darse cuenta de lo que haca. Por un momento Luke pudo ver al Brakiss joven, al Brakiss nio que haba quedado enterrado bajo aos de adiestramiento en los misterios del lado oscuro..., aquel Brakiss con el que casi haba logrado establecer contacto en Yavin 4. Y despus el fugaz atisbo se desvaneci. El rostro de Brakiss se convirti en una mscara. Era como si unas puertas se hubieran cerrado de repente sobre aquella parte lejana de l, como si no slo estuviera ocultndola a Luke sino tambin a s mismo. Brakiss empu la espada de luz con un gruido gutural. Una cegadora llamarada roja surgi de ella. Brakiss ech a correr hacia Luke, y su mano se movi en un veloz mandoble mientras corra. La espada de luz ya estaba en la mano de Luke. Detuvo el golpe de Brakiss, y su parada empuj la hoja de energa de Brakiss hacia una cinta transportadora cercana. Chorros de chispas volaron por los aires. Brakiss se recuper y lanz otro mandoble, y Luke volvi a detenerlo. Las espadas de luz zumbaron y crujieron con cada nuevo encuentro. Mandoble, parada, mandoble, parada. Luke responda a cada movimiento de Brakiss con otro movimiento reflejo. Brakiss se haba vuelto ms fuerte durante algn momento de los ltimos aos. Brakiss inici una serie de pequeos mandobles, pequeos movimientos que haban sido concebidos para ser frenados, y despus hizo que la espada de luz describiera un gran movimiento circular. Luke no reaccion lo bastante deprisa. La espada de luz se abri paso a travs de la camisa de Luke, y estuvo a punto de desgarrarle la piel. Luke se concentr y volvi a frenar cada uno de los ataques de Brakiss. Las chispas que brotaban de las hojas de las espadas de luz ya haban empezado a recalentar la atmsfera de la sala de montaje. Los bordes de las cintas transportadoras relucan a causa del calor. Luke sigui concentrndose en los movimientos de Brakiss, firmemente decidido a defenderse sin atacar. Brakiss hizo que su espada de luz describiera un veloz arco desde la izquierda hasta la derecha, buscando los flancos carentes de proteccin de su oponente. Luke bloque cada ataque. Los mandobles se fueron volviendo ms feroces, y los movimientos perdieron precisin. Brakiss n, poda vencer a Luke, pero era fuerte y saba luchar, y los dos quedara,) exhaustos antes de que aquel combate terminara. Y entonces Luke percibi un repentino estallido de miedo. Alz la ni_ rada, muy sorprendido. El miedo surga de Brakiss, y no era Luke quien lo inspiraba.

Brakiss dej de atacar y alz su hoja de energa, de una manera muy parecida a como lo haba hecho Ben en las entraas de la Estrella de la Muerte. Pero a diferencia de Vader, Luke apag su espada de luz. El zumbido ces de repente, y el sonido de dos respiraciones entrecortadas llen de ecos la sala casi vaca. -Mtame -jade Brakiss. -No deseo matarte -dijo Luke-. Preferira que volvieras a Yavin 4 conmigo. -Mtame, Maestro Skywalker. -Todo el sarcasmo haba desaparecido de la voz de Brakiss-. Mtame. Pon fin a todo esto..., ahora. -Todos tenemos que enfrentarnos a nosotros mismos -dijo Luke, y extendi la mano izquierda hacia l-. Ven conmigo a Yavin 4. Te ayudar. Y entonces Brakiss mene la cabeza tan lentamente como si estuviera saliendo de un profundo sueo. -Ya es demasiado tarde para m -dijo. -Nunca es demasiado tarde. Los labios de Brakiss se curvaron en una sonrisa llena de tristeza. -Para m s lo es. -Trag saliva-. No hay sitio para m en Yavin 4. No, he de seguir aqu... Estoy mejor solo, sin contactos de ninguna clase. -Ven conmigo, Brakiss -dijo Luke-. No puedes ser feliz aqu. -Feliz? -murmur Brakiss-. No, no puedo ser feliz. Pero me conformo con lo que tengo. Aqu puedo crear cosas, y me basta con eso. -Se colg la espada de luz del cinturn-. Me pagaron para que te transmitiera un mensaje, y sa es la razn por la que has estado siguiendo mis huellas. Se supone que has de ir a Almania. Las respuestas que quieres encontrar estn all. -Quin quiere que vaya a Almania? Brakiss se estremeci. El movimiento fue tan leve como para resultar casi invisible, pero Luke no slo lo vio sino que tambin lo percibi. Brakiss no tema a Luke, sino a la persona que le haba enviado aquel mensaje..., la persona que quera que Luke fuese a Almania. -Si estuviera en tu lugar, Maestro Skywalker -dijo Brakiss-, volvera a Yavin 4 y me olvidara de todo lo dems. Convirtete en un nuevo Obi-Wan y abandnalo todo. Deja la lucha a aquellos que son capaces de ser implacables, porque acabarn venciendo de todas maneras. Despus gir sobre sus talones y sali de la sala. Luke se colg la espada de luz de la cintura y aguard, esperando que Brakiss volviera. Pero Brakiss no volvi. Luke se dispuso a seguirle, pero no lleg a hacerlo. No poda ayudarle..., o por lo menos todava no. Brakiss haba vuelto a rechazar su oferta de regresar a Yavin 4. Pero Brakiss cada vez estaba ms cerca de aceptarla, y acabara volviendo. El Brakiss que haba dejado de luchar y que haba pronunciado aquellas ltimas palabras era el Brakiss al que Luke estaba intentando salvar. Luke nunca haba percibido una derrota tan inmensa en hombre alguno. Aunque, pensndolo bien, quiz no fuera la derrota la que haba hablado..., porque Brakiss poda haberle transmitido un mensaje escondido. O quiz no. Almania. Luke nunca haba odo hablar de aquel sitio. Pero saba que tena que ir all. O morir en el intento.

***
Brakiss oy cmo la puerta se cerraba detrs de l. Despus se apoy en el muro metlico del tnel de mantenimiento y permiti que su cuerpo empezara a temblar. No quera volver a encontrarse atrapado entre Skywalker y Kueller. Nunca ms, nunca ms... El cable sobre el que tena que hacer equilibrios era demasiado delgado, y Skywalker conoca demasiado bien a Brakiss. Skywalker casi haba logrado convencerle de que volviera a Yavin 4. Una sola conversacin haba bastado para que Brakiss estuviera a punto de abandonarlo todo. Por Skywalker. No, nunca ms...

Si Kueller se lo permita, Brakiss renunciara a la Fuerza. Seguira fabricando androides, viviendo la clase de vida que su madre deseaba para l, y se conformara con aquella existencia callada y tranquila vivida en la oscuridad. Era lo mximo a lo que poda aspirar mientras Kueller y Skywalker siguieran presentes en el universo. Brakiss no era tan poderoso como ellos, y lo saba. Se pas la mano por la cara. Kueller haba querido que actuara con la mxima sutileza posible y que hiciese que Skywalker deseara ir a Almania. En vez de hacer lo que se le peda, Brakiss le haba advertido de que no deba ir all. La presencia de Skywalker siempre sembraba el caos en sus emociones y sus pensamientos. Casi pareca como si Skywalker fuese capaz de hacerle cambiar de parecer con unas cuantas palabras, una mirada, una idea. Darth Vader volvi a la luz. T tambin podras hacerlo... T tambin podras hacerlo. Pero algo haba obligado a Vader a alejarse del lado oscuro, y corran rumores de que ese algo haba sido Skywalker. En ese caso, entonces Skywalker era ms poderoso de lo que crean Kueller y Brakiss. Brakiss haba acudido a aquella cita deseando matar , Skywalker. Unos minutos despus haba estado suplicando a Skywalker que le matara. Qu gran invitacin a la humildad..., y qu humillante. El Maestro Skywalker todava era capaz de controlarle, y Brakiss le haba advertido de que Almania era un lugar muy peligroso. Si Skywalker no iba all... Qu dira Kueller entonces? Y qu hara? Brakiss no estaba demasiado seguro de querer averiguarlo.

Veintiuno

*
Cole permiti que la llave lser cayera de sus dedos. La herramienta choc con el ala-X y produjo un ruidoso estrpito metlico. Cole se volvi hacia los guardias de seguridad, ninguno de los cuales le era familiar. -Me llamo Fardreamer y trabajo aqu -dijo. Erreds se haba acercado un poco ms al ala-X. El pequeo androide astromecnico dej escapar un gemido. -Slo los kloperianos estn autorizados a trabajar en los nuevos alas-X -dijo el guardia kloperiano, cuyos tentculos sostenan tres desintegradores. -Eso no es totalmente cierto -dijo Cole-. Muchos ingenieros trabajan en los alas-X, y se supona que deba comprobar el sistema de ordenadores de este caza. -Quin dio esa orden? -pregunt el kloperiano. -Luke Skywalker, el hermano de la presidenta Organa Solo -respondi Cole. El kloperiano solt una risita. Uno de los guardias humanos baj su desintegrador. -Sigue apuntando al sospechoso -dijo el guardia de Mon Calamari-. No tenemos ninguna prueba de que est diciendo la verdad. -Y adems, quin puede imaginarse a un hroe de la Rebelin perdiendo el tiempo con ese tipo de rdenes tan insignificantes? -pregunt el kloperiano. -Si cree que alguien est manipulando el equipo, entonces Skywalker tiene todo el derecho del mundo a dar ese tipo de rdenes -dijo Cole. Saba que se haba metido en un callejn sin salida, pero tena que seguir adelante. Las palabras eran su nica arma, y su nica esperanza de salir de aquel lo. Los desintegradores que le apuntaban hacan que quienes los empuaban parecieran dispuestos a acabar con l. Cole casi tena la sensacin de haber vuelto a Tatooine y a los peores momentos del reinado criminal de Jabba el Hutt. Era como si Coruscant hubiera dejado de ser Coruscant. -Nadie ha estado manipulando el equipo -dijo el kloperiano.

-Alguien lo ha estado haciendo -dijo Cole-. Valo con sus propios ojos -aadi, sealando el ala-X con la cabeza. El kloperiano fue hacia el caza y se inclin sobre los sistemas internos. -No veo nada. -Pues abra bien los ojos -dijo Cole-. Hay un detonador con una insignia imperial escondido dentro del ordenador de gua. El guardia de Mon Calamari tambin se acerc para echar un vistazo al caza. Los enormes ojos del aliengena se deslizaron sobre el ordenador. -El Imperio nunca anunciaba su presencia de una forma tan descarada -dijo-. No haba ninguna necesidad de indicar la procedencia de ese artefacto mediante una insignia imperial, por lo que slo puede tratarse de una pista falsa introducida deliberadamente. -Corren rumores de que los nuevos miembros del Senado, algunos de los cuales haban trabajado para el Imperio, tuvieron algo que ver con ese atentado -dijo otro guardia-. Y si no hubieran tenido nada que ver con ello? Y si alguien quisiera crear esa impresin? El kloperiano empuj a Cole con el can de uno de sus desintegradores. -Quin te ha pagado para que sabotearas este ala-X, humano? -Nadie -dijo Cole. -Te pag Skywalker para que lo sabotearas? -Luke Skywalker es un hroe de la Nueva Repblica -dijo Cole, sintiendo cmo el escalofro de sorpresa y temor recorra su cuerpo desde la cabeza hasta las puntas de los pies. -Skywalker se encuentra por encima de toda sospecha, pero no cabe duda de que su nombre constituye una excelente tapadera para este muchacho -dijo el mon calamariano. -No necesito ninguna tapadera -dijo Cole. -Silencio, muchacho. Cuanto ms hables, ms agravars el lo en el que te has metido. Te sorprendimos cuando estabas saboteando esta nave. -Yo no he hecho nada -dijo Cole, empezando a subir la voz mientras vea por el rabillo del ojo cmo Erreds se alejaba lentamente de l. Tena que seguir hablando para que los guardias no se fijaran en Erreds-. Acabo de descubrir que haba un serio problema en un ala-X reacondicionado, y quera averiguar si un ala-X nuevo presentara el mismo problema. Decid inspeccionar el prototipo. Si hubiera decidido sabotear una nave, no creen que saboteara una nave que fuera a ser utilizada por alguien? -No tengo ni idea de lo que podras llegar a hacer, muchacho -dijo el guardia de Mon Calamar. -Pues yo me inclino a creerle -dijo la mujer que permaneca inmvil detrs del kloperiano, y que no haba dicho nada hasta aquel instante-. No sabemos si estaba cometiendo un acto de sabotaje o si llevaba a cabo alguna clase de experimento. Erreds se haba deslizado por debajo de un ala-X. Cole tuvo que hacer un considerable esfuerzo de voluntad para evitar que sus ojos se volvieran hacia el pequeo androide. -No nos corresponde a nosotros descubrirlo -dijo el mon calamariano-. Que alguien con la autoridad suficiente se encargue de decidirlo. Desde luego -dijo Cole-. Pnganse en contacto con el general Antilles. Estoy seguro de que todo esto le parecer muy interesante. -Conoces al general Antilles? -No, pero trabajo para l. -Iremos a ver a tu supervisor -dijo el kloperiano-. l nos informar de si realmente estabas autorizado a hacer todos esos cambios. Erreds haba llegado a la pared. Su pequeo brazo extensible surgi del compartimiento, y conect el androide astromecnico al ordenador. -Luke Skywalker dijo que si alguien me preguntaba qu estaba haciendo deba decirles que se pusieran en contacto con el general Antilles -insisti Cole, esperando que no resultara demasiado obvio que no les estaba diciendo toda la verdad. El mon calamariano suspir. -No podemos pasar por alto esa peticin. -Pues deberamos hacerlodijo el kloperiano-. Est claro que miente. -Eh! -grit uno de los otros guardias-. Qu est haciendo ese androide? Cole ni siquiera tuvo ocasin de responder. El kloperiano volvi sus tres desintegradores hacia Erreds y dispar al instante. Los haces de energa cayeron sobre el pequeo androide. Erreds grit mientras su

cuerpo quedaba envuelto por una cegadora aureola rojiza. El panel del ordenador empez a brillar, y despus se ennegreci y sali disparado de la pared cuando el interior se recalent. El brazo de conexin de Erreds se separ de la toma, y el pequeo androide se bambole. Despus empez a inclinarse hacia el lado derecho mientras la luz rojiza se iba desvaneciendo. Zarcillos de humo surgieron de su cpula. -Erreds! -grit Cole- Erreds! El androide no respondi. Cole mir a los guardias, experimentando una absurda sensacin de prdida mezclada con el temor a que Skywalker nunca volviera a confiar en l. -se es el mayor error que poda llegar a cometer -dijo-. Acaba de destruir el androide favorito de Luke Skywalker.

***
Los jawas les dieron tres desintegradores y una moto area que haba recorrido muchsimos kilmetros a cambio de un puado de crditos. Nadie pensaba regatear hasta que Davis abri la boca, pero en cuanto lo hizo los jawas se enzarzaron en una apasionada discusin. Resultaba obvio que estaban acostumbrados a tratar con Davis. Pero Han no lo estaba. Segua sin estar muy seguro de si poda confiar en aquel tipo, pero no le quedaba otra eleccin. Por lo menos de momento... La moto area no tena problemas para elevarse, pero resultaba bastante difcil de maniobrar a baja velocidad. No tardaron en descubrir que a duras penas poda pasar por el pasillo que llevaba al Halcn. Chewie mantuvo una manaza peluda en la parte inferior del vehculo y lo fue guiando a lo largo del pasillo. Ninguno de ellos planeaba subirse a la moto hasta que hubieran llegado a la diminuta habitacin en la que Han tuvo su primer encuentro con Davis. Entonces Han utilizara la moto area como diversin para que Chewie pudiera abrirse paso hasta el Halcn. Han dudaba de que Davis fuera a seguir ayudndoles en cuanto hubieran llegado al hangar de carga. En consecuencia, decidi entregarle el desintegrador que pareca estar en peores condiciones. Cada uno dispona de dos desintegradores, y Chewie tena un desintegrador y su arco de energa. Eso les proporcionara una potencia de fuego superior a la de los glottalfibs, y la moto area les proporcionara la ventaja de la sorpresa. O al menos eso esperaba Han. Han abri la marcha por el pasillo. El suelo del pasillo estaba lleno de escamas secas, y sus paredes mostraban las cicatrices negras dejadas por las armas de los glottalfibs. Han se alegr de haberse puesto las botas, porque las escamas se incrustaban en sus suelas igual que si fueran espinos. No quera ni imaginarse lo que ocurrira si conseguan hundirse en sus pies. Por fortuna para Chewbacca, su pelaje y las duras almohadillas que recubran las plantas de sus pies evitaron que el wookie sufriera cualquier dao excesivamente grave. El corredor estaba demasiado caliente y ola a azufre y pescado muerto. Han esperaba ver aparecer a un glottalfib en cualquier momento, y casi estaba convencido de que aquel encuentro supondra el final para todos. Chewie tena el desintegrador preparado para hacer fuego, por lo que resultaba obvio que comparta sus temores. Hasta el momento no haba visto ni rastro de Seluss. El sullustano deba de haber encontrado una forma de dar esquinazo a los glottalfibs. -Probablemente se han ido -murmur Davis. -Lo dudo -dijo Han. Los glottalfibs eran famosos por su tenacidad..., y por su obsesivo amor al dinero. Su visita a las arenas del nivel inferior no tena como objeto encontrar equipo abandonado. Haban ido all porque queran capturar a Han. Y Han quera saber por qu. Cuando llegaron al pasillo principal vieron que la puerta del hangar se hallaba cerrada. Todo estaba muy oscuro. El olor a pescado fuerte era ms intenso en aquella zona. Chewie solt un gemido ahogado.

Han tom nota mental de la queja que el olor a pescado muerto acababa de arrancar a Chewie, y esta vez no tuvo ninguna respuesta que darle. Chewie tena motivos para estar preocupado. Si haba un glottalfib escondido por all, nunca lo veran a tiempo. Tampoco podran pillarle por sorpresa..., no con todo el ruido que haban estado haciendo mientras avanzaban por el pasillo. Una luz surgi de la nada. Davis acababa de encender una delgada varilla luminosa cuya claridad ilumin el recinto con la potencia de una hoguera. Las paredes estaban llenas de marcas negras y el escritorio de piedra haba quedado hecho aicos, pero estaban solos en la sala. Los glottalfibs tenan que estar esperando al otro lado de la puerta cerrada. Han mir a Chewie. El wookie estaba pensando lo mismo que l. Chewie meti la moto area en el pasillo. Han mont en el vehculo. El motor chasqueaba suavemente debajo del silln. Los controles no parecan estar muy bien ajustados. Los jawas eran capaces de reparar prcticamente cualquier clase de equipo, pero no se les poda pedir que hicieran maravillas. Han esperaba que aquel trasto fuera capaz de moverse con rapidez..., porque de lo contrario todos estaran muertos en cuestin de segundos. -Bueno, Chewie... Dame un momento para dispersarlos y luego sal y empieza a disparar. Chewie asinti. Davis no dijo nada. Chewie puso una mano sobre la puerta. Han aferr el manillar de la moto area y abri la entrada de energa. -Ahora, Chewie! -grit. Chewie abri la puerta y Han dio plena potencia a la moto. El motor rugi entre sus piernas. Un instante despus la moto area sali disparada a travs del umbral, movindose el doble de rpido de lo que haba esperado Han. Enseguida tuvo que esquivar un elevador de carga binario. Han dirigi el morro de la moto hacia arriba y estuvo a punto de chocar con el ala de un viejo carguero. Un muro enorme se alz delante de l, y Han comprendi que estaba yendo en lnea recta hacia la nave de Davis. Volvi a ascender y traz un crculo a la mxima altura que consigui obtener del vehculo. Un instante despus oy voces que gritaban y aullaban por encima del rugido del motor. Los glottalfibs haban rodeado el Halcn. Fan lanz la moto area en un veloz picado hacia ellos, empuando el desintegrador con una mano y manejando los controles con la otra, y empez a disparar mientras descenda. Un glottalfib respondi a su ataque con un chorro de llamas, y Han describi un vertiginoso viraje. Suelo, nave, suelo, nave, cielo..., y de repente estaba yendo nuevamente hacia el glottalfib. El fib tuvo que apartarse de un salto para no ser arrollado. Otro fib dispar un desintegrador y Han devolvi el ataque. Su haz de energa hiri al fib en la boca, y el aliengena se derrumb sobre el Halcn y Han ya no pudo seguir vindole. La moto area segua avanzando a toda velocidad. Han pas por debajo de varios brazos robticos y describi una sinuosa trayectoria entre las naves. El morro de la moto area golpe una caja que revent mientras Han pasaba por debajo de ella, rocindole con un diluvio de tornillos para desintegradores imperiales. Cuando consigui girar, Han ya haba atravesado medio hangar y estaba demasiado lejos para poder ayudar a Chewie. Ni siquiera poda ver al wookie o al Halcn. Tens los dedos sobre el manillar y dirigi el morro de la moto area hacia el Halcn, volando por debajo de flancos de carguero en forma de cua y puertas de carga abiertas. Los montones de cajas junto a los que pasaba a toda velocidad alcanzaban alturas impresionantes. Muchas cajas estaban abiertas y revelaban cascos de las tropas de asalto, desintegradores imperiales y equipo vario. Los contrabandistas haban empezado a disparar contra l, y muchos le gritaban que estaba loco. El motor zumbaba y tosa debajo de Han, pero los controles seguan funcionando. Todava poda esquivar los obstculos, aunque no sera capaz de continuar hacindolo durante mucho rato. Los glottalfibs seguan desplegados alrededor del Halcn, pero todos se haban vuelto hacia Han y estaban usando tanto sus desintegradores como sus alientos de fuego. Han subi, baj y se desvi hacia un lado para esquivar todos aquellos disparos. l tambin estaba disparando, fallando a menudo debido a sus maniobras de evasin pero acertando algn que otro blanco de vez en cuando. Los haces desintegradores rebotaban en la dura piel escamosa de los glottalfibs, y Han pens que haba tenido mucha suerte al conseguir que su primer disparo diera en la boca de aquel fib. Eliminar a ese tipo de enemigos era una tarea que iba a requerir mucha puntera.

Y entonces un glottalfib se desplom hacia adelante despus haber recibido el impacto de uno de los dardos explosivos del arco de energa de Chewie en la espalda. Otro cay tambin, derribado por un segundo dardo. Davis se desliz cautelosamente por detrs del glottalfib que estaba disparando junto a la escotilla del Halcn, atrajo su atencin con un suave golpecito en el hombro y le dispar en la boca cuando el fib se volvi hacia l. Un disparo llegado desde atrs hizo que la moto area empezara a girar por el aire. El vehculo describi una loca curva alrededor del Halcn mientras Han intentaba recuperar el control. Si no lo consegua, la moto area chocara con el Halcn. Han dejo caer su desintegrador y empuo los controles con las dos manos. Consigui enderezar la moto area, y dirigi el morro , hacia arriba como si pretendiera ir hacia las puertas de las cavernas. Intent obtener un poco ms de velocidad del motor, y la moto area tosi bajo sus piernas. -Vamos, maldito cubo de tuercas-mascull Han, golpeando el motor con la palma de la mano. El motor volvi a toser y la moto area pas por encima de las puertas, faltando muy poco para que chocara con las paredes rocosas. Han describi un brusco viraje y vio a un quinto fib muerto a los pies de Davis. Algunos contrabandistas seguan disparando contra l. Chewie estaba gritando y les deca que deban subir al Halcn. Han dirigi el morro de la moto area hacia la nave en el mismo instante en que el motor tosa por tercera vez. Despus el motor emiti un ltimo petardeo y dej de funcionar. Han sali despedido del silln, incapaz de resistir su propia inercia. Subi las piernas hasta el pecho y se rode la cabeza con los brazos. Si no consegua caer de la manera adecuada... Bueno, entonces sencillamente morira. , El suelo de metal se estaba acercando a toda velocidad. Han se encogi sobre s mismo y choc con las planchas, despellejndose los codos, la parte de atrs de los brazos, las rodillas y las pantorrillas mientras se deslizaba sobre el metal. Han estaba gritando y Chewie estaba rugiendo, y los haces desintegradores silbaban a su alrededor. Una mano se desliz bajo su sobaco y tir de l hasta incorporarle. Han descubri que apenas poda moverse. -Est bien, amigo? -pregunt Davis. Han asinti. La moto area flotaba sobre su cabeza, y casi pareca estar rindose de l. Un instante despus un haz desintegrador dio de lleno en el motor y la moto area estall. Piezas envueltas en llamas salieron disparadas en todas direcciones. Han y Davis se agacharon debajo del Halcn para esquivar aquel diluvio de metralla. Cada movimiento que haca Han traa consigo un autntico infierno de dolor. Chewie baj la rampa. El wookie apareci en la escotilla y empez a hacerles seas. Davis y Han subieron corriendo por la rampa. Hilos de sangre brotaban de los desgarrones abiertos en los pantalones de Han. -Qu me dice de su nave? -pregunt Han, volvindose hacia Davis. Davis sonri. -Tcnicamente hablando todava no es mi nave. -Estupendo -dijo Han. Entraron corriendo en la escotilla. Chewie ya estaba subiendo la rampa. Han fue hacia la cabina con Chewie pisndole los talones. -Y Seluss? -pregunt Han. Chewie respondi con un rugido. -Me da igual lo que pienses -dijo Han-. Tenemos que encontrar a Seluss antes de irnos. -No hay tiempo -dijo Davis. -No voy a dejarlo abandonado aqu -dijo Han. -Siga jugando a ser un hroe lleno de nobleza y conseguir que le maten. -Todava sigo vivo, no? -replic Han-. Busca a ese enano, Chewie. Pero Chewie no respondi a su peticin. -Dnde demonios te has metido, Chewie? Vaya a buscar a Chewie, Davis. No hubo respuesta. Han tena las manos sobre los controles. Sus codos llenos de araazos parecan arder, y senta como si tuviera la piel en llamas. Alz la mirada hacia los paneles de transpariacero y pudo ver a varios contrabandistas que avanzaban hacia la nave.

-Esto no me gusta nada, chicos -dijo-. Chicos... Han se volvi. No haba nadie detrs de l. Dej que el Halcn siguiera adelante con la rutina automtica del despegue y fue al pasillo..., para ver cmo el glottalfib de escamas grises mantena inmovilizados a Chewie y Davis con la amenaza de su desintegrador. Chewie tena el pelaje chamuscado y humeante. Seluss estaba acostado sobre el suelo junto a ellos. Sus manecitas estaban atadas con una cuerda que pasaba alrededor de su cuerpo para terminar en sus pies. Alguien que no pareca ser muy experto en ese tipo de trabajos haba aplicado un trozo de cinta adhesiva a su hocico. El sullustano estaba intentando hablar por debajo de ella. Sus palabras quedaban ahogadas por la cinta, pero aun as resultaban audibles. Seluss estaba repitiendo una y otra vez el equivalente sullustano de No ha sido culpa ma.

Veintids

*
Leia avanz rpidamente por el pasillo que llevaba al saln de baile. Se haba peinado a toda prisa y se haba puesto uno de los trajes que reservaba para acudir al Senado. La llamada haba interrumpido su sesin de prcticas con la espada de luz y una unidad remota para comunicarle que el Consejo Interior iba a celebrar una reunin de urgencia inmediatamente. Leia se haba cambiado y haba echado a correr por el pasillo. Aun as llegara tarde..., y Leia Organa Solo nunca llegaba tarde. La reunin haba sido convocada por Meido, que haba sido elegido miembro del Consejo Interior haca unos das por una abrumadora mayora de senadores. Dos antiguos imperiales tambin haban sido elegidos para llenar las vacantes dejadas por la explosin de la bomba. Meido se haba limitado a usar sus derechos, desde luego, ya que todos los miembros del Consejo Interior podan convocar una reunin. Aun as, los miembros recin incorporados nunca se arrogaban tal autoridad. Era algo que sencillamente No Se Haca. La tradicin tendra que ceder paso al nuevo orden, a menos que Leia consiguiera que la tradicin fuera consignada por escrito en las normas de procedimiento del Consejo Interior. Una cosa ms que hacer. Otra cosa para la que no dispona de tiempo. Leia se desliz alrededor de una esquina y lleg al saln de baile. Las puertas estaban cerradas. Llegaba tarde. Leia se oblig a respirar hondo. Meido haba esperado hasta el ltimo momento para avisarla, y eso -unido al hecho de que Meido se atreviera a convocar aquella reunin- haba hecho que le resultara imposible llegar a tiempo. Tambin le haba impedido prepararse adecuadamente, que era justo lo que se pretenda conseguir con ello. Pero Leia estaba decidida a ocultar sus emociones. Meido tendra que recurrir a algo ms que aquellas mezquinas maniobras polticas para poder salirse con la suya. Leia se alis los cabellos y se paso la mano por la chaqueta. Despus esper hasta que su respiracin se hubo normalizado, abri de un empujn la puerta de doble hoja y entr en el saln de baile. El saln era demasiado grande para una reunin del Consejo Interior, aunque resultara muy adecuado para acoger a todo el Senado. El Consejo se haba reunido en la plataforma normalmente reservada a los msicos. Alguien haba colocado una mesa encima de ella, aunque -y una vez ms- no por orden de Leia. Meido estaba sentado en el asiento de la cabecera de la mesa que le corresponda ocupar a Leia. No se haba llevado a cabo ninguna asignacin formal de asientos, y Meido nunca habra podido hacer eso en la antigua cmara. Pero estar en el saln de baile le permitira alegar que todo haba sido culpa de un malentendido. Si Leia se sentaba en otro asiento, estara inclinndose ante su repentina ascensin a la cima del poder. Pero no lo hara. Por mucho que odiara aquellos jueguecitos, Leia tendra que tomar parte en ellos. La conversacin ces de repente apenas entr en el saln. Gno ocupaba su posicin habitual junto al asiento de Leia, y C-Gosf tambin estaba sentada en su sitio de costumbre. Los dos parecan un poco inquietos. Leia les dirigi una inclinacin de cabeza y despus permiti que su mirada se encontrara con la de Meido. Los ojos del nuevo miembro del Consejo Interior relucan en su rostro carmes. Las arruguitas blancas que cubran su piel parecan ms luminosas que nunca.

-Ya s que las costumbres polticas de su gente difieren bastante de las mas, senador Meido -dijo Leia-. Pero nosotros dirigimos el Senado, el Consejo Interior y el gobierno de la Nueva Repblica segn los preceptos de la Antigua Repblica. Creo que le convendra aprender esos preceptos. -Me temo que no entiendo a qu se refiere, presidenta. Meido haba respondido en un tono firme y tranquilo, y su expresin no poda ser ms inocente. Leia subi por el tramo de escalones que llevaban a los asientos y la mesa. Despus puso una mano sobre el respaldo de su asiento, baj la mirada hacia Meido y le sonri. -Pensaba que quiz hubiera sido su ignorancia la que ha causado este pequeo error -dijo a continuacin-. La jefatura del Estado siempre es la primera en ser informada de cualquier clase de reunin que vaya a celebrarse. De hecho, es costumbre que las sugerencias de celebrar una reunin lleguen hasta ella y que sea la jefatura del Estado la que las convoque. Estoy segura de que nuestros colegas se encuentran aqu porque saben que usted todava no entiende demasiado bien nuestras tradiciones. -Me he limitado a seguir las normas de orden interno -dijo Meido. Leia asinti. -Comprendo. Bien, pues ahora ya sabe qu ha de hacer en reuniones futuras.. -Se volvi hacia el resto del Consejo Interior-. Disculpen mi retraso, amigos mos. No fui informada de esta reunin hasta hace unos momentos. Leia esper en silencio con la mano sobre el respaldo del asiento. Gno se inclin hacia Meido. -Siempre resulta ms fcil dirigir la reunin desde la cabecera de la mesa, senador. Las arruguitas blancas que cubran el rostro de Meido se volvieron un poco ms blancas. Despus se levant del asiento y fue a sentarse en otro lugar de la mesa. Wwebyls y Ryet Coome, los otros dos nuevos miembros del Consejo, le observaron con el ceo fruncido. Leia se sent majestuosamente, dirigiendo una inclinacin de cabeza a Gno para agradecerle el que hubiera resuelto aquel pequeo momento de tensin. -Y ahora que ha convocado esta reunin, senador, creo que podemos prescindir de los preliminares y averiguar qu es lo que considera tan urgente. Meido junt sus manos de dos dedos y las puso sobre la mesa. Pareca sentirse tan humillado y contrito que Leia sinti un repentino vaco en el estmago. Meido segua decidido a engaarles con sus pequeos juegos. -Acabamos de recibir los primeros resultados de nuestra investigacin independiente -dijo. -Tan pronto? -pregunt C-Gosf-. Nuestra gente todava est examinando los escombros. Nuestros investigadores nos han dicho que se trata de una investigacin muy complicada y de grandes dimensiones, y no quieren emitir ninguna clase de juicio hasta que dispongan de todos los hechos. -Su cautela es muy encomiable -dijo Meido-, pero hay un dato del que no disponen. -Se inclin hacia adelante y clav la mirada en Leia-.Dnde est su esposo, presidenta? La molesta tensin que se haba adueado del estmago de Leia se intensific un poco ms. Tena las manos fras. -Mi esposo y Chewbacca estn siguiendo una pista que quiz les permita descubrir quin puso esa bomba. S, pero... Dnde estn, presidenta? Por mucho que lo deseara, Leia no poda seguir respondiendo con evasivas. -Han ido al Pasillo de los Contrabandistas. -A1 Pasillo de los Contrabandistas? -Las comisuras de la boca de Meido se elevaron en un movimiento prcticamente imperceptible Hubo un tiempo en el que su esposo sola hacer muchos negocios all, verdad? -No hemos venido aqu a hablar de Han -dijo Leia. -Me temo que s, presidenta. Tenga la bondad de contestarme. Haca negocios su esposo en el Pasillo de los Contrabandistas, s o no? Leia pens que los acontecimientos estaban siguiendo un rumbo que no le gustaba nada. Meido se haba hecho con el control de la reunin, y le llevaba varios pasos de ventaja. -Por supuesto que s, senador..., ms o menos durante la misma poca en que usted trabajaba para el Imperio. Sus palabras parecieron quedar suspendidas en el aire. Parecan tan curiosamente mezquinas como si tuvieran su origen en una rabieta infantil, y quiz lo fueran. Pero la Nueva Repblica nunca haba juzgado

a Luke y Leia por su parentesco con Vader..., y si haba alguien que debiera desear evitar cualquier clase de referencias al pasado, esa persona tena que ser precisamente Meido. -Me limit a vivir bajo el poder del Imperio -dijo Meido-. Nunca fui importante. Nunca fui famoso..., como s lo fue su esposo. Han Solo tuvo un gran xito como contrabandista, y al parecer nunca ha abandonado su profesin. El escalofro que se haba extendido por las manos de Leia empez a subir a lo largo de sus antebrazos. No quera seguir por esa direccin, pero saba que tena que hacerlo. -Espero que cuente con buenas razones para decir lo que est diciendo -intervino C-Gosf-. El general Solo es un hroe de la Repblica. -Tengo una razn muy slida, desde luego, y voy a resumirla en muy pocas palabras -dijo Meido-. El general Solo est detrs de la explosin ocurrida en la Sala del Senado. Leia dej caer las palmas de sus manos sobre la mesa mientras se pona en pie. -Yo estaba ah! -exclam-. Est sugiriendo que mi esposo intentaba matarme? Gno le tir de la manga, pero Leia le apart los dedos de un manotazo. La sala haba quedado sumida en un silencio absoluto. -Usted no sufri ninguna lesin excesivamente grave, presidenta. -Y usted tampoco, Meido. Desde cundo se considera que eso es un crimen? La explosin se produjo de tal manera que la mayor parte de su potencia destructiva fue dirigida hacia los asientos, y no hacia el estrado. Si su esposo hubiera sabido que usted estara all... -Creo que debera callarse, Meido -dijo Gno-. El general Solo es un hombre respetado por todos. El gran afecto que siente hacia su familia es sobradamente conocido. Ha arriesgado su vida por la Nueva Repblica ms veces que cualquier otra persona, salvo quiz la presidenta Leia Organa Solo y su hermano. Este tipo de juegos tal vez gozaran de gran popularidad en el Imperio, pero no son nada populares aqu. Este Consejo se basa en el respeto mutuo. Nos guiamos por el respeto, Meido, y no por las recriminaciones caprichosas que... El habitual color carmes casi se haba esfumado del rostro de Meido. Las lneas blancas se estaban confundiendo unas con otras. -No estoy lanzando acusaciones sin fundamento. Lamento verme obligado a ello y no crean que hablo meramente por hablar, porque... Oh, casi deseo que fuera as, pero tengo pruebas. La suave sinceridad de su respuesta les haba sorprendido a todos, y Leia enseguida pudo verlo. Todos los miembros del Consejo que, la apoyaban se haban recostado en sus asientos. -Ha dicho que se trataba de un informe preliminar -dijo Gno-. No puede disponer de pruebas. -Pero es que tengo pruebas -dijo Meido. Alz la mirada hacia Leia, con sus ojos repentinamente oscurecidos y faltos de brillo-. Lo siento, presidenta. De veras, lo lamento muchsimo, pero... Y el problema era que Leia le crea. Crea que Meido lo lamentaba de verdad. Quiz estuviera percibiendo su pena a travs de la Fuerza, o quiz se la estuviera transmitiendo a travs de su lenguaje corporal. Leia no poda saber de cul de las dos cosas se trataba, pero volvi a sentarse. Meido fue repartiendo varias copias de una hoja de papel. -Mis investigadores interceptaron este mensaje. Lo he enviado a sus ordenadores personales, y pueden verificar su autenticidad mediante sus propios sistemas de confirmacin. Leia acept la hoja de papel que le estaba alargando Meido, y vio que le temblaba la mano. LA CARGA ACABA DE SER ENTREGADA. LOS FUEGOS ARTIFICIALES HAN SIDO ESPECTACULARES. HAN SOLO LO SABE. PODEMOS ESTAR SEGUROS DE QUE COLABORAR. Lando... Lando haba vuelto a traicionarles. Leia haba aprendido a confiar en l con el paso de los aos, pero esa confianza siempre le haba parecido ligeramente dudosa y fuera de lugar, como si estuviera cometiendo un grave error al confiar en l. Aun as... No, no poda ser. Lando nunca traicionara a Han. Qu haba dicho antes de irse? Que nunca, nunca conseguira olvidar que Han haba estado a punto de morir por su culpa? S, eso era lo que le haba dicho. La informacin tena que haber llegado a Meido por algn otro camino. -Aqu no hay nada que diga que Han tuvo algo que ver con la explosin -dijo Leia. -Este mensaje fue enviado por una nave registrada con el nombre de Dama Apasionada justo cuando abandonaba nuestra seccin del espacio el da de la explosin -dijo Meido-. El Dama Apasionada pertenece a un contrabandista llamado Jarril, quien fue visto hablando con Solo poco antes de que estallara

la bomba. Solo se march de Coruscant poco despus de que Jarril se hubiera ido, aparentemente con el propsito de encontrar a ese contrabandista. Era un indicio altamente incriminatorio, y Leia lo haba comprendido apenas Lando le mostr el mensaje. Tendra que haber hecho algo al respecto en ese mismo instante, pero Lando le haba asegurado que lo tena todo controlado. -Este mensaje no prueba nada -dijo Gno. -Todo esto me parece altamente sospechoso -dijo Ryet Coome-. Sugiero que emitamos una notificacin para solicitar el arresto de Han Solo. -No podemos hacer eso -dijo C-Gost -. Han Solo es un hroe. -Es un traidor -dijo Meido. -Es mi esposo -dijo Leia-. Nunca hara nada que pudiera causarme dao. Alguien est intentando tenderle una trampa. -Puso las manos encima de su regazo para tratar de ocultar su temblor-. Qu ms dice su informe? -Slo disponemos de los resultados preliminares, presidenta -dijo Meido. El nuevo senador segua empleando un tono de voz delicadamente afable que pareca estar pidiendo disculpas con cada palabra. Meido estaba acusando al esposo de Leia de haber tratado de asesinarla y destruir todo aquello por lo que haban luchado, y finga sentir pena por ella. -Y cules son esos resultados, senador? -pregunt Leia con voz glida. -Que la detonacin tuvo ms de un punto de origen. -Eso ya lo sabamos -replic Leia-. Los resultados de nuestra investigacin dicen exactamente lo mismo. Aparte de ese mensaje, cuenta con algo ms que pueda vincular a mi esposo con lo ocurrido? -Fue visto con... -Cuenta con alguna otra prueba? Gno coloc su mano sobre las de Leia, pero Leia se la apart bruscamente. -Tiene pruebas de que mi esposo puso esa bomba? Tiene pruebas de que Jarril tuvo algo que ver con la explosin? Sabe si Jarril envi ese mensaje o si fue enviado por otra persona? Puede probar que esto no es alguna clase de conspiracin para dividirnos o inculpar a mi esposo? -Leia... -murmur Gno. -Las pruebas de que dispongo me parecen concluyentes -dijo Meido. -Pues a m no me parece que lo sean -dijo Leia-. No son ms que meras especulaciones. Yo podra redactar un mensaje esta misma noche y enviarlo a travs de ciertos canales para que pareciese que fue usted quien coloc la bomba. Ese tipo de cosas resultan muy fciles de hacer. Mi esposo y yo solemos ser blanco de conductas bastante extraas. No creo que debamos tomar ninguna clase de decisin respecto a este asunto hasta que conozcamos toda la verdad. -Leia... -repiti Gno. Leia se volvi hacia l con tanta rapidez que los cabellos recogidos en su nuca quedaron sueltos y oscilaron alrededor de su rostro. -Qu ocurre? -pregunt. -Dada la naturaleza de este asunto, me temo que no puede ser objetiva acerca de... -Objetiva? -Leia estaba haciendo un esfuerzo tan grande para contener la ira que todo su cuerpo haba empezado a temblar-. Este antiguo imperial acaba de acusar a mi esposo de alta traicin, y usted piensa que debera ser objetiva? -S, es exactamente lo que pienso -dijo Gno-. Es la jefe de Estado. No puede perder la calma. -La calma? La calma? Esta situacin no requiere calma, Gno. Es justo lo que nos temamos que ocurrira cuando introducimos a los imperiales en este organismo poltico. Nos estn dividiendo. Es que no puede ver que nos encontramos ante una sucia conspiracin? -Leia... -dijo Gno. El rostro de Meido se haba vuelto totalmente blanco salvo por lneas carmeses alrededor de sus ojos y su boca. -Lo siento, presidenta. -No aceptar sus disculpas. Cmo se atreve a...? -Se atreve porque est haciendo lo correcto. -C-Gosf acababa de aparecer junto a Leia y desliz un delicado brazo sobre sus hombros-. Es mejor que discuta este asunto aqu, en el Consejo Interior, que entre los otros senadores. Es mejor que hagamos cuanto podamos para acallar esos rumores antes que

permitir que se vayan extendiendo por todo Coruscant. Porque si no hacemos nada, entonces el general Solo siempre se hallar bajo sospecha incluso si luego, descubrimos que es inocente. Todos los senadores que la haban apoyado hasta aquel momento se estaban poniendo de parte de Meido. -Lo siento, presidenta -repiti Meido. Han no ha tenido absolutamente nada que ver con esto -dijo secamente Leia. -Creo que no debe seguir tomando parte en esta reunin, Leia -dijo Gno-. Por mucho que lo intentemos, ninguno de nosotros puede ser objetivo acerca de los seres a los que amamos. El corazn de Leia estaba latiendo a toda velocidad. -Creen que Meido tiene razn. Creen en l... -Creo que debemos investigar este asunto, Leia. -Gno apart los ojos de su rostro y mir hacia otro lado-. -Lo siento, pero la acusacin es demasiado seria para que podamos permitirnos el lujo de no tomarla en consideracin. Leia recorri la sala con la mirada y sus ojos se fueron posando en los rostros de los aliados ms ntimos que le quedaban en el gobierno. Todos los rostros le eran familiares salvo los de los tres nuevos senadores que haban sido elegidos despus de la explosin. Meido, Ryet y Wwebyls la estaban observando con expresiones entre recelosas y aprensivas. Sus amigos la contemplaban con simpata. Incluso aquellos que solan oponerse a ella la estaban mirando con visible compasin. -Es esto todo lo que se necesita? -pregunt Leia-. Basta con una acusacin, y un hombre bueno es considerado culpable de un crimen que no ha cometido? Esto no es una prueba, y aunque lo fuera todos ustedes conocen a Han. Saben que no es capaz de hacer algo semejante. -Por favor, Leia... No nos lo ponga todava ms difcil -dijo Gno, -Qu quiere que haga, senador? -pregunt Leia, utilizando su ttulo formal-. Quiere que dimita? -No -dijo Gno-. Quiero que no tome parte en ninguna de las discusiones o deliberaciones concernientes a Han. -Y si no quiero hacerlo? Gno segua negndose a mirarla. C-Gosf la atrajo hacia ella y despus la solt. -Piense en ello, Leia -dijo despus-. Nos reuniremos por la maana, y para entonces esto ya no le parecer tan horrendo e incomprensible. -Lo que me parece horrendo e incomprensible no es lo que acaba de decir el senador Meido, sino el que todos estn tan dispuestos a creerlo -dijo Leia mientras empezaba a levantarse. -Disclpeme, presidenta, pero quienquiera que haya colocado esa bomba deba tener acceso a la Cmara -dijo Meido-. Muy pocas personas disponan de esa clase de acceso. La persona que coloc la bomba tiene que ser alguien en quien todos confiamos. Puedo garantizrselo meramente basndome en las circunstancias..., y creo que cuando se haya calmado, usted tambin se dar cuenta de que tuvo que hacerse as. Leia se levant lentamente, recurriendo a toda su educacin de princesa para poder mirar a Meido sin inmutarse. -Cuando tena dieciocho aos, tuve que permanecer inmvil junto al Gran Moff Tarkin mientras daba una orden desde las profundidades del espacio y destrua el planeta Alderaan, que siempre haba sido mi hogar, con un solo disparo de la Estrella de la Muerte. Hasta ese momento haba credo que destruir un planeta en un instante era algo totalmente imposible, Meido, as que no me diga qu tiene que ser verdad y qu no puede serlo. Poseo el don de la Fuerza. Si mi esposo quisiera traicionarme o traicionar a la Nueva Repblica, yo lo sabra enseguida..., y mi hermano, que es un Maestro Jedi, tambin lo sabra. Seguimos sin saber qu ocurri en la Sala del Senado aquel da. Y hasta que lo sepamos, no podremos estar seguros de si fuimos traicionados por un amigo o de si alguien prob una nueva arma. Pero si estuviera en su lugar, yo dejara de lanzar acusaciones infundadas ahora mismo. Esas acusaciones slo servirn para dividirnos..., y ahora tenemos que estar ms unidos que nunca. Leia fue sosteniendo la mirada de cada miembro del Consejo por separado. Borsk Feylya estaba recostado en su asiento, y le brillaban los ojos. Bel Iblis se neg a permitir que sus ojos se encontraran con los de Leia. ChoFi estaba estudiando sus manos. Los bigotes de C-Gosf estaban temblando, y tampoco quiso permitir que su mirada se encontrara con la de Leia. Gno fue la nica de sus amistades que le sonri, en un claro intento de tranquilizarla. No haran nada ms de lo que ya haban hecho. Leia slo poda contar con ellos para que escucharan las pruebas, y absolutamente para nada ms.

-Esta reunin queda suspendida hasta maana por la maana -dijo con una seca inclinacin de cabeza-, y para ese entonces espero respuestas. No quiero acusaciones, sino informacin concreta. Me he explicado con claridad? No les dio una ocasin de responder. Leia gir sobre sus talones y sali de la estancia, mantenindose todo lo orgullosamente erguida de que fue capaz. Pero en cuanto estuvo a solas, permiti que los temblores se aduearan de su cuerpo. Ya haba empezado. La unidad que Leia valoraba ms que cualquier otra cosa aparte de su familia se estaba haciendo aicos. Tal como haba sabido que ocurrira.

***
Lando llev a cabo un rpido examen visual del hangar de atraque en busca del Halcn Milenario mientras el Dama Suerte descenda hacia Salto 1. El Halcn posea ciertos rasgos distintivos que resultaban obvios incluso cuando estaba atracado junto al mismo modelo de carguero ligero corelliano. Lando no vio ninguno de ellos. Maldito Solo... Haberse ido justo un rato antes de que Lando decidiera comportarse como un hroe resultara muy tpico de l, desde luego. Aun as, Lando no poda localizarle de ninguna otra manera. Esperaba que Han estuviera bien. El Dama Suerte se pos sobre la superficie con un ltimo y un tanto brusco rebote. Llevar a cabo el descenso sin circuitos de control remoto y confiando nicamente en un equipo tractor bastante anticuado haba resultado ms arriesgado de lo que se haba imaginado en un principio. Lando mascull una maldicin y resisti el impulso de hacer una comprobacin general de los sistemas. Cuando la nave se hubo estabilizado, Lando fue a la puerta de carga y la abri desde el interior. Esbelta Ana Azul estaba inmvil delante de la puerta con una mano apoyada en una delgada cadera, y se la vea muy guapa con sus pantalones cortos y su ceida camisa azul anudada a la cintura. Su aspecto ya no era tan juvenil como la ltima vez en que se vieron, pero segua pareciendo la misma contrabandista temeraria y llena de recursos de siempre. Lando sonri. Nunca haba sido capaz de resistirse al innegable atractivo de Azul. -Llevaba aos sin ver una lista de carga tan patticamente vergonzosa -dijo Azul-. Basta con echarle un vistazo para comprender que te has mantenido prcticamente inactivo desde que te fuiste. -No tengo tiempo para charlas, Azul -dijo Lando-. He de poner en condiciones a mi pequea y salir de esta bola de fango antes de que Nandreeson descubra que estoy aqu. -Probablemente ya sea demasiado tarde -dijo Azul-. Nandreeson siempre se mantiene al corriente de todo el trfico que se mueve por el Pasillo, as que tendrs que conformarte con la esperanza de que haya otros asuntos urgentes que lo mantengan ocupado. -Ya... Bueno, no tena mucho donde elegir -dijo Lando-. La mayora de los circuitos se dieron por vencidos de repente, y necesito hacer unas cuantas reparaciones. Azul mene la cabeza. -Con esa lista de carga no conseguirs que nadie repare tu nave, Lando -dijo despus-. No contena nada que valiera la pena. Qu hay dentro de tu bodega de carga? -Nada. Llevo mucho tiempo alejado del contrabando. Azul sonri. -Oh, claro. Te reformaste. Igual que Solo, verdad? Vamos, Lando... S sincero conmigo. Has venido aqu para echarle una mano a tu viejo amigo? -Estoy aqu porque el Dama Suerte me ha dejado tirado de repente. -Lando no poda contarle la verdad-. A qu viene tanto preguntar por Han? -Viene a que l y esa bola de pelos que tiene por socio se dejaron caer por aqu hace unos das. Pens que no tardaras mucho en seguir sus pasos. -Y dado que Solo la rechaz, ahora Azul quiere chuparte la sangre. -La cabezota calva del Chico DXoIn asom por el hueco de la puerta-.Qu tal te han ido las cosas, Calrissian? -He tenido momentos buenos y momentos malos. -S, ya he odo hablar de esas operaciones de minera de gases en Bespin... Convertirse en un honrado ciudadano respetuoso de la ley trae consigo ciertas recompensas, eh?

-El Imperio me arrebat esa pequea propiedad -dijo Lando. Se agach para pasar por debajo de la puerta parcialmente abierta, pero no lleg a completar el gesto. Dos docenas de contrabandistas estaban inmviles debajo del compartimiento de carga del Dama Suerte y le apuntaban con sus desintegradores. Lando enarc una ceja-. Vaya, vaya... Veo que todava os acordis de cmo hay que dar la bienvenida a un viejo amigo, chicos. -T no eres amigo nuestro, Calrissian -dijo Zeen Afit, que haba aparecido junto al Chico en la base de la rampa-. Has venido a espiarnos. -En beneficio de quin? -De quien est dispuesto a pagar ms dinero por ello -dijo el Chico. -No le acuses sin pruebas -dijo Azul. -Slo quiero reparar mi nave -dijo Lando, aunque incluso l estaba empezando a pensar que su excusa resultaba menos creble a cada momento que transcurra. -De veras? -replic Zeen-. Ya sabes cmo funcionan las cosas por aqu. No has trado carga suficiente ni para llevarte un barril de estircol de bantha, as que ya no hablemos de unas reparaciones. -Lo s, lo s -dijo Lando-. Pero puedo ofreceros un montn de crditos. -Y por qu no has empezado por ah? -grit alguien desde el fondo de la pequea multitud de contrabandistas. -Porque en mis tiempos ofrecer dinero en el Pasillo era la forma ms clara de demostrar que no tenas derecho a moverte por el Pasillo -replic Lando. Azul subi por la rampa y desliz su brazo alrededor del de Lando. -Y esa regla sigue siendo vlida, Lando -dijo-. No permitas que te asusten. -No me asustan -dijo Lando-. Pero quiero saber si podr conseguir que alguien repare mi nave. -Te va a salir muy caro -dijo Zeen-. Tendrs que soltar diez mil crditos. -Diez mil crditos? -Lando atrajo a Azul hacia l-. Pero si todava no sabes ni qu le ocurre. -No me hace falta saberlo -replic Zeen-. Supongo que quieres mantener tu preciosa nave lo ms lejos posible de los chicos de Nandreeson, verdad? Bueno, pues los, diez mil crditos slo cubren los gastos de proteccin. Lando solt un resoplido. -Como si t fueras capaz de protegerme de Nandreeson! -exclam-. Cuntos de sus matones me estn apuntando con un desintegrador en este momento? -Ni uno solo -dijo el Chico-. Nandreeson tiene que conformarse con controlar Salto 6, y no permitimos que se acerque a Salto 1. -Claro -dijo Lando-. Y ahora todos vosotros trabajis gratis, verdad? -Las cosas han cambiado mucho, Lando -dijo el Chico. -No tanto. No pienses que me he vuelto imbcil meramente porque llevo mucho tiempo sin venir por aqu, y yo te har el mismo favor. Tengo problemas realmente serios con mi nave, o de lo contrario no estara en el Pasillo. En consecuencia, te agradecer que me traigas al mejor mecnico de los alrededores y yo me encargar de vigilar el Drama Suerte por mi cuenta. -Cunto ests dispuesto a pagar? -Lo que sea necesario para poder largarme lo ms pronto posible -dijo Lando. Despus mir a Azul y frunci el ceo. Aunque nadie ms pareciese creerle, Azul pareca convencida de que deca la verdad-. Qu estabas diciendo acerca de Solo? -Ya sabes que est aqu, Lando. -No veo el Halcn. -No saba que estuvieras buscando el Halcn. -Y de qu otra manera poda haber llegado Han hasta aqu? -No te hagas el tonto, Lando. -No me estoy haciendo el tonto -dijo Lando-. Quieres echar un vistazo a mi nave? Llevo mucho tiempo sin hablar con Han. He estado intentando poner en marcha una explotacin minera totalmente legal en Kessel. -Lando se apart de ella y se alis la capa-. Pero si Han esta aqu, me encantara verle. Chewie conoce tan bien los sistemas del Dama Suerte como los del Halcn. Podra ayudarme a reparar las averas y as no tendra que molestar a nadie. Azul le observ en silencio durante unos momentos y sus magnficos ojos recorrieron la silueta de Lando desde la cabeza hasta los pies. Despus sus labios se fueron curvando lentamente en una sonrisa muy seductora. -Siempre has sido un autntico misterio para m, Lando, y eso es algo que me gusta mucho en un hombre.

-A ti te gusta lo que sea con tal de que vaya unido a un hombre -dijo Zeen desde abajo-. No me creo nada de lo que ha dicho sobre Han. Lando est aqu por l. No s qu demonios es, pero alguien est tramando algo. Lando mene la cabeza. -Ya s que no voy a convencerte, Zeen, pero por lo menos Azul me cree. Llevadme hasta Han y no os crear ningn problema. Zeen avanz hasta el final de la rampa y el can de su desintegrador subi para apuntar al corazn de Lando. -No irs a ningn sitio, Calrissian. Nandreeson quiere echarte el guante, y llevas casi veinte aos sin poner los pies en el Pasillo. Eso te convierte en un intruso..., y no nos gustan los intrusos. Lando sinti que se le secaba la boca de repente. -Y a m no me gusta que me apunten con un desintegrador, Zeen.Quieres hacer el favor de apartar ese trasto? -Ni quiero ni puedo hacerlo, Calrissian. -Baja el desintegrador, Zeen -dijo Azul-. Me hago responsable de l. -Estupendo -dijo Zeen-. Bien, pues entonces qudate con l a bordo de su adorada nave..., y nosotros esperaremos a Solo. Entonces Calrissian podr dejarnos en paz de una vez. -Veo que mi presencia te pone muy nervioso, Zeen. A qu le tienes tanto miedo? -pregunt Lando. -No queremos que la gente de Nandreeson venga a meter las narices en nuestros asuntos -dijo Zeen. -Demasiado tarde. La voz que haba hablado antes, y cuyo origen Lando no haba conseguido localizar, volvi a hablar. Un rek sali del grupo de contrabandistas. Su cuerpo, tan delgado y flexible como un ltigo, apenas resultaba visible entre la multitud, pero sus ojos anaranjados ardan con un resplandor tan intenso como el de las luces de posicin de un carguero. Sus manos delgadas como cuerdas empuaban un desintegrador que apuntaba a Lando. -Vas a venir con nosotros, Calrissian -dijo el rek-. Nandreeson se alegrar mucho de verte. Otro rek pareci surgir de la pared en la que haba estado apoyado..., y despus apareci otro, y otro, y otro ms, hasta que el grupo de contrabandistas qued rodeado por treinta reks. -Oh, s, se alegrar muchsimo -dijo uno de los reks-. Se pondr tan contento que no le importar tener que pagar dos millones de crditos por el placer de verte. -Uf! -exclam Azul-. Si hubiera sabido que valas tanto dinero, yo misma te habra entregado. La suma tambin haba sorprendido a Lando. -La ltima vez que o hablar de esa recompensa slo ascenda a cincuenta mil crditos. -Acompanos sin ofrecer resistencia -dijo el rek-, y no le haremos nada a tu nave. -De qu me sirve eso? -pregunt Lando-. No puedo usarla si estoy muerto. Su mano avanz hacia su desintegrador, pero un apndice gomoso se enrosc alrededor de su mueca. Lando baj la mirada hacia l. Otro rek acababa de curvar su brazo alrededor de su piel. La rendija que tena por i boca se abri en la versin rek de una sonrisa. Los ojos de color prpura indicaban que estaba siendo sujetado por una hembra. -Yo no lo intentara, hombretn -dijo la rek-. Nandreeson seguira estando dispuesto a pagar un milln de crditos por tu cadver. -De acuerdo -dijo Lando. Azul se haba convertido en su nica esperanza-. Se acab el fingir: he de encontrar a Han, Azul. Han est metido en un lo muy serio. -Y que lo digas, Lando -intervino la rek-. Va a reunirse con nosotros en Salto 6. Estoy segura de que los dos disfrutaris de un encuentro inolvidable y lleno de felicidad. Azul retrocedi y alz las manos. -Lo siento, Lando -dijo-. Nunca he tenido nada que ver con los negocios de Nandreeson. -Menuda amiga ests hecha -dijo Lando. -Nunca he dicho que fuera amiga tuya -replic Azul-. Es slo que... Bueno, digamos que soy parte interesada en todo este asunto. Nunca tendras que haber venido aqu, Lando. -Dime algo que no sepa -murmur Lando.

Veintitrs

*
Cuatro nuevos lenguajes durante el ltimo da. Cetrespe estaba sentado en la sala de ordenadores de los aposentos de la familia Solo. La marcha de los nios le haba liberado de todas sus obligaciones, y Cetrespe estaba utilizando ese tiempo libre para ponerse al da acerca de los nuevos lenguajes. Dos procedan de planetas recientemente descubiertos, y los otros dos eran lenguajes androides. Eso elevaba el total a dieciocho nuevos lenguajes androides durante la ltima semana, o 2,571 lenguajes por da. La sala de ordenadores se encontraba bastante cerca de las habitaciones de los nios. Cetrespe estaba sentado porque en una ocasin Jaina haba insistido en ello. Anakin haba llenado las paredes con pegatinas de los hroes de la Antigua Repblica. Cetrespe le pidi que las quitara, pero Anakin se haba olvidado de quitarlas. El pequeo sola usar esa palabra cuando quera dejar bien claro que se negaba a hacer lo que le pedan. Un icono diminuto que representaba a una pequea unidad R2 empez a parpadear en una esquina de la pantalla. Cetrespe presion una tecla con un dedo dorado y el icono creci hasta ocupar toda la pantalla. Despus presion otra tecla y el icono se convirti en un mensaje parpadeante: EMERGENCIA EMERGENCIA EMERGENCIA Haba un cdigo minsculo encima de la 1. Cetrespe abri el cdigo, y una larga secuencia de lenguaje binario se despleg por la pantalla. El mensaje proceda de Erreds. Se encontraba en el hangar de carga con alguien llamado Cole Fardreamer, y los dos estaban siendo acusados de sabotaje. El mensaje acababa de ser enviado, y se repeta una y otra vez.

***
Kueller siempre se asombraba ante la rapidez con que desaparecan los crditos. Estaba sentado detrs de su escritorio en Almania. Las cortinas se hallaban descorridas, revelando las luces de la ciudad que se extenda debajo de ellas. Las torres de los jehars eran manchones negros que se recortaban sobre el horizonte nocturno. El vaco, las ruinas... Todo aquello era una seal ms del tremendo poder de Kueller. Pero el poder se basaba en la riqueza. Kueller tendra que despojar a Pydyr de todos sus tesoros y venderlos en el mercado abierto. Sus agentes ya haban empezado a establecer discretos contactos con los mayores coleccionistas de la galaxia. Si poda vender los hogares de Pydyr bajo la forma de un solo lote, las gemas de Pydyr en otro y las ropas de Pydyr como un tercero, dispondra de los crditos suficientes para completar la Fase 3 de la Operacin. La Fase 1 ya haba terminado, y la Fase 2 estaba considerablemente avanzada. Kueller se recost en su silln. Sus guantes estaban encima de la mesa, al lado de las cinco pequeas pantallas de ordenador. La luz artificial haca que sus manos parecieran curiosamente plidas. Parecan las manos de n joven, y no las del hombre ms poderoso de la galaxia. Aunque en realidad Kueller todava no era el hombre ms poderoso de la galaxia, naturalmente. Pero ya no faltaba mucho tiempo para que lo fuese. Un suave campanilleo musical le indic que tena una llamada en su lnea privada. Kueller respondi a l rozando la pantalla con la punta de un dedo. El rostro de Brakiss apareci en ella. Sus rubios cabellos estaban despeinados, y haba una expresin atormentada en sus ojos. Kueller saba reconocer aquellas seales, y enseguida comprendi que indicaban que Brakiss se haba enfrentado con Skywalker. Bien, bien... -dijo sin esperar a que Brakiss hablara-. Veo que Skywalker ha hecho surgir nuevas preguntas en tu triste y torturado corazn. Brakiss se encogi visiblemente. Si Skywalker poda tentar a Brakiss, un hombre que haba amado al Imperio con todo su retorcido corazn, entonces poda tentar a cualquiera. Kueller haba sabido elegir: el paso siguiente tena que consistir en destruir a Skywalker y a todos los que crean en l. Kueller nunca conseguira triunfar a menos que lo hiciera. -Se ha convertido Skywalker en tu nuevo amo, Brakiss? -pregunt.

-No! Cetrespe presion dos teclas ms. Erreds no haba cortado la conexin. Cetrespe se dispona a enviar un mensaje de contestacin cuando la pantalla se oscureci de repente. Cetrespe esper durante unos momentos, pero la pantalla sigui apagada. La seal de Erreds acababa de interrumpirse. Brakiss estaba tan nervioso que lleg a retroceder ante la pantalla. Su imagen se empequeeci..., y Brakiss tambin pareca haberse empequeecido. -Bien, en ese caso... Quin es tu amo, Brakiss? -Nadie -dijo Brakiss. Su boca se haba convertido en una delgada lnea de carne plida, y sus ojos estaban llenos de terror y tristeza-. No quiero tener nada ms que ver con todo esto, Kueller. He terminado. Kueller permiti que su mscara sonriera, a pesar de que se senta profundamente irritado. -Qu te ha hecho Skywalker? -Nada -respondi Brakiss. -Y a qu viene entonces esta repentina prdida de fe? -No tiene nada de repentina, Kueller. No quisiste permitir que matara a Skywalker. -Pero lo intentaste. Brakiss volvi a encogerse ante la pantalla. Kueller se inclin hacia adelante, sabiendo que el movimiento hara que su mscara de la muerte llenara todo el campo visual del receptor de Brakiss. -Lo intentaste y fracasaste, y Skywalker, gracias a la gran bondad de su corazn Jedi, permiti que siguieras viviendo. Y ahora te sientes muy agradecido a tu antiguo maestro, y dudas de que nadie pueda vencerle..., y en realidad ni siquiera ests demasiado seguro de que nadie deba tratar de vencerle. He acertado, Brakiss? -Odio a Skywalker -dijo Brakiss. Kueller mene la cabeza. -No odias a Skywalker. Odias las emociones y los sentimientos que Skywalker despierta en ti. Te odias a ti mismo, Brakiss. Odias aquello en lo que te has convertido. Brakiss alz el mentn. -Skywalker dice que podra volver a la Academia Jedi. Dice que podra abandonar el lado oscuro. Dice que Vader lo hizo. -Por supuesto que Vader lo hizo -replic Kueller con voz tranquila e impasible, aunque arda en deseos de hacer pedazos a Brakiss para castigar el que se hubiera atrevido a escuchar a Skywalker-. Vader se estaba muriendo, y Skywalker se hallaba junto a l. El Emperador ya no estaba all y a Vader no le quedaba nada, ni poder ni esperanzas. Acept lo que Skywalker le ofreca porque no tena ninguna otra eleccin. -Skywalker dice que hubiera podido hacer muchas otras cosas. -Skywalker estaba intentando aduearse de tu voluntad. Lo consigui, Brakiss? Brakiss se cruz de brazos. -Es que no puedes saberlo sin necesidad de que yo te lo diga? -pregunt. Kueller sonri y se alegr de no haber utilizado el holoproyector. La pantalla le haca parecer ms grande y poderoso, y en aquel momento necesitaba todo ese poder. -Creo que Skywalker podra haberte convencido de que volvieras con l si realmente lo deseara..., pero no lo desea. No le interesas. No significas nada para l. Ni siquiera eres digno de que te mate. Brakiss volvi a encogerse ante la pantalla. Kueller no tuvo ninguna dificultad para interpretar su reaccin: Brakiss haba bajado sus defensas y haba hecho cuanto estaba en sus manos para que Skywalker pudiera matarle sin ninguna dificultad..., y el virtuoso Luke Skywalker le haba perdonado la vida. -Skywalker quiere acabar conmigo -dijo Kueller-. Sabe que debe derrotarme si quiere preservar su poder. -Skywalker ni siquiera sabe que existes -dijo Brakiss. Su tono contena un cierto desafo. Brakiss todava era capaz de mostrarse lo suficientemente desafiante para seguir resultando til. -Oh, s que lo sabe -dijo Kueller-. Te aseguraste de que acabar viniendo a m, verdad? -Le advert de que no deba acercarse a Almania.

Los ojos de Brakiss se desorbitaron en el mismo instante en que las palabras salan de su boca. Al parecer no haba planeado decirle lo que haba hecho. -Excelente -dijo Kueller-. Ahora hay muchas ms probabilidades de que Skywalker venga a M. Te has portado muy bien, Brakiss. -Me he portado muy bien? Brakiss pareca perplejo. -S -dijo Kueller-. Llevaste a cabo tu misin mucho mejor de lo que me haba atrevido a esperar. -Entonces puedo... Puedo quedarme aqu? Brakiss estaba tartamudeando como un nio pequeo. Adoraba aquella fbrica de androides. Le proporcionaba una sensacin de paz que Kueller encontraba muy til. -Es eso lo que quieres? -pregunt Kueller. Brakiss asinti muy despacio, como si temiera que con ello iba a revelar sus ms profundos secretos a Kueller. -Pues entonces naturalmente que puedes quedarte en la fbrica, Brakiss. Me has servido muy bien. -Y no enviars a nadie ms aqu? Kueller sonri. -No hay ninguna necesidad de que nadie ms vaya all. Telti es tuya, Brakiss. Seguir aportando los fondos necesarios para que nada cambie, y t seguirs trabajando para m tal como has hecho siempre... Y nunca ms volveremos a hablar de Skywalker, la academia o Yavin 4. Es eso lo que quieres? -Quiero que Skywalker no se acerque a este lugar. -Siempre, estars solo all, Brakiss. Tu gran talento para el uso de la Fuerza se desperdiciar intilmente en esa luna, pero t sers el nico perjudicado por esa prdida. Tu utilidad ha terminado. -Y Skywalker? -Ahora Skywalker es mo -dijo Kueller-. Y pronto dejar de ser un estorbo, Brakiss..., y Skywalker nunca ms volver a crearle problemas a nadie.

Veinticuatro

*
E1 glottalfib sonri a Han. Hilillos de humo escapaban por entre sus largos dientes amarillos y se enroscaban sobre las paredes del Halcn. -Bien, general Solo... Volvemos a encontrarnos. Han tuvo que rebuscar en su memoria durante unos momentos para recordar su nombre. -Pero con la diferencia de que ahora la superioridad numrica est de nuestra parte, Isner. Chewie segua gruendo. Su pelaje haba dejado de humear, pero haba adquirido algunas calvas all donde el aliento de llamas lanzado por el glottalfib lo haba consumido. Las manazas del wookie estaban levantadas hacia el techo, al igual que las manos de Davis. Seluss se haba arrastrado por el suelo hasta quedar tan cerca de las paredes metlicas como se lo permitan sus ataduras. No lo creo -dijo Iisner-. Un buen chorro de llamas y tus amigos no te sern de ninguna utilidad..., y mientras los fro, siempre puedo volver mi desintegrador hacia ti. Quin poda imaginarse que todo un hroe de la Rebelin se olvidara de coger su desintegrador? Han solt un juramento. Su desintegrador estaba en la cabina de control. -Qu lenguaje tan grosero, general Solo -dijo Iisner-. Y yo que haba venido a hacerles una visita de cortesa... Han no apartaba los ojos de Iisner. Tena que ganar un poco de tiempo. El Halcn era su nave, y le bastara con disponer de unos momentos en los que trazar un plan para sacarlos a todos de aquel lo. -Bien, parece que al final siempre he de acabar dandote lecciones de buenos modales-dijo-.Amenazar con matar a mis amigos no es un acto demasiado corts. -Oh, lo hago nicamente para protegerme -dijo Isner- Mi jefe jams entendera que rechazaran su invitacin. Chewbacca fue extendiendo lentamente sus garras. Las afiladas puntas rozaron el techo. Han mantuvo el rostro impasible para evitar que Isner se diera cuenta de lo que estaba tratando de hacer Chewie.

-Y qu quiere Nandreeson de m? Iisner dej escapar un suave resoplido y pequeas lenguas de llamas acariciaron las escamas grises de los alrededores de sus fosas nasales. -No se trata tanto de usted como de su posicin, general Solo. Mi jefe cree que puede ayudar a la Nueva Repblica. -Oh. Ya veo. Conque eso es lo que cree, eh? Isner asinti. -Posee cierta informacin que podra resultar de gran valor para su gente. Chewie introdujo una garra en una escotilla de carga secreta disimulada entre la pared y la puerta. -De qu clase de informacin se trata? -pregunt Han. -Vamos, general Solo... Si lo supiera podra decrselo, pero slo soy un secretario, un mero subordinado que no posee ningn autntico poder. He recibido instrucciones de llevarle a Salto 6... -Y yo ya te he dicho que estoy dispuesto a hablar con Nandreeson en Salto]. Chewie haba introducido otra garra. El proceso era terriblemente lento. Seluss se haba acercado un poquito ms a las piernas de Chewie. Davis mantena los ojos clavados en el desintegrador de Isner. Si Chewie no actuaba deprisa, Davis probablemente entrara en accin..., y entonces s que tendran un autntico desastre entre manos. -Debo decirle la verdad, general Solo. -Un chorro de vapor brot de la boca de Isner junto con la ltima palabra-. A Nandreeson no le gusta viajar a los otros Saltos. Podramos decir que..., que echa en falta ciertas comodidades a las que est acostumbrado. -No le estoy pidiendo que se quede a pasar la noche aqu -replic Isner- Si quiere podemos reunirnos a bordo del Halcn, pero ir a Salto 6 no entra en mis planes. Hace mucho tiempo aprend que meterse en el territorio personal de Nandreeson puede resultar muy perjudicial para la salud. No te lo tomes como una ofensa, Isner. -Oh, no me he ofendido. Su amigo Calrissian debera haber seguido su ejemplo y haber sido un poquito ms precavido. Chewie haba introducido dos garras ms en el rea. -Nandreeson sigue estando enfadado con Lando? -pregunt Han. -Enfadado quiz no sea la palabra ms adecuada -dijo Isner-.Creo que se trata ms bien de una vieja deuda, comprende? Mi jefe y Calrissian tienen una vieja cuenta pendiente que saldar. -Estoy seguro de ello -dijo Han-. Pero dile a tu jefe que eso no tiene nada que ver conmigo. Despus dirigi un asentimiento de cabeza casi imperceptible a Chewie, quien tir de la escotilla con todas sus fuerzas de wookie. Isner miro hacia arriba..., y la puerta del compartimiento de carga cay sobre l. Chorros de llamas surgieron de su boca. Chewie salt hacia la derecha y Davis salt hacia la izquierda, y Seluss se encogi en el suelo. Las llamas chamuscaron la pared y la parte superior de la cabeza de Seluss. Davis se lanz sobre Han, y los dos rodaron pasillo abajo. Un estallido de llamas surgi de debajo de la puerta, calentando el metal y quemando la ya bastante maltrecha piel de Han. Han mascull una maldicin y se agarr a los peldaos de la pared para apartarse del metal. Davis ech a correr hacia la cabina sin dejar de soltar juramentos durante todo el trayecto. Chewie se puso encima de la puerta de carga, aplastando a Isner. Seluss estaba parloteando a toda velocidad mientras estrellaba su cabeza humeante contra la pared. Chewie alarg el brazo y agarr a Seluss, aplastando las quemaduras del sullustano contra su peludo pecho. El metal del suelo estaba empezando a ponerse rojo, y el aire ola a carne quemada y glottalfib asado. Las llamas empezaron a debilitarse y se extinguieron. Han trep por la pared, usando los peldaos y movindose con la mxima cautela para que sus botas no entraran en contacto con el suelo. Se detuvo cuando estuvo encima de Chewie, y despus se inclin hacia abajo y arranc el desintegrador de la mano inmvil de Isner. La culata estaba muy caliente. -Solo? -grazn la voz de Isner desde debajo de la puerta-. Haga que su amigo deje de pisotearme. Ms llamas brotaron de debajo de la puerta. -Ya puedes apartarte, Chewie. Chewie mene la cabeza y rugi. Han apunt a Isner con el desintegrador. -Lo tengo todo controlado -dijo Han-. Lleva a Seluss a los armarios de almacenamiento y busca el equipo mdico. Debemos ponerle algo en esas quemaduras. Chewie solt un nuevo rugido de protesta.

-Vete de una vez! Chewie rode a Seluss con un robusto brazo peludo y alarg el otro hacia los peldaos de la pared. Despus empez a avanzar a lo largo de la pared, tal como estaba haciendo Han. Iisner sali de debajo de la puerta de carga. Una red de quemaduras que reproduca el dibujo del suelo metlico cubra su pecho y sus brazos. Las escamas grisceas de la espalda estaban empezando a desprenderse. El glottalfib pareca mareado, y daba la impresin de estar bastante dbil. -Y ahora explcame qu quiere Nandreeson de m -dijo Han-.Quiero la verdad, entendido? Isner acab de salir de debajo de la puerta y se apoy en la pared. Hilillos de humo surgan de sus fosas nasales. El viejo glottalfib pareca haber perdido todo deseo de seguir luchando. -Quiere utilizarle para llegar hasta Calrissian. -Lando? Iisner asinti. -Piensa que si usted est aqu, Calrissian no tardar en aparecer tambin. -A veces Nandreeson vive en el pasado -murmur Han-. Lando y yo rara vez estamos en el mismo sitio en el mismo momento. Ms escamas se desprendieron de la piel de Isner. -Necesito un bao de agua. -Una pregunta ms y despus podrs volver con los tuyos -dijo Han-. Quin est detrs de todos los crditos que han estado entrando en el Pasillo? -Nandreeson no tiene nada que ver con eso -dijo Isner con un hilo de voz. Pequeas llamas se escapaban por entre sus dientes, como si ya no pudiera controlarlas-. Todos estos cambios no le gustan nada. -Y por qu no pone fin a todo esto? -Porque se trata de algo tan grande que nadie puede detenerlo. -Isner alz una manecita escamosa-. Necesito atencin mdica, Solo. -De acuerdo -dijo Han, sealando el suelo con su desintegrador-.Sal de mi nave. Iisner atraves el suelo recalentado, movindose con mucha cautela a pesar de que el metal ya estaba empezando a enfriarse. El glottalfib acababa de llegar a la puerta cuando Han le incrust el can del desintegrador en la espalda. -Te has olvidado de decirme quin est pagando todos esos crditos. -No me creera, Solo. -Ponme a prueba. Iisner volvi su enorme cabeza hacia l y abri su larga boca. Las llamas empezaron a acumularse detrs de sus dientes..., y un instante despus un haz desintegrador le perfor la garganta. Iisner cay hacia atrs, con los ojos abiertos y muy claramente muerto. Han gir sobre sus talones. Davis estaba inmvil en el pasillo, con el desintegrador todava empuado en la mano y los pies protegidos por dos gruesas botas de minero. -Qu infiernos has hecho? -pregunt Han. -Iba a matarte. -Iba a decirme algo que necesito saber. Davis mene la cabeza. -Los glottalfibs son increblemente resistentes y cuesta mucho matarlos, Solo. Iba a frerte primero y a hacer preguntas despus, y a continuacin se habra llevado el Halcn a Salto 6 para que Calrissian creyera que estabas all. -Cmo lo sabes? -pregunt Han. -Lo s porque se lo he visto hacer antes -replic Davis-. Dejan que su presa crea que se estn muriendo y luego se lanzan sobre su cuello. Si no hubiera intervenido, ese glottalfib te habra dejado convertido en un plato de consorte frito. O tal vez ahora sabra algo que antes ignoraba -dijo Han-. Has sido muy oportuno matando a Isner precisamente en ese momento... Para quin trabajas, Davis? -Soy mi propio jefe, Solo. -Ests seguro de que no tienes algn otro jefe escondido por ah? Han se haba vuelto de tal manera que su desintegrador apuntaba a Davis. Davis enseguida se dio cuenta de ello y dej su arma en el suelo..., movindose muy despacio. Despus se incorpor con idntica lentitud y manteniendo la palma de la mano vuelta hacia Han para mostrarle que estaba desarmado. -No trabajo para nadie. -De acuerdo, de acuerdo -dijo Han-. Y qu demonios ests haciendo aqu?

Davis trag saliva antes de responder. Sus manos estaban levantadas hacia el techo, tal como haban estado cuando Isner le apuntaba con su desintegrador. -Hace poco asesinaron a un amigo mo en Salto 5. Estoy intentando averiguar por qu lo mataron. -Buen intento. -El suelo ya pareca haberse enfriado. Han puso una bota sobre l. Estaba fro-. Realmente excelente, de hecho... Sabas que se es justo el tipo de respuesta que despierta mis simpatas, eh? Pero ha resultado un poquito demasiado obvio. Vuelve a intentarlo. Davis mene la cabeza. -Estoy siendo totalmente sincero contigo, Solo. Mi amigo muri en una explosin en el hangar pocos das antes de que llegaras aqu. -Y t eres un buen chico que est intentando resolver el misterio, y ests dispuesto a hacer lo que sea para conseguirlo. Han baj el otro pie. La sensacin de volver a sostenerse sobre las dos piernas resultaba muy agradable. -Igual que t, Solo. -Pareces saber muchas cosas sobre m. Davis asinti. -Saba que vendras..., de la misma manera en que lo saban los chicos de Nandreeson. Todo el mundo te est vigilando, Solo. Esperan que acabes traicionando al Pasillo de una manera u otra. Han aferr con ms fuerza el desintegrador. -No estamos hablando de m, sino de ti..., y de lo que ests haciendo aqu. -Yo... Eh... Bueno, en realidad he venido a hablar contigo. -Has venido a Salto 5 para hablar conmigo? -S. -Pensaba que tu amigo haba sido asesinado aqu. -Y as fue -dijo Davis-. Pero ya he investigado ese asunto. Pareca un accidente, aunque ha habido un montn de accidentes similares ltimamente. Creo que demasiados, de hecho... Y cuando me enter de que habas venido a investigar la muerte de tu amigo, entonces pens que quiz... -No estoy investigando la muerte de nadie -le interrumpi Han-. He venido aqu porque Jarril me pidi que lo hiciera. -Y dnde est Jarril? -pregunt Davis. Seluss haba vuelto y empez a parlotear a toda velocidad. Han le lanz una rpida mirada por encima del hombro. La redonda cabeza de Seluss estaba envuelta por unas cuantas vendas colocadas a toda prisa. Chewie estaba detrs de l, con restos de crema para las quemaduras esparcidos sobre algunas zonas de su pelaje. -Ves? -dijo Davis-. Incluso tu amigo sullustano dice que Jarril est muerto, y supongo que l es la persona ms indicada para saberlo. -No lo sabe con certeza -dijo Han-. Se est basando en suposiciones, igual que el resto de nosotros. Lo cual me recuerda una cosa, Seluss... Cmo entraste en el Halcn? Mejor an, cmo consigui entrar Isner en el Halcn? Seluss solt un nuevo torrente de crujidos y chirridos y fue retrocediendo poco a poco mientras hablaba, con las patas levantadas ante l en una postura defensiva como si creyera que Han iba a golpearle de un momento a otro. Chewie se coloc detrs de l e interrumpi su retirada. -Volviste aqu desobedeciendo mis rdenes y utilizaste los cdigos de la nave de Jarril? -pregunt Han. -Eso quera decir que Jarril segua usando el Dama Apasionada. Han poda utilizar sus sistemas de seguimiento para tratar de localizar la nave y averiguar si Jarril se encontraba por los alrededores. Seluss se apresur a repetir que l no haba tenido la culpa de nada. -Ah, claro -dijo Han-. Dio la casualidad de que un glottalfib te sigui, verdad? -Suspir-. Esta sociedad no est funcionando, Seluss. Seluss emiti unos cuantos chirridos ms. -Cuando lleguemos a Salto 1 t irs a la enfermera y yo me largar de aqu. -No creo que debas tomar ese tipo de decisiones tan deprisa dijo Davis-. Me gustara poder contar con tu ayuda. -Oh, por supuesto -replic Han-. Tienes un asesinato que resolver. -Necesito una nave -dijo Davis-. Quiero alquilar la tuya. Han sonri. -Llevo aos sin alquilar mi nave, chico, y no voy a empezar a hacerlo ahora..., y adems me parece que no te costara mucho encontrar una nave que pasara un poco ms desapercibida.

-Quiero el Halcn -dijo Davis-. Necesito el respaldo de la Nueva Repblica. Si he de llevarte hasta el suministrador, necesito contar con ese apoyo. Han le contempl en silencio durante unos momentos. Davis era joven, pero no demasiado joven. Resultaba obvio que haba acumulado una cierta experiencia. Y estaba mintiendo. Han slo necesitaba orle hablar para saberlo. -No -dijo por fin-. Y ahora coge a tu glottalfib y sal de mi nave. -No es mi glottalfib -dijo Davis. -Ahora s lo es. Considralo como un trofeo de caza y salo de alfombra. Coge a ese glottalfib y lrgate, de acuerdo? -Solo, escucha... Me necesitas. Conozco muy bien el Pasillo de los Contrabandistas. -Yo tambin he estado por aqu un par de veces -dijo Han-. Chewie y yo sabremos arreglrnoslas sin tu ayuda. Y ahora sal de mi nave antes de que Chewie tenga que echarte una mano. Davis abri la boca en el mismo instante en que Chewie ruga. -Muy bien, muy bien -dijo Davis, yendo hacia Han-. Me ir. Pero si cambias de parecer... -No cambiar de parecer -dijo Han. Dej caer la mano sobre el panel de control y la puerta se abri. Davis se dispuso a irse-. No te olvides de tu amigo. Davis le lanz una mirada llena de irritacin y despus agarr a Isner por un flcido brazo y sac a rastras al glottalfib muerto del Halcn. Han esper hasta que los enormes pies del glottalfib hubieron salido del marco de la puerta y la cerr. Seluss le estaba mirando como si Han acabara de regalar todos los crditos que haba conseguido ganar a lo largo de su vida. -S lo que me hago -dijo Han. Seluss dej escapar un suave gemido y fue a la cabina de control. Chewie le sigui. Han enfund su desintegrador e intent calmarse. No necesitaba que nadie le recordara cul era su situacin. Nandreeson no le perdonara que hubiera matado a Isner y a los dems, y segua estando tan lejos como antes de saber quin se encontraba detrs de todos aquellos crditos. Pero no poda confiar en Davis. Su aparicin se haba producido en un momento demasiado conveniente..., y Han odiaba ese tipo de casualidades. Alguien estaba tramando algo. Y con Nandreeson pisndole los talones, el tiempo de que dispona haba pasado repentinamente de la escasez a la inexistencia. De acuerdo -dijo mientras iba hacia la cabina de control-. Volvemos a Salto 1. Y quiz, slo quiz, as tal vez conseguira encontrar algunas respuestas

***
Lo primero que not fue la pestilencia. Ftida y rancia, combinaba el hedor del agua estancada con el de la vegetacin putrefacta y los huevos podridos. Lando estaba caminando entre varios reks. En vez de atarle, los reks haban deslizado sus brazos delgados como ltigos alrededor de los suyos para mantenerlos inmovilizados. Su piel pareca goma tibia, pero aun as Lando poda sentir el palpitar de la vida a travs de ellos. Hasta aquel viaje, nunca haba estado tan cerca de un rek. Lando y sus captores haban viajado en una pequea nave en forma de burbuja que se haba movido por entre los asteroides con tanta facilidad como si avanzara por una autopista en Coruscant. Los reks haban desembarcado en aquella cmara, que mas pareca una pesadilla tropical que una caverna. El aire estaba tan saturado de humedad que se condensaba sobre su piel y haca que la ropa se le pegara al cuerpo. Hilillos de agua goteaban por las paredes de la caverna, y haba insectos revoloteando por toda la zona. Enjambres de moscas pasaban zumbando junto a l, y nubecillas de mosquitos creaban puntos negros en el aire. Los reks llevaron a Lando por una angosta cornisa que se extenda sobre un estanque de aguas estancadas. Lando pudo ver escalones tallados y muebles recubiertos de musgo medio ocultos debajo de la superficie del agua. Aquella parte de la caverna se hallaba sorprendentemente vaca, pero Lando saba que Nandreeson le estaba esperando en algn lugar ms all de ella. Cuando llegaran all los reks cobraran su recompensa y Lando quedara en manos del seor del crimen ms poderoso del Pasillo..., un seor del crimen que llevaba ms de veinte aos odindole. La cornisa estaba muy resbaladiza. Las botas de Lando haban sido diseadas pensando en suelos de metal, no en roca recubierta de agua y sustancias viscosas. Los reks le ayudaban a mantener el equilibrio,

pero si le soltaban poda caer dentro de las aguas inmviles que acechaban bajo la capa de putrefaccin verdosa. La mera idea bast para que Lando se estremeciera. Doblaron una esquina y de repente se encontraron en una cmara cerrada. Los muros estaban llenos de asientos tallados en la roca. Moscas tan grandes como el pulgar de Lando reposaban sobre las gruesas hebras de musgo que cubran la pared ms cercana a l. Ms mosquitos flotaban en el aire, y un grupo de insectos acuticos se deslizaba sobre la superficie del estanque. El olor a azufre era ms intenso en aquella zona, y se mezclaba con el tenue cosquilleo del ozono. Nandreeson estaba sentado al otro extremo del estanque. Las algas crecan hasta varios centmetros de profundidad por debajo de l, y nenfares gigantes cubran su cuerpo escamoso. Las rocas de la pared que se alzaba detrs de l estaban llenas de marcas negruzcas. Nandreeson no haba cambiado. Su largo hocico verde se hallaba recubierto por escamas tan grandes como una ua humana, y sus ojos estaban demasiado juntos. Las protuberancias de su frente le daban una expresin entre interrogativa y perpleja. Sus diminutas manos flotaban sobre la superficie del agua junto a los nenfares. Las escamas de su pecho haban adquirido un color dorado gracias al agua. Nandreeson pareca estar sentado en un silln sumergido. -Calrissssssian -dijo Nandreeson con una gran sonrisa, dejando que hilillos de vapor brotaran de su boca mientras prolongaba el sonido sibilante-. Tienes aspecto de haber prosperado. -Tengo aspecto de estar envuelto en un montn de lianas de goma -dijo Lando. Deba mantener su fachada de orgulloso fanfarroneo a cualquier precio. Nandreeson no tena por qu saber que el corazn de Lando estaba haciendo horas extras. -Ah, s, mis fieles reks... -Nandreeson les dirigi una inclinacin de cabeza, y Lando pudo sentir como los reks se apartaban de l. Al parecer teman las llamas que podan surgir de la boca de Nandreeson-. Arrojad a Calrissian a la bebida y volved a vuestra nave. Vuestros crditos os estarn esperando. -No...! -empez a gritar Lando. Pero la palabra an no haba acabado de salir de su boca cuando ya se encontr volando por los aires. Los reks haban lanzado su cuerpo a una gran altura. Lando atraves un enjambre de mosquitos y la mitad de los diminutos insectos que lo formaban se le metieron en la boca, dejndole medio asfixiado y hacindole toser. Todava estaba tratando de escupirlos cuando choc con el agua. El agua estaba caliente y viscosa, y saba a masa para pasteles. Lando se hundi muy deprisa, arandose con las rocas cubiertas de musgo y sintiendo cmo el calor aumentaba rpidamente a medida que iba descendiendo por las profundidades del estanque. Una burbuja que iba de camino a la superficie pas junto a l y Lando comprendi, con una sbita punzada de miedo, que aquel estanque estaba alimentado por una fuente de calor subacutica.., y que se estaba deslizando hacia ella. Empez a agitar los brazos y consigui que se le enredaran con la capa. Pnico. Pnico. El pnico te matar, se dijo frenticamente. El pecho le arda con una dolorosa necesidad de respirar. Poda aguantar. Lando saba que poda aguantar el tiempo suficiente. Subi los brazos y abri el cierre de su capa. La capa se desliz dentro del agujero del que haba surgido la burbuja, pero Lando por fin poda moverse. Mir hacia arriba. La luz de las lmparas instaladas en el techo de la caverna se filtraba a travs del agua. Lando nad hacia ella. Sus pulmones necesitaban aire, le dolan los brazos y puntos negros bailoteaban delante de sus ojos. Aquel momento de pnico le haba costado una gran cantidad de aire. Lando ya estaba empezando a creer que no lo conseguira cuando de repente su cabeza atraves la superficie del estanque, y un instante despus se encontr) escupiendo bocanadas de agua repugnante y haciendo profundas inspiraciones de aire. Lando haba logrado describir un giro de ciento ochenta grados mientras se encontraba debajo del agua. Nandreeson estaba detrs de l, y haba seis glottalfibs ms sentados al otro lado de la caverna con sus enormes pies remojndose en el estanque. Todos tenan la boca abierta y estaban sonriendo. De hecho, los glottalfibs se estaban riendo de l. -Qu estis mirando? -pregunt, sintindose demasiado aturdido para que se le pudiera ocurrir un insulto mejor. -Te miran a ti, humano -dijo Nandreeson desde detrs de l-. Nunca me haba imaginado que vuestra tolerancia al agua fuera tan lastimosamente baja. -Mentiroso. -Lando gir lentamente, chapoteando en el agua hasta quedar de cara a Nandreeson-. Y esto no es agua, sino basura lquida. Los diminutos ojos de Nandreeson estaban siguiendo cada movimiento de Lando.

-Esto es el producto de aos de experimentacin -dijo con gran orgullo-. Espero que tu qumica corporal no haya destruido el delicado equilibrio de mi estanque. -Tendras que haber pensado en eso antes de ordenar a los hombres de goma que me arrojaran a l -dijo Lando. Ech un rpido vistazo a los lados del estanque. Las rocas terminaban bastante por encima de su cabeza y estaban recubiertas de un musgo verdoso que pareca extremadamente resbaladizo. Los nicos peldaos se encontraban cerca de la puerta del otro extremo del estanque, y haba que pasar por delante de los guardias para llegar hasta ellas. Bueno, daba igual. Lando quera conservar las fuerzas, y no estaba dispuesto a seguir nadando hasta que se le agotaran las energas. Gir sobre s mismo y se impuls con un par de patadas, iniciando el elegante estilo de braza que haba aprendido de muchacho. Una llama gigantesca se desliz sobre el agua por delante de l. Masas de vapor brotaron del estanque y le cegaron, y el repentino calor le abras. Lando se qued inmvil. -Ah, Calrissian... Ves cul es el precio que hay que pagar por desobedecerme? -Nunca dijiste que tuviera que quedarme dentro de esta poza de barro. Lando se apresur a apartarse de las masas de vapor que brotaban del agua y se acerc un poco ms a Nandreeson. Nandreeson abri su hocico, y su lengua emergi de l y atrap un puado de mosquitos. El seor del crimen los engull y dej escapar un suave gemido de deleite. Pero tampoco he dicho que puedas salir de ella. Ahora eres mo, Calrissian..., y ms valdr que te vayas acostumbrando a esa idea. -De acuerdo -dijo Lando-. Scame de este estanque y discutiremos el precio de mi libertad. Hilillos de llamas brotaron de las fosas nasales de Nandreeson. Lando haba descubierto haca ya mucho tiempo que esos pequeos incendios indicaban que el glottalfib estaba de mal humor. -El precio de tu libertad es tu muerte, Calrissian. Lando ya casi no senta los brazos, por lo que dej de moverlos y se mantuvo a flote agitando las piernas. La viscosidad del agua tambin ayudaba a evitar que se hundiera. Pero si iba a seguir mucho ms tiempo all dentro, tendra que librarse de algunas de sus prendas ms pesadas. Ests siendo un poquito melodramtico, Nandreeson -dijo despus-. Yo slo era un joven contrabandista que intentaba demostrar su vala, y no tena ni idea de a quin estaba robando. He intentado devolverte lo que te rob a lo largo de los aos, pero tus matones ni siquiera quisieron transmitirte el mensaje. Ahora estoy aqu, verdad? Bien, pues entonces hablemos como dos personas razonables... Te devolver todo lo que te rob ms intereses. Un diez por ciento de inters a lo largo de veinte aos debera proporcionarte unos beneficios bastante elevados. -No estoy interesado en los beneficios -dijo Nandreeson. Las llamas que se deslizaban a lo largo de su hocico se haban vuelto todava ms largas. -A quin crees que vas a engaar diciendo esas cosas? -replic Lando. Se haba hundido hasta el mentn, y tena que estirar el cuello para mantener la boca fuera del agua-. Siempre ests buscando alguna manera de obtener beneficios. -Muy bien. -Nandreeson sac su largo cuerpo escamoso del agua-.Voy a ser sincero contigo, Calrissian, dado que no te queda mucho tiempo de vida. Los beneficios me interesan mucho, y voy a extraer ciertos beneficios de ti: despus de que mueras, todo lo que posees pasar a ser mo. No tienes herederos, compaera o familia. Nadie discutir conmigo. Nadie se atrever a hacerlo. -No creo que a la Nueva Repblica vaya a gustarle mucho eso. -Y yo no creo que tus amigos de la Nueva Repblica vayan a interferir con mis planes. -Nandreeson se sent sobre la resbaladiza cornisa rocosa y dej que sus enormes pies quedaran sumergidos mientras coga una mosca de la pared con una de sus manecitas-. Estarn demasiado ocupados enfrentndose a una nueva rebelin. Lando volvi a agitar las manos. Se encontraba en buena forma fsica, pero llevaba bastante tiempo mantenindose alejado del agua y sus msculos doloridos ya estaban empezando a pagar un precio muy alto a cambio de aquel repentino ejercicio con el que no estaban familiarizados. Una nueva rebelin? Por supuesto. -Nandreeson cogi otra mosca de la pared y la mastic con expresin pensativa-. Todos los gobiernos tienen que enfrentarse a la rebelin armada en algn momento de su existencia. Para tus amigos de Coruscant, la rebelin llegar bastante ms temprano de lo acostumbrado.

-No hemos parado de luchar con los imperiales desde que el Imperio fue derrotado -dijo Lando-. No tardarn en cansarse. -Estoy seguro de ello -dijo Nandreeson. Las llamas haban desaparecido, y el seor del crimen volva a sonrer-. Pero yo estoy hablando de una rebelin, Calrissian..., y de una rebelin de origen interno. Supongo que no has olvidado cmo funcionan esa clase de cosas, verdad? Te estoy hablando del mismo tipo de rebelin que tu amiga Leia Organa Solo dirigi cuando formaba parte del Senado Imperial..., tina rebelin armada y decidida a triunfar que tiene el idealismo de su parte. Lando redujo el ritmo de sus movimientos. No hay ninguna razn para rebelarse -dijo-. La Repblica es un buen gobierno, y trata bien a su gente. De veras? -pregunt Nandreeson-. Quienes viven en el Pasillo temen que la Nueva Repblica interfiera con el libre comercio, y le tienen verdadero pnico a su gobierno. El Pasillo siempre ha odiado a todos los gobiernos, y les da igual que quien mande sea el Imperio o la Antigua Repblica. Los contrabandistas odian las reglas -dijo Lando. Y naturalmente-sigui diciendo Nandreeson como si no le hubiera odo-, tambin hay lugares como Almania, un planeta que envi una peticin de auxilio a tu Nueva Repblica cuando sus gobernantes, los jehars, iniciaron una matanza sistemtica de todos los que se les oponan. La Nueva Repblica nunca respondi a ese mensaje. La Nueva Repblica intenta no interferir con los gobiernos locales -dijo Lando. Incluso cuando ese gobierno local est cometiendo un genocidio? Realmente, Calrissian... Teniendo en cuenta que estamos hablando de unos hroes, la verdad es que tu Nueva Repblica no lo est haciendo nada bien. Y quin eres t para erigirte en juez de la Nueva Repblica? -pregunt Lando-. No eres ms que un... Chorros de llamas se esparcieron por el agua a su alrededor, creando nubes de humo y vapores que subieron hacia el techo de la caverna. Lando tosi y se limpi la cara con una mano. Si no se le ocurra algo pronto, acabara ahogndose en aquel estanque antes de que el da hubiera terminado. Las llamas dejaron de brotar del hocico de Nandreeson, y el humo se fue disipando poco a poco. Creo que deberas reflexionar muy seriamente sobre lo que vas a decir antes de decirlo -dijo Nandreeson-. Controlo tu vida, Calrissian. Ya te he entendido, Nandreeson. Y ahora djame salir de aqu y hagamos un trato. Pues parece ser que no me he explicado con la suficiente claridad -dijo Nandreeson-. No voy a hacer ninguna clase de trato contigo. -Volvi a meterse en el agua y nad hacia Lando, mantenindose lo suficientemente alejado de l para que Lando no pudiera tratar de agarrarle, pero permaneciendo lo bastante cerca para que un nuevo chorro de llamas fruto de la irritacin pudiera abrasar el rostro de Lando-. Cuando Jabba el Hutt muri, podra haberme convertido en el seor del crimen ms influyente de toda la galaxia..., y de no ser por ti lo hubiera hecho, Calrissian. Llevo muchos aos mantenindome lo ms alejado posible de ti -dijo Lando. Exactamente. Nandreeson es el seor del crimen ms poderoso del Pasillo. Nandreeson es conocido en toda la galaxia. Pero Nandreeson no es omnipotente. Nandreeson puede ser vencido. Oh, vaya, pero si incluso alguien tan inepto como Lando Calrissian consigui robarle una fortuna cuando Calrissian no era ms que un muchacho... Si se pudo hacer una vez, puede volver a hacerse. Las llamas ya empezaban a brotar nuevamente de las fosas nasales de Nandreeson cuando Lando inici Un retroceso muy, muy lento y cauteloso. Matarme no cambiar eso -dijo. Oh, pero s que lo har. Mis colegas difundirn la historia de tu muerte, de cmo sufriste y corno, al final, suplicaste ni compasin... Puede que incluso le hagamos ciertas cosas a tu cuerpo despus de que hayas muerto -creo que los humanos encuentran muy desagradable todo lo relacionado con la profanacin de los cadveres, verdad?-, y lo llevemos a Salto 1 para que todos puedan verlo. Y despus, naturalmente, confiscar todas tus propiedades y nadie se opondr a ello. En vez de decir que se me puede robar impunemente y ser ms listo que yo, todos dirn que Nandreeson sabe esperar el momento adecuado para vengarse..., y que sabe hacer que esa venganza sea muy, muy dulce. Lando mene la cabeza, consigui que se le metiera un poco de agua en la boca y la escupi, faltando muy poco para que consiguiera acertar a Nandreeson con el chorro de lquido. Si realmente quieres conseguir que la gente se olvide de estos ltimos veinte aos, entonces tendrs que matarme un centenar de veces.

Despus torci el gesto. Ese tipo de contestaciones no eran la forma ms adecuada de convencer a Nandreeson..., especialmente teniendo en cuenta que las llamas ya haban empezado a fluir por entre los dientes de Nandreeson. Piensas que acabars convencindome de que eres alguien realmente especial, verdad, Calrissian? -murmur Nandreeson mientras las llamas se iban esparciendo alrededor de su cara-. Piensas que sabr apreciar tu inteligencia, tu coraje y todas esas capacidades superiores de las que diste muestra al desafiarme. Piensas que saldrs con vida de aqu. Pero lo que debes saber es que he dedicado los ltimos veinte aos de mi vida a odiarte. Una lengua de llamas se acerc tanto a Lando que tuvo que sumergirse para esquivarla. Los pulmones todava le dolan de la ltima vez en que se haba sumergido. Nandreeson no se haba movido, y tampoco haba vuelto a inflamar el agua. Lando se dispona a salir a la superficie cuando cay en la cuenta de algo que haba estado pasando por alto hasta aquel instante. Sus pulmones ya deberan haberse recuperado. Debera estar sintiendo un cierto cansancio debido al esfuerzo de mantenerse a flote, pero ya llevaba algn tiempo respirando regularmente y en realidad tendra que sentirse mucho menos cansado. Salvo si aquella atmsfera contena muy poco oxgeno, o si estaba contaminada por alguna sustancia desconocida, o si los glottalfibs estaban consumiendo el oxgeno. Teniendo en cuenta el efecto combinado del esfuerzo y aquel aire de psima calidad, Lando no dispona de tanto tiempo como haba credo en un principio. Examin el agua y slo vio algas, partculas verdes y pies de glottalfibs remojndose en el estanque. No haba ninguna escapatoria a menos que quisiera probar suerte con aquel agujero del que emergan las burbujas..., y Lando no estaba demasiado seguro de que pudiera aguantar el calor. Volvi a la superficie y expuls aquel agua repugnante por la nariz y la boca. Esconderte debajo del agua no te servir de nada -dijo Nandreeson-. Puedo alcanzarte con mucha ms facilidad ah abajo que aqu arriba. Si vas a matarme, entonces hazlo de una vez y acabemos con esto -dijo Lando. Si Nandreeson se decida a actuar, su movimiento tal vez indicara a Lando por dnde poda escapar. Te gustara, verdad? -replic Nandreeson-. Pero morirs muy despacio, Calrissian, y yo disfrutar cada uno de los momentos de tu agona. Pues si tienes algo planeado para m ser mejor que pongas manos a la obra, Nandreeson. Cuanto ms rpido le sacaran del agua y de aquella caverna, tanto mejor para l. Si no te importa que utilice esos mismos trminos tan curiosamente humanos que acabas de emplear, te dir que ya he puesto manos a la obra. -Nandreeson le estaba sonriendo, y sus labios escamosos haban retrocedido para revelar unos dientes puntiagudos ennegrecidos por el humo-. Vamos a ver durante cunto tiempo eres capaz de sobrevivir en mi mundo, Calrissian. Los glottalfibs viven en el agua. Comemos en el agua, dormimos en el agua y nos apareamos en el agua. Pero tengo entendido que los humanos son incapaces de aguantar el agua. Pues yo la aguanto estupendamente. Pero el agua te matar si no tienes cuidado. Durante cuanto tiempo sers capaz de seguir nadando, Calrissian? Sin comida, sin descanso, sin ayuda de ninguna clase... Durante cunto tiempo podrs aguantar? Un terror que Lando nunca haba conocido acababa de surgir dentro de l. No poda seguir nadando hasta el fin de los tiempos. Se ahogara. -Puedo sobrevivir el tiempo suficiente -dijo. Y por lo menos eso era verdad. Sobrevivira el tiempo suficiente para acabar con Nandreeson..., o morira intentndolo.

Veinticinco

*
Los guardias haban permitido que Cole bajara de la plataforma del prototipo del ala-X. A su vez, l les haba convencido de que deban avisar al general Antilles. Eso no quera decir que Cole supiera qu iba a decir cuando llegara el general, desde luego. El androide de Skywalker permaneca inmvil junto a la

terminal de ordenador, con zarcillos de humo brotando del compartimento redondo de su cabeza. Si los impactos de desintegrador eran tan serios como parecan, podan haber daado la memoria del androide..., que a juzgar por lo que haba dicho Skywalker era precisamente la parte del androide que ms valoraba. Ya hemos esperado ms que suficiente -dijo el kloperiano-. Vamos a llevarlo al bloque de detencin como haramos con cualquier otro saboteador. No. La voz proceda del fondo de la sala. Los guardias se volvieron en esa direccin, y Cole les imit. El general Antilles acababa de aparecer all, con su uniforme de gala y sus oscuros cabellos impecablemente peinados. Sus dos guardias personales permanecan inmviles junto a l. El general recorri la sala con la mirada. Sus ojos se posaron en Cole durante un momento, escrutando y evaluando, y claramente sin reconocerle, y despus se volvieron hacia el androide. Esa unidad astromecnica de ah es Erreds? El guardia de Mon Calamari encogi sus flacos hombros. -Y bien? -pregunt el general Antilles. Los guardias miraron a Cole. Cole recorri con la mirada todos sus rostros hasta convencerse de que poda hablar. S, seor -dijo despus-. Luke Skywalker lo dej aqu conmigo para que supervisara las reparaciones del ala-X. El general Antilles puso una mano sobre la cpula de Erreds y despus permiti que sus dedos resbalaran lentamente sobre ella hasta dejar de tocarla, como si le apenara enormemente ver en qu estado haba quedado Erreds. Repara este pequeo androide y vuelve a dejarlo en condiciones de funcionar -le dijo al kloperiano. Disclpeme, seor, pero Erreds ha tenido algunas experiencias bastante desagradables con los kloperianos -dijo Cole- Me ha dicho que intentaron secuestrarlo hace unos das. Los ojos del general se entrecerraron. Quin le ha hecho esto a Erreds? Yo -dijo el kloperiano-. Estaba intentando escapar. Escapar? -pregunt el general. Sorprendimos al androide y a este chico cuando estaban saboteando el prototipo del ala-X -dijo la guardia-. Pusieron un detonador en el ordenador. Erreds hizo eso? -pregunt el general-. Me resulta muy difcil de creer. Quin eres, hijo, y por qu has solicitado mi presencia aqu? Cole trag saliva. Me llamo Cole Fardreamer, seor, y normalmente trabajo en los alas-X. Luke Skywalker me habl muy bien de usted, y cuando estos guardias entraron aqu... Bueno, pens que por lo menos usted me escuchara. Estabas saboteando el prototipo? Cole mene la cabeza. Lo estaba inspeccionando. Erreds y yo encontramos una bomba en el ala-X del Maestro Jedi y despus encontramos otra bomba en un segundo ala-X reacondicionado, as que pens que quiz tambin hubiera bombas en los nuevos modelos y estaba tratando de averiguarlo cuando aparecieron los guardias. No han querido escucharme, seor. El guardia de Mon Calamar fue hasta el ala-X y seal el ordenador. Si examina esto, seor, ver qu estaban tramando el joven y su androide. Hay una insignia imperial en la parte de atrs de este ordenador. Es una unidad de detonacin. El general Antilles se inclin sobre el ala-X y examin el ordenador. Cole no poda ver sus manos y no saba si el general estaba moviendo algo que no hubiera debido tocar. El corazn del muchacho empez a latir a toda velocidad. Tenga cuidado, seor -dijo-. Cualquier movimiento equivocado podra hacer que estallara. Gracias -dijo el general, pero sigui inclinado sobre el ala-X. Nadie dijo ni una palabra. Cole poda or su propia respiracin, y los suaves roces y crujidos que produca el general-. Este artefacto imperial est incorporado directamente al ordenador -aadi en cuanto hubo terminado su inspeccin. Cole mene la cabeza. Tena la boca repentinamente seca. No, seora. Erreds y yo descubrimos el sabotaje. -Erreds? Y qu haca Erreds contigo?

Erreds emiti un pitido seguido por un rpido trino electrnico. -Dice que el amo Luke le dej aqu para que ayudara al amo Fardreamer en su trabajo -tradujo el androide de protocolo. -Te llamas Fardreamer? -pregunt la presidenta. -S, seora. Y qu relacin tienes con mi hermano? -Estaba reparando su ala-X. ste no es su ala-X. No, seora. Y qu le ocurre al ala-X de Luke? -pregunt el general. Cole trag saliva. Tener que enfrentarse al general y a la presidenta de la Nueva Repblica casi resultaba peor que verse apuntado por los desintegradores de los guardias. Nada, seor. Estaba siendo reacondicionado de acuerdo con sus rdenes y entonces el Maestro Jedi Skywalker se present aqu, y se quej de que habamos estado alterando su ala-X. Dijo que era un caza muy especial y que no quera que fuese remodelado, y me pregunt si poda volver a dejarlo tal como estaba antes. Dej aqu a Erreds para que me ayudara. Encontr el detonador mientras estaba sacando el ordenador. Los ordenadores ya vienen premontados y en una sola pieza de la fbrica, por lo que pens que el detonador quiz no tena como objetivo al Maestro Jedi, sino a los alas-X en general. Decid echar un vistazo al ordenador de otro ala-X reacondicionado y encontr otro detonador. Despus me pregunt si los nuevos modelos tambin habran sido saboteados de la misma manera, y el nico ala-X al que tena acceso era el prototipo, por lo que vine aqu. Es verdad todo eso, Erreds? -pregunt la presidenta sin volverse hacia el pequeo androide. Erreds se bambole sobre sus ruedas. Intent ir hacia ella, pero sus circuitos emitieron un gemido de protesta. Erreds dej escapar un suave pitido. Ser mejor que respondas al ama Leia primero y te preocupes por tu salud despus -dijo el androide de protocolo. Erreds respondi con otro pitido seguido por una serie de trinos electrnicos, y despus se bambole sobre sus ruedas como si intentara dar ms nfasis a lo que acababa de decir. Erreds confirma la historia del joven -dijo el androide de protocolo-. Teme que esos nuevos ordenadores formen parte de una conspiracin para eliminar a los mejores pilotos de la flota, y sugiere que averigemos quin orden que los alas-X fueran remodelados... Yo lo orden -dijo el general. Oh, cielos -murmur el androide de protocolo. Por una vez Cetrespe haba estado totalmente acertado. Un leve rubor ti el rostro de la presidenta mientras se volva hacia el general. Qu has dicho, Wedge? El general se encogi de hombros. Bueno, no fui slo yo -dijo-. Los altos mandos se reunieron porque tenamos algunas dificultades con los alas-X. No envejecen demasiado bien, as que nos estaban creando bastantes problemas mecnicos. El mercado de los componentes electrnicos haba reducido sus precios, por lo que pensamos que podamos reconstruir unos cuantos alas-X primero y comprar los que necesitramos despus. No fui informada de esto -dijo la presidenta. Redactamos un memorndum, Leia -dijo el general-. En realidad no puede considerarse que fuera un autntico cambio de poltica. Quiz no, pero tiene que haber salido bastante caro -dijo la presidenta-. La Nueva Repblica no es rica. Eso es lo que he estado intentando hacerte entender -dijo el general-. Los costes de este proyecto eran desusadamente bajos, y por eso le di mi apoyo. Pens que nos beneficiara, y no caba duda de que protegera a los pilotos del peligro que supone sufrir todos esos fallos mecnicos que hemos estado padeciendo ltimamente. Los labios de la presidenta se fruncieron y sus ojos se entrecerraron. Estaba claro que no iba a discutir con l delante de los guardias. La presidenta se volvi hacia Cole. Y crees que hay un detonador como el que has encontrado escondido en todos los alas-X? Cole volvi a tragar saliva. Era realmente magnfica, aunque en un estilo totalmente distinto al de su hermano. All donde Luke Skywalker presentaba sus exigencias con una engaosa suavidad, la presidenta mostraba una cortante dureza. No haba ni un solo tomo de blandura en Leia Organa Solo. Cole jams habra sido capaz de discutir con ella tal como lo haba hecho con su hermano. El detonador est en los nuevos ordenadores, seora. Es el nico sistema que hemos sustituido en todos los alas-X que hemos reacondicionado.

Y cmo es que no habas descubierto la existencia de ese detonador si te pasas el da entero tocando esos ordenadores? Porque hasta ahora nunca haba tenido ocasin de desmontar un ordenador. Necesito que seas totalmente sincero conmigo, Wedge -dijo la presidenta-. De quin surgi la idea de sustituir los ordenadores? De m -dijo el general. Wedge... -La voz de la presidenta contena un inconfundible tono de advertencia-. No tenemos tiempo para juegos. Necesito saberlo. Leia... -El general le puso la mano en el brazo-. Fue idea ma, entiendes? Fui yo quien descubri los problemas que nos estaban creando los viejos alas-X. Lo del reacondicionamiento fue idea ma, e incluso fui yo quien habl con el comprador de suministros militares. He llevado este asunto desde el principio hasta el final, Leia. No puedo creer que dieras la orden de cometer un acto de sabotaje -dijo la presidenta. No lo hice. Las palabras del general parecieron quedar flotando en el aire. Los guardias miraron hacia otro lado. Slo el androide de protocolo sigui observndoles, percibindolo todo con sus ojos dorados. Cole se mordi el labio inferior. Tena que hablar. Disclpeme, seora, pero... Bueno, el general podra haber emitido la orden sin saber absolutamente nada sobre el sabotaje. Lo s-dijo la presidenta-. Los ordenadores ya llegan montados de la fbrica, verdad? S, seora -dijo Cole-, y adems los montan de tal manera que tendras que estar buscando el detonador para poder encontrarlo. Yo no lo habra encontrado si Luke Skywalker no se hubiera negado a que sustituyramos su viejo ordenador por el nuevo modelo..., y ni siquiera entonces lo encontr. Fue Erreds quien lo encontr. Los kloperianos se niegan a permitir que los androides astromecnicos entren en el hangar de mantenimiento, ama Leia -dijo el androide de protocolo. Erreds emiti un estridente silbido. La presidenta cerr los ojos durante un momento. Cunto tiempo llevamos haciendo esto? -pregunt despus. -Bastante -dijo el general-. Puedo darte una respuesta exacta consultando los archivos. La presidenta mene la cabeza. El ala-X de Luke fue trado hasta aqu durante ese perodo de tiempo -dijo despus-. Luke lleva el tiempo suficiente en Coruscant para que podamos suponer que el cambio fue llevado a cabo despus de su ltima reunin. Aun as, estamos hablando de mucho tiempo... Cuntos alas-X cree que llevan instalado el nuevo sistema de ordenadores, seor Fardreamer? La mayora, seora -dijo Cole-. Me sorprendi ver un aparato tan antiguo como el del Maestro Jedi que an no haba sido modificado. La mayora... -murmur la presidenta. Sus manos estaban tan tensas que los nudillos haban palidecido-. Y qu hay de los nuevos alas-X? Cuntos estamos utilizando actualmente? Todos salvo un puado, Leia -dijo el general. Quiero que todos sean inspeccionados. Todos ellos, entendido? Tambin quiero que inspeccionen los alas-X reconstruidos. No pensars que hay una bomba escondida dentro de cada ala-X -dijo el general. Eso es exactamente lo que pienso -dijo la presidenta-, y quiero que las extraigan. Eso podra dejar inmovilizada a toda nuestra flota de alas-X durante bastante tiempo. Prefiero verla inmovilizada antes que verla destruidadijo la presidenta-. Puede hacerlo, seor Fardreamer? S, seora -dijo Cole, apresurndose a erguirse-. Pero creo que tendremos que enfrentarnos a otro problema todava ms grave. La presidenta le contempl en silencio, con los ojos muy abiertos y el rostro totalmente inmvil, mientras esperaba a que Cole se explicara. No todos los alas-X estn aqu Un cierto nmero de aparatos se encuentran fuera del planeta. La presidenta trag saliva. Cree que esos aparatos necesitan un detonador de control remoto?

Cole enseguida entendi adnde quera ir a parar. Si la bomba slo poda ser activada mediante un detonador de control remoto, entonces los alas-X que estaban fuera de Coruscant probablemente no corran ningn peligro. No, seora. Ese detonador ha sido diseado para estallar cuando se emita una determinada combinacin de rdenes. Y sabe cul es esa combinacin? Cole mene la cabeza. Entonces todos los pilotos de los alas-X corren peligro -dijo la presidenta. Ordenar que todos los alas-X vuelvan inmediatamente a sus bases -dijo el general. Asegrese de que esa orden llega hasta el Maestro Jedi Skywalker -dijo Cole. Y Luke...? Esta vez el pnico result claramente evidente en la voz de la presidenta. S, seora. El ala-X que se llev es una rplica exacta de este prototipo..., ordenador incluido. Oh, Luke -dijo la presidenta, y despus alz los ojos hacia el general-. Ni siquiera s dnde est. El general la rode con el brazo.

***
Le encontraremos -dijo-. No tenemos otra eleccin. Almania ocupaba casi toda la pantalla visora de Luke, llenndola con el gran disco blanco azulado de un planeta rodeado de nubes. Sus tres lunas eran ms pequeas que Almania, y de un color distinto. Dos de ellas contenan montones de verde mezclado con el azul. Sus cartas astrogrficas le haban dicho que las tres lunas albergaban vida y culturas bastante antiguas. Pydyr era la ms famosa, tanto por su exclusividad como por su riqueza. Luke nunca haba odo hablar de las otras dos -ni de Almania, en realidad- hasta que Brakiss las haba mencionado durante su conversacin. Lo ms extrao de todo era que Luke confiaba en la informacin que le haba proporcionado Brakiss. Su antiguo estudiante todava conservaba una hebra de bondad oculta en las profundidades de su ser. Brakiss haba intentado destruirla, pero la hebra an exista. Pero Luke tema que algn da Brakiss sera capaz de vencer definitivamente a esa bondad y que utilizara todos sus considerables poderes en favor del mal. Lo nico que poda hacer era prestarle toda la ayuda posible para que eso no llegara a ocurrir, y asegurarse de que Brakiss saba que Luke siempre estaba all para ayudarle. Permitir que sus estudiantes se fueran siempre era la parte ms difcil de la enseanza, pero Luke tena que permitir que cometieran sus propios errores, que fueran ellos mismos y que eligieran sus propios caminos. Brakiss tena que enfrentarse a muchos oscuros obstculos surgidos de su pasado, y Luke esperaba que sera capaz de hacer la eleccin correcta en el futuro. Pero salvo por lo que haba dicho acerca de Almania, Brakiss haba vuelto a perderse en el pasado de Luke. Se supone que has de ir a Almania. Las respuestas que quieres encontrar estn all. Y qu le haba dicho despus? Ah, s... Deja la lucha a aquellos que son capaces de ser implacables, porque acabarn venciendo de todas maneras... Fuera quien fuese la persona que quera ver a Luke en Almania, se trataba de alguien tan implacable que tena aterrorizado a Brakiss. Ni siquiera Luke era capaz de causar aquel terror a un nivel tan profundo. Una parte de Brakiss segua queriendo y admirando a Luke, porque de lo contrario jams le habra dirigido aquella advertencia. Pero Brakiss no slo ni quera ni admiraba a la persona que le pagaba para que llevara a Luke hasta Almania, sino que la tema. Por s solo eso ya bastaba para despertar el inters de Luke. Aquella advertencia le pareca todava ms curiosa e interesante. Haba dedicado todas las horas del viaje a buscar informacin sobre Almania, pero no haba mucho que estudiar. Almania se encontraba al otro lado de la galaxia, y ni el Imperio ni la Nueva Repblica le haban prestado demasiada atencin. El Imperio haba establecido contacto con Pydyr en una ocasin para pedirle que financiara sus campaas, pero Pydyr haba respondido con un mensaje de neutralidad cautelosamente redactado. Normalmente ese tipo de respuesta habra bastado para despertar las iras del Emperador, pero

en esa ocasin no ocurri as. Incluso con todas sus riquezas, Pydyr se encontraba demasiado lejos para que el Emperador se molestara en emprender alguna clase de accin. Y mientras que Pydyr se consideraba neutral, Almania se vea a s misma como tenuemente unida a la Rebelin primero y a la Nueva Repblica despus. Los jehars, que haban ejercido el liderazgo en Almania durante la lucha contra el Imperio, haban enviado armas y fondos a varias bases rebeldes, la de Hoth entre ellas. Pero el liderazgo de los jehars sufri un brusco cambio poco despus de que la Nueva Repblica derrotara al Gran Almirante Thrawn, y las comunicaciones con Almania quedaron totalmente interrumpidas. Otros informes hablaban de grandes masacres. Pero nadie haba pedido ayuda hasta algn tiempo despus, y para aquel entonces la Nueva Repblica ya estaba muy ocupada con la amenaza yevethana. Almania, ignorada en las mejores circunstancias, fue olvidada. Pero haba algo que Luke no entenda, y tena que ver con el orden en que se haban producido los acontecimientos. Antes de que hubiera construido su refugio en las montaas Manar, pero despus de Calista, Luke haba adiestrado a un gran nmero de estudiantes muy prometedores entre los que estaba Brakiss. Brakiss se haba marchado durante esa poca. Luke haba pensado que Brakiss quiz tuviera alguna clase de relacin con Almania, pero no haba podido encontrar ningn dato que los relacionase. Las historias de la madre de Brakiss tampoco contenan nada que pudiera relacionarlos y el Imperio no mantena ninguna clase de presencia en Almania, por lo que Brakiss no poda haber ido all durante su etapa de servicio imperial. O s poda haberlo hecho? Despus de todo, Brakiss era un espa. Tendra algo que ver Brakiss con el cambio producido en los jehars? Brakiss haba advertido a Luke de que estaba a punto de meterse en una trampa, y Brakiss formaba parte de aquella trampa. Pero y la advertencia? Formaba tambin parte de ella? Luke no haba percibido ese nivel de engao tan profundo en Brakiss. Slo haba percibido miedo. Deja la lucha a aquellos que son capaces de ser implacables, porque acabarn venciendo de todas maneras... En el pasado no lo haban hecho. En el pasado, Luke haba sido capaz de derrotarlos. De Vader a Palpatine, de Daala a Thrawn, de Waru a Nil Spaar, Luke y sus amigos se haban enfrentado a los que eran implacables y los haban derrotado. Yoda le haba enseado que la Fuerza encerraba un gran poder, un poder que surga de la compasin y no del odio. Confiar nicamente en ese odio siempre haba sido la gran debilidad de los implacables. No vencern -le murmur Luke a Brakiss, deseando que se le hubiera ocurrido decir aquello en la fbrica de androides-. Puedo garantizrtelo. Aunque Luke todava no tena demasiado claro a qu se estaba enfrentando, desde luego. Slo contaba con el dolor recordado de aquel horrendo estallido, y con el recuerdo del miedo que haba extendido por Coruscant y por toda la Nueva Repblica. A medida que se acercaba a Almania, Luke fue experimentando una creciente sensacin de fro. Comprob la temperatura interior del ala-X. Era normal. El fro emanaba de su estmago, y se enroscaba alrededor de su corazn. No se pareca en nada a la explosin de fro helado que haba cado sobre l cuando todas aquellas personas murieron. Y sin embargo pareca la misma clase de fro. El fro se fue extendiendo por su espalda y sus hombros. Se estaba aproximando a Pydyr. Luke abri un canal de comunicaciones, esperando ser amenazado al instante por encontrarse tan cerca de un planeta privado. Pero su sistema de comunicaciones no capt ninguna emisin. No haba seales codificadas. No haba transmisiones locales. No haba nada. Nada, absolutamente nada... Y Luke tendra que haber estado captando algo. Examin el planeta que se extenda por debajo de l. Los edificios seguan all, y capt varias lecturas de formas de vida. Pero slo haba unas diez lecturas. Diez en toda la luna... Cuando hubiera tenido que haber miles. Millones. El fro le estruj el corazn. Los gritos haban venido de all. Venan de Pydyr.

Tendra que bajar a investigar. Almania poda esperar un da. Y entonces sinti los zarcillos de una presencia. Resultaba vagamente familiar, pero estaba demasiado lejos para que pudiera ser percibida con claridad. Adems, pareca como si estuviera siendo filtrada por una atmsfera bastante densa. Luke ya la haba percibido anteriormente. En Telti. Justo antes de ver a Brakiss. Pero lo que estaba percibiendo no era la presencia de Brakiss. Luke estaba seguro de ello. Era otra persona, alguien igualmente familiar... ... y ms poderoso, porque tena que ser mucho ms poderoso para que su presencia pudiera ser percibida a tanta distancia. Pero la percepcin estaba envuelta por un aura de malevolencia que no le resultaba familiar en nadie salvo por una excepcin: Luke ya la haba percibido alrededor de Palpatine. Aunque la presencia que detectaba no era la de Palpatine. Era otra persona. Alguien a quien Luke haba conocido... Introdujo las coordenadas de Pydyr en el ordenador de navegacin y el ala-X vir en redondo, alejndose de su curso normal y dirigindose hacia Pydyr. Las respuestas estaran all. Aquella sensacin que resultaba familiar y desconocida al mismo tiempo se fue volviendo ms intensa. El lado oscuro era muy poderoso en los alrededores de Almania. Casi pareca como si todo el planeta estuviera envuelto en su sombra. Luke tena la boca seca. Quiz sera mejor que volviera a Coruscant y consiguiese ayuda. De Leia, de Han, de cualquiera... Tratar de resolver aquel enigma por s solo poda acabar resultando tan destructivo cono difcil. Pero Luke saba que era capaz de enfrentarse al misterio de Pydyr. Con slo diez formas de vida en todo el planeta, poda tener la seguridad de que no se encontrara con todas ellas a la vez. Averiguara qu estaba ocurriendo en Pydyr, y tomara una decisin basndose en lo que descubriese. El ala-X entr en la atmsfera. Aquel lado de Pydyr estaba inundado de luz. Grandes edificios se alzaban debajo de Luke, con espaciosas avenidas extendindose entre ellos. Las avenidas eran lo suficientemente anchas para que se pudiera posar un ala-X en ellas. Y estaban vacas. Un extrao estremecimiento se desliz por la espalda de Luke. Transfiri el control del caza del ordenador de navegacin a sus controles e inici los procedimientos de descenso. Lo que iba a hacer slo poda ser llevado a cabo por un piloto de carne y hueso, y ni siquiera los sistemas de gua automtica podran ayudarle en aquella situacin. Una luz parpade en la pantalla. Luke volvi los ojos hacia ella en el mismo instante en que desapareca. Frunci el ceo y dese estar a bordo de su viejo ala-X, y despus volvi a concentrar su atencin en el descenso. Tena que llevar a cabo un tipo de maniobra de precisin que llevaba aos sin ejecutar. Tir de la palanca de control... ... y sinti que el ala-X se estremeca debajo de l. Los edificios estaban muy cerca tanto a un lado como a otro. El ala-X volvi a temblar, y el ordenador dej de funcionar de repente. Las pantallas se oscurecieron. Luke alarg la mano hacia el botn de eyeccin..., slo para descubrir que no estaba donde hubiera debido estar. Y tampoco haba ningn sistema de eyeccin androide, naturalmente. Estaba atrapado en la carlinga. Extendi los brazos hacia los seguros. La abrira manualmente. No tena otra eleccin. El suelo se aproxim a toda velocidad y gir locamente por debajo de l... ... y el ala-X estall.

Veintisis

*
Esta vez le haba tocado el turno a Leia de convocar una reunin del Consejo Interior prcticamente sin aviso previo. Haba decidido celebrarla en el comedor de los embajadores. El problema surgido con los

alas-X tena que ser abordado y resuelto lo ms deprisa posible, y Leia haba elegido la sala que se encontraba ms cerca de los hangares. Los pasillos de aquella zona siempre relucan, y las plantas ornamentales colocadas alrededor de las columnas estaban impecablemente atendidas. El comedor era utilizado con frecuencia para celebrar banquetes oficiales, y la entrada siempre deba ofrecer un aspecto lo ms espectacular posible. Leia odiaba toda aquella rgida magnificencia a pesar de que haba ayudado a crearla. Ella y Wedge acababan de llegar a la gran escalera curva que conduca hasta el comedor cuando un fro surgido de la nada la hizo estremecer. Leia not que se le nublaba la vista y se tambale, y tuvo que agarrarse a la reluciente barandilla de caoba para evitar perder el equilibrio. Un rostro se form en el aire delante de ella. Era el mismo rostro que haba visto antes de la explosin. El rostro le sonri, y sus negros ojos vacos ardieron con un brillante chispazo de diversin. Leia... -murmur en su odo una voz que no haba odo nunca-. Leia... Y un instante despus Leia se derrumb, y sus codos y Sus rodillas chocaron con los cantos de los peldaos de mrmol. Cay al suelo, y el mrmol desgarr sus ya maltrechos pantalones militares. Leia! -exclam Wedge, inclinndose sobre ella mientras sus fuertes manos le sostenan los hombros-. Te encuentras bien? Leia tena tanto fro que le haban empezado a castaetear los dientes. Hay que evacuar el edificio. Qu? Hay que evacuar el edificio -repiti Leia. Basndonos en qu? En esa cara. -Leia se irgui. Le temblaban las manos-. Tuve la misma visin antes de la explosin en la Sala del Senado. Pero aquello haba sido distinto. Entonces haba odo los gritos de un milln de voces y haba sentido un fro terrible. En esa ocasin Leia haba percibido la destruccin que hizo que Luke viniera a Coruscant antes de que la bomba llegara a estallar. De acuerdo -dijo Wedge-. Har que... No, espera. -Leia se pas una mano por la cara. El dueo de aquella mscara esqueltica quera que se dejara dominar por el pnico. Tena que pensar. Tena que olvidarse de sus emociones y pensar-. Estamos hablando de una reunin no programada, verdad? Eso quiere decir que nadie puede saber que estamos aqu. De todas maneras creo que deberamos celebrar la reunin en otro sitio -dijo Wedge. Leia mene la cabeza. La sensacin de aturdimiento y desorientacin segua estando presente, pero ya no era tan intensa. Utiliz el brazo de Wedge como ayuda para levantarse. No. Esto es distinto. Esa cara... Me estaba advirtiendo de alguna otra cosa. Y Leia estaba a punto de saber qu era esa otra cosa..., pero no lograba verla con claridad. Aun as, estaba segura de que acabara comprendiendo de qu se trataba. Celebremos la reunin -dijo. De acuerdo. -Wedge pareca un poco perplejo, pero estaba claro que no iba a hacer ms preguntas-. Pero por lo menos deja que llame a algunos guardias. Leia volvi a menear la cabeza. Ya aumentamos la vigilancia antes de la explosin en la Sala del Senado. Por lo que sabemos, esta visin puede tener alguna clase de relacin con las tensiones emocionales. Antes de la reunin del Senado me senta bastante tensa, Wedge. Y ahora tambin, eh? Leia le sonri. Esos detonadores me tienen muy preocupada, Wedge. No sabemos quin los ha colocado ah, pero sea quien sea no cabe duda de que ha encontrado otra manera de infiltrarse en mi hogar. Coruscant ya no est a salvo. En realidad nunca lo estuvo, Leia. Lo s. Pero hasta hace poco poda atender mis obligaciones sin sentir que la amenaza de la muerte se encontraba suspendida sobre mi cabeza, y en cambio ahora todo se ha convertido en un nuevo motivo de preocupacin. Las habitaciones de los nios, los pasillos, Han y el Halcn... Si han conseguido sabotear los alas-X, qu otros actos de sabotaje pueden haber llevado a cabo? Qu otros horrores vamos a descubrir, Wedge?

Me parece que la clave est en descubrir quin ha saboteado los alas-X. Supongo que s -dijo Leia mientras ergua los hombros-. Aunque creo que ya s quin lo hizo... Wedge no dijo nada. Le haba dejado muy claro lo que pensaba cuando estaban en el hangar de mantenimiento. Wedge estaba de acuerdo con lo que haba dicho uno de los guardias, y pensaba que el Imperio rara vez anunciaba su presencia de una manera tan conveniente. Subieron por la escalera que llevaba al comedor, pero lo hicieron caminando en vez de corriendo. Los otros miembros del Consejo ya estaban dentro, pero todava no se haban sentado. Leia pas por delante de ellos sin decir nada. Fue hasta su silln, se sent en l y esper hasta que los dems la imitaron. Wedge se haba colocado detrs de ella, visiblemente decidido a que su presencia le sirviera de apoyo y confirmacin. Leia dio por iniciada la reunin. Celebrar una reunin del Consejo en presencia de alguien que no forma parte de l constituye un proceder altamente irregular -dijo Ryet Coome. El general Antilles se encuentra aqu a peticin ma -dijo Leia-.Esta tarde hemos hecho un descubrimiento bastante inquietante. Wedge abri una pequea bolsa que haba trado consigo y dej los detonadores encima de la mesa. CGosf los seal con un movimiento de su delicada mano. Qu son estos objetos? Los encontramos en nuestros alas-X. Al parecer hay uno en cada aparato del escuadrn -dijo Leia. Son detonadores -explic Wedge. Y llevan insignias imperiales -dijo Gno, que pareca estar perplejo. El rostro carmes de Meido no cambi de color. Sus ojos se posaron en los detonadores durante unos momentos, y despus sonri a Leia. -Buen intento, presidenta. El escalofro que Leia haba sentido antes volvi de repente. -Buen... intento? S, buen intento -dijo Meido-. Acusamos al general Solo..., y de repente usted descubre otro artilugio que nos invita a apartar la mirada del general para volverla hacia el Imperio. Qu maravillosamente oportuno, verdad? Qu tienen que ver estos detonadores con la explosin que destruy la Sala del Senado? -pregunt Wwebyls. Meido le fulmin con la mirada. Todo, Wwebyls -dijo despus-. La presidenta est intentando demostrarnos que su esposo no ha tenido nada que ver con los alas-X y de esa manera, y por implicacin, debemos dar por supuesto que no tuvo nada que ver con el atentado. Leia apret los puos debajo de la mesa. Resultaba obvio que Meido estaba decidido a oponerse a ella dijera lo que dijese e hiciera lo que hiciese. El general Antilles ya ha ordenado a los escuadrones que traigan los alas-X a Coruscant, pero no ha podido ponerse en contacto con algunos aparatos -dijo despus-. Quiero enviar una seal de emergencia general a todos los planetas de la Nueva Repblica para que podamos hacer volver a aquellos pilotos que corren peligro. Qu activa esos detonadores? -pregunt Gno. Todava no lo sabemos -dijo Leia-. Estamos intentando averiguarlo. Y hay un detonador escondido en cada ala-X? Creemos que s. Oh, cielos! -exclam Feylya-. Si hay un detonador en cada ala-X, en qu otros lugares pueden haber sido instalados? Buena pregunta -dijo Meido-. Por qu no le pedimos a la presidenta que responda a ella? Leia no puede saberlo -dijo C-Gosf. Lo sabra si hubiera sido ella quien los ha colocado. Ha ido demasiado lejos, senador -dijo Bel Iblis-. Le debe una disculpa a la presidenta. Leia hizo callar a Bel con un gesto de la mano. La verdad es que me gustara saber por qu el senador Meido cree que de repente he decidido convertirme en una traidora a la Repblica. Su esposo, presidenta, y el atentado que se cometi en la Sala del Senado... Usted misma dijo que su esposo nunca hara nada sin contar con su aprobacin previa. De qu estn acusando exactamente a Han? -pregunt Wedge en voz baja. De traicin -respondi ChoFi, recurriendo tambin al susurro.

iiA Han Solo!?! -Wedge haba dejado de hablar en susurros-. Es la mayor estupidez que he odo en toda mi vida. Han Solo estaba arriesgando su vida por la Rebelin mientras que estos cobardes se escondan debajo de las alas del Imperio. Meido, no tiene ningn derecho a... Eres un invitado, Wedge -dijo Leia sin inmutarse-. No tienes permiso para hablar. No puedo creer que seas capaz de tolerar esta idiotez -dijo Wedge. No todo el mundo cree que sea una idiotez -dijo Meido-. Quin podra traicionar de una manera ms efectiva a la Nueva Repblica que uno de sus miembros de mayor confianza? Olvida que Palpatine era senador cuando acab con la Antigua Repblica. Ninguno de nosotros ha olvidado eso -dijo Gno-. Pero este asunto es muy distinto. Lo es? Creo que est pecando por exceso de celo -le dijo Feylya a Meido-. S que est intentando demostrar que es digno de estar sentado en el asiento que ocupa dentro de este Consejo, pero atacar a la presidenta Organa Solo no es la manera ms adecuada de conseguirlo. Ella y yo hemos tenido nuestras diferencias en el pasado... -y dirigi una sonrisa a Leia mientras deca aquello-, pero ni siquiera yo me atrevera a dudar de su honradez. Porque nunca se ha visto en la obligacin de hacerlo -dijo Meido-. Me alegra que haya convocado esta reunin, presidenta, porque yo estaba a punto de convocar una. Debe saber que hay un movimiento a favor de la falta de confianza en el Senado, y que pronto se celebrar una votacin. Qu es eso del movimiento a favor de la falta de confianza? -pregunt Wedge. Significa que el gobierno dir que ya no confa en el liderazgo de Leia -le explic C-Gosf-. Si la votacin se decanta a favor de la falta de confianza, Leia tendr que dimitir. Los lderes del voto la obligarn a ello. No pueden hacer eso -dijo Wedge-. Leia fue elegida por Mon Mothma para que la sucediera en el cargo. S que pueden hacerlo -dijo Gno-. Elegida o no, Leia fue ratificada mediante una votacin. Todo estaba yendo demasiado deprisa para Leia. Los acontecimientos parecan sucederse vertiginosamente unos a otros en una loca espiral que no poda controlar. Era capaz de enfrentarse a las grandes amenazas que saltaban a la vista, pero las traiciones escondidas por todas partes, y que se ocultaban incluso bajo la forma de pequeos errores agazapados dentro de las mquinas, eran unos enemigos demasiado astutos para ella. Las uas de sus dedos se le estaban hundiendo en la palma de la mano, y Leia estaba decidida a mantener una fachada de calma a pesar de que en realidad no poda estar ms lejos de sentirse calmada. Recuperara el control..., y el primer sitio en el que deba empezar a hacerlo era aquella sala. Se volvi hacia Meido. En qu se basa la peticin de falta de confianza? En los resultados preliminares de la investigacin sobre el atentado -dijo Meido. De veras? -pregunt Leia con voz glida. Se oblig a mantener una postura lo ms erguida y majestuosa posible a pesar de que lo nico que deseaba en aquellos momentos era despedazar a Meido con sus propias manos-. Y cmo ha llegado a disponer el Senado de esos resultados, teniendo en cuenta que formaban parte del orden del da de una reunin privada del Consejo Interior? Un silencio tan absoluto como repentino se adue de la sala. -Yo... Ah... No lo s, presidenta -dijo Meido por fin. El color carmes haba empezado a desaparecer de su rostro. Leia haba llegado a la conclusin de que le gustaba esa peculiaridad suya, porque siempre anunciaba claramente sus emociones. No lo sabe? -pregunt-. Y aun as el pleno del Senado votar basndose en hechos pertenecientes al orden del da de una sesin a puerta cerrada del Consejo Interior? Y adems estamos hablando de una votacin sobre la que yo no saba absolutamente nada... Cmo se ha enterado usted de todo esto? Presidenta -dijo Ryet en voz baja y suave-. Meido, Wwebyls y yo acabamos de incorporarnos al Consejo Interior. No conocemos todas las reglas. Ese argumento fue aceptado durante la ltima reunin, Ryet, pero esta vez no lo aceptar -dijo Leia-. Ustedes conocen las reglas. Lo nico que ocurre es que han decidido interpretarlas de una manera distinta, verdad? Bien, pues no se saldrn con la suya. La Nueva Repblica no es el Imperio. Aqu hacemos las cosas abiertamente all donde todo el mundo puede verlas. Salvo el sabotaje -murmur Meido. La presidenta Organa Solo no ha hecho nada de lo que tenga que arrepentirse -dijo Gno. Y Han tampoco -dijo Leia.

Nuestras pruebas afirman lo contrario. Sus pruebas podran ser totalmente falsas y haber sido colocadas all con el nico propsito de que fueran encontradas por los investigadores. Dada la asombrosa desenvoltura con que han infringido las reglas del Senado, me parece perfectamente posible que sean capaces de mostrar la misma clase de desprecio hacia las leyes de Coruscant. No tiene ningn derecho a emitir esa acusacin, princesa -dijo Meido. De la misma manera en que usted no tena ningn derecho a revelar documentos privados pertenecientes a una reunin del Consejo Interior, senador. Leia pas por alto el que hubiera usado su ttulo anterior, a pesar de que con ello Meido haba querido recordar a los dems la arrogancia de que sola dar muestras la aristocracia..., aunque los nobles de Alderaan jams haban podido ser acusados de comportarse con arrogancia. Todas estas discusiones no nos llevarn a ninguna parte -dijo Feylya-. Tenemos varios problemas encima de la mesa: el sabotaje de los alas-X; el atentado contra el Senado; la votacin de falta de confianza; y las indiscreciones cometidas por algunos miembros del Consejo. -Volvi el rostro hacia los nuevos miembros-. Propongo que los nuevos miembros sean expulsados inmediatamente del Consejo en el caso de que se produzcan ms filtraciones. Secundo la mocin -dijo Gno. Muy bien -dijo Leia-. Que quienes estn a favor de la mocin lo indiquen diciendo S. Salvo los tres recin llegados, todos los miembros del Consejo respondieron con un coro de afirmaciones. Quines estn en contra de la mocin? -pregunt Leia con dulzura. Meido pronunci su no en un tono de voz muy bajo, al igual que lo hicieron Ryet Coome y Wwebyls. La mocin queda aprobada. Cualquier nueva filtracin de informacin que se produzca significar su expulsin inmediata de este organismo poltico. Ha quedado entendido? Oh, desde luego que s -dijo Meido-. Le echa la culpa de todo lo ocurrido a nosotros, princesa, meramente porque tuvimos que vivir bajo el poder de sus antiguos enemigos. Ahora bastar con que alguien filtre cualquier clase de informacin para que dejemos de pertenecer a este Consejo. Qu solucin tan oportuna para usted, verdad? De la misma manera en que esos detonadores con el sello imperial han aparecido justo en el momento ms conveniente... Qu otras formas igualmente eficaces de eliminar los cambios producidos en el Senado va a encontrar en el futuro? Est siendo terriblemente injusto con la presidenta -dijo C-Gosf. De veras? -Las lneas blancas del rostro de Meido parecan a punto de estallar-. Supongo que en realidad no importa, porque cuando este augusto organismo poltico vuelva a reunirse, nuestra querida princesa ya no formar parte de l. Habr tenido que dimitir, y su liderazgo se habr convertido en un montn de ruinas. Pero eso supone pagar un precio muy pequeo a cambio de haber matado a sus colegas, princesa... Yo no mat a mis colegas -dijo Leia. Estaba temblando, y tuvo que mantener las manos ocultas debajo de la mesa-. No puedo creer que me est acusando de eso. Y yo no puedo creer que usted considere que somos lo suficientemente estpidos para llegar a pensar que es capaz de olvidar la profunda animadversin que sigue sintiendo hacia sus antiguos enemigos. A cuntos soldados imperiales mat en Endor, princesa? Cuntos burcratas de cuarta categora murieron cuando estall la Estrella de la Muerte? No se trataba de personas inocentes -dijo Bel Iblis. De veras? -replic Meido-. Muchos de ellos se limitaban a hacer su trabajo. Si su trabajo consista en hacer funcionar una mquina mortfera, entonces merecan morir -dijo C-Gosf. Espero que no crea en lo que acaba de decir -intervino Feylya-.Porque si realmente lo cree, entonces la lgica nos obliga a llegar a la conclusin de que todos los pilotos de caza deberan morir tambin. Los alas-X son aparatos de combate estelar. Fueron construidos para eso, de la misma manera en que la Estrella de la Muerte fue construida para destruir planetas. El que tanto un ala-X como una Estrella de la Muerte puedan ser utilizadas como medios de transporte es un hecho meramente accesorio. Leia apenas poda respirar. Mene la cabeza. La repentina oleada de discordia que se haba adueado de la sala le pareca tan inexplicablemente personal como si fuera ella quien la hubiese causado. El senador Meido tiene su parte de razn -dijo-. Las cosas nunca son tan sencillas como parecen..., ni siquiera a la hora de acusar a otros miembros del Consejo de haber cometido un acto de sabotaje. Celebren su votacin para solicitar la declaracin de falta de confianza. Pueden dar un cariz poltico a prcticamente

cualquier cosa, por supuesto, pero yo seguir mantenindome fiel a mi pasado. He servido a esta Repblica desde la batalla de Endor, y serv a la Rebelin contra el Emperador desde que cumpl los dieciocho aos..., y he sabido servir tanto a una causa como a otra. Puede emplear todos los trucos polticos que quiera, Meido. Puede manipular las cosas entre bastidores. Puede destruir la unidad que ha distinguido a este organismo poltico desde el comienzo. Y aunque eso tal vez le proporcione un cierto poder personal, a la larga slo puede acabar resultando terriblemente perjudicial para la Nueva Repblica. Espero que lo entienda, y espero que incluya ese factor en lo que est haciendo. S muy bien qu estoy haciendo -dijo Meido-. No quiero daar a la Nueva Repblica, sino ayudarla. Pues en ese caso me temo que sus mtodos dejan mucho que desear -dijo Leia. Y los suyos tambin, princesa. Y los suyos tambin...

***
La noche haba cado sobre Coruscant. Las luces de las calles estaban encendidas, pero proyectaban una plida claridad sobre los escombros que seguan esparcidos por todo el antiguo recinto de la Sala del Senado. Cetrespe se detuvo en el lmite de la zona restringida, pero Erreds sigui adelante, proyectando un crculo de luz a travs de la penumbra con el foco de su cabeza. No pienso ir ms lejos -dijo Cetrespe-. Ese haz desintegrador ha daado tus circuitos, Erreds. Voy a informar de lo que ests haciendo a la princesa Leia. Erreds respondi con una seca reprimenda electrnica. Todo esto no es ms que una tontera, Erreds. El amo Cole es un tcnico muy eficiente, pero no es un reparador de androides. No puede saber si tus chips de memoria han sufrido algn dao. Necesitas que un verdadero profesional examine tus circuitos. Te ests comportando de una manera muy extraa. Cetrespe sigui inmvil junto a las lneas que delimitaban la zona de acceso restringido. Erreds desliz el haz de su foco sobre algunos escombros y sigui avanzando. Erreds! Erreds se limit a soltar un estridente pitido. Cetrespe dio un respingo. Condenado enano defectuoso! No tienes ningn derecho a insultarme, especialmente cuando yo slo estoy pensando en tu bienestar. Erreds solt tres pitidos. T no piensas en los intereses de la Repblica -replic Cetrespe-.Eres incapaz de formar dos pensamientos coherentes seguidos! Erreds desapareci en el interior del edificio en ruinas. No puedes entrar ah dentro! -grit Cetrespe-. Ese sitio es peligroso! El techo se derrumbar sobre ti! Erreds respondi con un nuevo y agudo silbido que cre un sinfn de ecos. Que has encontrado algo? -pregunt Cetrespe-. Cmo es posible que Erreds haya encontrado algo cuando los investigadores no encontraron nada? -Cruz la lnea y empez a avanzar por entre los escombros-. Ya voy, Erreds! Erreds no respondi a su grito. Cetrespe inclin el cuerpo y tuvo que poner una mano dorada sobre los cascotes para no perder el equilibrio. -Esprame, Erreds! Erreds solt un nuevo silbido seguido por un pitido. Voy lo ms deprisa que puedo! -exclam Cetrespe-. Negrero... -aadi despus en voz baja. La puerta estaba medio bloqueada por un enorme montn de cascotes. La pequea montaa estaba formada por trozos del techo, fragmentos de permacreto y trozos de cemento arrancados por la explosin. Una gran parte de ella estaba cubierta de sangre. El pasillo lleno de escombros estaba iluminado por una tenue claridad. Piezas y secciones de androides -la mayora pertenecientes a androides de protocolo- cubran el suelo. Manos inmviles asomaban de entre los cascotes. Cabezas calcinadas contemplaban la penumbra con expresin ensombrecida. Erreds emiti un suave trino de advertencia. S, te aseguro que ya estoy teniendo muchsimo cuidado con los cables -dijo Cetrespe-. Aunque me cuesta bastante creer que sigan transportando energa, desde luego... Si vinieras aqu y alumbraras mi camino me haras un gran favor, Erreds. Erreds solt un estridente pitido. No me estoy comportando de una manera irracional. Erreds emiti un segundo pitido.

Y no, no te estoy siguiendo. Te estoy vigilando, entiendes? Supongo que alguien tiene que hacerlo, no? Sufriste daos muy serios, y sigo sin estar demasiado seguro de que tus circuitos funcionen correctamente. Erreds le administr una nueva reprimenda electrnica. Me da igual lo que opines de m. La mayora de androides necesitaran tres das de trabajos de mantenimiento intensivos slo para que les quitaran los restos de carbono de las planchas, y en cambio t sales rodando a toda velocidad pasados slo unos momentos murmurando no s qu de que has descubierto la solucin al enigma de la bomba. No entiendo qu relacin puede haber entre el que te disparen con un desintegrador y el que descubras cualquier clase de solucin a lo que sea. Cetrespe dobl la esquina. Erreds se haba detenido junto al montn de escombros ms cercano a la puerta de la Sala del Senado. La mayor parte de los restos ya haban sido sacados de all, y slo quedaban componentes electrnicos, fragmentos de metal y sistemas de comunicaciones medio destrozados. Tambin haba algunos trozos de muebles, desde los escritorios diseados para los senadores que tenan muchos miembros hasta las columnas que utilizaban los representantes con cuerpos de ave, pasando por los traductores destinados a quienes no hablaban el bsico. Erreds haba introducido su brazo en el centro del montn. Su sensor haba emergido del compartimiento central, y emita destellos mientras se mova de un lado a otro. El haz de su foco estaba dirigido hacia el montn de escombros que se alzaba delante de l. Estoy seguro de que los investigadores ya examinaron todo esa chatarra, Erreds -dijo Cetrespe-. Como de costumbre, ests convirtiendo un minsculo grano de arena en una autntica montaa. A veces me pregunto por qu el amo Luke sigue aguantando esta clase de comportamiento por tu parte. Te has vuelto demasiado excntrico, Erreds. Erreds emiti un seco pitido. Por supuesto que no, Erreds. No quiero que el amo Luke te sustituya por un androide nuevo. Esos nuevos modelos no son ms que una pandilla de presumidos. Cetrespe se detuvo junto al montn de cascotes que estaba examinando Erreds. La pequea unidad astromecnica dej escapar un suave gemido. Me ests diciendo que tenas razn? -pregunt Cetrespe-. Acerca de qu? Erreds sac su brazo de los cascotes. La garra de la punta sostena un pequeo detonador del mismo tipo encontrado en el ala-X. Tiene una seal de identificacin imperial -dijo Cetrespe-. Oh, cielos. Esto no le va a gustar nada al ama Leia. Erreds solt un pitido. No, a m tampoco me gusta nada. Es que esos monstruos imperiales nunca nos dejarn vivir en paz? Erreds no respondi. Dej el detonador en el suelo y reanud su investigacin de los escombros. Crea que ya habas encontrado lo que andabas buscando. Deberamos irnos ahora mismo e informar a alguien de todo esto. -Cetrespe fue hacia la puerta. Cuando se hubo internado en la oscuridad, gir sobre sus talones y vio que Erreds segua hurgando entre los escombros-. Ya has hecho todo lo que podas hacer, Erreds. Tenemos que informar de todo esto al ama Leia. Erreds respondi con un pitido tan prolongado como ensordecedor. Qu quieres decir con eso de que no he entendido nada? Lo he entendido todo a la perfeccin. Erreds emiti un breve trino electrnico. Cetrespe volvi a entrar en la sala. Un trocito de cemento se desprendi del techo y Cetrespe se apresur a esquivarlo. Este sitio no es seguro -dijo despus-. Ya es suficiente por hoy, Erreds. Erreds solt un pitido. Que tiene que haber ms? A qu te refieres? El detonador es todo lo que... Oh. -Cetrespe se apoy en un montn de escombros, y un instante despus se apart de l de un salto cuando el montn se movi bajo su peso-. Me parece que ya lo comprendo. El detonador del ala-X operaba en sincrona con el ordenador, y t necesitas averiguar a qu estaba conectado este detonador. Bueno, pues entonces hazte a un lado y djame un poco de sitio para que pueda ayudarte... Vamos a echar un vistazo. Y espero que no acabemos saltando por los aires durante el proceso -aadi en voz baja.

Veintisiete

*
Luke se envolvi la cabeza con los brazos mientras volaba por los aires. Fragmentos de metal llameante llovan por todas partes a su alrededor. Acababa de lograr abrir la carlinga del ala-X cuando la nave estall. Si hubiese estado dentro de ella, probablemente se habra roto el cuello al chocar con el cristal blindado. Su cada pareca no ir a terminar nunca. La piel le arda all donde los fragmentos de metal envueltos en llamas haban chocado con ella. Luke no poda controlar su cada. No haba ningn sitio blando en el que aterrizar. Se prepar para soportar el impacto usando toda su capacidad de recurrir a la Fuerza, pero algo estaba interfiriendo sus poderes. Tena la sensacin de estar envuelto en algodn. Y entonces por fin lleg al suelo, con las piernas por delante..., y oy el terrible chasquido de los huesos de su tobillo izquierdo. Luke rod sobre s mismo y sinti la mordedura del pavimento en su espalda y sus brazos. Sigui rodando hasta que choc con un edificio y se qued inmvil durante un momento, tan aturdido y conmocionado que no poda respirar. La seccin principal del ala-X haba cado bastante cerca de l. Ms partes llovieron a su alrededor, y chorros de chispas saltaron por los aires. Las cortinas del edificio que se alzaba detrs de l empezaron a arder. Una nube de humo brot de las paredes de ladrillo y las ennegreci. Ms fragmentos llameantes del ala-X haban quedado dispersos a lo largo de toda la calle de arenisca. El humo estaba impregnado por un olor acre. El sudor empez a chorrear por el rostro de Luke. Le dola todo el cuerpo, y segua teniendo grandes dificultades para respirar. Las chispas bailoteaban a su alrededor. Luke volvi la mirada hacia ellas, vio trocitos de tela entre las llamas y mascull una maldicin. Toda la parte de atrs de su traje de vuelo estaba ardiendo. Se apresur a pegar la espalda al suelo e intent apagar las llamas rodando de un lado a otro mientras abra los cierres. Le temblaban las manos, y no poda moverse lo suficientemente deprisa. El calor que le lama la espalda estaba acompaado por un dolor asombrosamente intenso. Los dedos de Luke siguieron luchando, luchando, luchando, y por fin consigui quitarse el traje. Se lo baj hasta la cintura y despus se retorci y empez a golpear la tela en llamas con su mano derecha artificial. Las llamas se apagaron. Luke cerr los ojos. Haba estado a punto de morir. El chisporroteo de los pequeos incendios que ardan a su alrededor le mantuvo alerta. Un sordo retumbar reson a lo lejos cuando una seccin del ala-X se derrumb. Nadie haba venido a contemplar la explosin. Nadie haba venido a apagar el fuego. Nadie haba venido a ayudarle. Eso quera decir que sus lecturas no estaban equivocadas. Pydyr se hallaba prcticamente vaco. Luke abri los ojos e intent evaluar los daos. Su tobillo izquierdo estaba roto y se haba hinchado hasta alcanzar el doble de su tamao. Despus de la terrible experiencia que haba vivido a bordo del Ojo de Palpatine, su pierna izquierda haba quedado debilitada y se haba vuelto bastante vulnerable a los excesos de presin. Tambin senta dolor en la rodilla, pero le pareci que slo se trataba de una lesin simptica. Estaba lleno de morados. Tena tantos que no poda contarlos, y ni siquiera poda permitirse el lujo de sentirlos. Luke no quera ni pensar en la posibilidad de que hubiera sufrido heridas internas. Su mano izquierda estaba ligeramente quemada -deba de haber tocado las llamas con ella-, y la espalda le dola tanto como si estuviera en carne viva. Tambin tena sed, lo cual era una mala seal. Pero aunque la poblacin de Pydyr hubiera desaparecido, sus edificios seguan all. Luke probablemente podra encontrar agua. Y quiz tambin podra encontrar un poco de ungento contra las quemaduras o algo que aliviara el dolor de su espalda y su mano. Segua estando solo. Las llamas ardan bajo la extraa luz, y las chispas se arremolinaban para formar enjambres como si fueran insectos diminutos. Tena que alejarse de all. Las llamas se estaban extendiendo, y ya se haban comunicado al edificio contra el que haba chocado.

Aquella soledad estaba empezando a resultar inquietante. Se llev la mano al costado en busca de su espada de luz y la encontr, un poco recalentada pero intacta. La piel artificial de su mano derecha se haba consumido, y su desaparicin haba dejado al descubierto los mecanismos internos. Luke tens la mano y se apoy en los nudillos mientras se levantaba. La fuerza mecnica de su brazo le ayudara por el momento. Necesitara alguna clase de muleta, pero poda cojear hasta que tuviera tiempo de buscar algn objeto que pudiera cumplir esa funcin. Se apoy en el edificio ms cercano y se fue alejando de las llamas en un lento cojear. Cada vez estaba ms sediento. Luke se oblig a no prestar atencin a la sed..., o por lo menos lo intent. El que no hubiera absolutamente nadie le haba afectado todava ms que la cada. Luke supuso que una parte de su aturdimiento se debera a la conmocin, pero aun as aquel lugar estaba impregnado por una indefinible cualidad fantasmagrica que slo haba percibido unas cuantas veces con anterioridad. Aquella calle haba sido trazada para albergar vida. Aquellos edificios haban sido construidos para acoger familias y contener risas, conversaciones y calor. La calle hubiera debido estar llena de voces, vendedores y gente que iba de un lado a otro. Luke hubiera tenido que estar oliendo los aromas de platos aliengenas, perfumes extraos e, incluso, toda una gama de basura totalmente nueva para l. Pero el nico olor que poda percibir era el del humo que brotaba de los restos de su ala-X, y los nicos sonidos que llegaban hasta sus odos eran el crujir de las llamas y el siseo entrecortado de su respiracin. Se meti por una arcada y se apoy en la columna. Tambin haba sido construida con ladrillos de barro cocido y adornada con aquellas piedras minsculas. Luke apoy la frente en ellas. Puntitos luminosos bailoteaban delante de sus ojos. No saba cules eran los tratamientos mdicos adecuados para las quemaduras. En el pasado siempre haba podido disponer de Erreds para que le proporcionara informacin, y siempre haba contado con el equipo mdico de emergencia o, en los planetas habitados, con todo un contingente de personal mdico. All no tena a nadie. Salvo a s mismo. Incluso a bordo del Ojo de Palpatine haba tenido a Calista. Luke expuls de su mente cualquier pensamiento relacionado con ella. No poda permitirse pensar en Calista..., y especialmente no en aquel momento. Contuvo la respiracin y entr en el edificio. El humo todava no haba llegado hasta all, y el nico olor acre proceda de sus ropas. Luke se encontr en una entrada recubierta de baldosas marrones adornadas con complejas tallas. Los muros estaban llenos de frescos, y en la mayora de ellos se vea a criaturas humanoides con rostros ovalados y ojos en forma de almendra, largos brazos ondulantes y pequeas bocas que no parecan sonrer. Pero todas sus posturas y expresiones irradiaban alegra. El vestbulo contena unas cuantas sillas de madera. Las sillas estaban llenas de polvo. En un cilindro colocado junto a la puerta haba unos cuantos bastones de paseo. Luke cogi uno y se apoy en l, agradeciendo el poder dejar de sostener una parte de su peso. Tena que encontrar alguna fuente de agua. Estaba empezando a marearse, y senta un doloroso palpitar en la espalda. Dobl una esquina, movindose cautelosamente sobre las largas alfombras rojas que cubran el suelo. De no ser por el polvo, la casa habra tenido un aspecto impecable. Aun as, pareca un lugar habitado y bien cuidado. Qu haba sido de aquellas criaturas? Luke cruz dos arcadas ms y un par de habitaciones exquisitamente adornadas antes de descubrir una cocina. Se pareca a las cocinas que haba visto en las casas de los ricos de Coruscant. Modernos sistemas domsticos relucan en las paredes. Los diales, teclados e interruptores haban sustituido a las toscas unidades de cocina que Luke utilizaba en Yavin 4. Todas las sartenes y ollas de aquella cocina tenan un propsito meramente decorativo. Pero haba un reciclador de agua y una marmita de purificacin al lado de la plataforma para cocinar. Luke fue tambalendose hacia ellos, cogi un tazn de porcelana y conect el reciclador. El aparato emiti un gemido y despus cobr vida con un suave zumbido. Un instante despus Luke ya dispona de agua fresca y cristalina. La bebi a toda prisa. Se acab el tazn, y despus volvi a llenarlo y lo llen de nuevo en cuanto se lo hubo terminado por segunda vez. Nunca haba bebido algo tan delicioso. El mareo se estaba desvaneciendo, y ya poda pensar con ms claridad. Luke examin el teclado. Si era como los de Coruscant, no contendra nicamente informacin relacionada con la cocina y podra decirle qu

provisiones haba en la casa y proporcionarle una historia de la familia y una breve historia de Pydyr. Tambin le dara acceso a resmenes de las ltimas noticias _y a todo cuanto necesitara saber. Luke se apoy en la plataforma de cocinar y utiliz su mano derecha para activar el teclado. Su dedo haba quedado reducido a un cilindro metlico del que colgaban unos cuantos fragmentos calcinados de piel sinttica. Luke esperaba que el teclado no fuera del tipo que se activaba mediante las huellas dactilares o el examen de la retina. La pantalla cobr vida. NO FIGURAS EN NUESTROS ARCHIVOS, DESCONOCIDO. Luke empez a teclear. ACABO DE LLEGAR. VUESTROS PROPIETARIOS HAN DESAPARECIDO. Lo SABEMOS. TODO HA ESTADO MUY SILENCIOSO. PERO HEMOS RECIBIDO INSTRUCCIONES DE NO PROPORCIONAR INFORMACIN A LOS DESCONOCIDOS SALVO EN CASO DE QUE SE PRODUJERA UNA EMERGENCIA. ESTO ES UNA EMERGENCIA, tecle Luke. ESTOY HERIDO, Y PUEDE QUE ML ESTE MURIENDO. NECESITO ATENCIN MEDICA. DISPONES DE ALGN EQUIPO MEDICO? CONTAMOS CON UN ANDROIDE MEDICO. Luke se sorprendi. No haba visto ningn androide. LOS ANDROIDES TAMBIN PARECEN HABER DESAPARECIDO, tecle. DISIPONIS DE INFORMACIN MDICA EN VUESTROS BANCOS DE DATOS? POR SUPUESTO, DESCONOCIDO. Y TAMBIN HAY UN EQUIPO DE PRIMEROS AUXILIOS EN UN COMPARTIMENTO ENCIMA DEL TECLADO QUE ESTAS UTILIZANDO. Luke busc el equipo de primeros auxilios, lo encontr y cogi la crema antiquemaduras. Le habra encantado poder disponer de un androide, pero saba que tendra que ser su propio mdico. Se limpi las quemaduras, torciendo el gesto mientras lo haca, y despus aplico la crema y un vendaje. Cuando hubo terminado, se entablill el tobillo. Despus alz la mirada hacia la pantalla y vio que le estaba mostrando un nuevo mensaje. POR FAVOR, DESCONOCIDO... DI NOS ADONDE HAN IDO NUESTROS AMOS. EL PLANETA EST VACO, tecle Luke despus de menear la cabeza. La pantalla se desconect a s misma con un dbil gemido, y durante un momento Luke tuvo la sensacin de que volva a estar junto a Erreds. Erreds habra mostrado una reaccin similar. Si Luke muriera, Erreds experimentara una terrible prdida. Qu curioso. El cambio haba ocurrido tan deprisa que aquella familia no haba tenido tiempo de informar a su ordenador domstico. Luke se acord del fro y de las voces. La Estrella de la Muerte destrua el planeta, pero aquella nueva arma dejaba intacto el planeta y destrua toda la vida. O por lo menos toda la vida humanoide. Volvi a sentir el tenue destello de una presencia, la misma presencia que haba percibido cuando entr en el sistema de Almania. La presencia le estaba observando. -Mustrate -dijo Luke. Pero nadie respondi a su peticin.

***
Han pos el Halcn al final de la pista de descenso de Salto 1. Hizo que Chewbacca llevara a Seluss a la enfermera tal como estaba, y no prometi pagar los gastos mdicos que pudiera ocasionar el que lo atendieran. Han esperaba que Chewie aprovechara la ocasin para gastarse unos cuantos crditos en cuidados mdicos propios. Todo aquel pelaje chamuscado le tena un poco preocupado. Han estaba suspendido cabeza abajo sobre el ncleo energtico del Halcn. Las superficies de metal llenas de araazos y abolladuras tenan aspecto de no haber sido tocadas por nadie, pero Han quera estar totalmente seguro de ello. Durante el trayecto de vuelta a Salto 1 haba llevado a cabo un examen general del Halcn para asegurarse de que Seluss, los glottalfibs o Davis no les haban dejado ninguna sorpresa desagradable escondida en los sistemas. No pudo ver ningn rastro de sabotaje, pero eso no quera decir que todo estuviera en orden. Han arda en deseos de salir del Pasillo. Estar all haca que se sintiera todava mas paranoico que de costumbre.

Necesitaba obtener alguna informacin sobre Davis y sobre los jawas, pero esperara a que Chewie hubiera vuelto para iniciar la bsqueda. Han no quera volver a salir del Halcn. Sospechaba que tendran que marcharse de all a toda prisa. Nandreeson no era de los que se rendan fcilmente. La escotilla emiti un siseo ahogado. Han cogi su desintegrador y sali del pozo de inspeccin que se extenda a lo largo del ncleo energtico. Un instante despus oy cmo Chewie ladraba su nombre. -Estoy aqu, Chewie! Chewie rugi y Han dej escapar un suspiro. Por una vez, y aunque slo fuera por una vez, le hubiese gustado poder hacer lo que quera precisamente cuando quera hacerlo. -Ir a las cavernas cuando haya acabado aqu -dijo. Chewie volvi a rugir. -Maldito saco de huesos impaciente... -mascull Han mientras saltaba a travs del agujero del pozo y llegaba a la parrilla del suelo-. Ya voy! Dobl la esquina para ver que Chewie ya haba salido del Halcn. La escotilla todava estaba abierta, y Han se apresur a salir por ella. Chewie estaba inmvil al final de la rampa. Podras haberme esperado, no? -gru Han. Chewie se llev un largo y peludo dedo a la boca y despus seal con l. Han sigui la direccin indicada por su gesto. Al otro lado del hangar haba unos cuantos contrabandistas que parecan estar tan ocupados como los que haban visto en Salto 5. Han mir a Chewie y frunci el ceo, y despus baj de la rampa y avanz cautelosamente por entre unos cuantos vehculos estacionados en el hangar. Se escondi debajo del ala de un carguero gizeriano modificado. El metal estaba oxidado y lleno de agujeritos y grietas, y le proporcionaba una visin perfecta al mismo tiempo que evitaba que pudiera ser visto. Zeen Afit abra la marcha, e iba cargado con un montn de circuitos y sistemas de ordenador. Azul le segua con varias pantallas cautelosamente equilibradas sobre los brazos. Wynni se encontraba unos cuantos metros por detrs de ellos, con sus peludos brazos curvados alrededor de cuatro sillas cuyas bases estaban provistas de tuercas. Dos contrabandistas ms, sullustanos ambos, transportaban los cojines sobre sus cabezas. Estaban desmantelando una nave. En tiempos de Han, los contrabandistas jams hacan tal cosa a menos que hubieran sido traicionados por el propietario de la nave, o a menos que el propietario hubiera muerto. Pero haba algo en aquella operacin que haba puesto bastante nervioso a Chewie, y Han no poda ver la nave desde su escondite. En cuanto la pequea procesin hubo pasado por delante de l, Han sali de debajo del ala y se acerc un poco ms. La nave tena un aspecto vagamente familiar. Era un yate espacial que haba conocido das mejores. Sus flancos estaban bastante maltrechos, y su casco haba quedado daado por un descenso que deba de haberse llevado a cabo en condiciones bastante difciles. El nombre haba quedado medio borrado, pero aun as todava poda leerse. Han estaba contemplando el Dama Suerte Lando haba estado all. En el Pasillo. Y slo haba una razn por la que pudiera haber ido hasta all. Han. Pero Han haba logrado escapar y no necesitaba su ayuda. Lando nunca traicionara deliberadamente a sus amigos contrabandistas. Y a pesar de su aparatosa fachada de dureza, todos los contrabandistas del Pasillo eran amigos de Lando..., o al menos eran tan amigos suyos como poda esperarse de unos tipos semejantes. Lo cual slo dejaba una opcin. Lando haba llegado solo... ... y Nandreeson le haba estado esperando.

Veintiocho

Femon se habra redo de l y le hubiera dicho que se estaba dejando asustar por su propia imaginacin. A veces Kueller la echaba de menos. Femon haba estado con l durante mucho tiempo. Todava poda or su voz dentro de su cabeza, reprendindole y dndole consejos. La echaba de menos, pero no lamentaba haberla matado. Haba cosas que sencillamente tenan que hacerse. Kueller estaba inmvil sobre el punto exacto del centro de control de Almania en el que haba muerto Femon. Haba sustituido las mscaras de las paredes que Femon tanto amaba por otras, y haba aadido algunas de su coleccin particular. Sus guardias permanecan inmviles detrs de l, observndole en silencio. Quienes trabajaban para Kueller crean en l, pero en realidad bastara con unos cuantos fanticos para matarle. Kueller no quera verse obligado a estar en guardia continuamente, y por eso tena a sus centinelas. Ellos le protegeran, y no cometeran errores. Porque le tenan pnico. Pero Luke Skywalker no le tema. Kueller tir del silln retrctil, se sent en l y estir sus largas piernas por debajo de la consola. La pantalla que haba ante l mostraba los restos del ala-X de Skywalker. El caza haba cado cerca de algunas de las casas ms valiosas de Pydyr, y adems se trataba de casas cuyas riquezas todava no haban sido saqueadas. Durante unos momentos Kueller haba temido que perdera esas riquezas, pero despus consider que eso supondra pagar un precio muy pequeo a cambio de Skywalker. Skywalker, herido, en Pydyr... Perfecto. Presion un botn y se puso en contacto con uno de sus subsecretarios de comunicaciones. -Quiero una conexin interestelar con Coruscant -dijo- Quiero hablar con la presidenta Leia Organa Solo. Dile que es acerca de su hermano, y luego haz que tenga que esperar. -S, mi seor -dijo el subsecretario. Su imagen se esfum con un parpadeo luminoso y Kueller volvi la mirada hacia la casa en la que se haba metido Skywalker. Femon le habra preguntado de qu tena tanto miedo y le habra mirado con expresin despectiva, sin saber que el hombre de la espalda quemada que cojeaba haba sobrevivido a la explosin de su nave. Un hombre menos poderoso jams habra sobrevivido. Kueller esperaba que Skywalker fuera a Almania. Su decisin de posarse en Pydyr haba sido una sorpresa, al igual que la explosin. Kueller lo haba visto todo en el monitor. Y haba percibido todo lo que ocurri en lo ms profundo de sus entraas. Por fin saba que los detonadores funcionaban, pero no haba esperado que Skywalker fuera a ejecutar la orden de destruccin por pura casualidad. Kueller haba bloqueado las repercusiones en la Fuerza lo mejor que haba podido. Quera que la presidenta Organa Solo se diera cuenta de que algo iba mal, pero quera evitar que supiera en qu consista exactamente. Kueller nunca hubiera podido ocultar la verdad a Skywalker, pero Organa Solo haba descuidado su adiestramiento Jedi. La presidenta padeca severas deficiencias en muchas reas importantes, y Kueller tena intencin de utilizarlas en provecho propio. Y despus de que hubiera hablado con ella, ira a por Skywalker. Aunque estaba herido y lo haba perdido todo, aquel hombre seguira siendo un oponente formidable. Pero las heridas hacan posibles otras cosas. Las heridas haban debilitado a Skywalker, y tambin debilitaran su decisin y su confianza en s mismo. Tal vez necesitara un poco de fortaleza rpida y fcil de obtener. Kueller tal vez pudiera triunfar all donde el Emperador haba fracasado. Kueller tal vez podra conseguir que Luke Skywalker se volviera hacia el lado oscuro. Y entonces los dos gobernaran juntos: Kueller como Emperador, y Luke como su Darth Vader. Qu maravillosamente adecuado sera eso...

***
Leia tena la sensacin de haber vuelto a Hoth y estar trabajando en la base rebelde. Ella y Wedge estaban sentados el uno al lado del otro, y los ordenadores que haba ante ellos emitan un rpido zumbido de continua actividad. El almirante Ackbar estaba sentado en otra terminal, al igual que el resto de militares de alto rango. Estaban intentando localizar los alas-X restantes, aquellos que haban salido de

Coruscant despus del reacondicionamiento. El almirante Ackbar haba sugerido que podan dejar esa tarea en manos de oficiales de menor rango, pero Leia no quiso ni or hablar de ello. Saba que poda confiar en las personas presentes en la sala. Muchos de los oficiales de menor rango haban sido ascendidos recientemente, y Leia no saba si poda confiar en ellos. Haba demasiadas vidas en juego, y Leia necesitaba estar segura de que todo se haca correctamente. Adems, el trabajo le permita concentrarse en algo que no fuera su ira hacia Meido. La votacin de falta de confianza se celebrara al da siguiente, y el senador Gno quera que la presidencia hiciera campaa. Leia la hara, desde luego, pero su campaa se limitara a un solo discurso pronunciado justo antes de que se iniciara la votacin. Recordaba otras votaciones de falta de confianza de la Antigua Repblica, y saba que solan basarse en corazonadas y emociones muy primarias. Si consegua que los senadores restantes confiaran en ella, ganara la votacin. Pero de momento tena que mantenerse ocupada..., a pesar de que el hacerlo no pareciera estarla ayudando tanto como de costumbre. La ira contra Meido ocultaba una profunda inquietud. El rostro esqueltico que haba visto en el pasillo volva a aparecer una y otra vez en su mente, y cada vez que lo haca Leia experimentaba un vago temor, como si Han o uno de sus hijos corrieran un grave peligro. Pero haba establecido contacto con Anoth e Invierno le haba asegurado que los nios estaban bien. En cuanto a Han, si le ocurra algo realmente serio Leia lo sabra al instante. O por lo menos eso era lo que se haba dicho a s misma. -Presidenta Organa Solo... -Un teniente acababa de inclinarse sobre su terminal. Pareca imposiblemente joven, y cuando se dirigi a ella le tembl un poco la voz. Leia an no se haba acostumbrado a que la gente se pusiera nerviosa ante ella meramente por ser quien era-. Hay un mensaje para usted. Desea recibirlo en privado? Leia recorri la sala con la mirada. Estaba rodeada por sus mejores amigos, y confiaba plenamente en todas aquellas personas. Leia no tena ningn secreto que ocultarles. -Lo recibir aqu. -Har que lo transmitan. Es un holograma codificado -dijo el teniente, y se fue. Wedge levant los ojos de sus controles y les mir con el ceo fruncido. -Un holograma codificado... -dijo-. No hemos visto muchos desde los das del Imperio. Leia asinti mientras echaba su asiento hacia atrs. Haba un rea vaca en el suelo, justo entre las terminales. El holograma aparecera all. Y de repente el aire empez a ondular, y despus las ondulaciones se fueron extendiendo hasta que acabaron formando una especie de pared transparente. -Viene de muy lejos -dijo el almirante Ackbar. Leia mantuvo los ojos clavados en el centro de la zona de recepcin. Aquella extraa sensacin de inquietud que la haba estado acosando desde la reunin se iba intensificando. Y las ondulaciones por fin se convirtieron en un rostro. Leia dej escapar un jadeo ahogado. Era el rostro esqueltico de sus visiones. Sus ojos eran oscuros e insondables, y su boca era una delgada lnea negra. Tena las mejillas cncavas, y su frente brillaba como si fuera de hueso. El rostro llen el centro de la sala. -Leia Organa Solo... La boca se haba movido al comps de las palabras. Aquella mscara no tena nada que ver con la que haba llevado Vader. Aqulla pareca real. -Soy la presidenta Organa Solo -dijo Leia, ponindose en pie e irguindose cuan alta era. Hubo un corto silencio antes de que la mscara respondiera a sus palabras. -Me llamo Kueller. Estoy seguro de que no has odo hablar de m, pero s que has percibido mi presencia. Un escalofro helado recorri la espalda de Leia. Cmo haba podido saber eso? -La percibiste cuando destru a los habitantes de Pydyr en un solo instante sin utilizar nada tan tosco como una Estrella de la Muerte o un Destructor Estelar. Siempre he preferido las armas sencillas y elegantes. No opinas lo mismo? Leia alz el mentn. No poda permitirse el lujo de mostrar miedo ante aquel loco, y tena que parecer lo ms majestuosa posible. -Qu quieres de m? -pregunt, utilizando el mismo tono glido e impasible que haba empleado con Meido.

La pausa anterior volvi a repetirse, y despus la mscara le sonri. -Tu atencin, seora presidenta... Leia estaba teniendo la aterradora sensacin de que la mscara formaba parte de Kueller y, al mismo tiempo, que era algo totalmente independiente de l. -Ya la tienes..., por el momento. -Excelente. El rostro de Kueller desapareci entre un parpadeo luminoso y fue sustituido por una ondulacin del aire. -Hemos perdido la transmisin? -pregunt Wedge. El almirante Ackbar mene la cabeza. -No. Kueller est haciendo alguna otra cosa. Es una funcin de la distancia, igual que los momentos de silencio que se producen antes de sus contestaciones... Esta transmisin necesita un cierto tiempo para llegar a su destino. -Disponernos de comunicaciones instantneas por toda la galaxia-dijo el teniente. -No por toda ella -murmur Wedge. Una imagen ondul en el aire y fue adquiriendo nitidez poco a poco para mostrar una diminuta silueta cada en el suelo. Un pequeo edificio arda junto a ella, y trozos de metal estaban ardiendo en la lejana. Leia se inclin sobre el holograma. La figura era... Luke. Su traje de vuelo estaba hecho trizas. Su espalda se haba convertido en una masa de carne quemada. Luke permaneca totalmente inmvil. Una oleada de terror e ira se extendi por todo su ser. Leia retrocedi tambalendose, sintiendo un vago terror y, a travs de l, percibi la presencia de Luke. Luke!, grit con todo el poder de su mente. Leeee.... La voz mental de Luke se interrumpi de repente y fue sustituida por una risa gutural que Leia nunca haba odo antes. La imagen de Luke desapareci y la ondulante pared transparente volvi a aparecer ante ella..., y un instante despus el rostro esqueltico volva a estar all, con la risa muriendo en sus labios. -Nada de juegos mentales, Leia Organa Solo. Tu hermano est vivo..., de momento. -Qu le has hecho? -pregunt Leia. La mscara sonri. La imagen era tan grande que Leia tuvo la sensacin de que poda caer dentro de su boca y desaparecer para siempre. -No le he hecho absolutamente nada. Su nave tuvo la amabilidad de autodestruirse. -El ala-X -murmur Wedge, y el almirante Ackbar se apresur a hacerle callar con un rpido gesto de una de sus manos-aleta. -Hubiese preferido que cayera un poco ms cerca de m, pero no lo hizo. Aun as, ahora se encuentra dentro de mis dominios y all seguir..., a menos que hagas dos cosas. En primer lugar, debes disolver tu dbil e ineficaz gobierno. En segundo lugar, debes entregarme el poder. -Y por qu iba a hacer eso? -Porque matar a tu hermano si no lo haces. Leia sinti cmo un nuevo escalofro todava ms helado que el anterior recorra todo su cuerpo. -Piensas que voy a sacrificar millones de vidas para salvar una sola, por muy importante que pueda ser para m? -Te conozco muy bien, Leia. Tu hermano significa tanto para ti como tu esposo..., o como tus hijos. Si quisiera podra matarlos ahora mismo. Te ayudara a tomar una decisin el que lo hiciera? Leia se oblig a tragar saliva. No permitira que Kueller la intimidara con amenazas huecas. Pero deba tener mucho cuidado, porque siempre haba una posibilidad de que aquel loco realmente pudiera hacer lo que deca. -Ests muy lejos para emitir tales amenazas, Kueller. La sonrisa se hizo un poco ms ancha. -Me ests poniendo a prueba, Leia? Porque si es eso lo que ests haciendo, entonces tal vez debera advertirte de que nunca amenazo en vano. -Qu es lo que quieres en realidad? -Creo que tu gobierno dej de ser efectivo hace aos. Quiero que esta galaxia vuelva a ser gobernada por un poder realmente eficiente. -Y t eres el hombre adecuado para ello? -pregunt Leia. La sonrisa desapareci. -Soy la persona adecuada para ello, Leia. Ya lo he hecho en mi mundo natal, y puedo hacerlo en cualquier otro lugar. -Nunca haba odo hablar de ti -dijo Leia-. Cmo s que eres capaz de llevar a cabo tales prodigios de sabidura?

-Nadie haba odo hablar del joven Luke Skywalker antes de que te rescatara de la Estrella de la Muerte, ni del impetuoso y valiente Han Solo antes de que se uniera a Skywalker y a Obi-Wan Kenobi. Antes de la Rebelin haba planetas enteros que no haban odo hablar de ti, Leia. A veces las reputaciones necesitan un cierto tiempo para llegar a crecer. -Y qu hars si me niego a entregarte la Nueva Repblica? La sonrisa volvi a aparecer. -Matar a tu hermano. Y a tu esposo. Y a tus hijos. Leia se llev las manos a la espalda y utiliz un mtodo de relajacin Jedi para no perder el control de sus emociones. Despus tendra tiempo de sobras para sentir terror eira. De momento tena que ser una verdadera lder, la mejor que la Nueva Repblica hubiera conocido jams..., y a veces eso significaba saber cundo haba que formular la pregunta correcta. -Y si contino negndome? La mscara se inclin, y una parte de la frente desapareci del campo hologrfico. Leia haba conseguido sorprender al misterioso Kueller. -Seras capaz de hacerlo? -Todava no he tomado ninguna decisin -dijo Leia sin inmutarse-. Slo quiero saber de qu opciones dispongo. -Entonces destruira a tus sbditos, Leia. Y por qu ibas a querer hacer eso? -pregunt Leia-. Aun suponiendo que consiguieras hacerlo, te quedaras sin nadie a quien gobernar. -Siempre hay ms mundos. Las riquezas que obtendra de la Nueva Repblica me permitiran encontrar esos mundos. -No puedes matar a todos los sbditos de la Nueva Repblica -dijo Wedge-. El Emperador intent que todos le temieran, y necesit aos para ello. La sonrisa se hizo un poco ms grande. -Puedo matar a toda esa gente en un solo instante. -Pero estamos hablando de centenares de mundos -dijo el almirante Ackbar-. No puede matar a tantos seres inteligentes al mismo tiempo. -Ah, pero es que s puedo hacerlo... La mscara gir y contempl algo que haba junto a ella, pero un instante despus se encar repentinamente con el almirante Ackbar. La boca dio una orden en un lenguaje desconocido para Leia. Leia, no entendiendo a qu vena aquello, mir a Wedge. Wedge se encogi de hombros, y una oleada de terror envolvi a Leia en ese mismo instante. El terror vena acompaado por un intenso fro y voces que gritaban. Leia sinti una perplejidad y una incomprensin tan profundas que la desgarraron hasta lo ms hondo de su ser. No, otra vez no... -pens, y el peso de aquellas terribles emociones hizo que se tambaleara-. Basta!. Leia nunca lleg a saber si la ltima palabra haba sido un pensamiento o un alarido. El fro se volvi todava ms intenso. Y entonces las voces se esfumaron de repente. Leia se encontr sentada en el suelo, con lgrimas que no se haba dado cuenta de haber derramado deslizndose sobre sus mejillas. Sus amigos y el teniente la estaban mirando con los rostros llenos de asombro. Wedge la ayud a levantarse. -Qu ha pasado? La mscara les estaba contemplando con una expresin triunfal. La negrura que se agazapaba detrs de sus ojos pareca haberse vuelto un poco ms insondable. El poder que irradiaba era todava ms grande que antes. Sensibilidad a la Fuerza... Kueller poda usar la Fuerza. Y la utilizaba en nombre del lado oscuro. La mscara sonri en el mismo instante en que Leia comprenda todo aquello. -Soy ms fuerte de lo que t jams llegars a serlo, Leia. Soy ms poderoso de lo que nunca podrs llegar a soar. -Qu le has hecho? -grit Wedge. -Estoy bien -dijo Leia, soltndole el brazo mientras haca un tremendo esfuerzo de voluntad para impedir que le temblara la voz. -No le he hecho nada. Me he limitado a ofreceros una demostracin de mis poderes. La superpoblacin puede llegar a ser un problema realmente terrible, verdad? Acabo de librar a la galaxia del molesto peso de un milln de vidas..., eso como mnimo. Ahora los que quedamos disponemos de ms espacio. -Un milln de vidas? -murmur Ackbar.

-sa ha sido mi segunda demostracin. Supongo que no habrs olvidado lo que sentiste durante la primera, verdad, Leia? -Cmo puedes hacer algo semejante? -pregunt Leia-. Eran personas... Respiraban, estaban vivas... -Bueno, la verdad es que la mayora de ellas no respiraban -dijo Kueller-, o por lo menos no en la manera en que t lo haces. Pero tanto da que usaran pulmones, agallas u orificios de ventilacin, porque ahora el seguir respirando ya ha dejado de ser un problema para ellos. Ves hasta qu punto me preocupo por el bienestar de la galaxia? -No -dijo Leia. -No voy a discutir sobre mtodos contigo, Leia. Ya has escuchado mis exigencias. O accedes a ellas, o dentro de tres das matar a tu hermano. -No puedes matar a Luke Skywalker -dijo Wedge. -Por qu no puedo hacerlo? Porque es un Maestro Jedi..., o porque es tu amigo? Wedge no respondi. La mscara esqueltica volvi sus ojos vacos hacia Leia. -Dispones de tres das, Leia. Te doy ese tiempo porque te respeto. -La cabeza se inclin en un lento asentimiento-. Hasta entonces, Leia... Y la imagen desapareci. Leia permiti que su cuerpo se fuera inclinando poco a poco hasta que acab sentada en el suelo. Un milln de vidas. Un milln de vidas sacrificadas en una simple demostracin destinada a convencerla... Como la demostracin del podero de la Estrella de la Muerte que haba llevado a cabo el Gran Moff Tarkin. Tarkin le haba arrebatado a su padre. Kueller estaba amenazando a su nueva familia. No permitira que se saliera con la suya. Han, Luke y sus hijos volveran a casa con ella..., y la Nueva Repblica seguira siendo suya. El nico problema era que Leia todava no saba cmo lo iba a conseguir.

Veintinueve

*
Luke acababa de comer algunas de las raciones enlatadas que todava haba en la casa. Estaba descansando, y recuperaba sus fuerzas en la medida de lo posible. La sensacin de estar siendo observado haba desaparecido por el momento, pero Luke saba que volvera. Y tambin saba que tena algo que ver con Almania. Despus de haber descansado un rato ms volvera a interrogar al ordenador domstico. Luke albergaba la esperanza de que el ordenador supiera dnde haba un tanque bacta o su equivalente pydyriano. Necesitaba utilizar cualquier medio que pudiera ayudarle a recuperarse ms deprisa, y tena que emplear algo ms que los ejercicios Jedi. Luke saba que iba a necesitar todas sus reservas de fortaleza. En cuanto hubiera encontrado el tanque bacta, empezara a buscar una nueva nave. Todava no estaba muy seguro de si ira a Almania o si volvera a Yavin 4 y esperara all hasta que se hubiera recuperado del todo. No saba de cunto tiempo dispona. Ni siquiera estaba seguro de qu andaba buscando, y eso le preocupaba y le pona nervioso. Toda aquella situacin estaba empezando a resultar realmente inquietante. Luke? Era Leia, intentando llegar hasta l desde muy lejos. Su mente estaba llena de preocupacin. Leia? Pero la conexin se interrumpi de repente, hacindose aicos como nunca haba ocurrido con anterioridad. Luke ya no poda percibir la presencia de su hermana. Despleg los sentidos de su mente y busc aquella percepcin tan familiar..., y Leia no estaba all. Era como si alguien hubiera construido una muralla alrededor de la mente de Luke. Leia? No poda haber muerto, verdad? La llamada mental que haba intentado dirigirle estaba llena de preocupacin, pero Luke haba tenido la impresin de que esa preocupacin no se deba a que Leia tuviera problemas, sino a que tema por l. Leia?

Busc la presencia de los nios y enseguida pudo percibir cmo se divertan discutiendo entre ellos en Anoth. Incluso logr captar una tenue sensacin de la presencia de sus estudiantes en Yavin 4, pero no pudo captar ninguna emanacin de Leia. Ni de nadie que estuviera cerca de ella. Algo estaba bloqueando deliberadamente sus intentos de establecer contacto. Luke suspir. Otro enigma a investigar, otra pesada tarea que ira minando sus fuerzas. Se frot los ojos y respir hondo antes de volver a intentarlo. Se estaba inclinando hacia adelante en aquel asiento diseado para un cuerpo bastante ms pequeo que el suyo cuando la explosin cay sobre l. La oleada invisible le empuj hacia atrs, y Luke dej escapar un chillido de dolor cuando el suelo choc con su piel herida. Pero aquel dolor no era nada en comparacin con la glida pualada del dolor irresistible y abrumador que acababa de envolver todo su ser. Dolor, terror, la perplejidad y el aturdimiento de la traicin... Todo aquello llegaba de repente hasta l, expresado en millares de voces mentales sbita e irrevocablemente reducidas al silencio. El fro se fue adueando de l..., y entonces se acord de lo que le haba dicho Anakin. Calentamos la habitacin... Calor... Luke envi oleadas de calor hacia aquel fro, obligndolo a retroceder mientras se encoga para tratar de huir del dolor, rodendose la cabeza con los brazos para protegerse de la gelatina rosada, de los aguijonazos, del terrible e insoportable dolor de la muerte. Muerte. Muerte. El fro desapareci, dejando un residuo amargo en su boca. Luke alz la cabeza, no muy seguro de durante cunto tiempo haba estado cado en el suelo. Haba vuelto a ocurrir. Otro planeta haba sido destruido. Hizo un nuevo intento de establecer contacto con Leia, pero no pudo percibir su presencia. Aquel bloqueo -duro, firme, poderoso- se lo impeda. Se puso en pie, tembloroso y tambaleante. Tena que encontrar un ordenador que estuviera conectado a las redes o algo que pudiera proporcionarle informacin. Aun as, Luke ya saba que Coruscant no haba sufrido ningn dao. Aquel nuevo estallido haba sido ms profundamente helado y poderoso que el primero, y no vena de tan lejos. Haba venido de un lugar muy, muy cercano. E incluso saba dnde se hallaba la fuente de la destruccin. Su origen estaba en Almania, y en la presencia que le aguardaba all.

***
-Quin era esa criatura? -pregunt el almirante Ackbar. -No lo s -dijo Leia. Trat de alisar las arrugas de su mono militar mientras echaba hacia atrs un mechn de cabellos. Volva a estar sentada en su terminal, enviando mensajes a Han, que no haba respondido a ellos, y a los nios, que s lo haban hecho. Invierno le dijo que ellos tambin haban percibido la explosin, y aquella vez haba sabido cmo ayudarles a superar sus efectos. Tambin le cont que Luke les haba ayudado durante su viaje a Coruscant y que, a pesar de que se hallaban bastante afectados, los nios no quedaron tan aterrorizados como la primera vez. Leia habl con ellos e intent tranquilizarles dicindoles que estaba bien, y despus cort la conexin. -Esa mscara de la muerte me ha parecido familiar -dijo Wedge. -Tenamos una coleccin entera en el Museo Nacional de Alderaan -dijo Leia-. Procede de los confines ms lejanos de la galaxia. -Cmo sabemos que es una mscara? -pregunt el teniente-. Su boca se mova como si fuera de carne y hueso. -No lo sabemos -dijo Leia-. Conocemos alguna especie que tenga ese aspecto, o que utilice mscaras para taparse la cara? -En principio yo dira que no, pero tendra que comprobarlo para estar totalmente seguro -dijo el almirante Ackbar.

-Tenemos que comprobar muchas cosas -dijo Leia-. Tambin debemos averiguar de dnde vena esa transmisin. -El mismo mechn de cabellos de antes haba vuelto a caer sobre su cara. Leia lo apart y vio que todava le temblaban las manos-. Tambin debemos averiguar quin ha muerto. -Yo no sent nada, Leia -dijo Wedge. -Lo s, Wedge. Sea quien sea, Kueller posee una cierta capacidad para usar la Fuerza. Kueller saba que yo percibira esas muertes, y sa ha sido la demostracin de la que estaba hablando. -Y cmo sabemos que no ha enviado alguna clase de transmisin, algo que pudiera haberle hecho sentir lo mismo que si muchas personas hubieran muerto? -pregunt el almirante Ackbar. -No podemos saberlo -replic Leia-. Pero soy incapaz de imaginarme esa clase de talento -aadi, estremecindose a causa del fro que segua adherido a su corazn. -No ha habido ningn informe de que un planeta haya estallado -dijo el teniente-, y me refiero tanto a hace unos momentos como a antes de la explosin en la Sala del Senado. -Kueller ha dicho que usaba un arma elegante -dijo Wedge mientras volva a sentarse en su asiento-. Estamos buscando algo demasiado grande. Necesitamos saber cules son los planetas de los que llevamos algn tiempo sin saber nada o qu acontecimientos inusuales se han producido en el espacio cercano. -Hemos recibido muchos informes de colisiones en la zona de descenso de los alrededores de Auyemesh -dijo Ackbar. -Y no hemos obtenido respuesta de su unidad de control del trfico -dijo Wedge con creciente excitacin. -Todos los intentos de establecer contacto con otras fuentes de emisin del planeta han fracasado -dijo el teniente. -Dnde est Auyemesh? -pregunt Leia. -Es un planeta muy pequeo de un sistema lejano -dijo Ackbar-.Se encuentra en el lado del sistema almaniano orientado hacia Coruscant. -El sistema almaniano? Leia siempre se irritaba cada vez que tena que enfrentarse a la molesta realidad de que segua ignorando muchas cosas sobre la galaxia. Crea conocer todos los lugares. Se tratara de la misma Almania de la que le haba hablado Lando? -Yo tampoco he odo hablar de ese planeta -dijo Wedge-, y eso que crea haber estado en todas partes. -Queda todava ms lejos que los Mundos del Borde -dijo Ackbar-. La Antigua Repblica estuvo a punto de aceptar su solicitud de adhesin, pero varios senadores se opusieron a ello porque decan que aquel sistema se encontraba demasiado lejos. -Una gran distancia... -murmur Leia-. Antes dijo que la transmisin vena de muy lejos, almirante. Ackbar asinti. -El sistema almaniano se encuentra lo suficientemente lejos para producir esa clase de demora. De hecho, el holograma codificado sera la forma de comunicacin ms conveniente dentro de tales distancias porque permite eliminar los rasgos ms peculiares de una comunicacin a larga distancia. -Debido a que ese tipo de hologramas suelen ser ms lentos que los mensajes regulares -dijo Wedge. -Exactamente. Hay que ser un experto para saber percibir las diferencias que distinguen los problemas de codificacin de los problemas de distancia. -Bueno, eso nos proporciona algo parecido a una pista -dijo Leia. -He consultado nuestra base de datos para averiguar si disponamos de alguna informacin sobre ese tal Kueller, presidenta -dijo el teniente-. No he encontrado nada. -Siga intentndolo -dijo Leia. -Pruebe con todos los ficheros en vez de nicamente con los actualizados -dijo el almirante Ackbar. -El ordenador ha identificado esos edificios que haba alrededor de Luke, Leia -dijo Wedge en voz baja-. Son edificios pydyrianos. -Pydyrianos? Wedge asinti. -Pydyr tambin est en el sistema de Almania. -Acabamos de confirmarlo, Leia -dijo el almirante Ackbar-. La transmisin proceda de la misma Almania. -Almania... -dijo Leia-. Qu puede querer de nosotros alguien que se encuentra tan lejos? -Creo que lo que quiere resulta obvio -dijo Wedge-. La pregunta a responder es si Kueller te conoce. -Quiz usted le conozca -dijo Ackbar-. Quiz por eso oculta su rostro debajo de esa mscara. -Eso suponiendo que la mscara realmente ocultara su rostro -dijo Leia.

Todava no estaba demasiado convencida de que sa fuera la respuesta. Siempre haba tenido muy buena memoria para las voces, y no haba reconocido la de Kueller. Normalmente el holograma codificado proporcionaba una representacin muy fiel de todas las caractersticas fsicas, la voz incluida. -Tenemos algo sobre Kueller -dijo el teniente-, pero no le va a gustar. -Dgamelo de todas maneras -replic Leia. -Hace centenares de aos hubo un general del ejrcito almaniano llamado Kueller -dijo el teniente-. Primero se hizo con el poder en Almania, y despus se adue de todo el sector. Durante sus ltimos aos de vida fue un lder muy querido, y lleg a ser famoso por su compasin y su capacidad de tomar las decisiones ms adecuadas en cada momento. Pero al principio, cuando estaba tratando de hacerse con el poder... Bueno, por aquel entonces Kueller fue uno de los seres ms implacables de toda la historia de la galaxia. Era capaz de hacer cualquier cosa con tal de consolidar su poder. -As que ahora tenemos a un nuevo Kueller que se limita a invocar el recuerdo de su predecesor -dijo Wedge. -Eso encaja con sus intenciones -dijo Ackbar-. Si es que realmente quiere aduearse de la Nueva Repblica, claro est... Nos ha informado de que actuar tan implacablemente como pueda, y despus cree que podr permitirse mostrar compasin y tomar las decisiones correctas. -Tomar decisiones y ser implacable no son dos cosas incompatibles -dijo Leia-, pero la compasin nunca te permite ser verdaderamente implacable. Hay alguna clase de relacin entre todo eso y el Im perio? -Por el momento todava no he encontrado ninguna -dijo el teniente-. Almania queda muy lejos, y el Emperador bsicamente se limit a ignorarla. -Pero sera un buen escondite para los imperiales -dijo Ackbar-.Har algunas investigaciones por mi cuenta. -Ha habido informes de movimientos de soldados de las tropas de asalto en ese sector de la galaxia -dijo el teniente. -Soldados de las tropas de asalto? -exclam Leia-. Es que nunca conseguiremos librarnos de ellos? -Estamos recibiendo ms informes de Auyemesh, Leia -dijo Ackbar-. Las naves que lograron bajar encontraron cadveres por todas partes. Estaban proporcionando ms detalles cuando todas las comunicaciones con el planeta quedaron cortadas de repente. -Otra matanza? -pregunt Leia. Ackbar mene su enorme cabeza de anfibio. -No. Es como si alguien hubiera querido que dispusiramos nicamente de esa informacin y luego hubiese cortado el flujo de transmisiones. -Debemos estar preparados para enfrentarnos a la posibilidad de que todo esto sea un simple engao. -No te parece que en ese caso estaramos ante un engao bastante elaborado, Wedge? -pregunt Leia-. No, no... Kueller es real y es una verdadera amenaza. He visto su cara antes. Ya lleva algn tiempo acosndome y apareciendo en mis pensamientos. Creo que est totalmente decidido a hacer lo que dice. Tenemos que averiguar todo lo que podamos sobre l. Las emociones que haba estado manteniendo a raya se agitaron repentinamente en su interior. Leia ech un vistazo a su pantalla para ver si haba llegado alguna contestacin de Han. Nada. Pero Han le haba dicho que nadie podra ponerse en contacto con l mientras estuviera en el Pasillo. El Pasillo se encontraba muy lejos del espacio almaniano. Leia esperaba que Han estuviera bien. -Querr ponerse en contacto con Mon Mothma y decirle que quiero verla en mis aposentos, almirante Ackbar? -pregunt despus. Sus temblores se haban vuelto tan violentos que se senta incapaz de usar los controles. Tena que salir de all, y tena que hacerlo inmediatamente-.Les llamar para saber si han logrado obtener ms informacin despus de haber hablado con ella. -Se encuentra bien? -pregunt Ackbar. Leia intent sonrerle. -Me parece que ninguno de nosotros volver a sentirse bien hasta que hayamos hecho algo acerca de este loco. -Lo haremos -dijo Ackbar con una seguridad absoluta. Leia dese poder sentirse tan segura como l. Kueller posea una capacidad para emplear la Fuerza muy superior a la de todos los enemigos con los que se haban enfrentado durante los ltimos aos salvo Exar Kun, y en ese caso se trataba de un espritu. Kueller estaba vivo. Estaba utilizando aquellas muertes para volver a llenar su pozo de odio. El lado oscuro devoraba a las personas desde el interior, pero mientras lo haca tambin les proporcionaba un poder terrible.

Kueller pareca ser ms poderoso que ella..., y ms poderoso que Luke. Luke... El eco de la voz mental de su hermano todava reverberaba dentro de la mente de Leia. Todo pareca indicar que Luke se encontraba en Pydyr. Y Leia le ayudara aunque fuera lo ltimo que hiciese en su vida.

Treinta

*
U n montn de chips, filamentos quemados y fragmentos de metal se derrumb encima de Cetrespe. Su peso activ los sensores del pecho del androide de protocolo. Los sensores empezaron a parpadear, advirtindole de que poda sufrir serios daos si el peso no era apartado rpidamente. -Erreds? -pregunt Cetrespe, con la voz medio ahogada por la masa de restos. No hubo ningn pitido de respuesta. Erreds ni siquiera se haba enterado de que el montn de restos haba cado encima de Cetrespe. El pequeo androide astromecnico estaba emitiendo suaves trinos electrnicos al otro lado del pasillo mientras usaba todas sus extensiones para hurgar en un montn de escombros. -Erreds! Erreds, te estoy hablando! Erreds respondi con un estridente silbido. -Nada de dentro de un momento! Ahora! Es que no puedes ver que estoy atrapado? Una puerta se abri a un lado. La cpula de Erreds se volvi en esa direccin. -Date prisa, Erreds! Al parecer Cetrespe era incapaz de salir del montn de escombros sin ayuda. Un kloperiano que llevaba un uniforme de guardia entr en la sala. Y de repente los silbidos de Erreds se convirtieron en trinos llenos de servil sumisin. El kloperiano contempl el montn de escombros con el ceo fruncido. -Erreds! Erreds dej escapar un gemido ahogado. El kloperiano solt un gruido y empez a apartar los escombros que cubran a Cetrespe. El androide de protocolo se apresur a incorporarse. -Ya iba siendo hora de que... Cetrespe se call en cuanto vio al kloperiano, -Qu estis haciendo aqu? -pregunt el kloperiano-. Habis entrado en una zona de acceso restringido. -Yo... Ah... Eh... Qued atrapado -dijo Cetrespe. -S, ya lo he visto. Pero me refiero a antes de eso. Cmo llegaste a quedar atrapado? -Segu a mi congnere. Erreds solt un pitido lleno de furia. -Pareca haber descubierto algo en el interior -sigui diciendo Cetrespe-. Cuando le pregunt de qu se trataba me dijo que haba visto algo o alguien, as que pens que sera mejor que furamos a investigar. Pero no hemos hecho nada malo, verdad? El kloperiano cruz cuatro tentculos sobre su pecho grisceo. Despus frunci el ceo, y el movimiento cre cien arrugas en su ya muy arrugado rostro. -El acceso a esta zona ha sido restringido porque es muy peligrosa. Ni siquiera yo debera estar aqu. Los derrumbamientos podran matar a un ser vivo. Pero dado que eres un androide, supongo que no habis causado ningn dao demasiado grave..., a menos que yo acabe aplastado por vuestra culpa. Y ahora, largo de aqu. -Ser un placer, seor -dijo Cetrespe-. Oh, s, le aseguro que ser todo un placer. Acab de salir de entre los escombros y empez a avanzar por el pasillo. -Vamos, Erreds. Erreds respondi con otro silbido. -Sea lo que sea tendr que esperar -dijo Cetrespe-. Ese kloperiano tan amable y educado nos ha dicho que nos furamos, y eso es exactamente lo que vamos a hacer. Se acabaron las heroicidades estpidas. Deja que el amo Luke y el ama Leia se encarguen de toda la parte heroica, entendido?

Erreds emiti una larga serie de pitidos y zumbidos. -S, s. Estoy de acuerdo contigo. Los androides tambin pueden llegar a ser hroes, pero no cuando estn desobedeciendo a un kloperiano. Erreds respondi con un seco trino electrnico. -Te sugiero que reserves ese tipo de lenguaje para cuando volvamos a estar solos -murmur Cetrespe-. Recuerdas lo que ocurri durante tu ltimo encuentro con un kloperiano? -Va todo bien? -pregunt el kloperiano, dando un paso hacia ellos. -Estupendamente, seor, estupendamente. Estoy intentando conseguir que esta unidad astromecnica me siga de una vez. Contina insistiendo en que ah dentro ocurre algo raro y que puede haber serios problemas. -El nico problema que tenemos es que este edificio no tardar en derrumbarse -dijo el kloperiano-, o por lo menos esta seccin s lo har. No paro de repetrselo a todos esos investigadores cada vez que vienen por aqu, pero no me escuchan. -Investigadores? -pregunt Cetrespe-. Estaban investigando la explosin? -Acaso hay alguna otra cosa que investigar? -replic el kloperiano-. Pero trabajan dentro de la sala a pesar de que toda la estructura se ha vuelto muy inestable. Incluso hay grietas en el techo. Cada vez que empiezo mi turn de vigilancia, llego aqu temiendo que me voy a encontrar con un montn de investigadores muertos porque el techo se ha derrumbado. -Quiere decir que no han investigado el pasillo? -Teniendo en cuenta el ritmo que llevan, nunca irn ms all de la puerta..., o por lo menos yo no vivir para verlo. Quiz t s vivas el tiempo suficiente para verlo, androide. El kloperiano se ri, produciendo un sonido un tanto lquido y ms bien desagradable. Mientras hablaba les haba ido siguiendo hasta la salida. El kloperiano cerr lo que quedaba de la puerta en cuanto estuvieron fuera. -Ser mejor que volvis con vuestros dueos antes de que denuncien vuestra desaparicin -dijo despusEs el procedimiento estndar para los androides fugitivos. -En Kloper quiz, pero no en Coruscant -dijo Cetrespe. -Hace mucho tiempo que no te actualizan los ficheros, verdad, androide? Han declarado el toque de queda nocturno, y eso incluye a los androides. Este sitio ha cambiado mucho desde que estall la bomba. Antes podas confiar en las personas, por lo menos en las que no haban tenido nada que ver con el Imperio... Pero eso se acab, entiendes? Atacar al gobierno de esa manera... Me alegra que ocurriera de da. Si hubiera llegado a pasar durante mi turno de guardia... -Entonces no hubiera muerto nadie -dijo Cetrespe. Erreds emiti tina serie de pitidos que sonaban curiosamente parecidos a una risita. El kloperiano les contempl en silencio durante unos momentos mientras abra y cerraba sus enormes ojos de pez, y despus descruz dos de sus tentculos. -Pues la verdad es que tienes razn, androide. No se me haba ocurrido considerarlo desde ese punto de vista... Supongo que por eso t tienes circuitos lgicos y yo no. Me temo que he vuelto a dejarme llevar por el egosmo. Mis esposas siempre me estn acusando de eso. -Estoy seguro de que lo hacen -dijo Cetrespe-. Ah, y gracias por haberme rescatado. Mi compaero ni siquiera se haba dado cuenta de que tena problemas. -Estaba demasiado ocupado recogiendo piezas sueltas -dijo el kloperiano-. No creas que no me he dado cuenta de lo que haca, androide. -Puede que yo no tenga circuitos lgicos, pero s cundo un androide trabaja para los contrabandistas. La prxima vez ser bastante ms severo con vosotros, y supongo que ya sabes a qu me refiero. -Pero es que nosotros no trabajamos para... -empez a decir Cetrespe, y Erreds se apresur a interrumpirle con un estridente pitido. Cetrespe le fulmin con la mirada y Erreds emiti un segundo pitido-. Realmente, Erreds... -Me da igual para quin estis trabajando -dijo el kloperiano-. Me limito a advertiros: no volvis por aqu, o por lo menos no durante mi turno. -Oh, no se preocupe -dijo Cetrespe-. No volveremos. Vamos, Erreds. -Puso la mano sobre la redonda cabeza de Erreds y lo empuj hacia adelante. Los dos androides cruzaron la lnea que indicaba el comienzo de la zona restringida. El kloperiano les vio marchar desde la entrada-. No haba odo hablar del toque de queda. Y t, Erreds? Erreds emiti un pitido al que sigui un trino electrnico y una especie de bocinazo.

-A m tampoco me gusta demasiado, pero creo que debemos volver a casa -dijo Cetrespe. Erreds hizo girar su cpula de un lado a otro en su pequea versin particular de una negativa. Despus despleg su brazo de servicio y le mostr a Cetrespe la garra del extremo, que contena cuatro detonadores ms. -Erreds! -chill Cetrespe, y se oblig a bajar la voz-. Si nos pillan llevando eso encima, puedes estar seguro de que t y el amo Cole seris acusados de sabotaje. Erreds respondi con un pitido. -Me da igual que sean ms pequeos que los otros. Siguen siendo una prueba, no? Erreds dej escapar un largo zumbido. -Creo que es la mejor sugerencia que se te ha ocurrido en todo el da -dijo Cetrespe-. Vamos a hablar con el ama Leia. Ella podr ayudarnos. A11, y en el futuro intenta no interrumpirme cuando estoy a punto de utilizar su nombre para salir de algn apuro. Si hubiramos mencionado al ama Leia durante nuestro primer encuentro con los kloperianos no nos habramos metido en ese lo. Erreds contest con una seca maldicin electrnica. -Y no utilices ese tipo de lenguaje conmigo. La vejez te est volviendo realmente muy irascible, Erreds. Me atrevera a decir que ahora te comportas de una manera todava ms peculiar que cuando estabas en Tatooine. Erreds emiti un pitido lleno de indignacin. -S, ya s que estabas llevando a cabo una misin muy importante. Pero ahora no tienes ninguna misin, verdad? Ests intentando fingir que sigues siendo terriblemente importante slo porque te sientes inseguro. El amo Luke va no te necesita para pilotar su ala-X. Erreds respondi con otro pitido. -No estamos seguros de que haya un detonador en cada ala-X -dijo Cetrespe-. Estoy convencido de que el amo Luke tambin optar por modernizarse en cuanto vuelva. Dicen que los nuevos alas-X son mucho mejores que los modelos antiguos. Erreds gimote. Cetrespe se detuvo. -Qu quieres decir con eso de que si vuelve? Erreds respondi con una breve explicacin formada por pitidos y zumbidos. -Oh -dijo Cetrespe-. Comprendo. No haba pensado en eso. Pero supongo que no creers que el amo Luke puede haber decidido utilizar uno de los alas-X que han sido saboteados, verdad? l lo habra sabido enseguida, no? Erreds dej escapar un suave gemido. -Oh, cielos -dijo Cetrespe-. Esto es mucho ms grave de lo que me haba imaginado en un principio.

***
Segn sus clculos, Lando llevaba casi todo el da mantenindose a flote, pero en realidad no tena ninguna forma de medir el paso del tiempo. Slo poda hacerse una idea por la frecuencia con que coma Nandreeson..., y Nandreeson no paraba de comer. El glottalfilb tan pronto engulla una mosca de miel aqu o un puado de mosquitos all como se tragaba un poquito de sustancia viscosa en calidad de aperitivo. Lando nunca haba visto una comida tan repugnante. La estaba utilizando como cronmetro, y le serva para mantenerse ocupado. Tena que hacerlo. Mantenerse a flote resultaba agotador, pero no mantena ocupada a la mente. Su cerebro ya llevaba un buen rato totalmente concentrado en la supervivencia. Lando estaba seguro de ello porque su concentracin haba pasado de sus miembros a su estmago primero y a su desesperada necesidad de dormir despus. Procuraba evitar el quedarse inmvil en el agua porque tema dormirse, pero necesitaba descansar. Cuando flotaba sobre la espalda, se dedicaba a contar los murcilagos watumba del techo. Aquellas criaturas grisceas no paraban de removerse, y le proporcionaban un autntico desafo. Lando crea que haba trescientos cincuenta, pero la relativamente escasa poblacin de insectos de la caverna pareca desmentir esa cifra. Los murcilagos watumba coman algas y polvo de roca. Servan de anfitriones a varias especies de insectos parsitos alados, entre los que estaban los mosquitos parfue que formaban enjambres cerca del techo. Si hubiera trescientos cincuenta murcilagos watumba, la caverna estara llena de negras nubes de mosquitos parfue.

Quiz Nandreeson se los haba comido. Lando tena la extraa sensacin de que sus brazos se haban agrandado. Le dolan las piernas, y le ardan los pulmones. Tambin estaba hambriento. Por lo menos el agua, a pesar de tener un sabor repugnante, poda ser bebida. No contena sal, que le hubiera envenenado, y tampoco contena minerales que pudieran darle todava ms sed. El agua le mantendra con vida hasta que se le ocurriera algn plan. Su mente estaba intentando recordar algo relacionado con los murcilagos watumba. Murcilagos watumba, glottalfibs, moscones de miel... Lando no consegua recordar de qu se trataba, aunque saba que estaba relacionado con todas esas cosas. Pero acabara recordndolo. El estanque estaba vigilado por dos glottalfibs, como lo haba estado desde que los reks arrojaron a Lando dentro de l. Nandreeson pasaba una gran parte de su tiempo all, pero se iba de vez en cuando para ocuparse de sus negocios. Lando pensaba que eso era una buena seal Si Nandreeson realmente creyera que Lando iba a morir, atendera sus negocios delante de l. Pero Nandreeson tena las dudas suficientes para ir a otra caverna..., y las dudas de Nandreeson reforzaban su conviccin de que saldra con vida de aquel estanque. Meti la cabeza debajo del agua. El calor tambin contribua a adormecerle, por lo que de vez en cuando se daba un remojn para mantenerse despierto. Volver a la superficie siempre le enfriaba un poco. Lando empez a flotar sobre la espalda mientras los glottalfibs vigilaban cada uno de sus movimientos. Si Nandreeson tena ciertas dudas, eso quera decir que su plan no era infalible. Haba otra forma de salir del estanque aparte de los escalones tallados en la roca junto al silln de Nandreeson..., o quiz Nandreeson creyera que Lando poda encontrar una forma de burlar la vigilancia de sus guardias y llegar a escapar. Quiz todos aquellos aos de obsesin haban hecho que Nandreeson se convenciera a s mismo de que Lando contaba con muchos ms recursos de los que realmente posea. Lando no quera desilusionarle. Tendra que demostrar que era digno de los temores de Nandreeson y de todo el odio que haba inspirado al seor del crimen durante aquellos aos. Si pudiera trazar algn plan... Se estaba adormilando. Poda sentir cmo su cuerpo se iba hundiendo en el sueo. Lando rod sobre s mismo y se administr una buena salpicadura de lquido maloliente al hacerlo, pero apenas not nada. El agotamiento estaba empezando a afectarle. Lando era un hombre sano que se hallaba en muy buena forma fsica. Pero Nandreeson tena razn en una cosa: los seres humanos no haban sido creados para pasar largos perodos de tiempo en el agua..., especialmente mente si no podan dormir y comer. Lando acabara perdiendo el conocimiento, se hundira por debajo de la superficie del estanque y se ahogara. No era un final demasiado espectacular y ni siquiera sera muy emocionante, pero aun as Nandreeson lo encontrara altamente satisfactorio. Tena que encontrar una solucin pronto. Porque de lo contrario morira.

Treinta y uno

*
Leia iba y vena nerviosamente de un lado a otro de su dormitorio. Segua sin haber respuesta de Han. Ya llevaba un buen rato consultando su lista de mensajes pendientes a cada momento, pero saba que no habra nada. Han todava tena que estar en el Pasillo de los Contrabandistas, y jams ignorara su mensaje a menos que no lo hubiera recibido. Auyemesh se encontraba demasiado alejado para que Han pudiese haber estado ah cuando Kueller mat a todos sus habitantes. O por lo menos eso esperaba Leia. Han se pondra en contacto con ella en cuanto hubiera salido del Pasillo. Leia haba hablado muy en serio cuando le dijo todas aquellas cosas antes de que se fuera. A veces deseaba que pudieran ser una pareja normal con preocupaciones normales. Entonces sentarse a cenar con

sus hijos por la noche sera mera rutina y no lo inusual. Dormir junto a su esposo sera algo que ocurrira cada noche, y no slo unas cuantas noches al mes. Pero la idea de tener que renunciar a su forma de vivir la disgustaba tanto como a Han la de renunciar a la suya. Salvo en momentos como aqul. El ordenador de la sala emiti un suave campanilleo. -Mon Mothma ha venido a verla, ama Leia -dijo. El ordenador habl con las inflexiones de Cetrespe y la voz de Han. Leia no se haba molestado en eliminar las manipulaciones de Anakin. Sin que supiera muy bien por qu, la absurda travesura cometida por el pequeo haca que Leia se sintiera ms cerca de su hijo. -Djala entrar -dijo. Ech un nuevo vistazo a su lista de mensajes y vio que slo haba actualizaciones enviadas por el almirante Ackbar. Todas las comunicaciones con Auyemesh haban quedado interrumpidas. Nadie haba conseguido establecer contacto con Pydyr, aunque el sistema de comunicaciones de Pydyr no estaba bloqueado. Los intentos de establecer contacto con Kueller en Almania se haban encontrado con el silencio y una reproduccin de su mscara esqueltica. -Leia? -Mon Mothma estaba en el umbral. Pareca haber envejecido, y los terribles dolores que haba padecido cuando el embajador Furgan la envenen haban dejado huellas indelebles en su rostro-. He venido lo ms pronto posible. Leia asinti, y durante un momento se sinti incapaz de hablar. De todos los amigos que tena en Coruscant, slo Mon Mothma podra entender el dilema al que se enfrentaba..., y a pesar de toda su sabidura y sus grandes recursos, ni siquiera Mon Mothma podra comprender hasta qu punto la haba afectado la destruccin de Auyemesh. Aquella terrible matanza haba trado nuevamente a su memoria lo que haba sentido cuando Alderaan fue destruido delante de sus ojos. Leia no haba tenido tiempo para entregarse a esas emociones entonces, y tampoco lo tena en aquel momento. -Qu puedo hacer, nia? Leia trag saliva y se oblig a sonrer. -De eso precisamente quera hablar contigo -dijo-. Necesito tu ayuda. ' -Detendremos a ese loco antes de que ataque a tu familia -dijo Mon Mothma. Leia tena las manos fras y recubiertas de un sudor pegajoso, y se pas las palmas por los pantalones para limpirselas. -Para empezar, quiero que escuches lo que tengo que decirte -dijo. Mon Mothma asinti. -Kueller se puso en contacto conmigo. No habl con el gobierno, sino directamente conmigo..., y me dijo que tiene prisionero a mi hermano. -Hemos verificado sus afirmaciones? -pregunt Mon Mothma. -Cuando habl por ltima vez con Yavin 4, Luke dijo que acababa de despegar de una pequea luna llamada Telti. Dijo que iba hacia Almania y que volvera a ponerse en contacto con ellos en cuanto hubiera llegado. Nadie ha vuelto a tener noticias suyas desde entonces. Mon Mothma suspir y dej caer su elegante cuerpo en el silln que haba delante de la cmoda de Leia. -Haba albergado la esperanza de que Kueller estuviera intentando engaarnos. -Quiz est intentando, hacerlo -dijo Leia-. En vez de estar prisionero, Luke podra encontrarse muy cerca de l y suponer una amenaza para Kueller. Estamos demasiado lejos y no tenemos a nadie all. No disponemos de ninguna forma de verificar sus afirmaciones. Mon Mothma asinti. -Tengo la impresin de que Kueller ha convertido todo esto en una especie de asunto personal -sigui diciendo Leia-. Si no se sale con la suya, Kueller destruir a mi familia. Lo de amenazar a los sbditos de la Nueva Repblica fue algo que se le ocurri en el ltimo momento. -Ackbar me mostr una cinta de la transmisin hologrfica -dijo Mon Mothma-, y estoy de acuerdo contigo. Leia se sent en el borde de la cama. -Creo que Kueller ha recibido adiestramiento Jedi. Mon Mothma la mir, visiblemente sorprendida. Tienes alguna prueba de eso?

-Nada concreto -dijo Leia-. Pero ya se ha puesto en contacto conmigo anteriormente utilizando algunos de los mtodos que Luke ensea a sus estudiantes. Ah, y tambin consigui impedir que Luke y yo pudiramos comunicarnos el uno con el otro. -Un ysalamiri tambin sera capaz de ello -dijo Mon Mothma. -S, al igual que alguien que conozca los secretos del lado oscuro. -Leia permiti que sus palabras quedaran suspendidas entre ellas durante un momento antes de seguir hablando-. Los archivos de Yavin 4 no contienen ningn dato sobre un estudiante de Almania llamado Kueller. Pero Luke ha perdido a unos cuantos estudiantes. El adiestramiento Jedi es muy duro, y creo que cabe la posibilidad de que algunos de ellos se hayan vuelto hacia el lado oscuro. -S, pero... Por qu amenazarte? Leia frunci el ceo. Tena ciertas sospechas al respecto, pero resultaban difciles de exponer con claridad. -Luke y yo somos los Jedi ms conocidos de la galaxia -dijo-. Luke ha conseguido que la orden de los Caballeros Jedi resurgiera de sus cenizas, y yo estoy educando nuevos Jedi. Luke ha demostrado una y otra vez que sus poderes son tan grandes que puede derrotar incluso a los mejores campeones del lado oscuro. -Pero si Kueller os destruye, consigue dispersar a los Jedi y se convierte en el ser ms poderoso de la galaxia. -O eso es lo que piensa l que ocurrir -dijo Leia. -Parece una explicacin bastante plausible. -S. -Y Leia sonri para s misma-. Pero estoy bastante confusa, y puede que en realidad se trate de algo ms simple. Kueller tal vez no entienda cmo funciona la Nueva Repblica. Quiz piense que soy una autcrata y que mi palabra es ley, y en ese caso tambin podra pensar que amenazar a mi familia bastar para obligarme a hacer lo que quiere. -No te conoce demasiado bien, verdad? -dijo Mon Mothma en voz baja y suave-. Amenazar a tu familia siempre te ha hecho ms fuerte. Leia sinti un repentino escozor en los ojos y se los frot. No quera simpata..., o por lo menos todava no. Ms tarde, cuando tuviera tiempo para ello, quiz estara dispuesta a aceptarla. -En cualquier caso la solucin es la misma -dijo, eligiendo no responder a las ltimas palabras de Mon Mothma-. He de renunciar a la jefatura del Estado. Mon Mothma junt las manos sobre su regazo. -No puedes hacer eso ahora, Leia. Mis fuentes en el Senado me han enviado algunos informes bastante inquietantes. A menos que hagas campaa, no conseguirs ganar la votacin de falta de confianza. Quieren culpar a alguien de la explosin y les da igual quin sea ese alguien, as que acabarn culpando de lo ocurrido a Han..., lo cual quiere decir que te culparn a ti. -He estado pensando en ello y no veo otra salida -dijo Leia. Se restreg las manos, una costumbre fruto del nerviosismo en la que no haba recado desde haca aos-. Si abandono la presidencia durante un tiempo... Bueno, entonces la votacin queda anulada automticamente, verdad? -Eh... Tcnicamente hablando, la anulacin slo se producir si presentas tu dimisin formal, Leia. Un abandono temporal del cargo permitira que se celebrara la votacin. Leia asinti. Ya se lo haba temido, pero no importaba. Lo nico que le importaba en aquellos momentos era Luke y el proteger a sus hijos. Y Han... Por primera vez desde que se haba convertido en lder de la Nueva Repblica, Leia podra defender ms eficazmente a su familia como ciudadana sin ningn cargo que como alta personalidad pblica. -Pues entonces dimitir -dijo-. La votacin no se celebrar, y Kueller ya no podr utilizar a la Nueva Repblica como excusa para atacar a mi familia. -Y si en realidad su verdadero objetivo es la Nueva Repblica? -pregunt Mon Mothma. -Entonces lanzar nuevas amenazas y por fin sabremos qu es lo que quiere en realidad. Pero estoy casi segura de que no sabe gran cosa sobre los otros lderes de nuestro gobierno, y apostara a que mi dimisin le dejar tan asustado que no sabr qu hacer. -Probablemente tengas razn. Leia se lami los labios y despus se volvi hacia ella. -Quiero que asumas la presidencia. -Ya no ocupo ningn cargo pblico -dijo Mon Mothma.

-Tampoco lo ocupabas cuando creaste el Consejo Provisional -dijo Leia-. La nica salida que tenemos prevista en una situacin como sta es la de celebrar elecciones, y acabamos de celebrar unas elecciones de emergencia. No necesitamos otras elecciones. Quiero que asumas la presidencia, Mon Mothma. Nadie se opondr. Todos te respetan demasiado. -Hace slo unos cuantos das muchos habran dicho exactamente lo mismo de ti. Leia mene la cabeza. -La oposicin a mi gobierno empez a crecer cuando los imperiales fueron elegidos para el Senado. Por mucho que me duela, en realidad todo esto no me sorprende demasiado. Todo el mundo acaba perdiendo el poder ms tarde o ms temprano. -Este nuevo Senado no tolerar ningn liderazgo que haya sido elegido de manera arbitraria. -Probablemente no, pero t puedes convencerles de que nos hallamos ante una autntica crisis -dijo Leia-. Fija una fecha para las elecciones y di que slo desempears el cargo hasta entonces. Yo te entregar las riendas del gobierno en una presentacin formal registrada. -Registrada, Leia? Y por qu no celebrar una reunin especial maana? -Porque no tendr tiempo para ello -dijo Leia. Mon Mothma inclin su noble cabeza hacia un lado y la contempl en silencio durante unos momentos antes de hablar. -Qu ests planeando hacer, nia ma? Leia le sostuvo la mirada sin inmutarse. -Voy a reunirme con mi hermano.

***
Salto 6 era como una gigantesca poza de barro burbujeante suspendida en el vaco en el centro del cinturn de asteroides. La parte superior produca un continuo rezumar de lquido viscoso que se iba esparciendo sobre la superficie, dejando un reguero de partculas en su trayectoria a travs del espacio. Posar el Halcn all habra sido imposible, pero Han no haba utilizado el Halcn. En vez de usar su nave, haba apelado a la conciencia de Esbelta Ana Azul (o a lo que quedaba de ella) y haba conseguido que les permitiera emplear su vehculo de salto. Los contrabandistas que pasaban mucho tiempo dentro del Pasillo construan naves que resultaban ideales para el cinturn de asteroides. Aquellas naves eran vehculos pequeos y esbeltos que no podan transportar mucha carga, pero que ayudaban a los contrabandistas a ir de un sitio a otro. Podan posarse sobre cualquier superficie, el barro incluido, y podan despegar en prcticamente cualquier circunstancia, incluso entre las continuas tormentas de rocas giratorias que azotaban los alrededores de Salto 52. La nave de Azul haba sido especialmente modificada para adaptarla a sus necesidades personales. Su compartimiento de carga era ms grande de lo habitual, y la seccin de camarotes tambin era ms espaciosa. Aun as, segua pareciendo un deslizador de superficie en comparacin con el Halcn. Chewie tena que ir prcticamente doblado slo para poder subir a bordo. Todos iban bastante apretados. Han se haba trado consigo a Zeen, el Chico, Wynni y Chewie. Azul haba ido con ellos porque, segn dijo, no quera dejar abandonado a Lando en manos de los malditos reks. Han haba tenido que ponerse muy persuasivo con Zeen y el Chico (la persuasin haba incluido desenfundar su desintegrador) para recordarles lo mucho que le deban a Lando. (La deuda inclua todo el mobiliario nuevo de sus compartimentos personales. Lando siempre tendra tiempo de devolver el Dama Suerte a su estado anterior cuando consiguiera volver de su cita con Nandreeson..., suponiendo que consiguiera volver de ella.) Wynni haba venido porque Chewie formaba parte de la expedicin. Chewbacca haba protestado enrgicamente, pero Han le haba advertido de que tendra que aguantarse. Rescatar a Lando estaba por encima de todo, y resolver el problema que supona un romance no deseado quedaba en segundo lugar. Aun as, mientras se vea apretujado contra la rugosa pared metlica del saltador de Azul, Han se pregunt si haba tomado la decisin correcta. Apenas poda respirar a travs de las dos capas de pelaje wookie que haba delante de l, y no poda ver nada porque la espalda de Wynni llenaba prcticamente todo su campo visual. Los camarotes, que ocupaban un espacio algo ms reducido que la proa del Halcn, apestaban a humanos sudorosos y wookies nerviosos. El calor era intolerable. Azul haba posado el saltador sobre el pantano de barro con mucha delicadeza, aunque en realidad habra dado igual que lo hubiera dejado caer sobre l. Estaban tan apretujados que slo una explosin

habra sido capaz de liberarles. Para empeorar todava ms la situacin, Azul tuvo que estar forcejeando durante un buen rato antes de que pudiera abrir la puerta de la seccin de tripulantes. Zeen y el Chico salieron tambalendose, pero Wynni estaba reteniendo a Chewbacca. El wookie intentaba quitrsela de encima. -Quiz sera preferible que esperaras a tener un poco ms de intimidad, Wynni -dijo Han en el tono ms seco de que fue capaz. El pelaje de Wynni se eriz al instante en la versin wookie de un intenso sonrojo. Despus se apresur a soltar el brazo de Chewie y sali corriendo del camarote, movindose todo lo deprisa que poda llegar a hacerlo una wookie que tena que andar medio doblada. Wynni le lanz un rugido y Han se encogi de hombros. -No estoy intentando poner obstculos en el camino del amor, Wynni -dijo-. Pero Chewie ya tiene una compaera, y lo nico que quiero es sacar a Lando de aqu mientras todava est entero. Wynni, no muy convencida, respondi con un gruido quejumbroso que pona en duda su sinceridad. Han la ignor. Wynni y Lando nunca se haban llevado demasiado bien, pero la wookie era una autntica artista con el arco de energa, y los arcos de energa parecan surtir un efecto maravilloso sobre los glottalfibs. Han ya haba estado all en una ocasin, durante un encuentro con Nandreeson que haba hecho todo lo posible para olvidar. Aquello haba ocurrido antes de la Rebelin, e incluso antes de que conociera a Chewie. Mientras l y Azul examinaban un mapa de Salto 6, Han enseguida comprendi que el asteroide no haba cambiado en lo ms mnimo. Haba tneles que llevaban hasta la guarida de Nandreeson, pero estaran vigilados. Aparte de esos tneles, la nica manera de llegar hasta all era a travs de las pendientes de barro. Chewie ya haba expresado con toda claridad su reluctancia a utilizar aquel acceso: el pelaje de los wookies quedara recubierto de barro, y eso limitara severamente sus movimientos cuando el barro se secara. Wynni haba trado trajes especiales para los dos, pero no permitira que Chewie se pusiera el suyo hasta que hubiera accedido a permitir que le ayudara a quitrselo despus. Chewie se haba vuelto hacia Han y le haba lanzado una autntica mirada de animalillo atrapado. Han haba sonredo, y Chewie le haba soltado un gruido. Pero haba acabado resignndose. Despus Han haba prometido que ayudara a Chewie a encontrar alguna forma de evitar que tuviera que cumplir con su parte del acuerdo, aunque todava no estaba muy seguro de cmo se las arreglara para conseguirlo. Los wookies estaban ponindose los trajes en el compartimiento de carga. Han dese tener un traje para l. Fue hasta la puerta. El resto de la tripulacin ya estaba all, contemplando el agujero que conduca a la pendiente de barro. Masas de espeso fango caliente burbujeaban alrededor de la abertura, y grandes chorros de vapor brotaban de toda la circunferencia. -Y quieres que nos metamos ah? -pregunt Zeen. -Prefieres enfrentarte a los reks? -pregunt Han a su vez. -Preferira esperarte aqu. -No tenemos ninguna garanta de que Calrissian haya sobrevivido -dijo el Chico. -Lando ha conseguido que Nandreeson echara fuego por la boca durante aos -dijo Han-, y estoy seguro de que ahora Nandreeson no se conformar con una muerte rpida y limpia. -Han tiene razn -dijo Azul-. Lando no lleva tanto tiempo prisionero. Sigue vivo. Puede que se encuentre en bastante mal estado, pero podemos tener la seguridad de que sigue vivo. -Si hacemos esto, nunca podremos volver a pisar el mismo suelo que Nandreeson -dijo Zeen. -Y eso supone un problema para ti? -pregunt Han. -No quiero que ese carnicero cubierto de escamas ponga precio a mi cabeza -dijo Zeen. -Si decide poner precio a la cabeza de alguien ser a la de nuestra querida Esbelta Ana Azul -dijo el Chico con afable dulzura-. Despus de todo, es su nave la que nos ha trado hasta este barrizal. -Muchas gracias -dijo Azul-. Eso significa que Han y yo vamos a bajar, y que ser mejor para vosotros que nos acompais. Vuestra vida sera espantosamente triste sin m. -No cabe duda de que resultara mucho menos interesante -dijo Zeen. -Y probablemente mucho menos peligrosa -dijo el Chico. Chewie lanz un rugido de indignacin desde el hangar de carga. Dos enormes manazas peludas se agarraron al reborde de la compuerta y tiraron de ella hasta hacer aparecer a Chewie. El wookie pareca un beb gigante envuelto en las ropas de presentacin de la ceremonia del nombre que Leia haba insistido en usar para los nios, con la nica diferencia de que su atuendo era plateado y careca de encajes. El pelaje

de Chewie estaba peinado hacia atrs y quedaba escondido por la capucha del traje. Los cordones elsticos que cerraban el traje por el cuello, las muecas y los tobillos estaban tan apretados que Han sonri. -Si llenara de helio ese traje, te convertiras en un globo wookie gigante? -pregunt. Chewie rugi. La mera proximidad de Wynni bastaba para ponerle de muy mal humor, y las bromas de Han no ayudaban a mejorar su estado de nimo. -Ests realmente encantador, Chewbacca -dijo Azul-. Aunque... Bueno, no crees que se te ha ido un poco la mano? Chewie volvi a gruir y se llev una mano a la capucha. -No -dijo Han-. Me da igual cules sean las indignidades que debas soportar, pero no vas a quitarte esa cosa. Y ahora ponte la mscara, de acuerdo? Chewie mene la cabeza. -Ponte la mscara, Chewie. Supongo que quieres estar en condiciones de ver algo, verdad? Chewie gru. Han alz las manos en un gesto entre protector y de sumisin. -De acuerdo, de acuerdo -dijo despus-. No tienes por qu tomrtelo tan a la tremenda. Es tu pelaje, y tienes derecho a decidir por tu cuenta. -El arco de energa est envuelto, tal y como pediste -dijo Zeen, entregndole el arma-. Tambin tengo el de Wynni. Dnde est? La wookie respondi con un gruido desde abajo. Han reprimi una sonrisa. -Qu le has hecho, Chewie? Chewie se encogi de hombros, cogi su arco de energa y se lo colg del hombro. El arma estaba protegida, pero la tira haba quedado sin envolver. Azul pas junto a l y ech un vistazo al hangar de carga. -Chewbacca! -grit un instante despus-. Esto no tiene ninguna gracia. Destala. Chewie se volvi hacia Han y le lanz una mirada llena de consternacin. -La necesitamos, amigo -dijo Han-. Lo siento. Chewie presion un botn medio oculto junto a la puerta del hangar. El suelo empez a subir lentamente, revelando un paquete rosado de hembra wookie que tena la mscara facial vuelta hacia abajo, los brazos curvados alrededor del pecho en una parodia de abrazo y las muecas atadas a la espalda. Las piernas de Wynni estaban cruzadas, y tena los tobillos atados. La wookie estaba maldiciendo enrgicamente, hinchando la mscara con cada exhalacin de aire y empleando unos juramentos bastante ms fuertes que los peores que Chewbacca hubiera llegado a utilizar jams incluso en las peores circunstancias imaginables. Azul se puso detrs de Wynni para desatarla. -Espera! -exclam Han. Se inclin sobre Wynni y le quit la mscara. Los ojos azules de la wookie estaban entrecerrados, y un instante despus empez a maldecir a Han, sus antepasados, su esposa, sus hijos y su nave. -Eh, ten ms cuidado con lo que dices -la interrumpi Han-. Nadie habla de esa manera del Halcn delante de m. Wynni respondi con un gruido gutural, y Azul la empuj. -Si quieres salir de este lo ser mejor que mantengas la boca cerrada. -Promete que no intentars hacerle nada a Chewie y te desataremos -dijo Han. El hocico de Wynni permaneci firmemente cerrado. -Promtelo -sise Azul. Wynni acab asintiendo con la cabeza. -Promete que no le hars nada a Wynni, Chewie -dijo Han. Chewbacca dej escapar un prolongado aullido. -Promtelo -repiti Han. Chewie se cruz de brazos, tensando la tela encima de sus hombros, y solt un gruido. -Bien, todo arreglado -dijo Han-. Destala, Azul. Azul deshizo los nudos y los brazos de Wynni cayeron hacia el suelo. Sus peludas manos emergieron de las mangas..., y la wookie se lanz sobre Chewbacca. Chewbacca retrocedi, y Wynni tropez y cay. Han y Azul lograron cogerla al vuelo antes de que llegara a chocar con el suelo. Wynni pesaba bastante. Han se tambale debajo de su peso. La wookie ruga, grua y trataba de lanzar mordiscos al aire. -Disclpate, Chewie. Chewbacca mene la cabeza.

Wynni lanz un zarpazo contra la pierna de Han, fall e hizo un nuevo intento. -Disclpate, maldita sea! Me va a matar. Chewie gimi una disculpa. Wynni se qued quieta, y luego utiliz a Han y Azul como puntos de apoyo para incorporarse. Despus solt un gruido, y Zeen se inclin para desatarle los pies. -Creo que deberamos dejar a los wookies aqu -dijo el Chico. Chewie respondi con un seco chillido. -Pues yo creo que eso sera muy mala idea -dijo Han mientras se estiraba. Wynni era fuerte, quiz incluso ms que Chewie-. Creo que los dos deberais resolver vuestras diferencias cuando volvamos a Salto 1, pero hasta entonces tendremos una tregua. Ha quedado claro? Chewie asinti y Wynni le fulmin con la mirada. Su capucha rosada haba quedado torcida durante el forcejeo, y el pelaje le colgaba sobre los ojos. La wookie se lo apart de un manotazo. -Ha quedado claro, Wynni? Wynni asinti. -Estupendo -dijo Han-. Esperemos que esta pequea diversin no haya dado tiempo a los reks de llegar hasta aqu. -Crees que Nandreeson sabe que estamos aqu? -pregunt Zeen. -Crees que alguien puede estornudar en este Salto sin que Nandreeson se entere? -pregunt Han a su vez. -Tienes razn -dijo Zeen, entregndole su arco de energa a Wynni-. Bueno, vamos all. -Alguien tiene que estar al frente de esta operacin de rescate -dijo Han. j-T eres el nico con experiencia militar, general -dijo Azul-. La jefatura es toda tuya. Han se sinti considerablemente aliviado. Chewie y Wynni acababan de representar su peor pesadilla justo delante de l. Lo ltimo que quera era que los dos wookies se sumergiesen en aquel barrizal para empezar a pelear entre ellos. -De acuerdo -dijo-. Al fango, chicos y chicas. -Siempre nos llevas a unos sitios muy interesantes -dijo Azul mientras se tapaba la nariz con una mano y saltaba por la puerta del vehculo. Han vio cmo caa en el centro de la hoya de barro, se iba deslizando hacia abajo y acababa esfumndose, con su larga cabellera desapareciendo en ltimo lugar. -Mi gran sueo por fin se convierte en realidad -dijo Zeen-. Primero nos rebozamos en barro, y luego nos enfrentamos a Nandreeson. Y todo por Calrissian, que es el gran amor de mi vida... La prxima vez procura traer a tus amigos del gobierno, Solo. Zeen salt y aterriz en el borde del agujero. Despus perdi el equilibrio y resbal, y acab cayendo de espaldas por la abertura. El Chico se dispona a ocupar su lugar en la puerta, pero Wynni le apart de un empujn y salt sin decir nada. La wookie aterriz con tanta violencia que esparci una pequea lluvia de barro sobre el vehculo, y Han recibi unas cuantas salpicaduras en la cara. El barro estaba ms caliente de lo que esperaba, y desprenda un tenue olor a huevos podridos. Han se limpi la cara con el dorso del brazo. -Quieres ser el siguiente, Chewie? -pregunt con dulzura. Chewie respondi con un chillido quejumbroso. -Yo ser el siguiente -dijo el Chico, saltando y desapareciendo por el agujero tan rpidamente como si se estuviera deslizando por un tobogn engrasado. -No quiero quedar atrapado entre dos wookies, amigo, as que ahora te toca a ti -dijo Han. Chewie gru. Han mene la cabeza. -Yo saltar el ltimo, Chewie -insisti-. Es mejor as. Puedo enfrentarme a cualquier problema que llegue a surgir en la superficie. Si no consigo salir de ese barrizal, entonces vosotros podris rescatar a Lando. Chewie solt un resoplido, se llev una mano a la nariz y se la pellizc con dos dedos peludos. Han no hubiera sabido explicar por qu, pero le pareci que el gesto no resultaba tan elegante como cuando se lo haba visto hacer a Azul. El wookie cerr los ojos, dio un paso hacia adelante, perdi el equilibrio y cay de bruces sobre el barro. La salpicadura dej empapado a Han, e hizo que Chewie lanzara un rugido de sorpresa. El wookie se tambale, intent levantarse y desapareci por el agujero. Han se volvi a limpiar la cara, dej los controles de la puerta en automtico tal como le haba enseado a hacer Azul y salt.

El barro estaba caliente y muy pegajoso. Han qued recubierto al instante, pero eso no impidi que siguiera deslizndose por la pendiente. Haba aire en el tubo -pantanoso, rancio y maloliente, pero aire al fin y al cabo- que Han podra continuar respirando mientras su boca y su nariz siguieran estando limpias. Han dio vueltas y ms vueltas, adentrndose en la poza de barro con un movimiento curiosamente parecido al de un sacacorchos. La luz que haba estado llegando hasta l desde arriba acab desapareciendo, y Han se encontr sumido en la ms completa oscuridad, rodeado de fango apestoso por todas partes mientras segua resbalando hacia el fondo en un descenso cada vez ms y ms vertiginoso. Quiz haba cometido un error. Quiz aquellos tubos eran ms largos de lo que crea. Quiz se estrechaban y todos sus amigos haban quedado atrapados en el centro del pasadizo, amontonados los unos encima de los otros, y se estaban asfixiando. Han tuvo una horrible visin de Chewie y Wynni intercambiando puetazos mientras se quedaban sin oxgeno, y matando a Zeen y al Chico durante el proceso. Azul, naturalmente, habra quedado aplastada casi en el primer instante. Y un segundo despus emergi del tubo entre una violenta erupcin de barro, se precipit a travs de una atmsfera relativamente limpia y cay, con la cara por delante, dentro del agua ms sucia que haba visto jams. Han se hundi tan deprisa como si fuera un bote y alguien le hubiera agujereado el fondo, pero consigui no cerrar los ojos. Los sedimentos se arremolinaron a su alrededor. Han vio sedimentos, algas..., y una larga cabellera negra. Azul segua sumergida porque su pie haba quedado atrapado en un agujero. Tena los ojos muy abiertos y las mejillas hinchadas por la presin del aire, pero todava no se haba dejado dominar por el pnico. Sus manos tiraban de las hebras de vegetacin que se aferraban a su tobillo. Han sac la pequea hoja vibratoria de su bota y se sumergi junto a ella, rozndole el brazo mientras descenda para tranquilizarla. Cort las algas y hierbajos y despus tir de su pie. Azul dej escapar un poco de aire que los dej rodeados de burbujas..., y despus sucumbi al pnico y utiliz la espalda de Han como punto de apoyo para impulsarse hacia la superficie. La fuerza de su empujn hizo que el brazo de Han se viera lanzado hacia el agujero que haba atrapado el pie de Azul. El calor le aguijone la piel, pero su brazo no haba quedado atascado. Han logr liberarse y se impuls hacia la superficie con un par de potentes patadas, sintiendo que le iban a estallar los pulmones de un momento a otro. Se apresur a tragar una gran bocanada de aire. Estaba caliente y hmedo, y le pareci delicioso. Pero por mucho que boqueara, Han no pareca capaz de tragar el aire suficiente. Aquella atmsfera era muy tenue. -Un sitio precioso, Solo -dijo Zeen. Se estaba manteniendo a flote junto al Chico, cuya calva cabeza haba quedado recubierta de algas verdes. -S -dijo el Chico-, pero tendras que habernos advertido de que bamos a nadar. El aire del traje de Chewie le mantena a flote. Al parecer el de Wynni haba quedado agujereado, pero los dos wookies se haban quitado las capuchas. Los wookies siempre parecen ms pequeos cuando estn mojados. Han not que sus labios empezaban a formar una sonrisa, pero Chewie enseguida se encarg de hacerla desaparecer con un gruido. -Dnde est Azul? -pregunt. -Aqu, hijo de un gusano de basurero. -Azul se debata furiosamente en el agua para mantenerse a flote. Si continuaba movindose tan deprisa no tardara en perder todo el aire-. He estado a punto de morir ah abajo. -Ah, Azul... Estoy seguro de que eres capaz de salir de cualquier apuro. -Y habra muerto por una autntica estupidez, claro. -La contrabandista fue escupiendo agua mientras hablaba. Sus negros cabellos se agitaban alrededor de su rostro, y su meticuloso maquillaje haba quedado totalmente destrozado. Pareca varios aos ms joven. Slo sus dientes azules recordaban a la Esbelta Ana Azul de siempre-. No voy a sacar ni un solo crdito de esta excursin. Los matones de Nandreeson probablemente estarn desmantelando mi vehculo en este mismo instante. Ah, y adems parece que no hay forma de salir de este hermoso estanque rocoso... Te has dado cuenta de ello, Solo? Han mir a su alrededor. El estanque llegaba hasta las paredes de la caverna, pero vio muchos rastros de la presencia de los glottalfibs. Las seales estaban por todas partes, e iban desde las algas hasta los nenfares pasando por los mosquitos.

-Tiene que haber alguna forma de salir de aqu. Han nad hacia adelante, contorne una pared rocosa y se encontr en una caverna todava ms grande. Haba seis glottalfibs sentados sobre la cornisa de rocas que rodeaba el estanque, y otro glottalfib -Nandreeson- sumergido hasta la cintura en el agua. Lando estaba en el centro del estanque, y su cabeza apenas si asomaba por encima del agua. Su rostro haba adquirido un color grisceo a causa del agotamiento, tena sombras muy oscuras debajo de los ojos y se mova despacio y con visible dificultad. Aun as, consigui arreglrselas para obsequiar a Han con su famosa e inimitable sonrisa Calrissian. -Menudo rescate, Han -dijo. -Nunca deberas criticar a la gente que te est haciendo un favor -dijo Han. Chewie fue hacia ellos, seguido por Wynni. El olor a wookie mojado era tan fuerte que se impuso a todos los dems olores. -Ah, Solo -dijo Nandreeson-. Estaba dispuesto a renunciar a tu captura. Tena a Calrissian, y me conformaba con eso. Pero dado que ests aqu... Nandreeson movi una mano minscula y los seis glottalfibs lanzaron otros tantos chorros de llamas hacia las aguas. Han se sumergi y vio arder las algas sobre la superficie del agua. An no haba conseguido normalizar su respiracin. Al parecer Chewie no se haba sumergido, y un instante despus Han vio cmo apagaba las llamas con sus frenticos chapoteos. Han sali a la superficie. -La prxima vez que quieras venir a visitarme quiz deberas avisar de antemano -dijo Lando-. As podramos prepararte una fiesta de bienvenida. -Basta de sarcasmos, amigo -dijo Han-. Por suerte me enter de que estabas aqu. -Ah, s? -replic Lando-. Por suerte para quin? -Para m, por supuesto -dijo Nandreeson-. Ahora tengo en mis manos a Calrissian, mi vieja nmesis, y a su amigo Han Solo. Matarte har que mi nombre sea todava ms temido y respetado, Solo. El consorte de la princesa... -Su esposo, maldicin, su esposo -mascull Han. -Ahora toda la galaxia sabr de qu soy capaz. -Qu est pasando aqu? -pregunt Han-. Est jugando al hockey acutico y t eres el disco? -Te has aproximado bastante, chico, pero no se trata exactamente de eso -dijo Lando-. Nandreeson quiere ver cmo me ahogo. -Oh, qu final tan bonito -dijo Han-. Quiz le falte un poco de sentido del drama, pero veo que lo compensa con una gran dosis de creatividad. -No lo creas -dijo Lando-. Nandreeson es un glottalfib. Toda su vida gira alrededor del agua, por lo que resulta lgico que lo primero que le ha venido a la cabeza fuera el ahogarme. -No tengo por qu perder el tiempo escuchando vuestras estupideces -dijo Nandreeson. -Y adems posee el encanto aadido de que no hay escapatoria posible -sigui diciendo Lando. -Siempre hay alguna manera de escapar -dijo Han-. Veo que hay unos peldaos al lado de Nandreeson. -Exacto -dijo Lando-, y si pudiramos llegar hasta ellos nos permitiran escapar. Pero esos amiguitos suyos que echan fuego por la boca insisten en impedir que me acerque a los peldaos. -Si te hubieras tomado la molestia de examinar el problema desde todos los ngulos posibles ya habras encontrado una solucin -dijo Han. -Y t s la has encontrado, Solo? -Nandreeson se inclin hacia adelante, removiendo el agua a su alrededor-. Acabas de llegar y crees que ya me conoces lo suficientemente bien para poder vencerme, eh? -No hay gran cosa que conocer, Nandreeson -replic Han-. Eres codicioso y rapaz, y eres bastante estpido. Si fueras la mitad de listo que Jabba el Hutt, a estas alturas ya controlaras todo el Pasillo. -Y lo controlo -dijo Nandreeson. Han mene la cabeza. -Ni lo suees. Si realmente fueras el amo y seor del Pasillo, cmo podra habrmelas arreglado para reclutar un equipo? -No has reclutado ningn equipo. Zeen acababa de cogerle del brazo. Han se volvi hacia l y se encontr con el can del desintegrador de Zeen delante de su nariz. El Chico estaba apuntando a Chewie, y Wynni haba empuado su arco de energa y estaba preparada para utilizarlo.

-Oh, qu gran rescate -dijo Lando-. Es un rescate realmente magnfico, de veras. De hecho, es el mejor rescate que he tenido ocasin de presenciar en toda mi vida. -Ya te advert de que estabas abusando del sarcasmo -dijo Han mientras miraba a Chewie, que pareca sentirse tan perplejo y aturdido como l. -Sabes una cosa, Solo? Tienes razn -dijo Nandreeson-. El mtodo del ahogamiento es muy poco original, y ya estoy harto de ver cmo un miserable humano agoniza lentamente. Vamos a acelerar un poco las cosas. Han levant las manos. -No te lo tomes as, Nandreeson. Te aseguro que... Y despus tuvo que sumergirse a toda prisa para esquivar los primeros disparos.

Treinta y dos

*
Luke no consigui encontrar un tanque bacta, pero haba logrado encontrar algo mejor: una barra curativa pydyriana. Haba olvidado que Pydyr era el sitio donde se invent la barra curativa, que haba sido usada durante mucho tiempo por toda la galaxia antes de la invencin del tanque bacta y que algunos consideraban era mucho ms eficiente que dicho tanque. Encontr la suya en el piso de arriba de la casa que haba elegido como refugio. La barra curativa era un delgado cilindro de color blanco. Cuando se la frotaba contra una superficie, dejaba un residuo blanco. El ordenador le haba asegurado que el residuo posea propiedades curativas. Lo que Luke estaba descubriendo mientras lo aplicaba cautelosamente sobre su espalda llena de heridas era que posea propiedades anestsicas, ya que el dolor de las quemaduras casi haba desaparecido del todo. Si pudiera reparar su mano... Haba quitado la mayor parte de la piel artificial, pero las partes mviles de metal le recordaban, de una manera un poco excesivamente dolorosa, el precio que haba tenido que pagar para convertirse en un Jedi. Ya casi haba terminado de aplicar el residuo de la barra curativa cuando sinti una perturbacin en la Fuerza. Una presencia familiar se encontraba cerca de l. Era la misma presencia que haba percibido en Telti, la que le haba obsesionado cuando entr en el espacio almaniano y que le haba llevado desde Coruscant hasta all, en aquel rincn desolado de la nada. Y era uno de sus estudiantes. Luke ya estaba totalmente seguro de ello. Luke se enorgulleca de su capacidad de recordar a todos sus estudiantes, pero la identidad de aqul continuaba escapndosele. Si hubiera tenido que ser sincero consigo mismo, Luke habra tenido que confesar que se acordaba de todos los estudiantes que haban completado su adiestramiento. Los estudiantes que abandonaron la Academia Jedi se haban convertido en rostros y en un recuerdo, y Leia ya le haba advertido de que algn da quedaran convertidos en un mero dato estadstico. Luke dej la barra curativa en un estante y volvi a ponerse la camisa. Su espada de luz no se haba separado de l ni un solo instante. Se mir en el espejo y vio que su espalda estaba cubierta de residuo blanco. La sustancia pareca hervir. El ordenador le haba informado de que deba descansar todo lo posible si quera que la barra curativa surtiera efecto. Luke esperaba que tendra ocasin de seguir sus instrucciones. Baj la escalera cojeando y movindose muy despacio. La cada le haba dejado el cuerpo rgido y envarado, y sus msculos lanzaban silenciosos alaridos de dolor. Los creadores de neblina haban debilitado todo su organismo, y las quemaduras y la colisin le haban dejado todava ms debilitado. Luke pens que podra considerarse muy afortunado si conservaba un diez por ciento de su fortaleza habitual. El tamao no importa, le haba dicho Yoda. Luke esperaba que esa mxima tambin pudiera aplicarse a la fuerza fsica. La presencia se haba aproximado, y estaba impregnada por la negra aureola del lado oscuro. Luke poda sentir sus ondulaciones, y percibi un poder que no haba captado en-ningn ser vivo desde su encuentro

con el Emperador. Estaba totalmente seguro de que nunca haba tenido un estudiante tan poderoso. Fuera quien fuese aquella criatura, haba adquirido su enorme poder despus de abandonar la Academia Jedi. Y era tan poderosa que un hombre como Brakiss, que haba posedo un talento tan grande para el uso de la Fuerza que el Imperio se lo haba llevado, siendo tan slo un beb, para adiestrarlo en los misterios del lado oscuro, le tena pnico. En una ocasin Leia le haba preguntado qu senta cuando se encontraba cerca de alguien que se haba adentrado en las tinieblas del lado oscuro. Por aquel entonces Luke todava era un joven Jedi y no haba recibido el adiestramiento suficiente para comprender aquellas sensaciones. Slo ms tarde, y a medida que iba desarrollando sus poderes, haba podido entenderlas..., y aun as descubri que segua siendo incapaz de explicar lo que senta. Pero por fin poda hacerlo. Era como si un tornado hubiera surgido de la nada para acabar con un da muy hermoso, como si una rfaga de aire helado hubiera empezado a soplar dentro de una habitacin agradablemente caldeada..., o como si un ser amado acabara de morir. Luke fue siguiendo el rastro de las sensaciones, y not cmo se iban intensificando a medida que se aproximaba a su origen. Tens los dedos alrededor de su bastn, sali cojeando de la casa a la claridad del sol pyrydiano, y se detuvo junto a la arcada. Vio a un hombre inmvil en el centro de la calle. Era ms alto que Luke -muchas personas eran ms altas que Luke-, y llevaba una larga capa negra, relucientes botas militares y una armadura corporal que recordaba un poco a las del Imperio. Slo su rostro era distinto. Aquel hombre llevaba una mscara de la muerte de Hendanyn. Luke slo las haba visto en museos, y nunca encima de un rostro. La mscara se amoldaba a la piel. Los habitantes de Hendanyn empezaban a llevar la mscara cuando se aproximaban a la ancianidad, en parte para ocultar el envejecimiento y en parte para que fuera almacenando recuerdos antes de la muerte. La informacin acumulada en la mscara poda ser extrada despus de la muerte. Las mscaras de Hendanyn que Luke haba visto nunca haban sido utilizadas. Aquella mscara se haba amoldado al rostro del hombre. Los pmulos estaban muy marcados, los ojos eran dos charcos de negrura vaca y los labios formaban una delgada lnea llena de tensa dureza. La mscara era blanca con realces negros, y las comisuras de sus ojos estaban adornadas con gemas minsculas. Si la memoria de Luke no le engaaba, los chips que iban absorbiendo la personalidad del portador estaban ocultos detrs de las gemas. -Sigues sin reconocerme, Maestro Skywalker? La voz posea una profundidad y una resonancia que no le resultaban familiares. Pero las inflexiones s eran familiares. Estaba oyendo una voz de adulto, y Luke haba llegado a conocer muy bien aquella voz cuando su dueo an era joven y la voz todava no haba alcanzado todo su potencial. -Dolph? -exclam, intentando hablar con toda la conviccin de que era capaz. La boca de la mscara de la muerte se cerr. Luke percibi la sorpresa que se haba adueado del hombre que tena delante. Dolph haba estado totalmente seguro de que no sera reconocido. -Eres ms hbil de lo que crea -dijo Dolph, y su poderosa voz llen la calle. Un viento reseco hizo que su capa ondulara detrs de l-. Ahora me llamo Kueller. Todo dependa de lo que Luke hiciera durante los prximos momentos. Dolph haba sido un estudiante de muchsimo talento que siempre haba llevado una negra nube de oscuridad dentro de l. Aquella oscuridad no era inusual, desde luego. Todos los estudiantes de Luke haban tenido que enfrentarse a su parte tenebrosa. La mayora haban salido vencedores de esa batalla, pero Dolph no haba permanecido en la academia el tiempo suficiente para desarrollar el talento o rechazar a la oscuridad. Se haba marchado la misma noche en que recibi una transmisin urgente enviada desde su hogar. -Te fuiste antes de que pudiera expresarte mi condolencia por la muerte de tu familia -dijo Luke. Dolph -Luke todava no estaba dispuesto a pensar en l como Kueller-sonri. La mscara de la muerte se movi con un realismo asombroso. -Gracias, Maestro Skywalker -dijo. Despus la sonrisa se esfum tan rpidamente como haba aparecido. El efecto result impresionante. La mscara de la muerte pareca encerrar un terror tan primitivo como poderoso. La repentina prdida de la sonrisa casi hizo que Luke diera un paso hacia atrs, y habra bastado para hacer retroceder a cualquier otro hombre. -Pero tus condolencias son falsas y adems llegan demasiado tarde -sigui diciendo Dolph-. Los je'hars asesinaron brutalmente a mi familia. Tardaron mucho tiempo en morir. Mis padres fueron empalados en el

puente que llevaba hasta el palacio de los je'hars, y despus los dejaron all para que el calor fuera pudriendo sus cuerpos. Tardaron una semana entera en morir... No me enter de ello hasta ms tarde, pero los je'hars dejaron los cuerpos all para que los encontrara. Ah, te aseguro que es mejor que no sepas lo que se siente al ver los esqueletos quemados y los huesos medio partidos de las personas que te criaron, al contemplarlos mientras que de ellos brota un hedor que jams debera llegar a surgir de ningn ser vivo... No sabes qu efecto tiene eso sobre un hombre. El recuerdo del to Owen y la ta Beru tal como los haba visto por ltima vez acudi a la mente de Luke. Sus cuerpos estaban tan quemados que eran irreconocibles, y todava humeaban. Lo nico que le consol durante los aos siguientes fue que haban muerto el uno al lado del otro, tal como haban vivido. -No -dijo Luke-. Supongo que no s qu efecto tiene eso sobre un hombre. Pero s saba cmo le haba afectado a l. Le haba obligado a crecer de golpe en un solo instante, y le haba obligado a combatir el mal que haba causado la muerte de su familia. Eso no le haba convertido en un monstruo. Luke comprenda el dolor de Dolph, pero no la forma en que haba reaccionado ante l. -Cuando volv a casa -sigui diciendo Dolph como si Luke no hubiera abierto la boca-, enterr a mi familia y jur que me vengara de los je'hars. Me vengu de ellos sin tu ayuda, Skywalker, y ahora soy ms fuerte.... Y llegar a ser ms fuerte que t. -Tan importante es eso para ti? -pregunt Luke. Se estaba apoyando en su bastn con ms fuerza de lo que hubiera necesitado en realidad. Quera que Dolph pensara que se encontraba ms dbil de lo que realmente estaba. -Por supuesto que s -dijo Dolph-. Vuestro gobierno no encontr nada reprochable en las acciones de los je'hars. Tu hermana inici relaciones comerciales con ellos, y los trat como si fueran un gobierno legtimo en vez de los terroristas que eran. Fue necesario que yo viniera aqu y que actuara, primero por mi cuenta y luego junto con mi gente, para que los je'hars quedaran revelados como lo que eran en realidad. -Y qu eran en realidad? -pregunt Luke. -Monstruos -susurr Dolph-. Eran monstruos, Skywalker..., pero t nunca podrs entender eso. -No -dijo Luke-. No puedo entenderlo. -Dio unos cuantos pasos ms hacia Dolph. La capa de Dolph alete bajo la caricia de la brisa, revelando la espada de luz que colgaba de su costado-. Y qu diferencia hay entre los je'hars y t, Dolph? La boca de la mscara de la muerte se frunci de repente, haciendo que el rostro esqueltico quedara casi rgido. -Te divierten los acertijos, Skywalker? O dices esas cosas nicamente para ganar tiempo? -Te he hecho esa pregunta porque estoy sinceramente interesado en saber qu respuesta puedes darme -dijo Luke-. Has destruido a todos los seres vivos de este planeta. Sospecho que durante el tiempo que he estado aqu has destruido otro planeta. Los je'hars asesinaron a quienes no estaban de acuerdo con su poltica en Almania. Para m un asesinato siempre es un asesinato, Dolph. Y para ti? La mscara de la muerte se estremeci, y durante un fugaz instante casi pareci estar separndose de la cara que ocultaba. -Me llamo Kueller. -Te llamas Dolph -dijo Luke-, y slo hablar con Dolph. El Dolph al que conoc era un muchacho maravilloso que saba amar, un joven lleno de grandes dotes que tena un vasto futuro por delante de l. sa es la persona con la que quiero hablar. -Ese Dolph ha muerto -dijo Dolph-. Los je'hars asesinaron a Dolph cuando asesinaron a su familia. -Y dejaron a Kueller en su lugar? -S -murmur Dolph. -Pero t no necesitas a Kueller -dijo Luke-. Kueller te ayud a sobrevivir, pero ya no le necesitas. Ahora me tienes a m. Ven conmigo, Dolph, y regresa a Yavin 4. Podemos curar las heridas invisibles que los je'hars le han infligido a tu corazn. La mscara de la muerte permaneci totalmente inmvil, aunque dos pupilas brillaron intensamente detrs de ella. Luke pudo ver sus reflejos, pero no su forma ni su color. El chispazo desapareci casi al instante. -Puedes curar las heridas? -La voz de Dolph estaba llena de sarcasmo. Los ojos haban vuelto a desaparecer, y haban sido sustituidos por insondables estanques negros-. Puedes resucitar a mi familia, Skywalker? Lo dudo. Ni siquiera los trucos de los Jedi pueden conseguir que los muertos vuelvan al mundo de los vivos.

-Tarde o temprano todos pasamos por la experiencia del dolor -dijo Luke-. Es el precio que pagamos a cambio de seguir viviendo. Lo que realmente importa es cmo nos enfrentamos al dolor. -Yo me he enfrentado con l a mi manera y lo he superado -dijo Dolph-, y seguir obrando tal como he hecho hasta ahora. Me asegurar de que la galaxia nunca vea aparecer a unos nuevos je'hars. -Y cmo planeas conseguirlo? Dolph movi su mano enguantada en un gesto que abarc cuanto le rodeaba. -Los je'hars del universo desaparecern junto con quienes les sirven..., y me estoy refiriendo a gentes como tu hermana y su gobierno. -Leia no tuvo nada que ver con el que asesinaran a tu familia -protest Luke. -Exactamente -replic Dolph, bajando todava ms la voz-. Y ella era una de las pocas personas que podan haber evitado que los asesinaran. El odio que se haba convertido en una llaga infectada dentro de l haba alimentado al lado oscuro, y por eso no tena nada de extrao que Dolph se hubiera vuelto tan fuerte con tal rapidez. Luke se detuvo a un par de metros de Dolph. -Brakiss dijo que queras que viniera aqu. Dolph asinti y permiti que su brazo descendiera lentamente. -Quiero darte una ocasin de elegir, Maestro Skywalker. Necesito tu poder. nete a m y juntos libraremos a este universo de las maldades de criaturas como los je'hars. Juntos podemos conseguir que la galaxia sea un lugar mejor. -Me unir a ti si renuncias al lado oscuro -dijo Luke. Dolph se ri, produciendo un sonido glidamente grave y envuelto en un sinfn de ecos. -Hace mucho tiempo qu tendras que haber comprendido la verdad, Skywalker. El lado oscuro no existe. Las reglas que has impuesto a la Fuerza te fueron impuestas a su vez por un anciano dbil y asustado con el objetivo de impedir que llegaras a desarrollar todo tu potencial. nete a m, Skywalker, y podrs convertirte en aquello que tu destino siempre te ha tenido reservado..., y podrs llegar a ser el hombre ms poderoso de la galaxia. La Fuerza siempre estar contigo y te guiar. La Fuerza te dar todo lo que desees. -Ya lo ha hecho -dijo Luke. -De veras? -pregunt Dolph con afable dulzura-. De veras, Maestro Skywalker? Tu hermana tiene tres hijos y un esposo que la ama, pero t no tienes a nadie a quien abrazar. Tienes compaeros, pero no familia. Enseas trucos que aprendiste hace mucho tiempo, y recorres la galaxia en busca de nuevos desafos. No tienes un hogar. Es eso lo que quieres, Skywalker? -Un poco de astucia y unas cuantas palabras pueden conseguir que cualquier vida parezca un infierno, Dolph -dijo Luke-. Me gusta mi vida. No creo que haya ninguna vida mejor, y no la cambiara por ninguna otra. -Ni siquiera para mejorarla? -No a tu manera -dijo Luke. -Bien, en ese caso... Que as sea. La mscara se endureci y se convirti en parte de Dolph. Luke pudo ver la transformacin fsica, y comprendi que estaba viendo a Kueller, el hombre en el que se haba convertido Dolph. Nunca podra volver a razonar con el muchacho que haba conocido. La mano de Kueller fue hacia su espada de luz, movindose muy despacio y sin apresurarse, y el siseo llen la calle. La hoja de energa ardi con un brillante resplandor azulado. -No quiero luchar contigo, Dolph -dijo Luke. -No estars luchando con Dolph -replic Kueller, y lanz su primer golpe contra Luke. Luke empu su espada de luz con un solo y fluido movimiento y detuvo el mandoble de Kueller con su hoja. El entrechocar elctrico de las espadas de luz llen el aire y produjo chorros de chispas que se esparcieron a su alrededor. Cada movimiento haca que la espalda de Luke fuera desgarrada por una nueva punzada de dolor, pero en vez de prestarle atencin se concentr en su hoja de energa: par, se defendi, bloque..., pero sin que nunca llegara a atacar de verdad. Luke esperara hasta que Kueller hubiera quedado expuesto ante l antes de actuar. Kueller le atac primero por la izquierda y luego por la derecha, y despus lanz un tercer golpe dirigido contra su corazn. Pero Luke continu deteniendo todos sus mandobles. Kueller le oblig a retroceder hacia la casa. Luke se tambale al apoyar el peso encima de su pierna herida, y se derrumb sobre la rodilla. Un ro de dolor subi velozmente a travs de su muslo. Kueller dej caer su espada de luz sobre el

hombro de Luke, pero Luke rod sobre s mismo para esquivar el golpe, sintiendo una nueva llamarada de dolor en la espalda cuando el polvo de la calle se introdujo en sus heridas. Se levant y le lanz un mandoble a Kueller, logrando chamuscarle la capa. El zumbido de las espadas de luz pareca estar por todas partes. Chorros de sudor corran por el rostro de Luke. Se estaba quedando sin fuerzas. Haba tenido que soportar pruebas demasiado duras durante los ltimos das, pero aun as se concentr en los movimientos de Kueller y vivi nicamente para ellos, detenindolos, preveyndolos y logrando no perder terreno ante su enemigo. Kueller lanz una serie de cinco rpidos mandobles que obligaron a Luke a iniciar una nueva retirada. Luke detuvo un golpe tras otro, pero no pudo conservar el equilibrio. Ya no caba duda de que se haba roto el tobillo, y la articulacin no poda soportar su peso. Kueller lanz otra estocada dirigida contra su costado izquierdo. Luke gir sobre s mismo para esquivar el golpe, y Kueller le lanz una segunda estocada. El tobillo de Luke se dobl debajo de l, pero no lleg a caer. Kueller se lanz sobre l y logr arrancarle la espada de luz de la mano con un terrible golpe. Kueller coloc su hoja azulada debajo del mentn de Luke. Luke pudo sentir su calor, y oli el acre aroma elctrico que emanaba de ella. -Debera matarte ahora -dijo Kueller. Luke respiraba entrecortadamente, pero no senta miedo. Poda hacer que la espada de luz viniera volando hacia l y reanudar la batalla, pero tena la extraa impresin de que Kueller todava no estaba preparado para matarle. Sus ojos se encontraron con la mirada vaca y oscura de Kueller. -Matarme no te har ms fuerte. La mscara sonri en una esqueltica imitacin de la muerte. -Te equivocas, Maestro Skywalker. -No -dijo Luke-. Los Jedi no temen a la muerte y siempre le dan la bienvenida con los brazos abiertos. -A quin le ests diciendo todo eso, Skywalker? A m... o a ti? -A ti, Dolph. -No soy Dolph! -Como quieras -dijo Luke. Se estaba sosteniendo sobre el hueso roto, y su pierna haba quedado totalmente insensible. -Debera matarte ahora -dijo Kueller-, pero te necesito para atraer a tu hermana hasta aqu. -No creo que quieras enfrentarte a los dos a la vez, Dolph. Kueller chasque los dedos. Docenas de soldados de las tropas de asalto surgieron de los edificios cercanos y sus uniformes blancos destellaron bajo el sol. -Llevadle a Almania. -Son muchos soldados para un solo hombre -dijo Luke con cierta diversin. -S quin eres, Skywalker. -Kueller mantuvo la punta de su espada de luz cerca de la delicada piel que se extenda debajo del mentn de Luke-. Nunca te subestimar. Los soldados le rodearon. Luke se estaba preparando para escapar mediante un gran salto levitatorio cuando not un repentino pinchazo en la nuca. Alz la mano y se volvi, muy sorprendido, y vio a un soldado que empuaba un diminuto compresor hipodrmico inmvil detrs de l. -Buenas noches, Maestro Skywalker -dijo Kueller mientras Luke caa al suelo.

***
Leia ya casi haba terminado de preparar el Alderaan para el despegue. La nave haba sido diseada especialmente para ella y tanto poda ser un medio de evasin cuando necesitaba huir de algo como un vehculo de emergencia cuando las circunstancias as lo exigan, como haba ocurrido cuando Hethrir secuestr a sus hijos. El Alderaan no llevaba insignias ni seales de identificacin, y su nombre slo era conocido por unas cuantas personas. Se identificaba nicamente mediante su nmero, y en los archivos figuraba como propietaria una mujer llamada Lelila. En realidad Lelila era el mote con el que se conoca a Leia durante su infancia, y se poda considerar como una segunda identidad que le haba resultado muy til cuando tuvo que iniciar aquella desesperada bsqueda de sus hijos no haca tanto tiempo. Tambin le resultara muy til en aquella misin de rescate de su hermano. Luke?, volvi a gritar con su mente pero, una vez ms, no recibi ninguna respuesta. El holograma le haba mostrado a un Luke que pareca estar muy malherido. Quiz hubiera muerto. Quiz no haba sobrevivido a la explosin de su ala-X. Quiz, quiz, quiz... Leia no poda seguir viviendo bajo el peso de tantos quizs. Su hermano haba sido dado por muerto en muchas ocasiones, y Leia haba aprendido a creer que Luke poda sobrevivir incluso a

las circunstancias ms imposibles. Leia haba aprendido esa leccin cuando ella y Lando encontraron a Luke suspendido cabeza abajo de un sensor meteorolgico en la Ciudad de las Nubes. Envi un ltimo mensaje codificado por todos los canales de ordenador en un intento final de localizar a Erreds. Probablemente todava estaba siendo reparado. Aquellos kloperianos casi lo haban destruido en dos ocasiones, y en uno de sus ltimos actos oficiales Leia haba ordenado que los kloperianos que trabajaban en los hangares de las naves fueran relevados de todos sus deberes hasta que pudiera tener la seguridad de que no eran culpables de haber cometido ningn sabotaje o acto de manipulacin. Sospechaba de ellos debido a su conducta hacia los androides. Si los hubieran dejado en paz Leia los habra considerado meras vctimas inocentes, como a todos los dems. Si Erreds no apareca pronto se ira sola. El tiempo siempre era el factor ms importante en una situacin de aquellas caractersticas. Si Luke estaba vivo pero malherido, quiz no fuera capaz de defenderse a s mismo. A veces sus poderes parecan mgicos a quienes le rodeaban, pero Leia saba que por debajo de toda aquella apariencia de magia Luke era tan humano como cualquier otra persona. E igual de vulnerable... La muerte haba acabado llevndose incluso a los ms grandes Caballeros Jedi. Leia haba visto morir a Obi-Wan, y haba tenido que contemplar cmo el anciano alzaba su espada de luz y permita que Vader le atravesara el cuerpo con su hoja de energa. Aquella imagen la haba acompaado durante todos los aos transcurridos desde entonces..., porque mientras que Luke haba llegado a considerar aquel momento como un signo del poder de Ben, Leia siempre lo haba visto como un ejemplo de las limitaciones del poder. Nunca haba hablado con Obi-Wan Kenobi mientras estaba vivo. Leia slo haba hablado con l cuando ya se haba convertido en una visin espectral, al igual que les haba ocurrido a su verdadero padre y a Yoda. Por aquel entonces Obi-Wan no le haba parecido muy poderoso, y Leia slo haba visto en l a un gua, un maestro y muy poca cosa ms. Una llamada en la escotilla hizo que Leia se volviera hacia ella. Nadie saba que estaba all salvo Mon Mothma, y Mon Mothma nunca ira a verla al hangar. Erreds, si haba recibido el mensaje de Leia, no llamara a la escotilla. Leia activ su pantalla exterior con un roce de los dedos y vio a Wedge inmvil delante de la escotilla con su uniforme de general, los cabellos meticulosamente peinados hacia atrs y la gorra debajo del brazo. Wedge tena un aspecto muy oficial. Leia sinti que se le secaba la boca. Tener miedo de un amigo era una estupidez, pero de repente se sinti invadida por un temor tan inexplicable como intenso. No quera que Wedge le dijera que deba permanecer en Coruscant, y no quera que informara a nadie de que se haba ido..., o por lo menos no tan pronto. Aun as, no poda negarse a recibirle. Leia abri la compuerta y le esper en la cabina de control. Wedge tuvo que agacharse para no chocar con el quicio de la puerta cuando entr. -Leia? -murmur-. Me enva Mon Mothma. -Me ir digas lo que digas, Wedge -dijo Leia-. Luke tiene problemas y no consigo hablar con Han..., y cuando el Senado por fin decida celebrar una votacin para enviarle ayuda, Luke ya habr muerto. Wedge dej su gorra sobre el asiento del copiloto. -Lo s, Leia. No hace falta que intentes justificar tus acciones ante m. Mon Mothma no me ha enviado para que tratara de impedir que te vayas. Me ha enviado para que te acompae. Leia mene la cabeza. -Eso no ser necesario, Wedge. Es mejor que vaya sola. Pero si consigues encontrar a Erreds, te agradecera que me lo enviaras. -No lo entiendes, Leia -dijo Wedge-. Mon Mothma me enva a m..., y a una flota. Leia sinti que le fallaban las piernas y tuvo que apoyarse en los controles. -Una flota? No puede hacer eso. Ese tipo de decisiones tienen que ser aprobadas por el pleno del Senado. -Tcnicamente s -dijo Wedge-. Pero como muy bien sabes, siempre hay alguna forma de superar el obstculo que suponen los tecnicismos. -Pero Mon Mothma no se atrever a hacer algo as. Los imperiales del Senado la crucificaran.

-Si actuamos deprisa los imperiales no tendrn tiempo de reaccionar -dijo Wedge-. La flota se habr ido antes de que puedan hacer nada para impedirlo. -Y despus la expulsarn de la presidencia, no? Wedge, esto es precisamente el tipo de reaccin que quera evitar cuando le ped que asumiera la jefatura del Estado. -Confa en Mon Mothma, Leia. Consigui unificar a varios grupos de rebeldes y convertirlos en un verdadero gobierno. Siempre ha tenido una faceta oculta de conspiradora astuta y retorcida. Sus palabras dejaron un poco sorprendida a Leia. -Cul es su plan? -pregunt frunciendo el ceo. -Su plan consiste en permitir que nos vayamos. Las naves ya estn siendo preparadas para el despegue. Mon Mothma cree que debemos librarnos de Kueller lo ms pronto posible..., y podremos hacerlo si contamos contigo para que nos dirijas, Leia. -No veo nada de astuto y retorcido en todo eso. -Si vencemos, t te atribuirs todo el mrito. Eso har que se olviden de la votacin de falta de confianza en cuanto vuelvas, y te permitir seguir ocupando la jefatura del Estado. -Y si somos derrotados? -Entonces Mon Mothma nos denunciar pblicamente. Nos convertiremos en unos rebeldes que intentaron salvar a la Nueva Repblica por su cuenta y que fracasaron. -Wedge se inclin hacia ella-. Si fracasamos nuestras reputaciones dejarn de tener importancia, Leia -aadi, y no poda ser ms sincero. -Seguirn siendo muy importantes... para mis hijos -murmur Leia. -Tus hijos estarn protegidos. Mon Mothma sabe hasta qu punto son valiosos, y es una suerte que ahora no estn en Coruscant. Eso significa que Mon Mothma podr manipular la informacin de la manera que le parezca ms conveniente. -Una flota... -dijo Leia, que estaba empezando a asimilar el plan. Con una flota tal vez tuviera una posibilidad de triunfar. Kueller esperara que se rindiera a sus exigencias o que aguardase su prximo mensaje. Si la conoca tan bien como afirmaba, incluso poda llegar a adivinar que Leia intentara rescatar a su hermano. Pero jams se imaginara una flota-.Qu me dices de los alas-X? -La mayora de ellos todava no pueden ser utilizados, pero hemos reconstruido unos cuantos. Vamos a confiar en un equipo bsico formado por Cazadores de Cabezas, alas-A, alas-13 y alas-Y. -Oyndote hablar se dira que vamos a disponer de una gran flota -dijo Leia. -Luke es importante. Leia sonri. -Y Mon Mothma ha visto la grabacin hologrfica, y cree que Kueller supone una gran amenaza para la Nueva Repblica -dijo despus-.Olvidas que he luchado a su lado en muchas ocasiones, Wedge, y s que nunca ha credo que el quedarse quieto sea una buena poltica. Mon Mothma es partidaria de luchar, y prefiere contar con la ventaja de la sorpresa. -Pues entonces ser mejor que empecemos a movernos -dijo Wedge-. Quieres viajar a bordo del navo insignia? Leia mene la cabeza. -Nunca he ostentado ningn mando militar, Wedge. Tendrs que ponerte al frente de la misin, y yo viajar en el Alderaan. Quiero concentrarme en Luke. T puedes encargarte de recordarle a Kueller que acabamos derrotando al Imperio. Un miserable demagogo de cuarta categora que reina sobre un planeta lejano no puede suponer ninguna amenaza para nosotros. -Pero en realidad no crees que Kueller sea un miserable demagogo de cuarta categora, verdad? -pregunt Wedge. -No. -Los labios de Leia se curvaron en una sonrisa llena de melancola-. Creo que Kueller es una de las peores amenazas a las que nos hayamos enfrentado jams.

Treinta y tres

Una erupcin de haces desintegradores hizo hervir el agua. Mientras Han se sumerga, Chewie intentaba quitarle el arco de energa a Wynni. Han no pudo ver si Chewie consegua arrebatrselo. Sigui nadando hacia abajo, agarr a Zeen por las piernas y tir de ellas. Zeen reaccion al instante lanzndole una feroz patada, pero Han no le solt. Sigui tirando con todas sus fuerzas, y consigui hundir a Zeen hasta dejarlo a su altura. El desintegrador de Zeen se fue hundiendo lentamente junto a ellos. Zeen agit los brazos en un frentico intento de golpear a Han, pero Han se limit a seguir sujetndole. Los pulmones le ardan a causa del esfuerzo, pero Zeen tena la boca abierta cuando se haba hundido bajo las aguas. El contrabandista no conseguira permanecer sumergido tanto tiempo como Han. El puo de Zeen entr en contacto con el mentn de Han, pero el agua suaviz el golpe. Han puso las manos sobre los hombros de Zeen y le empuj hacia abajo. Zeen intent agarrar a Han, pero no lo consigui. La inercia del agua y la atraccin del agujero se combinaron para tirar de Zeen. Han volvi a la superficie. Lando haba inmovilizado al Chico mediante una presa de brazos y los dos se debatan violentamente, tan pronto debajo del agua como emergiendo a la superficie para toser y escupir. Los rayos lser hacan que el agua siseara y desprendiera vapores a su alrededor. Chewbacca estaba usando el arco de energa de Wynni para repeler el ataque de los glottalfibs. Uno de ellos yaca muerto sobre la cornisa, mientras que otro flotaba en el estanque con la cara sumergida y una mancha negra agrandndose lentamente alrededor de su cuerpo. Los otros glottalfibs lanzaban chorros de fuego contra el estanque, haciendo hervir las aguas. El calor era increble. Han no saba si su rostro estaba cubierto de agua estancada o de sudor. Nandreeson estaba usando su desintegrador. Wynni haba perdido el conocimiento, pero flotaba sobre la espalda en el agua viscosa con el hocico providencialmente dirigido hacia el techo. Han arranc el desintegrador de las manos del Chico, le asest un puetazo en la cara y lo empuj hacia abajo tal como haba hecho con Zeen. Despus agarr a Lando y tir de l. -Respira, amigo. Lando ya estaba respirando tan deprisa como poda hacerlo, pero asinti y trat de mantenerse a flote. Han le alarg el desintegrador y sac su arma de la bolsa que colgaba de su cintura. Un instante despus ya estaba disparando contra los glottalfibs restantes, intentando seguir a flote mientras trataba de dirigir sus disparos hacia el centro de sus bocas. Por el rabillo del ojo vio cmo Lando se mantena a flote sobre la espalda, apuntaba su arma y disparaba contra el techo. Han se volvi hacia l y se dispuso a gritarle que no desperdiciara sus disparos..., en el mismo instante en que un milln de murcilagos watumba se lanzaban sobre ellos. Chewbacca rugi y se tap la cabeza con las manos. Los murcilagos se precipitaron sobre el agua y la humareda, y se apresuraron a seguir las llamas. Los glottalfibs emitieron un coro de bocinazos y trataron de ahuyentar a los murcilagos con sus diminutos brazos. El ataque gneo ces de repente. Nandreeson se sumergi, y Han ya iba a perseguirle cuando Lando le cogi del brazo. -No lo hagas -dijo-. Quiere que nos sumerjamos para que le resulte ms fcil matarnos. Los murcilagos devoraban el fuego mientras avanzaban hacia los glottalfibs que an seguan con vida. Los primeros murcilagos ya haban llegado hasta la cornisa, y se metieron en la boca de un glottalfib. Los bocinazos de pavor del aliengena se fueron volviendo cada vez ms ensordecedores a medida que iba quedando recubierto de murcilagos, y despus se interrumpieron sbitamente. El glottalfib cay hacia atrs, aplastando algunos murcilagos con su mole. Los otros huyeron, dejando tras de s un glottalfib que haba quedado convertido en un cascarn grisceo. Los tres glottalfibs supervivientes, que seguan emitiendo bocinazos llenos de terror, ya estaban huyendo por el tnel. Han alarg el brazo hacia la espalda de Chewie y le empuj. -Son murcilagos watumba, nio grande. Comen algas, insectos y fuego, no wookies. Chewie respondi con un maullido quejumbroso. -Vamos -dijo Lando. Empez a nadar hacia adelante, pero se detuvo tan de repente como si tuviera una cuerda alrededor del pie-. Esto no me gusta nada... Y un instante despus desapareci bajo las aguas. -Nandreeson! -grit Han. Se sumergi y vio que Nandreeson haba agarrado a Lando por el pie

y estaba contemplando cmo se debata. Han logr agarrar la mano de Lando y tir de ella, pero Lando no poda moverse. Han se llev un dedo a los labios, le hizo seas de que se estuviera quieto y volvi a la superficie. -Dame el arco de energa -dijo. Chewie rugi. -No hay tiempo para discusiones, Chewie. Nandreeson le matar. Chewie solt un gemido y despus se sumergi, cargando el arco mientras surcaba las aguas. Han nad hacia Lando y se coloc delante de l, detenindose a unos metros de Nandreeson y lanzando una patada al hocico del glottalfib. Lando, que se estaba poniendo rojo, agit las manos en una clara pantomima de la estrangulacin. Han no le hizo ningn caso. Le lanz una nueva patada a Nandreeson, y el glottalfib rugi. Cuando abri la boca, una burbuja de energa se desliz velozmente a travs del agua y qued alojada en el paladar de Nandreeson. Un chorro de fuego brot de su boca y fue extinguido al instante apenas entr en contacto con el agua. Nandreeson solt a Lando, y Lando se apresur a nadar hacia la superficie. Nandreeson emiti una serie de gorgoteos ahogados, se llev las manos a la boca y se hundi en el barro. Han decidi que ya llevaba demasiado tiempo debajo del agua. Tir del traje de Chewie y los dos nadaron hacia la superficie. Lando ya estaba subiendo por el tramo de peldaos. Lleg a la cornisa, se apoy en las rocas y cerr los ojos. -Pens que nunca volvera a poder sentarme. -Todava no hemos terminado -dijo Han, vindose obligado a agarrarse a las rocas mientras suba debido a que los peldaos estaban muy resbaladizos. -Desde luego que no -dijo Azul, que estaba inmvil sobre la cornisa detrs de ellos y se agarraba a las rocas para no perder el equilibrio-.Has pensado en cmo vamos a volver a mi vehculo? Chewie le rugi. Azul respondi a su rugido con un encogimiento de hombros. -Ests intentando quedar bien con los dos bandos, Azul? -pregunt Han, lo que esencialmente equivala a repetir la observacin de Chewie empleando unos trminos un poco ms corteses. Azul le obsequi con la sonrisa ms encantadora de todo su repertorio. -Pens que la mejor manera de proteger mis intereses era esperar un rato hasta ver quin sala vencedor en esa pequea escaramuza. Crees que hice mal, Han? -Creo que si realmente pudiramos confiar en ti habras luchado a nuestro lado, Azul. -No esperes demasiado de la chica -dijo Lando, con la voz temblndole levemente a causa del agotamiento-. Por lo menos no dispar contra nosotros. -Lo ves, Han? Lando es un hombre, pero entiende mi posicin. -Dejar de hacerlo en cuanto vea esos montones de piezas del Dama Suerte que hay esparcidos por todo tu vehculo. Lando abri los ojos y se irgui. -Habis desmantelado mi nave? Psame el desintegrador, Han. Esta mujer merece morir. Azul extendi las manos hacia ellos, sosteniendo su desintegrador entre el pulgar y el ndice de la mano derecha. -Crea que habas muerto. Nandreeson jams te habra permitido vivir. -Ah, mujer de poca fe... -dijo Lando. -T habras hecho lo mismo -replic Azul. -Me temo que te ha pillado, Lando -dijo Han. -Antes quiz s, pero lo que ocurri en la Ciudad de las Nubes me ha convertido en un buen chico -dijo Lando. -Te has convertido en un buen chico muy descuidado -dijo Han-.Qu has venido a hacer aqu? -Vine a rescatarte, amigo. Me enter de que estabas teniendo problemas, y pens que podra ayudarte. -Ya tendremos tiempo de hablar de vuestras intimidades ms tarde. Ahora slo quiero saber cmo pensis salir de estas cavernas -dijo Azul. -Cmo has conseguido llegar hasta aqu? -pregunt Han. -Trepando -dijo Azul-. Supongo que no has visto esos asideros que hay junto a la puerta de la caverna, verdad?

Chewie solt un rugido de asentimiento. Despus fue chapoteando hasta los peldaos, se detuvo junto a Han y dej escapar un largo y quejumbroso aullido. -De acuerdo, de acuerdo -dijo Han-. Nos iremos ahora mismo. -Cmo piensas salir de aqu? -pregunt Lando. Por qu todo el mundo estaba tan convencido de que siempre tena un plan salvador escondido en la manga? Han suspir. -Eh... Pens que quiz sabras donde est atracado el saltador favorito de Nandreeson. -Me trajo hasta aqu a bordo de l, pero dej a unos cuantos reks en el hangar para que lo vigilaran. -A estas alturas ya deberan de haberse ido -dijo Azul-. Los murcilagos watumba les gustan tan poco como a los glottalfibs. -Te equivocas, Azul -dijo Lando-. Los glottalfibs adoran a esos malditos murcilagos. Los murcilagos watumba sirven de anfitriones a media docena de las exquisiteces gastronmicas ms apreciadas por los glottalfibs. Lo que no les gusta es que los murcilagos watumba se fijen en ellos. Azul se ech a rer. -S, tienes razn. Chewie ya estaba yendo hacia el suelo de la caverna. El wookie se subi a una cornisa bastante ancha y se quit el traje que le haba dado Wynni, y despus lo arroj al estanque con una maldicin wookie tan expresiva como extremadamente vulgar. Azul mir a Wynni. -Quiz deberamos sacarla del agua. Chewbacca aadi otra ruidosa muestra de irritacin a la que acababa de proferir. -Vamos a llevarla hasta la cornisa -dijo Han-. Por lo menos as tendr una posibilidad de ofrecer resistencia cuando vuelvan los esbirros de Nandreeson. Chewbacca solt otra maldicin y despus cruz la cornisa y utiliz un palo que encontr en el suelo para empujar a Wynni hasta el borde del estanque. El wookie estir los brazos y sac a Wynni del agua, gruendo a causa del esfuerzo mientras lo haca. -Ha sido un gesto muy noble por tu parte, Chewie -dijo Han-. Pens que tendra que acabar ponindome duro. Chewbacca le gru. -No s si te acordars, pero en una ocasin me dijiste que nunca hay que hacer enfadar a un wookie -murmur Lando. -Cierto -dijo Han. -Y en cambio t pareces ignorar ese consejo con una cierta regularidad. -Chewie contrajo una deuda conmigo hace mucho tiempo -dijo Han-. Si me matara todos sus congneres consideraran que haba faltado a su promesa. -Ya me lo imagino, pero... Bueno, crees que su sentido del honor tambin le impide arrancarte los brazos? -Hasta el momento se lo ha impedido -dijo Han-, pero quiz sera mejor que no le diramos ideas. Chewbacca volvi a gruir y despus se apart de Wynni. La wookie segua estando inconsciente, pero Han pudo ver que su pecho cubierto de tela rosada suba y bajaba en un lento vaivn. Azul pas por encima de ella con delicada cautela. A pesar de estar empapada de agua sucia, Azul segua teniendo un aspecto tan atractivo como majestuoso. Incluso sus cabellos mojados parecan el resultado de un meticuloso plan urdido en la mejor peluquera de la galaxia. Azul empuaba su desintegrador y estaba usando la otra mano para que la guiara a lo largo de la pared de roca. -Dnde est el saltador? -pregunt. -Dos tneles ms arriba -respondi Lando-. Yo ir delante. A juzgar por su aspecto, Lando estaba tan agotado que no sera capaz de mover ni un msculo. Han nunca le haba visto la piel tan gris. Pero Lando fue escalando las rocas como si se hubiera pasado todo el da tumbado. Al parecer la idea de la libertad le resultaba muy atractiva. -Y qu pasa con los otros glottalfibs? -pregunt Han. -No creo que tengamos que preocuparnos por ellos -respondi Lando. Han se reuni con l en el suelo de la caverna. Haba docenas de glottalfibs cados sobre las rocas o medio sumergidos en el estanque. La mayora tenan los largos hocicos abiertos, y se poda ver el brillo blanquecino de los huesos en su interior. -Y todo esto es obra de los murcilagos watumba? -pregunt Han-. Me pregunto por qu los glottalfibs permitan que vivieran en la caverna.

-A veces tienes que correr ciertos riesgos si quieres disfrutar de una buena cena -dijo Lando. El humo, el olor a glottalfib muerto y el hedor de la vegetacin putrefacta se combinaban para formar una pestilencia casi insoportable. Chewie gru. -Lo s, lo s -dijo Han-. Este sitio apesta. -Decir que este sitio apesta es quedarse bastante corto, Solo -refunfu Azul, que se haba tapado la nariz con una mano-. No quiero estar aqu cuando esos bichos empiecen a pudrirse. Fueron avanzando por entre los cadveres. La entrada de la caverna contigua tambin estaba llena de glottalfibs muertos y contena cinco saltadores, pero no haba ni un solo guardia. Azul sonri. -Ah, los reks... Conocerlos es amarlos, verdad? Slo piensan en s mismos. -Ms o menos como t, eh, Azul? -dijo Han. Azul le dio una palmadita en el hombro. -Hago mi buena obra ocasional de vez en cuando, Solo. No tena por qu traerte hasta aqu, verdad? Han le apart la mano. -Podras haberte esforzado un poquito ms para rescatarme, Azul. Te salv la vida. -Favor por favor, Han. Pens que a esas alturas ya estbamos en paz. Lando y Chewie estaban inspeccionando los vehculos. -ste parece estar preparado para despegar -dijo Lando-. Suponiendo que sepas cmo desbloquear los controles, claro... -Siempre hay un cdigo de acceso -dijo Azul-. Y tratndose de Nandreeson, el cdigo debera ser obvio. Los apart a un lado y examin el pequeo monitor vocal. -No creers que tiene un chip de reconocimiento de voz, verdad?-pregunt Han. Azul se ri. -Cuando has odo hablar a un glottalfib ya los has odo hablar a todos-dijo, y golpe suavemente el canto del monitor con las puntas de los dedos-. Qu es lo que ms le gusta a Nandreeson, Lando? -Por qu me lo preguntas a m? -replic Lando-. Haca aos que no vea a Nandreeson. -Pensaba que conoceras sus obsesiones -dijo Azul. -Ojal -dijo Lando. -Muy bien. -Azul se apoy en el quicio de la puerta-. Mata a Calrissian -dijo, consiguiendo una notable imitacin de la voz nasal de un glottalfib. La puerta se abri y Azul sonri. -Bien, caballeros, volvamos a Salto 1 y averigemos si han desmontado el Halcn durante nuestra ausencia.

***
Cetrespe y Erreds haban vuelto a los aposentos de la familia Solo para encontrarse con que Leia se haba ido. El ordenador les inform de que Leia haba presentado su dimisin y haba dado rdenes de cerrar las habitaciones hasta que algn miembro de la familia volviera a la casa, y despus expuls a los androides. Mon Mothma haba sustituido al ama Leia en la jefatura del Estado y los androides estaban en su antecmara, junto con un numeroso grupo de secretarios de senadores, gente que haba venido a felicitarla y buscadores de empleos. La antecmara estaba atestada. Cetrespe se haba apoyado en una pared junto a una escultura de metal que guardaba un sospechoso parecido con las entraas de un androide, y Erreds se estaba meciendo de un lado a otro junto a l. Eran los nicos androides presentes salvo por el androide recepcionista, un modelo nuevo que se haba negado tozudamente a prestar la ms mnima atencin a Cetrespe. El androide iba colocando a los organismos vivos en los primeros lugares de su lista a medida que llegaban, y entre los visitantes haba desde un guardia kloperiano (el mismo al que Leia haba relevado de sus deberes, y del que Erreds se haba escondido colocndose detrs de un ictitoniano) hasta un agee alado que haba entrado volando en la sala porque no tena nada mejor que hacer. Cuando el kloperiano entr en los aposentos de Mon Mothma, Erreds empez a mecerse de un lado a otro con repentina violencia. -Clmate, Erreds -dijo Cetrespe-. Estoy seguro de que Mon Mothma nos recibir. Sabe lo importantes que somos.

Erreds dej escapar un estridente silbido y todas las conversaciones se interrumpieron de repente. Decenas de cabezas de muchas formas y colores se volvieron hacia los androides. Cetrespe levant las manos como si no hubiera ocurrido nada, y las conversaciones se reanudaron..., salvo en el caso del androide recepcionista, que sigui fulminando con la mirada a Cetrespe como si ste acabara de cometer una grosera infraccin de las normas de etiqueta palaciega. -Me temo que esta vez has ido demasiado lejos -dijo Cetrespe-. Tu falta de modales conseguir que nos echen de aqu. Erreds respondi con un suave trino y volvi a mecerse de un lado a otro, deslizando ruidosamente sus ruedas sobre las baldosas del suelo. -Eso resulta un poquito melodramtico incluso para ti -dijo Cetrespe-. Nadie se va a morir slo porque tengamos que hacer cola durante un rato. Erreds emiti un nuevo silbido y el ictitoniano baj la mirada hacia ellos. -Tu pequeo amigo parece estar un tanto nervioso. Cetrespe asinti. -Cree que hemos descubierto... Erreds le interrumpi con un agudo pitido. El ictitoniano se llev las cuatro manos a las orejas. Algunos humanos se encogieron sobre s mismos. El agee ech a volar y sali de la sala tan rpidamente como haba llegado. -Esto es intolerable -dijo el androide recepcionista, ponindose en pie-. Cierto par de androides tendr que salir de aqu ahora mismo. -Ves lo que has hecho, Erreds? -sise Cetrespe-. Ahora tendr que convencer a ese recepcionista de que debe permitir que nos quedemos. No ser una batalla fcil, teniendo en cuenta todos los eptetos que le has dedicado... Sea cual sea su diseo y su funcin, ya deberas saber que a ningn androide le gusta que le llamen traidor. Ese androide slo est haciendo su trabajo..., y bastante bien, si se me permite decirlo. Dej a Erreds en el rincn y se abri paso hasta el escritorio. El androide recepcionista segua de pie, y haba cruzado sus brazos color bronce delante del pecho. -No hace falta que esperis ni un segundo ms -dijo-. La presidenta va a dedicar todo el da a los temas de mxima importancia. -Se trata de un asunto muy importante, y... -empez a decir Cetrespe. -Estoy seguro de que para ti es muy importante -le interrumpi el androide recepcionista-. Pero sea cual sea el problema, puede esperar. -Me temo que no -dijo Cetrespe-. Ver, mi congnere y yo hemos descubierto cul fue la causa de la explosin que destruy la Sala del Senado -aadi, bajando la voz-.bamos a informar de ello a la presidenta Leia Organa Solo, pero ha dimitido. En consecuencia, hemos venido a hablar con su sucesora. -Delirios de grandeza e ilusiones paranoicas, eh? -exclam el androide recepcionista-. Tendran que haberos retirado del mercado hace una generacin. Ya haba odo comentar que los modelos de vuestra gama mostraban una cierta tendencia a la hiprbole, pero hasta ahora nunca lo haba credo. -Esto no es ninguna hiprbole! -dijo Cetrespe, irguindose cuan alto era-. Es la pura y simple verdad, y deberas ser capaz de distinguir entre una cosa y otra. -Si no te vas ahora mismo tendr que hacer que se te lleven por la fuerza -dijo el androide recepcionista. -Ah, no -dijo Cetrespe-. T no hars eso porque soy el androide personal de la presidenta Leia Organa Solo, y mi compaero pertenece a su hermano, el Maestro Jedi Luke Skywalker. Estamos muy por encima de tus insignificantes y mezquinos gambitos burocrticos. Atrvete a levantar aunque slo sea un dedo contra nosotros y tendrs que enfrentarte a algunas de las personas ms importantes de Coruscant. -Tu compaero? -pregunt el androide recepcionista-. Te refieres al androide astromecnico que estaba emitiendo esos sonidos tan groseros hace unos momentos? -S -dijo Cetrespe-. A veces se comporta de una manera un tanto excntrica, pero es un hroe de varias batallas y es conocido en todo Coruscant. -Bueno, pues entonces no deberas tener ningn problema para dar con l -dijo el androide recepcionista. -Para... dar con l? -S, porque se fue en cuanto le diste la espalda para venir a mi escritorio. Cetrespe gir sobre sus talones. -Erreds? Erreds!

La sala haba vuelto a sumirse en el silencio, ya que todos los visitantes se haban dedicado a escuchar al androide recepcionista y a Cetrespe. El trozo de pared junto a la escultura delante del que haba estado Erreds se hallaba vaco. El ictitoniano seal la puerta con su brazo izquierdo superior. -Tiene razn -dijo-. Tu pequeo amigo sali de aqu como un rayo mientras estabais discutiendo. Vi que iba hacia el turboascensor de los pilotos. -El turboascensor de los pilotos? -murmur Cetrespe-. Oh, cielos. Oh, cielos. -Dio un paso hacia adelante, se detuvo y se volvi hacia el androide recepcionista-. Espero que informars a Mon Mothma de que hemos estado aqu. Si no lo haces, me asegurar personalmente de que te degraden y de que tengas que pasar el resto de tu existencia trabajando como traductor para los compactadores de basura mecnicos. Despus sali a toda prisa de la sala llamando a gritos a Erreds. El pasillo estaba atestado por nuevas oleadas de visitantes que queran presentar sus peticiones y solicitudes a Mon Mothma. Al parecer el cambio producido en el liderazgo de la Nueva Repblica haba hecho que los oportunistas trataran de averiguar si Mon Mothma estara dispuesta a ayudarles all donde el ama Leia no haba querido hacerlo. Cetrespe pas junto a varios humanos bastante jvenes, un gosfambling y un llewebum, y se detuvo delante del turboascensor de los pilotos. El turboascensor era conocido con ese nombre porque llevaba directamente al astillero y los hangares de las naves. Los pilotos del Emperador haban tenido que estar disponibles en todo momento. Cualquier amenaza dirigida contra el Imperio bastaba para hacer que los pilotos entraran en la cabina, descendieran varios kilmetros hasta llegar a sus naves y despegaran para defender Coruscant. La Nueva Repblica haba considerado que el turboascensor poda ser muy til, y haba conservado tanto la cabina como su nombre. El turboascensor acababa de volver a aquel piso. -Espera a que te encuentre, Erreds -murmur Cetrespe-. Ya estoy harto de ti, y voy a insistir en que necesitas pasar una larga temporada inmovilizado y con tus circuitos desactivados. Las puertas del turboascensor se abrieron y Cetrespe entr en la cabina. Puls el botn de descenso rpido y separ los pies para no perder el equilibrio en cuanto el ascensor se precipit en el vaco. La cabina lleg al final del trayecto y las puertas volvieron a abrirse. Cetrespe se asom a echar un vistazo. Las puertas del ala de los pilotos estaban abiertas, y el panel del sistema de bloqueo por ordenador haba sido extrado y dejado en el suelo. Erreds deba de tener mucha prisa, ya que normalmente siempre volva a dejar las cosas tal como las haba encontrado. Un lejano zumbido de maquinaria haca vibrar el otro extremo del ala. Cetrespe fue a toda prisa por el pasillo. Estaba desierto. Entr en el hangar, y vio que contena varias docenas de alas-X en distintas fases de reparacin. El caza del amo Luke estaba junto a las puertas espaciales, como si aguardara pacientemente su regreso. Ms all haba unas cuantas naves ms que tambin estaban siendo reparadas..., y ni rastro de Erreds. -Oh, cielos -dijo Cetrespe-. Esto no me gusta nada. Pas por encima de cables de energa y piezas de ordenador, y un instante despus vio un fugaz movimiento en la sala contigua. Erreds acababa de detenerse junto a un carguero ligero tan impecablemente reparado que pareca recin salido de la fbrica. Alguien se haba tomado la molestia de limpiar el polvo espacial y los restos de carbono acumulados en sus flancos. -Qu piensas hacer, Erreds? Erreds respondi con un silbido. -No puedes pilotar un carguero. Ya sabes que los androides no pueden pilotar naves espaciales, verdad? Necesitamos ayuda, Erreds. Erreds emiti un corto trino electrnico. -No te estn ignorando. Tienes que ver a alguien que cuente con una cierta autoridad, Erreds! Erreds respondi con otro silbido y Cetrespe fue hacia el carguero. -Vamos, Erreds... El que no pudieras hablar con Mon Mothma tan pronto como deseaste hacerlo no significa que no puedas esperar. Si hubieras tenido un poco de paciencia y hubieras esperado unos momentos ms, yo habra conseguido que te recibiera. Erreds solt una retahla de silbidos y pitidos. -Por supuesto que dispones de tiempo. Siempre hay tiempo. Erreds gimi. -Oh, estoy seguro de que la situacin no puede ser tan grave! Erreds respondi con una nueva oleada de trinos.

-Deja que hable con Mon Mothma -dijo Cetrespe-. Estoy seguro de que ella enviar a alguien para que... Erreds emiti una larga serie de zumbidos, chirridos y pitidos. -Qu planeabas hacer, Erreds? Esperar a que volviera el propietario, quiz? No tienes ni idea de qu clase de persona pilota este artefacto y... Erreds le interrumpi con un pitido lleno de indignacin. -Muy bien -dijo Cetrespe-. De acuerdo, no conozco tu plan. Pero creo que si seguimos la ruta oficial... Erreds volvi a interrumpirle, pero esta vez el pequeo androide pareca casi feliz. Cetrespe oy pasos detrs de ellos y se volvi. Cole Fardreamer acababa de aparecer en el umbral y se estaba limpiando las manos con un trapo. -Supongo que ese mensaje tan crptico que Luke Skywalker me dej en el ordenador en realidad proceda de ti, Erreds..., dado que el Maestro Skywalker no est aqu para hablar conmigo. Erreds emiti un breve pitido afirmativo. -Se supone que no debes interferir con el funcionamiento normal del equipo, Erreds -le ri Cetrespe-. Y adems has utilizado los cdigos del amo Luke! Erreds volvi su cpula hacia l y solt un par de silbidos. -Erreds quiere saber a quin pertenece ese carguero ligero -tradujo Cetrespe-, aunque no tengo ni idea de por qu quiere saberlo. Francamente, amo Fardreamer, Erreds se ha estado comportando de una manera muy extraa desde que aquel kloperiano le dispar con su desintegrador. -Erreds tiene buenos instintos -dijo Cole, entrando en el hangar-.El carguero fue robado y lo hemos confiscado. He estado reparndolo en mis ratos libres, y supongo que se podra decir que en realidad no pertenece a nadie. Creo que intentaremos venderlo. Erreds emiti un estridente pitido y empez a mecerse de un lado a otro. -Erreds... -dijo Cetrespe-. Disclpeme, amo Fardreamer, pero me temo que sus circuitos no estn funcionando correctamente. Cole sonri. -Me parece que ser mejor que traduzcas lo que acaba de decir. Cetrespe mir a Erreds, y Erreds dej escapar un gemido quejumbroso. -Oh, de acuerdo -dijo Cetrespe-. Erreds cree que sabe quin puso la bomba en la Sala del Senado. Dice que si no vamos all inmediatamente habr otra explosin. -Quiere que vayamos a la Sala del Senado? -No -dijo Cetrespe en un tono un tanto impaciente, como si le pareciese que Cole tardaba demasiado en entender las cosas-. Quiere que vayamos al sitio en el que fabricaron los detonadores. Erreds emiti un trino claramente apremiante. -Quiere saber si usted puede ayudarnos, seor. Cole Fardreamer se volvi hacia el carguero ligero y frunci el ceo. -No lo s-dijo pasados unos momentos-, pero por lo menos puedo intentarlo.

Treinta y cuatro

*
Leia transportaba a seis especialistas militares a bordo de su pequea nave. Wedge haba insistido en que deba llvarselos consigo por si era atacada, pero Leia sospechaba que en realidad estaban all para vigilarla. Wedge y Mon Mothma no estaban demasiado seguros de qu iba a hacer, y queran evitar que cometiera alguna locura. Leia nunca haba permitido que nadie la detuviera antes. Esta vez tampoco conseguiran detenerla. Tchiery, el joven teniente, haba insistido en pilotar la nave, pero Leia haba rechazado su ofrecimiento. Necesitaba sentir que controlaba la situacin. Aqulla era su misin, por mucho que estuviera permitiendo que Wedge mandara la flota. Leia quera conocer el curso de accin y el plan a seguir, no apartarse de l. A menos que llegara un momento en el que realmente quisiera hacerlo, por supuesto... En cuanto viera Almania sabra qu deba hacer.

Sus nuevos tripulantes haban ido a la cocina y discutan qu iban a cenar. La cabina de control estaba maravillosamente silenciosa, y eso le permita pensar. El silln del copiloto todava conservaba la huella dejada por el cuerpo de Tchiery. El teniente era un farnym. Los farnyms eran famosos por su redondez y por la increble fuerza fsica oculta detrs de aquella forma tan poco corriente. Tenan hocicos pequeos, un suave pelaje y grandes ojos anaranjados. Tchiery era un farnym tpico. Tambin desprendan un olor muy peculiar, una especie de mezcla de jengibre y madera de sndalo que perduraba en la cabina de control mucho tiempo despus de que Tchiery hubiese salido de ella. Los treinta navos de la flota se haban desplegado en una formacin de abanico detrs del Alderaan. Leia no tena ni idea de cmo se las iba a arreglar Mon Mothma para justificar el que Wedge se hubiera llevado la mayor parte de las naves en condiciones de operar que haba en el arsenal. Wedge y sus comandantes viajaban en tres de los navos de mayores dimensiones, e iban acompaados por escuadrones de naves ms pequeas, la mayora de las cuales eran alas-A y B. Leia haba quedado asombrada al ver la cantidad de naves que Wedge y el almirante Ackbar haban conseguido reunir en unos instantes. El almirante Ackbar haba preferido permanecer en Coruscant. Ocultara sus huellas lo mejor que pudiera, pero aun as Meido y su grupo seguramente se daran cuenta de que treinta naves haban abandonado Coruscant simultneamente. Lo nico que se les pasara por alto sera la marcha del Alderaan, que poda pasar desapercibido gracias a su pequeez y su falta de seales identificadoras. Leia contaba con ello, porque no quera que nadie supiese que formaba parte de aquella misin hasta que ya fuera demasiado tarde para poder hacer regresar a las naves. Se recost en el silln de pilotaje, tom un puado de sus largos cabellos entre los dedos y los recogi con veloz destreza en una cola de caballo. Era la tercera que se haca. No paraba de tirar del nudo, una costumbre fruto del nerviosismo que haba adquirido durante la infancia y de la que crea haberse librado haca ya mucho tiempo. Muchas costumbres fruto del nerviosismo haban vuelto a surgir de la nada desde que Kueller haba destruido el segundo planeta. Leia saba que cuando volviera tendra que enfrentarse a todas las emociones que se ocultaban debajo de aquellos hbitos. Suponiendo que volviera... No tena ni idea de qu clase de arma estaba utilizando Kueller. Los planetas quedaban intactos, pero sus habitantes desaparecan. Eso quera decir que no estaba utilizando una Estrella de la Muerte o un Triturador de Soles. Kueller no empleaba una sola arma de gran tamao que destruyese mediante un potente disparo. La flota no podra hacerla desaparecer con sus bombas porque no saban sobre qu deban lanzarlas. Tampoco podan bombardear Almania hasta borrarla del mapa galctico. Eso rebajara a la Nueva Repblica al nivel de iniquidad en el que se haba movido el Imperio. Leia no estaba segura de si Wedge haba pensado en todos esos detalles. En cuanto hubieran llegado al espacio almaniano enviara a su personal militar de regreso con un mensaje dirigido a la nave de Wedge, el Yavin. No habra ningn bombardeo a gran escala hasta que hubieran avistado el objetivo. Si el objetivo resultaba obvio, entonces Leia ni siquiera enviara el mensaje. Pero en caso contrario, su tripulacin se reunira con Wedge y Leia desaparecera en la atmsfera de Almania. Para encontrar a Kueller por su cuenta y empleando sus propios medios. Era la nica solucin, porque Leia todava no estaba demasiado segura de si Kueller quera acabar con la Nueva Repblica o con su familia. Kueller posea una gran capacidad para el uso de la Fuerza, lo cual le converta en un enemigo temible. Leia dese por milsima vez haber escuchado a Luke y haber completado su adiestramiento Jedi. No podra mantener a raya a Kueller mediante trucos de negociadora, o por lo menos no durante mucho tiempo. Pero con la ayuda de Luke tal vez pudiera vencerle. Un tirn de sus dedos deshizo la cola de caballo y los mechones se desparramaron sobre su espalda. Las estrellas no parecan haber cambiado en lo ms mnimo. Almania se encontraba increblemente lejos incluso cuando utilizabas la hiperimpulsin, y el que Kueller hubiera sido capaz de considerar que aquel planeta formaba parte de la Nueva Repblica resultaba sencillamente asombroso. Los planetas tan alejados normalmente preferan conservar su independencia. Almania haba logrado permanecer independiente ante el Imperio, y debera haber mantenido ese comportamiento bajo la Nueva Repblica. Pero haba otro detalle que tampoco tena sentido. Haba muchos detalles relacionados con Almania que no tenan sentido, seguramente porque disponan de muy poca informacin sobre el planeta. Leia sospechaba que los je'hars haban decidido ponerse de parte de la Rebelin meramente para guardar las apariencias y para proteger su poder, y no debido a un

autntico inters por combatir al Imperio o a un verdadero deseo de aliarse con los rebeldes. Por lo que Leia saba, ni un solo almaniano se haba unido a las fuerzas militares de ninguno de los dos bandos. Pero alguien haba dicho que varios aos antes los almanianos enviaron un mensaje pidiendo ayuda al gobierno de Leia y que ese mensaje nunca haba recibido respuesta. Quiz sa fuera la razn por la que Kueller haba decidido atacar a la Nueva Repblica. Quiz todo aquello no tuviera absolutamente nada que ver con su familia. Preocupaciones, preocupaciones... Leia tena un millar de cosas por las que preocuparse. No haba podido localizar a Erreds antes de irse, y haba contado con su ayuda. Tener al pequeo androide junto a ella a bordo del Alderaan habra sido muy agradable. Cetrespe tambin podra haberle resultado til, por lo menos como distraccin. Pero tanto el androide de protocolo como la pequea unidad astromecnica parecan haberse esfumado. Erreds haba salido de la zona de mantenimiento poco despus de entrar en ella, y Cetrespe se haba ido con l. Nadie haba vuelto a verlos desde entonces. De la misma manera en que nadie haba tenido noticias de Han, que no haba respondido a ninguno de sus mensajes. Leia haba acabado vindose obligada a dejar un mensaje en el que le deca que no podra ponerse en contacto con ella durante un tiempo, pero que ya le localizara despus. La flota tena que mantener un estricto silencio de comunicaciones, pero eso la preocupaba. La misin que haba llevado a Han al Pasillo de los Contrabandistas se estaba prolongando demasiado, y despus de haber visto aquel crptico mensaje que intentaba involucrar a Han en el atentado que destruy la Sala del Senado, Leia haba empezado a preguntarse si aquel retraso poda ser una mala noticia. Tampoco haba podido hablar con Lando. Lando, que haba decidido arriesgar su vida por Han... Leia tena que conformarse con la esperanza de que hubiera logrado encontrar a Han y de que los dos estuvieran bien y estuviesen intentando dar con la persona o personas que queran crearle tantos problemas a Han. Y tambin estaba Luke, naturalmente. Leia haba estado tratando de establecer contacto con l una y otra vez desde que haba visto la grabacin hologrfica de Kueller. Salvo por aquella llamada quejumbrosa y llena de dolor, no haba sabido nada de Luke. El silencio empezaba a resultar muy inquietante. Pero de vez en cuando Leia experimentaba extraas molestias y dolores. Su tobillo izquierdo haba cedido sbitamente bajo su peso mientras terminaba las ltimas comprobaciones en la cabina de control, y le haba atravesado la pierna con una lanzada de intenso dolor. Pero al inspeccionrselo vio que estaba perfectamente. Poco despus del despegue Leia se haba recostado en el silln de pilotaje..., y haba lanzado un grito de dolor cuando mil agujas se hundieron en su espalda. La sensacin volvi a desaparecer en cuestin de momentos, y no haba ninguna seal visible de herida o lesin (o de que hubiera agujas incrustadas en el respaldo). En ambas ocasiones Leia haba percibido un tenue hlito de la presencia de Luke antes de que el dolor se desvaneciera. Su hermano segua con vida. Leia estaba segura de ello, pero tambin saba que estaba malherido y solo. Tena que llegar hasta l lo ms pronto posible. Ya estaban forzando al mximo los motores del Alderaan, pero aun as a Leia le pareca que no iban lo bastante deprisa. Tena que encontrar a su hermano antes de que muriera..., o de que le ocurriese algo todava peor.

***
Luke despert en una habitacin sumida en la penumbra. Yaca sobre el estmago, y tena la espalda terriblemente dolorida. Le palpitaba la cabeza y senta un sabor muy desagadable en la boca. La inyeccin no tendra que haber surtido efecto, pero Luke estaba tan debilitado que no haba podido resistirla. No le haban quedado energas suficientes para enfrentarse a Dolph/Kueller y mantenerse consciente frente al poder de la droga. Y sus captores le haban llevado hasta all. All poda ser cualquier sitio, naturalmente. Parpade. Incluso sus ojos parecan estar sucios y secos. Todava se encontraba bastante deshidratado. Luke poda sentir los efectos de la falta de agua en cada movimiento y en cada doloroso latido de su cabeza, pero por lo menos el descanso le haba devuelto una pequea parte de sus fuerzas. Poda superar aquella debilidad, y comprendi que ya volva a ser capaz de defenderse. El camastro quedaba a pocos centmetros por encima del suelo. El suelo estaba cubierto de polvo y partculas de tierra que medio ocultaban una superficie de madera. Qu extrao.

La luz que consegua filtrarse en el interior del recinto, y que daba su color marrn grisceo a la habitacin, proceda de una reja incrustada en el techo. Luke sospech que la reja daba a otra habitacin, ya que de lo contrario la claridad hubiera sido ms intensa. Se oblig a incorporarse muy despacio, y el movimiento bast para que sintiera un tirn en la espalda que le record el origen de su dolor. Su ala-X ya no exista. Haba estallado sobre Pydyr, y mientras estaba all Luke no pudo entender qu haba ocurrido. Pero la comprensin haba llegado repentinamente a l mientras dorma. Alguien tena que haber saboteado su ala-X en algn momento de su estancia en Telti. Brakiss no poda haberlo hecho porque haba estado con Luke durante la mayor parte de ese tiempo..., pero un androide poda haberlo hecho, siguiendo rdenes de Brakiss. Y si el ala-X hubiera estallado en Almania, tal como se haba planeado, entonces Brakiss por fin habra conseguido librarse de Luke Skywalker y de Kueller, los dos hombres a los que ms tema en el universo. Luke se pas la mano por la cara y not unos suaves pinchazos. Baj la mano y la examin. Paja. Mir hacia abajo, y vio que el camastro estaba cubierto de paja. Qu extrao. Y tena las manos libres. Y sus pies tampoco estaban atados. Pero su espada de luz haba desaparecido. Bien, bien... Eso quera decir que Kueller crea que no haba forma de escapar de aquel sitio, pero su captor tambin pareca creer que Luke quiz podra haber encontrado alguna forma de utilizar su espada de luz si Kueller le hubiera permitido conservarla. Lo cual significaba que Luke pronto dejara de estar solo. Se levant despacio y con mucha cautela para que el palpitar que senta en la cabeza no se convirtiera en un repentino mareo. Las tablillas con que se haba envuelto el tobillo le permitan apoyar una parte de su peso en l. Luke inici un lento avance. Enseguida vio que lo que haba tomado por una habitacin era ms bien una serie de ellas. Los techos eran lo suficientemente altos para que no quisiera tratar de llegar hasta ellos con su pierna fracturada, y las paredes eran muy lisas. Pero haba una entrada continua de aire fresco que traa consigo un tenue olor a carne cruda. Bast con que pensara en esa clase de alimento para que se le revolviera el estmago, pero Luke saba que la comida tendra un gran valor para l, no tanto por su contenido en nutrientes sino por la humedad. Fue siguiendo el olor, y encontr ms paja al otro extremo de la habitacin en la que haba despertado. Mezclados con la paja haba largos pelos blancos, y un dbil olor a animales. La habitacin contigua estaba a oscuras, y all el olor a carne era ms fuerte y se mezclaba con aquel olor animal. Luke no estaba muy seguro de si le gustara demasiado lo que iba a encontrar. Entrecerr los prpados, obligando a sus ojos a que se adaptaran a la oscuridad. Nada. La habitacin estaba todava ms vaca que la primera, ya que slo contena un montn de paja sin camastro. El olor a carne cruda proceda de un rincn lleno de grandes cuencos vacos, pero ya no haba ni el ms mnimo rastro de comida en ellos. Resultaba obvio que haba sido consumida, y de ella slo quedaba el olor. Luke sinti que se le erizaba el vello de la nuca. Estaba solo, pero no se senta como si lo estuviera. Y aquella sensacin no le gustaba nada. Volvi cojeando a su camastro y se sent sobre l. No tena forma alguna de saber cunto tiempo haba permanecido inconsciente, o dnde se encontraba exactamente. Su nica esperanza estribaba en provocar una confrontacin con uno de los guardias, salir vencedor de ella y escapar robando una de las naves de Dolph/Kueller. Pero antes de que hiciera todo aquello, Luke quera descubrir cul era la fuente del inquietante poder de Kueller. Tena que estar cerca de Kueller. Fuera cual fuese, Kueller nunca permitira que se encontrara demasiado lejos de l. Una especie de tenue olisquear reson en la habitacin contigua. Luke alz la mirada. Una enorme criatura blanca estaba sentada en el umbral, ocupando casi todo el espacio con su mole. Si la criatura se ergua sobre sus patas traseras quiz pudiera llegar hasta las rejas, pero estaba claro que no senta el ms mnimo deseo de hacerlo.

Los resoplidos prosiguieron..., y un instante despus Luke comprendi que la criatura estaba husmeando el aire. Y que estaba percibiendo su olor. Luke no movi ni un msculo. La criatura poda ir y venir a su antojo, y eso le preocupaba. Bien, as que se era el destino que Kueller haba planeado para l... La criatura se puso a cuatro patas, pero incluso en esa postura tena el doble de la altura de Luke. Chewbacca hubiese parecido diminuto al lado de aquel ser. El rostro era bastante pequeo (en comparacin con su cuerpo), y sus rasgos ms distintivos eran las orejas cortas y los ojos azules entrecerrados que parecan dos rendijas. Sus hombros eran muy anchos, y su espalda lisa. Su pelaje era de color blanco y perda mechones a cada movimiento que haca. Tena una cola larga y delgada que Luke sospech sera capaz de golpear con una fuerza realmente terrible. Si no se mova quiz no le hara dao. La mayora de criaturas huiran chillando apenas se enfrentaran a semejante monstruo, por lo que esperar a ver qu ocurra siempre era la reaccin inicial ms aconsejable. El coloso se le acerc un poco ms. Hilos de babas chorreaban de su boca y caan al suelo para formar enormes charcos alrededor de sus pies. Continuaba husmeando el aire, siguiendo el rastro de olor que Luke haba ido dejando cuando fue hasta la puerta y volvi a la paja. Luke intent controlar su respiracin para que produjera el mnimo ruido posible. Dese poder volverse invisible, pero no saba qu clase de visin hubiera tenido que enviar a la cosa que se alzaba delante de l para conseguirlo. An no saba si posea alguna clase de inteligencia. La criatura fue siguiendo su olor desde la paja hasta el camastro y se detuvo delante de l sin dejar de husmear el aire. La saliva continuaba cayendo sobre sus pies y los iba recubriendo con un lquido caliente y viscoso. La criatura se haba quedado totalmente inmvil. Y segua husmeando el aire. Era asombrosamente grande. Si se pusiera de puntillas, Luke tal vez conseguira llegar hasta aquel pecho de tonel. Por suerte su boca era pequea, ya que de lo contrario Luke habra podido ser devorado de un solo bocado. La criatura fue inclinndose para seguir el olor y acab concentrando su atencin en Luke. Despus adelant el hocico y le empuj suavemente con l. La fra carne cubri a Luke desde la frente hasta el estmago. Luke consigui resistir el impulso de apartarla y sigui inmvil, obligndose a mantener la calma. La criatura le olisque concienzudamente, detenindose durante unos momentos en su espalda. Luke cerr los ojos. El lquido viscoso que brotaba del hocico de la criatura se fue deslizando a lo largo de sus brazos y empez a acumularse alrededor de sus pies. Luke pens que poda acabar ahogndose en los fluidos corporales de la criatura. El coloso retrocedi. Luke dej escapar un suspiro casi imperceptible. La criatura no haba sido capaz de distinguir su cuerpo de la paja o del camastro. Si consegua permanecer inmvil unos momentos ms, todava lograra salir con vida de all. La criatura inclin la cabeza hacia un lado y le contempl con sus ojillos relucientes. Luke permiti que su mirada se encontrara con la suya. Fue un grave error. La criatura meti a Luke entre sus fauces con un solo y fluido movimiento y las cerr... ... con una brusquedad tan violenta y terrible que bastara para aplastar cuanto hubiera entre ellas.

Treinta y cinco

*
Las piernas de Luke desaparecieron dentro de la boca del thernbee. Kueller dio la espalda a la pantalla. Salvo por la presencia de su nuevo ayudante, Kueller estaba solo en la sala de control de Femon. Las mscaras relucientes le contemplaban desde la pared. Aquel sitio no le gustaba nada, quiz porque todava poda sentir la presencia de Femon en l. Tendra que trasladar su centro de mando a algn otro lugar. -Quiero que est vigilado en todo momento. Yanne, su nuevo ayudante, era un hombre alto y delgado cuyo rostro lleno de arrugas y sus cabellos grises indicaban que era bastantes aos ms viejo que Kueller.

-No creo que sea necesario -dijo, inclinndose hacia adelante. Kueller haba elegido a Yanne de entre todos los hombres y mujeres que le obedecan ciegamente porque Yanne tena la rara virtud de ser capaz de expresar la opinin que se haba formado en vez de la que Kueller deseaba escuchar. De momento, la novedad todava no haba perdido su atractivo inicial. -Ahora ya slo un milagro puede salvar a ese hombre, mi seor -sigui diciendo Yanne-. El thernbee jugar con l y le ir aplastando los huesos uno a uno, proporcionndole la ilusin ocasional de que podr escapar pero sin permitir que llegue a hacerlo nunca. -Ya s cmo matan los thernbees -dijo Kueller. Haba crecido rodeado de aquellas criaturas-. Quiero que ese guardia vaya all ahora mismo. -Es un desperdicio de efectivos -dijo Yanne. Kueller asinti como si le hubiera odo. -Tienes razn. Ser mejor que enviemos a cuatro guardias para que vigilen las jaulas de los thernbees. -Cuatro! No podis estar hablando en serio, mi seor... Incluso si ese hombre lograra sobrevivir al thernbee, quedara demasiado debilitado para poder causar ningn dao. Creo que haramos mejor apostando a nuestra gente en las posiciones de combate. Han llegado informes de que... -Ya he visto los informes -le interrumpi Kueller-. Estoy preparado para recibirlos como se merecen, pero tenemos a Luke Skywalker ah abajo. Orden que lo llevaran a la sala del thernbee nicamente porque necesito que siga vivo hasta que llegue su hermana. Pero mientras Luke Skywalker siga vivo, siempre existe el riesgo de que sea capaz de derrotar a su adversario. Debemos estar preparados para enfrentarnos a esa eventualidad. -Skywalker ya estaba herido cuando lo encerramos ah. Bastar con que el thernbee disfrute de unos minutos de diversin para que Skywalker muera. -No ser tan sencillo -dijo Kueller. -Ningn hombre es tan poderoso -dijo Yanne. Kueller se volvi hacia l, decidiendo que la sinceridad de Yanne haba dejado de parecerle divertida. Kueller le mir fijamente hasta que el rostro de Yanne se volvi de un gris ceniciento. -Salvo vos, mi seor... Kueller sonri con una sonrisa letal. -Me parece que te conviene no olvidarlo, Yanne. -S, mi seor. -Cuatro guardias, entendido? Skywalker debe estar vigilado en todo momento. -S, mi seor. Me ocupar de ello inmediatamente, mi seor. Kueller se volvi nuevamente hacia la pantalla. Las fauces del thernbee seguan estando cerradas. Kueller no se movera de delante de la pantalla hasta que Skywalker volviera a aparecer en ella.

***
Cole haba necesitado unos momentos para convencer a Erreds de que deba esperar. El pequeo androide haba insistido una y otra vez en que deban partir inmediatamente. Erreds quera utilizar el carguero ligero, y su plan no pareca gustar demasiado a Cetrespe. El problema estribaba en que Cole no estaba autorizado a usar aquella nave, y tampoco le pareca bien marcharse de Coruscant sin un permiso previo. Prometi a Erreds que obtendra ese permiso y ayuda. Los dos androides no haban podido hablar con Mon Mothma. Cole quiz no podra conseguir que Mon Mothma accediera a recibirles, pero al menos saba por dnde tena que empezar. Utiliz el ordenador de servicio de la sala de reparaciones del carguero ligero para ponerse en contacto con el general Antilles. Cole tuvo que pasar por seis sistemas distintos antes de obtener una respuesta. -Lo siento, Fardreamer -dijo una voz levemente mecanizada-. El general Antilles no est recibiendo ninguna clase de comunicaciones por el momento. Cole nunca se haba encontrado ante una situacin semejante. -Me dijo que me pusiera en contacto con l si surga cualquier problema urgente, y esto es muy urgente. De hecho, es ms que urgente. Infrmele de que... -No puedo hacerlo, Fardreamer. Urgente o no, el general Antilles ha bloqueado todos los canales salvo el de la lista de espera de mensajes pendientes.

La voz haba empleado un tono bastante seco, y despus cort la conexin sin ninguna clase de despedida. -Oh, cielos. Oh, cielos. Oh, cielos -dijo Cetrespe. Erreds emiti un estridente pitido y se balance de un lado a otro, golpeando ruidosamente el suelo con sus ruedas. -Erreds dice que no disponemos de mucho tiempo. -Estoy haciendo todo lo que puedo, Erreds -dijo Cole-. Supongo que no querrs ver cmo el Control de Trfico Espacial nos detiene y nos acusa de haber robado la nave unos instantes despus de que hayamos despegado, verdad? -El amo Cole tiene razn, Erreds -dijo Cetrespe. Cole les ignor. Envi un mensaje a la presidenta Leia. El sistema automatizado respondi al instante y le inform de que la presidenta Leia Organa Solo haba dimitido y de que todos sus mensajes estaban siendo derivados a Mon Mothma. Cuando Cole intent ponerse en contacto con Mon Mothma, se encontr con el mismo muro que haba detenido a Cetrespe y Erreds. La nueva presidenta ya no tena ni un solo momento libre en su agenda. -No me dijiste que la presidenta Leia haba dimitido -murmur Cole. -No nos enteramos hasta que intentamos hablar con ella. Todo ha cambiado muchsimo desde que encontramos esos detonadores... -Cetrespe mene la cabeza-. A veces pienso que no tendra que haber seguido a Erreds. -Te refieres a cuando encontr esos detonadores? -No -murmur Cetrespe-. Me refiero a cuando se meti en ese mdulo de emergencia. Cole no saba de qu estaba hablando, y decidi no preguntrselo. No haba forma de ponerse en contacto con Mon Mothma, por lo que acab decidiendo probar suerte con el almirante Ackbar. La respuesta que recibi fue igualmente extraa. El secretario del almirante Ackbar inform a Cole de que el almirante estaba reunido, y le dijo que no tena ni idea de cundo respondera a sus mensajes..., suponiendo que lo hiciera alguna vez. Cole mantuvo la cabeza inclinada durante un momento con la esperanza de que Cetrespe pensara que segua estudiando el sistema de comunicaciones. Necesitaba concentrarse. La presidenta Leia haba dimitido. El almirante Ackbar no aceptaba ninguna comunicacin. El general Antilles no aceptaba ninguna comunicacin. Mon Mothma no aceptaba ninguna comunicacin. Tena que estar ocurriendo algo realmente serio. La ltima vez que haba hecho caso omiso de las advertencias de Erreds, Cole casi haba conseguido que los mataran a todos..., por no mencionar a los valerosos pilotos que seguan surcando el espacio a bordo de alas-X que podan estallar debajo de ellos en cualquier momento. Erreds empez a gimotear. -Dice que no podemos esperar ni un segundo ms -tradujo Cetrespe-, y le recuerda que prometi ayudarle. Personalmente, amo Fardreamer, yo no considero que deba hacer honor a esa promesa. Despus de todo, ya ha hecho cuanto poda. Erreds es un poquitn excntrico y... -Y ha tenido razn cada vez que nos ha dicho que haba algn problema -le interrumpi Cole, poniendo una mano sobre la cabeza cilndrica de Erreds-. He intentado seguir la ruta oficial, as que supongo que ha llegado el momento de pasar a emplear los mtodos no oficiales. Erreds dej escapar un chillido de alegra y ech a rodar hacia el carguero ligero. -Conoces los cdigos de la presidenta, Cetrespe? -pregunt Cole. -Son cdigos privados y se cambian cada da, seor. Por qu...? -Conoces los cdigos de la presidenta? -Por supuesto que s -respondi Cetrespe-, y tambin conozco los cdigos de su esposo y de sus hijos. -Slo necesito el de la presidenta. Sin esos cdigos no podremos salir de Coruscant. -Oh. Pero me temo que no puedo hacer lo que me pide, seor. Ya estoy metido en un lo lo suficientemente grande sin necesidad de... Y adems el ama Leia espera que no me mueva de Coruscant. -La presidenta dimiti sin informarte de ello, Cetrespe. Creo que te agradecera muchsimo que ayudaras a evitar otro atentado. La primera bomba estuvo a punto de matarla. Cetrespe inclin su cabeza dorada como si estuviera intentando ver dentro de Cole. -Creo que tiene razn, amo Fardreamer. -Ya me lo pareca -dijo Cole. Erreds les dirigi un agudo pitido desde el interior del carguero. -Vamos -dijo Cole. Cetrespe subi a la rampa de abordaje y entr en el carguero.

-Me parece que no tardar mucho en lamentar lo que estoy haciendo -dijo.

Treinta y seis

*
Chewbacca haba ido con Azul para hacerle de copiloto. Despus de las experiencias que haban vivido en Salto 6, Han no estaba dispuesto a correr ni un solo riesgo ms. Conoca a Azul desde haca tanto tiempo como al Chico, y ni la mitad de bien que a l. Por mucho que Han pudiera justificarlas, las traiciones seguan doliendo. Han se haba sentado en la seccin de respiradores de aire del vehculo de Nandreeson. Aquel saltador era ms largo y esbelto que el de Azul, y contaba con un estanque en la cubierta inferior. Ni Han ni Lando queran volver a estar cerca de un depsito de aguas viscosas. Se haban instalado en el diminuto compartimiento situado cerca de la cpula superior, el cual estaba lleno de viejos sillones mohosos (que Han sospech procedan de estanques vaciados) y mesas recubiertas de hongos. Lando estaba descansando junto a l. Su viejo amigo tena los ojos cerrados. Su ropa, normalmente impoluta, mostraba las manchas dejadas por el agua sucia, y adems Lando haba perdido peso. Han suspir y llev a cabo un repaso mental de lo ocurrido. Nada de cuanto hubiera podido hacer habra cambiado el curso que haban seguido los acontecimientos. El Chico y Zeen les haban acompaado con la nica intencin de traicionarles. No eran amigos suyos, y lo haban dejado muy claro desde el momento en que Han y Chewbacca llegaron al Pasillo. Quiz haban estado intentando advertirle de que deba irse. Eso explicaba cmo se las haban arreglado los secuaces de Nandreeson para saber dnde podan encontrarle en Salto 5. Chewbacca haba dicho que crea que Wynni tal vez les habra ayudado si l no hubiera rechazado sus insinuaciones. Han no estaba tan seguro de ello.-.La wookie probablemente ya saba que Chewie era ferozmente leal a su esposa, o quiz nunca le haba perdonado el que Chewie la rechazara aos antes. Con Wynni la situacin siempre era compleja, porque nunca haca lo que se esperaba de una wookie. Ni siquiera al final. Han se pregunt qu tal le estaran yendo las cosas despus de que se hubiera quedado sola en el cubil de Nandreeson. Se alegraba de que al menos Wynni estuviera viva. Hubieran hecho lo que hubiesen hecho, las muertes de Zeen y el Chico siempre pesaran sobre su conciencia. -No podas hacer nada -dijo Lando. Haba hablado con un hilo de voz que apenas lograba salir de su garganta, y su agotamiento resultaba evidente. Se haba comido todas las provisiones para humanos que logr encontrar en el vehculo de Nandreeson, y haba bebido agua tan vidamente como si nunca hubiese estado atrapado en un estanque. -Acerca de qu? -pregunt Han. -Como que acerca de qu? -Lando abri los ojos y se apoy en los codos para erguirse. Su rostro ya no estaba tan grisceo como antes-.Pues acerca del Chico y de Zeen. Nunca fueron amigos tuyos. -Deja de tratar de conseguir que me sienta mejor -dijo Han. -No estoy intentando conseguir que te sientas mejor. Slo estoy intentando hacerte entender lo que ha ocurrido en realidad. -Lando apoy la cabeza en el mamparo de acero-. T no habas nacido para vivir en el Pasillo, Han. Todos lo sabamos. El Chico y Zeen... Bueno, intentaron corromperte desde el principio. Pensaron que podran llegar a convertirte en uno de ellos, pero haba algunos lmites que t no estabas dispuesto a cruzar. Supongo que por eso acabaron odindote. -Hice todo lo que quisieron que hiciera -dijo Han. -No es verdad. El dinero nunca fue lo ms importante para ti. Haba toda una parte oculta de tu persona que siempre estabas tratando de esconder. Eso es lo que hizo que emprendieras esa loca odisea con Skywalker. Me ha hablado de ello, sabes? Podras haberte largado en cualquier momento y dejar que se las arreglara como pudiera, pero nunca lo hiciste. -Eso fue una excepcin.

-Eso era la regla. Te acuerdas del esclavo wookie que encontraste? -Chewbacca no cuenta. Ests hablando de unas circunstancias muy inusuales. -S -dijo Lando-, tan inusuales como todas las dems. No podan aguantarlo, Han. Cada vez que tragabas aire les demostrabas que llevaban una existencia horrible, repugnante y llena de odio. Haba una gran pasin en las palabras de Lando. Han se volvi hacia l. Lando le estaba mirando fijamente. -T tambin me odiabas? -No -dijo Lando-. Pero puedo asegurarte que hacas que me sintiera espantosamente avergonzado de m mismo. Se levant del silln y empez a ir y venir por el compartimiento. Un instante despus solt un chillido, se dobl sobre s mismo y se rode las pantorrillas con las manos. El rostro se le haba vuelto a poner de color gris. Han se levant y le ayud a volver al silln. -Quin hubiera pensado que slo el mantenerte a flote poda hacer que acabaras con los msculos de las piernas hechos pur? -Cualquier persona que haya hecho un poco de ejercicio fsico -respondi Han-. Deberas haberle pedido a Nandreeson que te dejara hacer un poco de precalentamiento antes de que te arrojara a ese estanque. -Muy gracioso. Han fue estirando lentamente la pierna de Lando mientras le daba masaje en los msculos. -Tmatelo con calma, viejo amigo. Estuviste a punto de morir en ese estanque. -Tengo mucho aguante. -Yo ms bien dira que tienes muy poco cerebro. Cmo demonios se te pudo ocurrir volver al Pasillo? -Tena que encontrarte, Han. -Lando estir la otra pierna-. Ya puedes dejar de darme masaje. -Por qu? Qu puede tener tanta importancia como para que arriesgues tu vida? -Alguien est intentando quitarte de enmedio, muchacho -dijo Lando en voz baja y suave-. Estn intentando crear la impresin de que tuviste algo que ver con esa bomba que estall en la Sala del Senado. -A pesar de que Leia estaba ah dentro? Cualquier persona que me conozca mnimamente sabe que yo nunca hara algo as. Lando sonri. -Creo que el Chico y Zeen probablemente estaran de acuerdo con lo que acabas de decir. Pero la mayora de los imperiales del Senado no te conocen, Han. Esa clase de conducta era perfectamente normal en los tiempos del Imperio. -Haran falta unas pruebas muy slidas para convencer a los senadores de que he sido capaz de hacer algo semejante. Lando mene la cabeza. -La solidez de las pruebas no es tan importante como el que se trate de la clase de pruebas adecuadas. Tienes suerte de que decidiera informar a Leia de todo esto sin perder ni un instante -dijo Lando, y le cont cmo haba encontrado el Dama Apasionada y el mensaje que haba descubierto en sus sistemas. Han suspir. -As que Jarril est muerto, eh? Lando asinti. -Y no muri de una manera muy agradable. -Me parece que cuando vino a verme ya tema que acabaran matndole. Creo que estaba convencido de que no le quedaba mucho tiempo. -Quiz formaba parte de la conspiracin. Han mene la cabeza. -Estaba demasiado asustado para poder formar parte de ella. Intent pedir ayuda al estilo de los contrabandistas y me ofreci dinero, pero yo no quise aceptar su oferta..., y despus me pidi ayuda directamente. -Quiz era lo que tena que hacer para que el plan diera resultado. -Y quiz realmente necesitaba ayuda. Quiz saba que iban a ir a por l. Est claro que le encontraron y le mataron en Coruscant. Jarril nunca habra enviado esos mensajes. Lando mene la cabeza. -Jarril est muerto, y en realidad sus motivos carecen de importancia. Lo que s importa es que alguien quera involucrarte en el atentado. -Crees que los imperiales del Senado pusieron esa bomba para librarse de Leia? -Y para matar a su propia gente de paso? No parece demasiado probable, verdad, Han? -Todas esas ventas de viejos equipos imperiales tambin parecen tener algo que ver con esto -dijo Han. Lando cerr los ojos.

-Has odo hablar alguna vez de un planeta llamado Almania? -No hasta que t lo has mencionado -dijo Han. -Yo tampoco haba odo hablar de ese sitio -dijo Lando-. No te parece un poco extrao? -Extrao? -Alguien ha hecho todo lo posible para conseguir que un sitio del que nunca hemos odo hablar permaneciera fuera del espectro visible. Cuando alguien hace todo lo posible para esconder algo, normalmente se trata de algo que necesitamos conocer. -Exactamente -dijo Han-. Ese sitio, Almania... Quiz debera ser nuestra prxima parada. -Siempre que tengamos naves en las que viajar -dijo Lando. -Las tendremos -dijo Han-. Puedo prometrtelo.

***
Luke se desliz por entre los dientes de la criatura y dirigi las piernas hacia su garganta justo cuando sta cerraba las fauces. La boca de la criatura era muy grande, y su parte superior era totalmente lisa salvo por unas pequeas protuberancias. Incluso con los dientes unidos, segua habiendo espacio ms que suficiente dentro de ella. La nica excepcin a la regla general de la abundancia de espacio tena lugar cerca de la lengua, que no paraba de empujar a Luke contra el paladar con una considerable violencia y pareca estar intentando lamerle. Cada vez que Luke se deslizaba garganta abajo, la lengua volva a incrustarle contra el paladar. Luke estaba empezando a tener la impresin de que normalmente aquella criatura tragaba su comida entera. Todo el interior de la boca estaba resbaladizo y pegajoso. No haba nada a lo que agarrarse..., por lo que cuando la lengua volvi a lanzarle hacia el paladar Luke hundi sus dedos en aquella blanda carne. La criatura chill y le empuj con su lengua. Luke se solt y las fauces se abrieron, y un instante despus Luke se encontr volando por los aires. Choc con las paredes metlicas y resbal por ellas hasta caer al suelo, sufriendo un impacto tan violento que le dej sin respiracin. La criatura se alz sobre l con una expresin entre ofendida y quejumbrosa en su rostro gigantesco. Alarg las patas hacia l con las zarpas extendidas, y Luke no pudo apartarse. La criatura le dio la vuelta hasta dejarlo acostado sobre la espalda y volvi a olisquearle el cuerpo, como si no pudiera creer que algo tan pequeo fuera capaz de causarle tanto dolor. Luke alz las manos, las puso sobre el hocico de la criatura e intent apartarla. La criatura buf y resopl y despus le pas la lengua por encima en un rpido lametn, como si estuviera intentando averiguar qu sabor tena. Todo el cuerpo de Luke ola igual que el interior de la boca de la criatura, y emanaba una potente combinacin de olor a carne cruda, dientes sucios y saliva. Aquel rastro olfativo impedira que pudiese escapar. La criatura retrocedi, le contempl sin moverse durante unos momentos y despus le golpe con tanta fuerza que Luke resbal sobre el suelo de madera y choc con la pared del otro extremo de la habitacin. Astillas del tamao de cuchillos sobresalan de sus brazos y su espalda. Luke todava no haba conseguido recuperar el aliento despus del ltimo choque con la pared, y aquel segundo impacto haba sido igual de terrible. Estaba aturdido y empapado, y no poda moverse. Pero tena que hacerlo. Aquella cosa no poda derrotarle. Sera una manera horrible de morir para un Caballero Jedi. Luke se haba enfrentado a los rancors y a los incursores tusken sin ayuda de nadie, y haba salido vencedor de aquellos encuentros. Poda sobrevivir a cualquier cosa. A cualquier cosa... La criatura volva a avanzar hacia l. Luke logr incorporarse y se sac una de las astillas que se le haban clavado en el brazo. Cuando la criatura alz una de sus enormes patas para volver a golpearle, Luke le hundi la astilla en la almohadilla que cubra la planta. La criatura volvi a chillar y agit frenticamente la pata de un lado a otro. Un diluvio de pelos flot a su alrededor durante unos momentos como una nevada surgida de la nada y fue cayendo lentamente al suelo. La criatura se sostuvo sobre tres patas y empez a mordisquearse la base de la cuarta. Luke decidi que no iba a quedarse all para averiguar qu ocurra a continuacin. Ech a correr tan deprisa como se lo permita su tobillo y dio un rodeo alrededor de la espalda de la criatura para ir hacia el camastro. No haba ningn sitio donde esconderse. Los barrotes de la reja

quedaban demasiado arriba para su tobillo, y aunque el camastro le proporcionaba el nico objeto debajo del que poda acostarse, tambin sera el primer sitio en el que le buscara la criatura. Luke fue cojeando hasta la habitacin contigua para descubrir que su vaco pareca rechazarle con la misma falta de escondites de la otra habitacin. Sus ojos necesitaron unos momentos para adaptarse a la oscuridad. En cuanto lo hicieron, Luke pudo ver que la sucesin de habitaciones continuaba hasta perderse en la lejana. La criatura tena que haber venido de aquella direccin, y tal vez hubiera ms congneres suyos en alguna de esas habitaciones. Una sola criatura ya estaba demostrando ser un enemigo temible. Varias seran una autntica pesadilla. La criatura estaba gimoteando en la habitacin contigua. Luke poda entender cmo se senta. Aprovech aquel respiro momentneo para extraer las astillas restantes de su carne. Despus las dej junto a l como si fueran una coleccin de largos cuchillos, pues eran las nicas armas con que contaba contra la criatura. Dejando aparte su mente, por supuesto. La criatura no pareca querer hacerle dao. De hecho, el momento ms peligroso haba llegado cuando Luke la atac. La criatura pareca estar tratando de entender qu era exactamente Luke. Si Luke consegua encontrar una forma de convencerla de que no era otra racin de comida, entonces tal vez tendra una oportunidad. La pregunta era cmo hacerlo. La criatura haba dejado de gimotear, y estaba olisqueando el aire mientras iniciaba un lento avance hacia Luke. Deba de haber logrado sacarse la astilla de la pata. Luke esparci sus astillas a su alrededor. Slo serviran para proporcionarle un poco de tiempo, pero eso era justo lo que necesitaba en aquellos momentos. No iba a morir bajo las zarpas de aquella bestia peluda. No le dara esa satisfaccin a Kueller.

Treinta y siete

*
Kueller estaba contemplando los cielos a travs del observatorio. Haba modificado la Gran Cpula de los je'hars para convertirla en un Centro de Mando cuando estaba librando su guerra convencional contra los je'hars. Despus de haber acabado con sus lderes, Kueller fue destruyendo sistemticamente a los seguidores y contempl cmo perecan en las pantallas que le rodeaban. Esas mismas pantallas le estaban mostrando distintas lecturas del espacio. Las pantallas de la derecha amplificaban cien veces la misma oscuridad. Las pantallas de la izquierda mostraban una flota de naves que estaba abandonando el hiperespacio para entrar en el espacio almaniano. Una docena de sus mejores especialistas estaban dispersos por la sala. Yanne permaneca inmvil junto a l. -Creo que deberamos enviar a nuestra gente ah arriba, mi seor. Son navos de combate de la Nueva Repblica, y podran destruir Almania. -No lo harn -dijo Kueller. -Aun as, creo que deberamos obrar con la mxima cautela posible -dijo Yanne. -Y permitir que sepan que los hemos visto? -Estn demasiado lejos. No se darn cuenta. Kueller suspir. Sus esbirros siempre se negaban a esperar el xito, y su primera reaccin siempre consista en preocuparse por el fracaso. Kueller haba descubierto que prepararse simultneamente para el xito y el fracaso era la mejor manera de asegurarse la victoria. -Perfecto -dijo-. Enva tres Destructores Estelares y los vehculos de apoyo correspondientes. Y una cosa ms, Yanne... -S, mi seor? -Si fracasan, t tambin habrs fracasado. La piel griscea de Yanne palideci, pero logr responderle sin que le temblara la voz.

-S, mi seor. Despus gir sobre sus talones y le murmur la orden de Kueller a uno de los guardias. El guardia asinti, hizo entrechocar sus talones y sali de la sala. La flota de la Nueva Repblica todava no era visible en el fragmento de cielo que se extenda sobre sus cabezas, y no llegara a serlo salvo bajo la forma de restos calcinados flotando a la deriva en el espacio. Incluso entonces, lo nico que vera sera algn que otro destello ocasional que lograra abrirse paso a travs de la atmsfera. Kueller se volvi hacia las pantallas de la izquierda y vio cmo una nave diminuta se separaba del resto de la flota. -Bravo, presidenta -murmur-. Pronto podrs hablar todo lo que quieras con tu maldito hermano. -Decais algo, mi seor? -pregunt Yanne. Kueller le ignor. Se estaba concentrando no slo en las imgenes que le rodeaban, sino tambin en sus sentimientos y emociones. El lado oscuro poda ser muy til. Kueller saba que la flota no estaba muy segura de qu iba a encontrar en Almania. Kueller sonri. No encontraran nada. -Yanne. -S, mi seor? -Supongo que has estudiado mis planes, no? -Por supuesto, mi seor. -Pues entonces puedes proceder a ejecutarlos... ahora. Yanne se apresur a obedecer su orden. Kueller se meci sobre los talones y acarici el control a distancia oculto debajo de su capa. Si Yanne no consegua hacer lo que le haba ordenado, Kueller se encargara personalmente de ello. Cuando habl con la presidenta Leia Organa Solo, Kueller haba estado diciendo la verdad: prefera las armas elegantes y refinadas. Y Leia Organa Solo no tardara en descubrir hasta qu punto llegaba su elegancia y su refinamiento.

***
Nadie se haba llevado nada del Halcn, aunque las puertas entreabiertas y la cicatriz negra que atravesaba el sistema de seguridad diseado personalmente por Han e instalado junto a los paneles de apoyo vital sugeran que alguien lo haba intentado. El Dama Suerte no haba sido tan afortunado. Casi todo su interior haba desaparecido, y los ladrones haban llegado al extremo de llevarse aquellos equipos fijos que podan ser extrados con relativa facilidad. Decir que Lando se puso furioso sera, en opinin de Han, una forma bastante diplomtica de describir su reaccin. Han se haba quedado a bordo del Dama Suerte para reparar los sistemas motrices con los repuestos y piezas sueltas que pudo encontrar. La cabina de control ya volva a estar en condiciones de operar, pero haba perdido todo su elegante y sofisticado equipo opcional. Lando y Chewbacca estaban registrando Salto 1 en busca del resto del equipo y los androides que le haban robado a Lando. Han haba insistido en que si no encontraban el material suficiente para reconstruir el Dama Suerte deberan irse antes de que terminara el da. Se senta dominado por una especie de vaga premura que no consegua entender del todo. Azul se haba ofrecido a ayudarle, pero Han haba rechazado su oferta. Azul haba demostrado ser la ms leal de todas sus viejas amistades, pero eso ya no significaba gran cosa. Quiz Lando tena razn. Quiz todos le haban odiado, pero Han prefera no hurgar en aquellos viejos recuerdos. Hubo un tiempo en el que todos haban sido amigos, pero aquel tiempo se haba esfumado. Por mucho que lo deseara, Han no poda volver al pasado. Y en realidad ni siquiera estaba seguro de que lo desease. El nostlgico anhelo de los buenos viejos tiempos que se adueaba de l durante los momentos de tranquilidad hogarea en Coruscant pareca ser un mero deseo de revivir versiones de su pasado embellecidas por el paso del tiempo, y no tena nada que ver con el autntico deseo de volver a llevar esa clase de existencia. Han acababa de reparar el hiperimpulsor cuando sinti que se le erizaba el vello de la nuca. Se llev la mano izquierda al cuello y sinti cmo un estremecimiento recorra su columna vertebral. La sensacin le puso extraamente nervioso. Se pareca demasiado a las descripciones de las experiencias con la Fuerza

que haba odo de labios de Luke y Leia, esas mismas percepciones que experimentaban sus hijos pero que Han nunca haba conocido. Haba ocurrido algo, o estaba a punto de ocurrir o poda haber ocurrido. Han sali a cuatro patas del tubo de mantenimiento y entr en el pasillo saqueado del Dama Suerte. Y un instante despus una serie de truenos ahogados retumb por todo el asteroide. El Dama Suerte se bambole violentamente y Han se encontr impulsado hacia el otro lado del pasillo. Hubo ms explosiones, a las que siguieron unas cuantas ms. Han se qued totalmente inmvil con los brazos encima de la cabeza, pero a bordo del Dama Suerte no ocurri nada. Nada en absoluto. Era como el momento en que la Sala del Senado haba estallado, cuando a su alrededor slo haba pnico y nadie haba resultado herido en el casino. Pero Leia s haba resultado herida. Han se levant de un salto. -Chewie! -grit-. Lando! No obtuvo respuesta, naturalmente. Han haba estado solo a bordo del Dama Suerte. Cogi su desintegrador, sali por la escotilla y entr... ... en una escena de devastacin. El hangar de descenso estaba en ruinas. Pareca como si alguien hubiera dejado caer una serie de bombas desde una gran altura. Pero el hangar era una gigantesca caverna tallada en la roca, y el techo estaba intacto. Fuera lo que fuese lo que haba sucedido, haba ocurrido dentro de la caverna. Pequeos incendios ardan junto a muchas de las naves. Un montn de metal destrozado por una explosin haba quedado adherido a uno de los flancos del Halcn, pero no haba ningn incendio ardiendo debajo de la nave. Tampoco haba incendios alrededor del Dama Suerte. Pero haba contrabandistas por todas partes, yaciendo de bruces o sobre la espalda, y trozos de cuerpos esparcidos por doquier. Los flancos de varias naves mostraban brechas tan grandes como peascos, pero aquellos agujeros haban sido producidos por ondas expansivas que se dirigan hacia el exterior. Han poda or los gemidos y quejas de los supervivientes por encima del crujido y el chisporroteo de las llamas. Un humo negro y muy espeso haba empezado a invadir el hangar, dificultando la respiracin y disminuyendo considerablemente la visibilidad. Han volvi a entrar en el Dama Suerte y cogi un respirador que, afortunadamente, haba escapado al saqueo. No tena forma alguna de saber con qu poda encontrarse en el resto del asteroide ni qu daos habra sufrido. Los asteroides nunca haban sido un sitio demasiado seguro ni siquiera en las mejores circunstancias, y aquello poda destruir todo el Pasillo. Sali del Dama Suerte y empez a llamar a gritos a Chewbacca y a Lando. No tena ni idea de adnde haban ido. Queran recuperar lo robado, pero no le haban dicho a quin pensaban perseguir, aunque Han les dijo que haba visto algunos artculos robados entre las posesiones del Chico y de Zeen. Probablemente haban iniciado la bsqueda yendo a sus compartimentos y luego se haban adentrado en el asteroide. Han esperaba que no hubieran descendido hasta los niveles ms profundos. Algunos de aquellos corredores eran bastante angostos, y haban sido tallados en la roca. Esa roca se volvera muy frgil ante explosiones como aqullas. Varias manos le agarraron por las piernas apenas hubo puesto los pies en el suelo. Gente a la que no conoca le llamaba a gritos. Han hizo varias paradas en su camino para apartar restos que mantenan atrapados a contrabandistas, y despus los ayud a alejarse de los incendios. La humareda se estaba volviendo tan espesa que resultaba imposible ver nada. Si quera salvar el Halcn y el Dama Suerte, tendra que empezar a combatir los incendios del hangar. Pero eso significaba permitir que Lando y Chewie se las arreglaran como buenamente pudieran. No le costaba nada imaginarse a Chewie atrapado debajo de una roca y a Lando aplastado junto a l, pero Han saba que tena muy pocas probabilidades de encontrarlos. Aun as, deba intentarlo. Fue avanzando por encima de los cascotes y los trozos de metal envueltos en llamas. Aquella devastacin recordaba mucho a la que se haba producido en Coruscant. La nica diferencia estribaba en que entonces Han slo haba odo una explosin, mientras que all haba odo varias. Los gritos se estaban volviendo ms y ms quejumbrosos y llenos de dolor a cada momento que transcurra. Han pareca ser una de las pocas personas ilesas en la zona. No poda pasar de largo junto a todos aquellos heridos y agonizantes. Tena que ayudarles, y conformarse con la esperanza de que Lando y Chewie estuvieran recibiendo esa misma ayuda de manos de alguna otra persona.

Han tuvo que dar varios rodeos alrededor de montones de escombros envueltos en llamas para poder volver al Halcn. Subi por la rampa, cogi los extintores y sali de la nave esparciendo chorros de fluido extintor en todas direcciones. La espuma apag los incendios ms cercanos, dejando tras de s fragmentos de metal calcinado y varios cuerpos igualmente ennegrecidos. Han sufri un acceso de nuseas, pero sigui manejando los extintores. Los incendios eran lo primero, porque si no los apagaba el oxgeno desaparecera, la humareda se volvera todava ms espesa y la gente morira. O por lo menos eso era lo que se dijo a s mismo -lo que tena que decirse a s mismo- mientras iba oyendo ms y ms voces que gritaban pidiendo ayuda. Tentculos, garras, dedos... Toda clase de criaturas estiraban sus miembros hacia l. Han casi se avergonzaba de estar ileso. Empez a trabajar cada vez ms deprisa, intentando extinguir el mayor nmero de incendios posible. La humareda se estaba disipando -o por lo menos la zona en la que Han estaba combatiendo los fuegos pareca no estar tan llena de humo como antes-, y cuando alz la mirada vio que Azul estaba haciendo exactamente lo mismo que l, usando extintores sacados de su saltador muy cerca de Han. Azul se encontraba tan cubierta de holln y cenizas como Han, pero a diferencia de l tena el cuerpo lleno de morados y le sangraban los brazos. La parte de atrs de su chaqueta estaba medio desgarrada, y Han pudo ver las quemaduras que cubran su piel. Sus labios se movan incesantemente mientras combata los incendios, y las lgrimas se deslizaban por su rostro. Han nunca la haba visto tan afectada por algo. Dej que Azul siguiera luchando con sus llamas y empez a combatir otro grupo de pequeos incendios. Un navo sullustano estaba lanzando grandes chorros de fluido extintor por su proa, y los incendios fueron muriendo lentamente. Dejando nicamente restos humeantes y cadveres... ... y a los heridos, que avanzaban tambalendose por entre la destruccin como cadveres que an no se hubieran dado cuenta de que estaban muertos. Han se limpi el sudor de la cara con el dorso del brazo. Ya estaba agotado, y se senta abrumado e impotente ante la magnitud de la tarea que supondra limpiar el Pasillo. Y salvar todas las vidas posibles... Se inclin sobre un ssty que estaba hurgando en un montn de cascotes humeantes y tir de su brazo. Dejando aparte unas cuantas zonas chamuscadas en su pelaje, el ssty pareca no haber sufrido ninguna herida. Estaba tan aturdido y perplejo como Han, pero se encontraba bien. -Rene a todos los androides mdicos -dijo Han-. Organizaremos un centro de primeros auxilios en el Dama Suerte. -Androides...? -El ssty volvi su pequea cabeza hacia l. Sus ojos estaban rodeados por crculos rojizos-. Si se trataba de un chiste no ha tenido ninguna gracia, amigo. El diminuto aliengena se quit de encima la mano de Han con un brusco tirn y sigui excavando. Han frunci el ceo. -Vamos, vamos... Tenemos que ayudar a toda esa gente. -No con androides -replic el ssty. -No te entiendo. El ssty volvi a interrumpir su frentico cavar, suspir y se limpi las garras en el pelaje. -Dnde estabas cuando ocurri esto? -A bordo de mi nave. El ssty asinti. Su pequeo rostro estaba muy sombro, y sus ojos ribeteados de rojo estaban empezando a rezumar una sustancia azul de aspecto pegajoso. -Por eso no te has enterado de que los androides hicieron todo esto -dijo, y le dio la espalda a Han para seguir cavando. Han frunci el ceo e intent imaginarse a los androides disparando armas y atacando a sus propietarios. Pero eso no tena ningn sentido. No era posible. Han haba luchado junto a androides con anterioridad, y saba que aunque eran muy listos jams se volvan contra sus dueos. Nunca. -Qu ests buscando? -pregunt. -A mi compaera -dijo el ssty. Han sinti que su corazn dejaba de latir durante un momento, y se acord de cmo haba visto a Leia entre los restos humeantes de la Sala del Senado destrozada por la explosin y del horrible presentimiento

que se haba adueado de l mientras corra hacia all, aquella espantosa seguridad de que acababa de perder lo ms importante de su vida. Despus se inclin sobre el metal recalentado sin vacilar, torciendo el gesto cuando sinti cmo le quemaba los dedos, y empez a apartar aquellos trozos que el ssty no era lo suficientemente fuerte para arrojar a un lado. -Fuimos atacados por los androides? -Los androides... -dijo el ssty, y se le quebr la voz-. Los androides estallaron. Todos aquellos chasquidos, todas aquellas explosiones... haban sido androides. -Todos? -Algunos. -El ssty cavaba cada vez ms deprisa-. Los suficientes. Han apart un enorme trozo de metal. Debajo de l haba otro ssty inmvil, con las garras extendidas y los brazos estirados encima de la cabeza. Y los ojos abiertos. El ssty liber a su compaera con un aullido de desesperacin. La parte inferior del cuerpo estaba totalmente aplastada, y resultaba obvio que la diminuta aliengena haba muerto. -Lo siento -dijo Han. Las palabras no podan servir de nada, y el ssty no las oy. Sus aullidos se haban vuelto ms estridentes y se mezclaban con los otros gritos, y la sustancia azulada haba empezado a manchar su pelaje blanco. El ssty no paraba de apartar el pelaje de los ojos de su compaera muerta y se meca lentamente de un lado a otro, como si aquel movimiento pudiera devolverle a la pareja que haba perdido. Han retrocedi, incapaz de seguir viendo el dolor de la pequea criatura. Los androides haban estallado, y aquel recinto destrozado por las explosiones haba adquirido un aspecto idntico al de la Sala del Senado despus del atentado. Todos aquellos senadores con sus androides de protocolo, sus androides traductores, sus androides secretarios... Varias explosiones producidas en el mismo instante seran percibidas como una sola y gigantesca explosin. Y no dejaran ninguna huella, porque los androides en los que haban estado escondidas las bombas quedaran destruidos junto con las mismas bombas. Han fue hacia el Halcn, sintindose tan aturdido que todava era incapaz de pensar con claridad. Se haban quedado sin androides mdicos, por lo que tendran que confiar en los escasos y no muy fiables profesionales de la medicina que pudiera haber en el Pasillo. Nadie vendra hasta all para ayudarles. Nadie sera capaz de llegar hasta la entrada sin un mapa. Qu catstrofe... -Han! La voz era tranquilizadoramente familiar. Lando y Chewbacca estaban inmviles en la base de la rampa del Halcn. La camisa de Lando estaba chamuscada y Chewbacca haba perdido casi todo el pelaje del pecho, pero los dos estaban bien. Han nunca se haba alegrado tanto de ver a nadie en toda su vida. -Pensaba que habais muerto -dijo. -Nosotros pensbamos lo mismo de ti. -Qu vamos a hacer? Lando mene la cabeza. -Hay unos cuantos FX-7 viejos por aqu, pero ya estn desbordados. Y casi todo el personal mdico muri cuando sus nuevos androides mdicos estallaron. Chewbacca gru. -S, Chewie, yo tambin lo he pensado -dijo Han-. Esto es exactamente lo que ocurri en Coruscant, pero all se las arreglaron de alguna manera inexplicable para limitar los efectos a un solo edificio. No entiendo por qu se les ha ocurrido elegir el Pasillo como nuevo objetivo. -No lo hicieron -dijo Lando-. La mayora de los androides del Pasillo son robados. Han sinti un escalofro. -Quieres decir que este ataque iba dirigido contra otro blanco? -Probablemente -dijo Lando. Han no quera pensar en eso..., o por lo menos no de momento. Los gritos se haban ido volviendo ms numerosos y estridentes a medida que se disipaba la humareda. Azul vena hacia el Halcn con el rostro lleno de lgrimas y un brillo vidrioso en los ojos. Pareca estar funcionando en piloto automtico.

-Oye, creo que deberamos improvisar una especie de centro mdico a bordo del Dama Suerte -dijo Han-. Est casi vaco, as que hay montones de espacio, y siempre podemos sacar del Pasillo a los heridos ms graves. -Quin va a ayudar a unos contrabandistas? -pregunt Lando. -Alguien lo har -dijo Han-. Me asegurar de que as sea, entiendes? Creo que debemos coordinar esta operacin con todas las naves que no han sufrido daos. El Pasillo no cuenta con los sistemas de emergencia necesarios para enfrentarse a esta clase de tragedia. -Pero el Dama Suerte... -empez a decir Lando. -Tendr que pasar una larga temporada en el dique seco de todas maneras, no? -le interrumpi Han-. Estoy seguro de que la mayor parte del equipo robado ya no se encuentra en muy buen estado. Lando asinti. Estaba tan cansado que pareca incapaz de sentir los efectos del agotamiento. -Me ocupar de prepararlo todo -dijo. -Gracias -dijo Han, enviando un apremiante mensaje mental a Chewie para que se fuera con Lando mientras se volva hacia Azul. Azul haba desaparecido. Han trag aire. No poda verla, y esperaba que no se hubiera derrumbado cuando no estaba mirando en esa direccin. Y entonces la vio, sentada sobre un montn de cascotes con las piernas cruzadas y un cuerpo calcinado entre los brazos. Haba dejado de llorar pero pareca paralizada por la pena y el dolor, como si alguien acabara de clavarle un cuchillo invisible en el centro del corazn. Han fue hacia ella. Saber de dnde haba salido la mayora de aquellos restos le permiti reconocerlos sin demasiada dificultad: las largas gras que formaban parte del sistema hidrulico de los elevadores de carga binarios, las conexiones para conectar ordenadores, las ruedas que haban pertenecido a las unidades R5... Los androides se haban hecho pedazos a s mismos para destruir a sus amos. Pero cmo? Y por qu? Se detuvo junto a Azul. El cuerpo que sostena en sus brazos era casi irreconocible. Le faltaba un brazo. Han no vio la cara hasta que se puso en cuclillas junto a ellos. Davis... Tena los ojos abiertos, velados para siempre por una ltima expresin de horror y perplejidad. Han se inclin sobre l y se los cerr. Azul alz la mirada hacia l. Su rostro todava estaba lleno de lgrimas, pero le mir como si nunca fuese a volver a llorar. -Esto no... No hubiera... Se supona que todo deba ir de otra manera -dijo con una voz tan seca y falta de inflexiones como la de un androide. Han sinti que un escalofro helado le recorra la espalda. No estaba muy seguro de querer saber de qu estaba hablando, pero aun as tena que averiguarlo. -Qu es lo que deba ir de otra manera? -Davis... -dijo Azul, y casi se le quebr la voz-. Se supona que debas confiar en l. Se supona que deba sacarte de aqu. Han sinti una punzada de dolor en los muslos. No estaba acostumbrado a pasar tanto tiempo en cuclillas. -Le conocas? -Le amaba -respondi Azul con un hilo de voz-. No era cierto, sabes? Me refiero a lo que dijo el Chico... Nunca he sido una contrabandista de corazones. Tengo un corazn. Tena un corazn... -Azul inclin la cabeza-. Estas cosas no..., no deberan ocurrirle a la gente. -No -murmur Han-. No deberan ocurrirle a nadie. Quiz no la haba entendido bien. Quiz eso era lo que Azul haba querido decir cuando Han se inclin sobre ella, que lo que acababa de suceder era una abominacin indecible y que las personas que la haban concebido eran unos seres horribles. -Qu ocurri, Azul? Azul mene la cabeza. -Los crditos, Han. No tienes ni idea de cmo esa clase de cantidades pueden llegar a cambiar a la gente...

El fro que se haba infiltrado en las entraas de Han pareci volverse ms intenso. A juzgar por su expresin de dolor y agona, Davis no pareca haber tenido una muerte demasiado agradable. Probablemente Azul tambin poda verlo en su cara. -Cuntame qu ocurri -dijo Han. -Se supona que debas confiar en l. Tendra que haber sabido que ni siquiera t podas ser tan ingenuo, pero... Bien, supongo que mi memoria me enga, Han. Te recordaba como un hombre decente que siempre saba salir entero de cualquier lo, pero haba olvidado que eras un solitario. Haba olvidado que te gustaba hacer las cosas a tu manera. -Y por qu se supona que tena que confiar en l, Azul? -Porque as seguiras la pista del equipo. Se supona que debas descubrir que alguien haba encontrado una nueva forma de ganar muchos crditos y que seguiras el rastro hasta llegar al origen. -Cul es el origen? -Almania -murmur Azul. Han retrocedi unos centmetros. -Y Jarril formaba parte de todo esto? -Fue utilizado en contra de su voluntad. Cuando Seluss descubri que Jarril se haba ido, decidimos que su desaparicin poda sernos muy til. T tambin nos habras sido muy til. -De quin ests hablando, Azul? Azul acarici la cabeza quemada de Davis. No le quedaba ni un solo pelo en el cuero cabelludo. Davis pareca vulnerable incluso estando muerto. -De quin ests hablando, Azul? -repiti Han. -Los crditos, Han. Tanto dinero... No puedes entenderlo. -S que lo entiendo -dijo Han-. De veras, Azul. Lo entiendo. Y lo entenda, desde luego. El dinero haca que algunas personas enloquecieran. Haca que se olvidaran de las cosas realmente importantes y las converta en criaturas sin corazn. Por mucho que Azul protestara y gimiera, Han no poda creerla. Azul no tena corazn, porque de lo contrario nunca hubiera podido tomar parte en aquello. -Se llama Kueller. Quiere matar a tu esposa. -Leia? Azul asinti. -Y a su hermano. Han mene la cabeza. -Pero por qu? -Porque odia a la Nueva Repblica. Cree que es ms perjudicial que beneficiosa. -Y Kueller ha hecho todo esto? La ira impregn la voz de Han antes de que pudiera evitarlo. Azul se qued totalmente inmvil, con la mano suspendida en el aire a mitad de una caricia. Despus cerr los ojos. -Azul? -Se supona que tena que ser un arma limpia, Han. No se supona que fuera a causar semejante carnicera. -Y t sabas que esto iba a ocurrir, verdad? Azul mene la cabeza. -No soy tan estpida. Vamos, Han... Crees que permitira que le ocurriera algo semejante a mis amigos? A Davis? Han apret los puos. Senta un deseo casi irresistible de gritar y golpear algo, lo que fuese, pero tena que mantener la calma. -Y qu quiere hacer exactamente con Leia? -Quiere que ella y Skywalker desaparezcan. Quiere ser el nico dueo y seor de la Fuerza en la galaxia. Quiere gobernar todos los planetas. -Quiere ser Emperador, eh? Azul mene la cabeza. -Kueller es bueno, Han. -Dicen que hubo un tiempo en el que Palpatine tambin lo era -replic Han. Despus se levant, sintindose incapaz de permanecer junto a ella ni un solo instante ms. -l no es como Palpatine, Han. Han mene la cabeza. -Creste que yo era de una manera y te equivocaste, Azul. Por qu no puedes haber cometido el mismo error con Kueller? No sabes ver nada ms all de los crditos. -Te salv la vida -dijo Azul-. Y Davis... l tambin te salv la vida. -Porque me necesitabais para atraer a Leia hacia la trampa que acabara con ella. Eso no cuenta, Azul.

-Han, por favor... Han mene la cabeza y dio un paso hacia atrs, pero se detuvo de repente al darse cuenta de que todava tena que hacerle una pregunta ms. -Has dicho que se supona que esto no deba ocurrir, verdad? Qu es lo que ha salido mal? -Me olvid de..., de los androides robados -murmur Azul. -Robados? Dnde los robaron? -En todas partes. Ya sabes que los contrabandistas siempre estn robando androides. -Pero esos androides, los que estallaron... Dnde los robaron? Azul alz la mirada hacia l y le contempl en silencio durante unos momentos. Su expresin pareca estar dicindole que Han ya debera haberlo entendido, que debera haberlo sabido desde el principio. Han tema saberlo, pero aun as esper a que hablara. -En Coruscant -murmur Azul-. Los robaron en Coruscant.

Treinta y ocho

*
La flota segua avanzando. Kueller la contemplaba en sus pantallas sin decir nada. La sala estaba tenuemente iluminada, y la nica claridad surga de las pantallas y de las lmparas encendidas en los puestos de control. La cpula mostraba el silencioso cielo nocturno. Resultaba difcil creer que Kueller se alzara con la victoria sin ninguna dificultad en la batalla que iba a librarse all arriba dentro de unos momentos. Yanne haba dado la orden. Kueller haba visto cmo los nmeros de serie desfilaban a toda velocidad por su control remoto. Y ya haba transcurrido demasiado tiempo. Al principio Kueller se pregunt si la flota segua avanzando por pura inercia. Pero despus, cuando la oleada de fro y muerte que hubiera debido caer sobre l no lleg a materializarse, comprendi que no haba ocurrido nada. -Diste la orden, Yanne? -le pregunt a su ayudante, creyendo necesario llevar a cabo una comprobacin. -S, mi seor. Y la oleada lleg por fin, aterradoramente fra y dbil, como si viniera de muy lejos. Se fue prolongando de una manera muy extraa: primero hubo unas cuantas muertes, luego hubo unas cuantas ms y, finalmente, algunas muertes ms. Kueller alz los brazos y sinti cmo el poder se agitaba dentro de l, pero no haba ninguna satisfaccin en ello. No saba cmo haba podido llegar a ocurrir o por qu, pero los androides que haba diseado especialmente para la flota de Coruscant se encontraban en otro lugar. Fue bajando los brazos poco a poco. Yanne le estaba observando sin tratar de disimular la curiosidad que senta, como si no le hubiera visto nunca antes. Kueller sinti la casi irresistible tentacin de alzar su cuerpo viejo y arrugado por los aires y romperle el cuello como seal de su poder. Pero saba que no conseguira nada con ello. Los navos seguan aproximndose. Haba demasiados. Si permita que se acercaran demasiado, acabaran destruyendo Almania. -He desplegado nuestras naves -dijo Yanne. -Excelente -dijo Kueller, ignorando el tono casi triunfal de Yanne. Aquel hombrecillo quera que Kueller fuese derrotado, pero Kueller no sera derrotado-. Quiero que lo primero que vean sea los navos de combate imperiales. Quiero que piensen que todava estn luchando contra el Imperio. -Y no creis que eso puede proporcionarles una cierta ventaja psicolgica, mi seor? Kueller sonri. -En realidad eso les coloca en una situacin de desventaja psicolgica, Yanne. El Imperio se convierte en el enemigo que nunca muere, y si se enfrentan al Imperio utilizarn estrategias que nunca utilizaran con nosotros. -Y eso nos beneficia?

-Mantener oculta la verdadera naturaleza de nuestro ataque slo puede beneficiarnos, Yanne. -Kueller se inclin hacia adelante-. Dirigir la batalla desde aqu. Quiero averiguar qu ha ido mal, y quiero saber por qu nuestra arma no ha surtido efecto. -Confiabais demasiado en esa arma -dijo Yanne. Kueller mene la cabeza. -Los androides estallaron, Yanne, pero estallaron en otro lugar. Quiero que me informes de en qu sitio se han producido los daos y de qu ha ocurrido a bordo de los navos de esa flota. Yanne le contempl en silencio durante unos momentos mientras Kueller le fulminaba con la mirada. -S, mi seor -dijo por fin. La insolencia de Yanne estaba empezando a molestarle. Yanne era un hombre competente que estaba a punto de dar sus primeros pasos por el camino que haba llevado a la muerte a Femon. Pero Yanne le haba servido muy bien, por lo que mereca recibir una advertencia. Una advertencia simblica... Kueller alz una mano y tens los dedos hasta formar un puo. Yanne se llev una mano a la garganta. Se estaba asfixiando, con la lengua fuera de la boca y los ojos desorbitados. Kueller fue relajando los dedos. Yanne cay de rodillas y permaneci inmvil en esa postura, jadeando y tosiendo. -Debes recordar que soy ms poderoso que t, amigo mo, y que siempre lo ser. -Nunca he... olvidado eso..., mi... seor. -Tu comportamiento me est indicando lo contrario. Valoro tu opinin y tus ideas, por lo que deberas asegurarte de que no haces nada que me obligue a perder tus valiosos consejos. -S..., mi seor. -Yanne se fue incorporando lentamente. Su cuello se haba cubierto de morados all donde se haba posado la mano imaginaria de Kueller-. Har... cuanto pueda... para evitaros esa... prdida. -Excelente. -Kueller le dio la espalda-. Lleva a cabo mis rdenes. -S, mi seor. Kueller sinti el peso impalpable de la mirada de Yanne durante unos momentos ms antes de que saliera de la sala. Cuando Yanne se hubo marchado, Kueller llam a una centinela con un gesto de la mano. La mujer inclin la cabeza ante l, visiblemente asustada. -S, mi seor? -Treme a Gant. -S, mi seor. La centinela hizo entrechocar sus talones y desapareci. Gant no posea los talentos de Yanne, y ni siquiera se le poda comparar con Femon. Kueller no dispona de nadie cuyas capacidades fueran ni remotamente comparables a las que haba posedo Femon. Pero Gant poda llegar a ser su prximo consejero, por lo que sera mejor que iniciara inmediatamente su adiestramiento. Kueller tena el presentimiento de que Yanne no seguira mucho tiempo a su lado.

***
Aquella vez el fro fue tan intenso como si alguien estuviera dejando caer un diluvio de cubitos de hielo sobre ella. Leia alarg una mano temblorosa para conectar el sistema de pilotaje automtico del Alderaan, asombrndose al ver que era capaz de hacer aquello mientras perciba la presencia invisible de la muerte que la rodeaba por todas partes. Aquella oleada no era tan potente como las anteriores pero dur ms tiempo, lo cual hizo que resultara todava ms aterradora. No pudo localizar su origen, pero las sensaciones eran las mismas: perplejidad repentina causada por una traicin tan incomprensible como inesperada a la que segua un estallido de miedo..., y luego nada salvo una colosal marea de fro. Leia tens los msculos en una reaccin instintiva y se prepar para soportar la visin del rostro de Kueller pero, sorprendentemente, esta vez la mscara no apareci ante ella. Lo que percibi fue la presencia de Luke. Las sensaciones no eran muy intensas y parecan limitarse a un dolor muy agudo mezclado con una vaga impresin de grandes esfuerzos, pero aun as no caba duda alguna de que procedan de su hermano. Luke estaba vivo. Estaba vivo...

Leia intent establecer contacto con l. Luke...? Y no obtuvo respuesta. Pero en vez de entristecerla y abatirla, aquello le dio nuevas fuerzas. Por lo menos no haba chocado con la impenetrable muralla blanca que haba detenido todos sus intentos anteriores. Luke estaba vivo. Leia trag saliva. Estaban entrando en el sector almaniano, y la flota no tardara en aparecer en las pantallas de los equipos de rastreo de que dispusiera Kueller. Leia no tendra mucho tiempo para tomar una decisin, y debera actuar lo ms deprisa posible. Segua estando sola en la cabina de control. Haba mantenido al personal militar alejado de ella mediante la promesa de que les permitira que la ayudasen en cuanto empezara la batalla. A esas alturas Leia ya hubiera tenido que sentirse cansada, pero estaba experimentando una especie de extrao jbilo. Ya lo haba experimentado varias veces a lo largo de su vida, y la sensacin siempre le haba resultado muy agradable. Lo haba sentido por primera vez el da en que conoci a Han. Despus de la horrible experiencia con el androide interrogador, despus de haber visto cmo Alderaan quedaba hecho aicos y de haberlo perdido todo, Leia nunca hubiera tenido que ser capaz de correr por todos aquellos pasillos, abrirse paso hasta llegar a aquel depsito para la basura y usar su desintegrador para subir a bordo del Halcn. Pero lo haba hecho. Han deca que Leia poda hacer todas esas cosas gracias a las reservas de fortaleza invisibles que permanecan ocultas en lo ms profundo de su ser, pero se trataba de algo ms que eso. Ocurriera lo que ocurriese, Leia nunca se rendira. Vencera y correra riesgos de la misma manera en que lo haca Han. Lo haba demostrado cuando envi la flota a Koornacht el ao anterior. Tendra que volver a hacerlo. Pero esta vez iba a arriesgar su propia vida..., y la de Luke. Leia esperaba que podra ponerse en contacto con l antes de llegar a Almania. Su plan dependa de que supiera dnde estaba Luke. Y entonces, como si el sistema de comunicaciones hubiera captado sus pensamientos, la luz indicadora del canal de mensajes privados se encendi en la consola delante de ella. El mensaje haba llegado por el canal que utilizaba para hablar con Luke, un canal particular en el que haban confiado desde que Leia pudo disponer del Alderaan. Bloque la conexin con el resto de altavoces de la nave y despus orden al sistema que le mostrara el mensaje y volvi la mirada hacia la pantalla. MENSAJE PERSONAL CODIFICADO, ley en ella. Leia tecle el cdigo de aceptacin. El Alderaan ya saba quin era, por lo que no haba necesidad de llevar a cabo un examen de retinas. El ordenador se salt todos los preliminares y pas directamente al mensaje. EST EN BINARIO. DESEA QUE LO TRADUZCA? Luke nunca le haba enviado un mensaje en binario, pero Leia no saba a qu circunstancias se estaba enfrentando su hermano en aquellos momentos. Usar el binario tal vez fuese la forma ms segura y rpida de ponerse en contacto con ella de que dispona. LOS NUEVOS MODELOS DE ANDROIDES SON MUY PELIGROSOS. HAY QUE DESCONECTAR TODOS LOS ANDROIDES PARA NO CORRER RIESGOS. REPITO. LOS NUEVOS MODELOS DE ANDROIDES SON MUY PELIGROSOS. HAY QUE DESCONECTAR TODOS LOS ANDROIDES PARA NO CORRER RIESGOS. No haba ninguna firma. Pero el mensaje sigui desfilando por la pantalla, repitindose una y otra vez. Leia lo estudi en silencio. Aquello no tena sentido. Si Luke realmente se haba metido en la clase de lo en el que Leia crea que estaba metido, entonces no habra enviado un mensaje semejante..., a menos que se tratara de otro cdigo. O a menos que lo que estaba leyendo fuese pura y simplemente la verdad. Se estremeci y abri el canal de comunicaciones con la cocina. -Tenga la bondad de venir a la cabina de control, teniente Tchiery. El teniente respondi al instante y cort la conexin. Unos segundos despus Tchiery apareci en la entrada de la cabina y cruz el umbral, teniendo que hacer unas cuantas maniobras para conseguir que su redonda silueta pasara por una puerta que haba sido diseada pensando en los humanos. Leia le ense el mensaje, le explic las circunstancias y solicit su opinin. El teniente la mir y despus volvi los ojos hacia la pantalla.

-Este mensaje explica muchas cosas, presidenta -dijo-. Esos detonadores que encontramos en los alas-X podran formar parte del mismo plan. Leia asinti. Ya haba pensado en eso. -Qu importancia tienen los androides de la flota para el xito de la misin? -Son bastante importantes -dijo Tchiery-, pero podemos llegar a prescindir de ellos si es realmente necesario hacerlo. No estamos utilizando muchos alas-X, y todava confiamos en los seres vivos para la mayor parte de las rutinas de a bordo. -Entonces quiero que usted y su equipo transmitan este mensaje a la flota. -Dejar a un par de oficiales a bordo de la nave. -No -dijo Leia, esperando que su negativa no pareciese demasiado apresurada-. No podemos enviar mensajes. He recibido esta transmisin gracias al cdigo particular que mi hermano y yo hemos desarrollado. Si deja a dos oficiales aqu y si el mensaje es realmente importante y ocurre alguna catstrofe, siempre lo lamentaremos. Nos encontramos lo suficientemente cerca de la flota para que puedan entregarles el mensaje y volver enseguida, y no estar sola durante mucho rato. -He recibido rdenes de cuidar de usted, seora. Leia, que ya lo sospechaba, sonri. -Me temo que siempre he sabido cuidar de m misma, teniente. Voy a alterar sus rdenes. No podemos perder el tiempo discutiendo, porque voy a iniciar la maniobra de atraque con una de las naves ms cercanas dentro de unos momentos. -S, seora. El teniente inclin la cabeza, cogi la copia impresa del mensaje que acababa de escupir la ranura lectora del sistema y sali de la cabina de control. Leia dej escapar un prolongado suspiro y apoy la cabeza en el respaldo del silln de pilotaje. Unos instantes ms y se quedara sola a bordo. Dejara el asunto de los androides en manos de Wedge, y confiara en que l sabra qu decisin tomar. Y Wedge tomara esa decisin despus de que Leia hubiera partido hacia Almania. Sola.

Treinta y nueve

*
La agona extraamente prolongada surgida de un sistema lejano le haba dejado sin energas. Luke respondi enviando calor, tal como haba hecho antes, pero el esfuerzo se haba cobrado un alto precio. Se apoy en la pared y contempl el crculo de astillas. La criatura segua resoplando y olisqueando el aire en la otra habitacin. Su presencia era una amenaza constante, pero de momento pareca haber decidido dejarle en paz. Casi como si supiera que Luke estaba padeciendo terribles sufrimientos... Estaba cansado y mareado y todava le dola la espalda, aunque el dolor se haba calmado un poco. Su tobillo se haba vuelto totalmente insensible a menos que apoyara su peso en l, y al hacerlo slo senta una terrible punzada de dolor. Las tablillas eran lo nico que le permita mantenerse en pie. Necesitaba agua. Unas quemaduras tan graves como las que haba sufrido iran erosionando incesantemente sus ya escasas reservas de energa hasta que se hubieran curado. Kueller quera acabar con l y con Leia. Y si Luke no haca algo al respecto, Kueller se saldra con la suya. Lo cual significaba que tena que salir de all. La criatura volvi a olisquear el aire. Luke no acababa de entender su comportamiento. Resultaba obvio que haba comido unos momentos antes de que Luke fuera introducido en su jaula. Estara all meramente para impedir que escapara..., o haban decidido que Luke iba a ser su prximo almuerzo? La criatura asom la cabeza por la esquina. Su enorme rostro estaba fruncido en una expresin entre perpleja e interrogativa. Extendi una pata hacia l y varios goterones de sangre cayeron al suelo. Aun as, la criatura no pareca estar furiosa.

Pero tampoco haba parecido estarlo cuando trat de engullir a Luke. Quiz slo era una enorme y alegre mquina de comer. La criatura emiti un suave maullido y extendi la pata herida hacia l. Luke alz una astilla y la criatura se la quit de la mano con un potente golpe que derrib a Luke. Cay sobre la espalda, y el dolor le arranc un grito. Luke dej de rodar por el suelo e intent levantarse. La criatura haba venido corriendo hacia l. Despus baj la mirada hacia Luke, y su rostro se fue aproximando ms y ms. Luke se haba quedado sin armas. La criatura abri la boca. Luke se agach para tratar de esquivar sus fauces.

***
Erreds llev a Cole y Cetrespe hasta una pequea luna. Segn el ordenador de navegacin de Cole, Telti haba sido una fbrica de androides y zona de reacondicionamiento desde los tiempos de la Antigua Repblica. Telti se uni al Imperio ya bastante avanzada la existencia de ste, cuando Palpatine amenaz con destruir la luna si Telti se negaba a inclinarse ante su poder. Telti continu vendiendo androides a cualquier comprador que dispusiera de los crditos suficientes para pagarlos, y la fbrica haba seguido manteniendo una poltica de cuidadosa neutralidad a pesar de esa amenaza imperial. Despus de la Tregua de Bakura, Telti haba enviado una peticin de ingreso que fue aceptada por la Nueva Repblica, y desde aquel entonces haba sido un miembro tan callado como estable. Todo eso -y el hecho de que iba a presentarse en Telti siguiendo la corazonada de un androide y viajando a bordo de un carguero que poda considerarse robado- haca que Cole no las tuviera todas consigo. Erreds, en cambio, pareca estar muy tranquilo. Estaba en la sala, pero un rato antes haba estado en la cabina de control. No haba emitido ningn sonido durante el vuelo, pero se haba conectado al ordenador en cuanto la nave se hubo alejado de Coruscant. Cole sospechaba que Erreds haba estado enviando ms mensajes y, de hecho, haba visto cmo el pequeo androide enviaba un mensaje a la presidenta Leia utilizando los cdigos de Luke Skywalker. Cole no estaba muy seguro de a qu otros destinatarios poda haber estado enviando mensajes, pero confiaba en que Erreds sabra qu estaba haciendo. Los mensajes ayudaran, ya que en realidad Cole no quera tener que hacer todo aquello por su cuenta. Cuando la nave entr en rbita alrededor de Telti, Cole solicit permiso para descender. No obtuvo respuesta. -Quiz slo utilizan equipo mecanizado, seor -dijo Cetrespe. El androide de protocolo ocupaba el segundo asiento, el que se encontraba inmediatamente detrs del asiento del piloto y que haba sido diseado para pasajeros. El gran inconveniente de ese reparto de asientos era que la voz de Cetrespe sonaba directamente en el odo de Cole cada vez que hablaba-. No tendra nada de raro. Vaya, pero si la fbrica de Tala 9 no permita la entrada a ningn ser vivo... Trataban de obstaculizar cualquier tipo de participacin de seres vivos utilizando nicamente lenguajes androides para los cdigos de descenso. Pero naturalmente luego tuvieron que abandonar esa prctica cuando dos naves chocaron a mediados de su rbita porque sus sistemas no haban sido diseados para... Cole dej de prestar atencin al incesante parloteo de Cetrespe y volvi a enviar el mensaje. -... y algn tiempo despus en Casfield 6 descubrieron que el uso de lenguajes androides en los cdigos de descenso produca averas en los ordenadores de a bordo cuando seis naves, todas ellas construidas por... Y volvi a enviarlo. -... estallaron en la pista de lanzamiento. Tengo entendido que eso supuso un duro golpe para los offenianos. Acababan de iniciar sus primeros viajes espaciales... Y volvi a enviarlo. -... cuando su reina, que tena seis mil aos de edad y era mantenida con vida mediante... -Exponga los motivos de su presencia aqu, carguero. La voz mecanizada que acababa de surgir de la rejilla del sistema de comunicaciones careca de la amplia gama vocal de Cetrespe. -Es un nuevo modelo de androide de navegacin, seor. Reconozco ese timbre.

Cole haba estado haciendo tales esfuerzos para ignorar al androide de protocolo que necesit un momento para asimilar lo que le acababa de decir Cetrespe. -Exponga los motivos de su presencia aqu, carguero -repiti la voz mecanizada. -Soy... Eh... Me llamo Cole Fardreamer, y tengo asuntos que tratar con su encargado. -Personales o de ventas? -Cmo ha dicho? -Ha venido por un asunto personal o desea hablar con un representante del departamento de ventas? Cole no se haba esperado aquella ltima pregunta. -Se trata de un asunto personal -dijo. La voz mecanizada le proporcion las coordenadas del punto de descenso. Cole se asegur de que el ordenador las introduca en el sistema de pilotaje sin cometer ningn error y un instante despus sinti cmo el carguero se bamboleaba levemente al iniciar su nueva trayectoria. -Esto es muy interesante -dijo Cetrespe-. Supongo que cuentan con su propio departamento de ventas. Algunos androides son muy hbiles a la hora de hacer negocios, pero la inmensa mayora carecen de la sofisticacin necesaria para llegar a lo que los seres vivos llaman el trato. Cole estaba examinando la superficie de Telti. -El trato? -Bueno..., s -dijo Cetrespe-. Los androides no saben mentir, y todo el concepto humano de obtener beneficios no tiene el ms mnimo inters para nosotros. No hay androides contrabandistas, o por lo menos yo nunca he odo hablar de un androide que se dedicara al contrabando. Toda la luna estaba cubierta de edificios, y los cimientos de stos se adentraban en el subsuelo para crear niveles subterrneos. Las coordenadas de descenso que le haba proporcionado la voz correspondan a un punto situado cerca de otra pista ms pequea. Deban de querer que descendiera en una pista oficial. -Cuando viva en Tatooine -dijo Cole, sin estar realmente interesado en la conversacin pero deseando mantener ocupado a Cetrespe-, o decir que Jabba el Hutt utilizaba androides. -Ayudar es una cuestin totalmente distinta. Un androide debe servir a su amo, y sa es su funcin primaria. Vaya, pero si yo mismo trabaj para Jabba el Hutt durante un perodo de tiempo muy corto... Desempe funciones de traductor para l. Y si me permite decirlo, amo Cole, la verdad es que era un trabajo agotador y muy desagradable. Cuando me acuerdo de las cosas que llegaba a decir aquel hutt... Cole dirigi el morro del carguero hacia la pista de descenso. Los edificios eran tan enormes como le haba parecido en un principio, y haba androides esparcidos por toda la superficie. -... mientras que Erreds serva bebidas. Fue una experiencia terriblemente humillante. De hecho, no estoy seguro de que Erreds haya conseguido superarla... El carguero se pos en las coordenadas proporcionadas por la voz. Una cpula se alz sobre ellos y engull a la nave. Varios letreros luminosos que mostraban mensajes escritos en distintas lenguas empezaron a parpadear alrededor de Cole. LOS ANDROIDES PERSONALES DEBEN PERMANECER A BORDO DE LAS NAVES. SE ENCUENTRA EN UNA FBRICA QUE MANTIENE UN NIVEL DE ACTIVIDAD REGULAR Y CONTINUADO. No SALGA DE LOS CAMINOS INDICADOS. ESPERE JUNTO A SU VEHCULO. UN REPRESENTANTE DE LA FBRICA SE PONDRA EN CONTACTO CON USTED. LAS NAVES SERN EXAMINADAS ANTES DEL DESPEGUE. EL ROBO ES UN DELITO INTERGALCTICO QUE SE CASTIGA CON LA MUERTE. Aquel ltimo mensaje estaba precedido por una insignia imperial. Al parecer los administradores de la fbrica de Telti no haban credo necesario eliminarlo. La cpula acab de cerrarse sobre ellos con un suave chasquido y una luz empez a parpadear en los paneles de control laterales. Una escotilla trasera acababa de abrirse. -Erreds! -exclam Cetrespe de repente-. Debe detenerle, amo Cole! Cole mene la cabeza. -Erreds nos ha trado hasta aqu, no? Tienes que confiar en l, Cetrespe. -Pero los letreros! Oh, estoy seguro de que lo desactivarn. Cetrespe quiz tuviera algo de razn al preocuparse. Cole abri la puerta de carga. -No si los distraemos -dijo, saliendo de la cabina de control y yendo hacia la puerta mientras Cetrespe se apresuraba a seguirle-. Ve a buscar a Erreds y asegrate de que no le ocurre nada -murmur Cole. -Pero los letreros me prohiben de manera muy estricta salir de esta nave.

-Por eso quiero que te vayas ahora mismo. Si alguien intenta detenerte, intenta convencerlos de que trabajas en la fbrica. Si eso no da resultado, diles que te obligu a salir de la nave y que crees que quiero dejarte abandonado aqu. -No pensar hacer eso, verdad? Ya s que acaban de lanzar al mercado un nuevo modelo de androide de protocolo, pero el ama Leia... -No puedo abandonarte por la sencilla razn de que no eres de mi propiedad, Cetrespe. Y ahora vete de una vez. -S, seor. Cetrespe se alej por el camino en la direccin que Cole le haba sealado. Cole le sigui con la mirada durante un momento mientras se preguntaba cmo se las arreglaba un androide para parecer tan ofendido sin suspirar, resoplar o utilizar ninguna de las reacciones humanas habitualmente asociadas con esa emocin. Despus acarici las culatas de sus desintegradores y examin la zona. Haba carteles por todas partes. La cpula transparente permita ver el cielo. Haba pasarelas a lo largo de un lado del camino, y puertas que llegaban hasta tan arriba como poda ver. Probablemente tambin habra alarmas por todas partes, y seguramente alguien le estara vigilando. Cole esperaba que Cetrespe fuera capaz de actuar tan astutamente como pregonaba, porque no tardara en ser detenido por alguien. Una pequea puerta se abri cerca del carguero y un hombre fue hacia Cole. Llevaba una capa y estaba envuelto por aquella misma especie de aureola indefinible que haba percibido en Skywalker..., aunque en su caso la aureola contena una vaga sospecha de oscuridad. Cole no hubiera podido decir en qu consista si alguien le hubiera interrogado al respecto, pero saba que estaba ah. El hombre era alto, esbelto y muy rubio. Tambin era asombrosamente apuesto, un hecho que dej bastante sorprendido a Cole. Casi nunca prestaba atencin al atractivo personal ni en los hombres ni en las mujeres, pero de repente se dio cuenta de que eso era exactamente lo que haba hecho por dos veces durante la ltima semana, primero con la presidenta Organa Solo y en este momento con aquel hombre. Tena que haber algo ms en l de lo que resultaba obvio a primera vista. -Hola -dijo el hombre en un tono de voz muy afable y lleno de cordialidad-. Me llamo Brakiss, y dirijo esta fbrica -aadi, ofrecindole la mano mientras se aproximaba. Cole la acept, aunque tuvo que reprimir un estremecimiento mientras se la estrechaba. -Yo me llamo Cole Fardreamer. Brakiss le examin tan atentamente como Cole le haba examinado a l. -La gente que viaja en un carguero ligero no suele estar interesada en los androides -dijo despus-. Es usted un comprador o un vendedor, Fardreamer? -Ni una cosa ni otra -replic Cole. Estaba empezando a sentirse extraamente aturdido, como si su mente estuviera funcionando ms lentamente de lo habitual. Deseaba confiar en aquel hombre y slo quera sentir aprecio hacia l, y de hecho se senta como si siempre le hubiera conocido..., pero por debajo de aquellas emociones haba una capa de desconfianza tan intensa que casi le revolva el estmago-. He descubierto la existencia de un problema que me preocupa, y he pensado que usted tal vez podra ayudarme a resolverlo. -Un problema, Fardreamer? Ha adquirido alguno de nuestros androides? -No exactamente -dijo Cole. Mir a su alrededor. La pista de descenso, que haba estado vaca haca tan slo unos momentos, estaba llena de docenas de androides. La mayora eran modelos que Cole asociaba con el Imperio: androides asesinos de negras planchas; androides de sondeo; androides de combate con sus poderosos brazos y su imprevisible falta de autocontrol... Cole se record a s mismo que se encontraba en una fbrica de androides y que Brakiss probablemente quera demostrarle hasta qu punto dominaba la situacin. Cole esperaba or en cualquier segundo cmo la voz escandalizada de Cetrespe se alzaba en un grito de protesta, pero hasta el momento no haba odo nada. -Me estaba preguntando si podramos hablar en privado -dijo. -Normalmente nadie se siente molesto por la presencia de mis androides -dijo Brakiss. -Bueno, pues dentro de unos momentos comprender cules son los motivos de mi preocupacin -dijo Cole-. Podramos hablar a solas, por favor? Brakiss movi una mano y los androides se esfumaron tan silenciosamente como haban aparecido. -De acuerdo -dijo. -Supongo que dispondrn de holocmaras de vigilancia -dijo Cole.

Brakiss estaba teniendo que hacer visibles esfuerzos para seguir sonriendo. -Tenemos vigilantes por todas partes, seor Fardreamer. Sea cual sea el sitio al que le lleve, siempre habr alguien que nos estar observando. Es tanto por mi seguridad como por la suya. Cole hubiese querido mirar por encima del hombro para averiguar si poda ver a Cetrespe, pero no lo hizo. Se limit a poner una mano sobre el flanco del carguero y se inclin sobre Brakiss hasta quedar lo ms cerca posible de l. -Alguien est saboteando sus androides -murmur. Brakiss parpade y dio un paso hacia atrs antes de lograr recuperar el control de s mismo. -Qu est diciendo? Cole asinti y extendi la otra mano, en la que haba varios detonadores minsculos. -Encontramos estos artefactos en los androides enviados a Coruscant, y hemos seguido la pista de esos androides hasta esta fbrica. -Qu son? Brakiss pareca ms tranquilo, como si nada pudiera hacerle perder la calma. Cole no supo cmo interpretar su reaccin inicial. Haba fingido no estar enterado de la existencia de los detonadores, o realmente la ignoraba? -Son detonadores -dijo-. Cuando reciben la orden, accin o cdigo adecuados, hacen que los androides estallen. -Hacen que los androides estallen? Brakiss se llev una mano a la cara. Dentro de un nivel de emociones superficial Cole poda creer sin demasiada dificultad que Brakiss estaba muy afectado, pero tambin poda percibir ira, o algo muy parecido a la ira, oculto debajo de aquella emocin. Y adems estaba volviendo a percibir la misma oscuridad de antes, aquellas tinieblas impalpables cuyo origen no poda localizar con exactitud. -Me temo que s -dijo Cole-. Alguno de sus trabajadores podra estar saboteando... -Slo uso androides -le interrumpi Brakiss-. No pueden hacer ningn dao a sus amos o a s mismos. Cole sinti que se le secaba la boca. Segua sin haber ni rastro de Cetrespe o Erreds. Quiz haban logrado huir. Quiz los servicios de seguridad de aquella fbrica no fuesen tan eficientes como parecan. -Estos detonadores fueron encontrados dentro de los androides -dijo. -Comprendo -murmur Brakiss, frunciendo el ceo-. Las necesidades de nuestros clientes varan considerablemente de un caso a otro. Sabe si esos androides fueron enviados directamente a Coruscant? -No -dijo Cole, sintiendo un tenue alivio. Brakiss pareca creerle-. Lo nico que s es que los androides salieron de esta fbrica. Brakiss asinti. -Y ha venido directamente hasta aqu? -Tan pronto como he podido. -Y por qu no se han puesto en contacto conmigo hasta ahora? Buena pregunta. Cole habra deseado tener una buena respuesta para ella. -Nosotros... Eh... Bueno, pens que... -Que podra hacerme chantaje? -La sonrisa de Brakiss se haba convertido en una delgada lnea de tensin-. Creo que no podr salirse con la suya, Fardreamer. Yo controlo Telti, y me parece que ha cometido un grave error. De hecho, hubiese tenido que elegir otro sitio para que mantuviramos esta conversacin. -No estaba pensando en el chantaje. -Por supuesto que no -replic con repentina afabilidad Brakiss, que poda resultar irresistiblemente encantador cuando lo deseaba-. Todo ha sido una mera casualidad, verdad? Ha venido hasta aqu a bordo de un carguero registrado a nombre de otra persona y sin haber recibido ninguna clase de rdenes o instrucciones del gobierno de la Nueva Repblica, y debo decirle que todo esto me parece francamente sospechoso. -El gobierno me ha enviado porque esperaban que usted se avendra a colaborar con nosotros -dijo Cole-. Deseamos llevar este asunto con la mxima discrecin posible. Hay androides por todas partes, y la poblacin se alarmara muchsimo si supiera que los androides son peligrosos. -Desde luego que s, seor Fardreamer. -Brakiss cruz las manos detrs de la espalda. El movimiento apart la capa de sus caderas, revelando una espada de luz idntica a la que colgaba de la cintura de Luke Skywalker-. Sabe que es un mentiroso muy poco convincente? Tal vez quiera decirme por qu se ha trado consigo una unidad R2 anticuada y un viejo androide de protocolo.

Cole no saba mentir demasiado bien. Nunca haba querido llegar a dominar el arte de la mentira, y hasta aquel momento tampoco haba tenido ninguna necesidad de mentir. -Viajan conmigo -dijo. -Comprendo -dijo Brakiss-. Sus androides viajan con usted, y usted les ha dicho que salieran de la nave y que se dedicaran a vagabundear por ah. Es que no sabe leer? -pregunt, sealando el letrero que adverta de que LOS ANDROIDES PERSONALES DEBEN PERMANECER A BORDO DE LAS NAVES. -Cuando lo vi ya se haban ido -dijo Cole-. No les pasar nada, verdad? -No puedo garantizarlo -dijo Brakiss-. Estamos en una fbrica, y los androides suelen venir aqu para ser reparados o reacondicionados. Quiz acaben desmontados, o puede que sean sometidos a un borrado de memoria. -Estoy seguro de que usted puede evitar que les ocurra nada malo -dijo Cole, aunque en realidad ya no estaba seguro de nada. -Desde luego que s -dijo Brakiss-. Bastara con que me dijera quin le ha enviado y por qu. -Ya se lo he dicho -replic Cole. Brakiss sonri. El encanto haba desaparecido de repente, y la nueva sonrisa estaba impregnada de crueldad. -Quiz quiera hacer un segundo intento. Cole se dispona a responder cuando mir a su alrededor. Los androides haban vuelto. Pero aquellos androides eran distintos a los que haba visto antes. Aqullos eran androides asesinos modificados. Sus rostros de obsidiana carecan de ojos visibles. Sus brazos eran desintegradores, y ms armas letales aparecan en el centro de sus pechos. -Qu clase de androides son sos? -pregunt Cole. -Son mi ejrcito personal -dijo Brakiss-. No vacilar en usarlos..., a menos que me diga por qu Skywalker le ha enviado hasta aqu. -Skywalker? -Ese androide de protocolo pertenece a su hermana. El androide astromecnico pertenece a Skywalker. Si valora en algo su vida, me dir qu ha planeado hacer Skywalker. -Nada -dijo Cole, y no menta-. He venido solo. Brakiss inclin la cabeza hacia un lado como si estuviera escuchando todas las cosas que Cole no haba dicho. -Cruzar la galaxia en solitario puede resultar muy peligroso, Fardreamer. Cole consigui sonrer. -Estoy empezando a darme cuenta de ello -dijo.

Cuarenta

*
Los androides solan venir de sitios como aqul, por lo que Erreds no empez a volver su cpula de un lado a otro mientras inspeccionaba los alrededores desde la escotilla del carguero. Resultaba obvio que nada de cuanto estaba viendo le sorprenda demasiado. Abri la escotilla posterior y sali por ella. Apenas estuvo en el suelo empez a hacer girar su cpula de un lado a otro como si estuviera buscando algo. Erreds alz su sensor de vdeo y examin la zona. Despus su cpula se volvi hacia el rea astromecnica, que se encontraba a unos ochenta metros a su izquierda. El pequeo androide avanz por el camino de cemento. Estaba claro que todo aquel lugar haba sido diseado pensando en los androides. Acababa de llegar al final del camino cuando se encontr con Nuevepe. Brakiss haba enviado a Nuevepe para que interceptara a Erreds unos momentos antes de ir a recibir a Cole. -T no eres uno de nuestros androides, verdad? -pregunt Nuevepe. Erreds no respondi.

-Bien, pues realmente deberas ir a algn otro sitio para que te reacondicionaran. Estoy seguro de que podran haber llevado a cabo todas las modificaciones necesarias sin que tuvieras que llegar a salir de Coruscant. Erreds se alej a toda velocidad. La puerta del edificio astromecnico estaba cerrada. El sensor de vdeo de Erreds busc otras entradas. El edificio astromecnico pareca no estar siendo excesivamente utilizado en aquellos momentos, lo cual resultaba bastante lgico teniendo en cuenta que la modernizacin de los alas-X y de otros modelos de naves permita que stas pudieran surcar el espacio sin necesidad de llevar un androide astromecnico a bordo. Pero las unidades astromecnicas podan ser empleadas para otros usos aparte de los relacionados con la navegacin espacial. Las unidades mejoradas tenan que ser fabricadas en algn lugar de aquellas instalaciones. Erreds se desvi hacia la izquierda y fue avanzando por el camino. Nuevepe se apresur a seguirle. -Los androides de modelos anticuados no pueden entrar en esta zona! -grit Nuevepe-. Debes detenerte inmediatamente. Erreds sigui adelante. La pendiente increment todava ms su velocidad. Estaba rodando ligeramente ms deprisa de lo habitual. El androide de protocolo no poda ir tan rpido. -Mi amo me ha dado instrucciones muy precisas y debes detenerte ahora mismo -dijo Nuevepe en un tono ya claramente lleno de alarma. El camino se bifurc, y esta vez Erreds eligi el ramal de la derecha. La desviacin llevaba a una puerta abierta. Erreds se meti por ella, us sus frenos y se detuvo. Nuevepe segua gritando. -La zona de remodelacin est en la superficie! -Repiti la frase varias veces y despus baj repentinamente la voz, como si estuviera hablando consigo mismo-. Condenadas unidades R2... Nunca hacen caso de los modelos superiores. Erreds se inclin sobre la pared y us un haz luminoso muy delgado para examinarla en busca de un ordenador. El ordenador de la pared consista meramente en un panel. Quienquiera que hubiese diseado aquella luna haba estado pensando en los androides desde el primer momento. Erreds no poda conectarse al ordenador. La seca voz del androide de protocolo descendi hasta l. -Vi cmo desapareca por este camino -estaba diciendo Nuevepe-. Creo que debemos organizar una operacin de bsqueda. Resulta obvio que no est actuando de una manera racional. Erreds utiliz un pequeo foco para examinar la sala y vio que casi todo lo que contena era chatarra, desde equipo averiado hasta montones de filamentos oxidados. Haba una puerta abierta al otro extremo. Erreds fue hacia la puerta. La voz de Nuevepe cada vez sonaba ms lejana. Erreds se adentr en las profundidades de la fbrica de androides de Telti, solo y sin la ayuda de nadie, para poner rumbo hacia lo desconocido.

***
Leia no haba necesitado demasiado tiempo para llegar a Almania. Haba estado orbitando el planeta durante un rato antes de volver a percibir la presencia de Luke. Despus descubri una zona de atraque cerca del sitio del que procedan aquellas sensaciones. La pista era perfecta para el Alderaan: tena el tamao y la estructura ideales, e incluso las restricciones de peso encajaban a la perfeccin. Leia pos su nave sobre ella sin ninguna clase de problemas. Despus se qued inmvil en la oscuridad y esper a que algo empezara a ir mal. Estaba tan nerviosa que no se senta capaz de confiar en sus percepciones. Tena la vaga impresin de que todo el planeta encerraba una indefinible amenaza, y le pareca como si todo estuviera sutilmente vuelto del revs. Haba estado experimentando esa sensacin desde que entr en la atmsfera, deslizndose sin ser detectada por debajo de sus sensores. Eso la haba preocupado un poco. Estaban enviando naves contra su flota y no vigilaban sus propios cielos? Pareca justo la clase de truco que hubiera podido emplear Vader, como si les estuvieran tendiendo alguna trampa muy sofisticada. Mientras haca descender el Alderaan, Leia se haba mantenido en un continuo estado de alerta para detectar la presencia de naves-aguja o cualquier otro tipo de interceptor que pudiera ocultarse detrs de las nubes para lanzar un sbito ataque.

Y no haba visto ni una sola nave. De la misma manera en que aquella zona de atraque tambin estaba desierta. El planeta pareca hallarse totalmente desierto, y eso era lo que ms la haba estado inquietando. Una vez examinado con mayor atencin, incluso el hangar de atraque ofreca un aspecto de abandono claramente visible, como si nadie hubiera puesto los pies en l desde haca mucho tiempo. Las baldosas se estaban desprendiendo de la pared y el Alderaan haba levantado una nube de polvo cuando se pos sobre la pista. Nadie estaba vigilando las puertas o los cielos. Si Leia hubiera entrado volando en un edificio, nadie la habra prevenido. Teniendo en cuenta que se trataba de un planeta que acababa de declarar la guerra a la Nueva Repblica, todo aquello pareca decididamente extrao. A menos que Kueller estuviera utilizando los mismos trucos que haban empleado los rebeldes durante su lucha contra el Imperio. Haz lo inesperado. Hagas lo que hagas, siempre debes pillar desprevenido a tu adversario. Eso significara que Kueller se hallaba en inferioridad numrica. Los contingentes reducidos siempre utilizaban las tcticas de guerrilla porque eso les proporcionaba una cierta ventaja sobre el enemigo. De repente dese poder ponerse en contacto con Wedge. Si supiera que Kueller contaba con muy pocos recursos, Wedge elegira otra manera de atacar. Pero si pensaba que Kueller dispona de muchas naves, entonces tal vez intentara recurrir a la estrategia, y poda empezar a guiarse por todos los planes de combate que los militares de Coruscant haban ido desarrollando a lo largo de los aos. No poda captar ninguna presencia cercana. Leia cogi su espada de luz y su desintegrador, y activ las alarmas internas del Alderaan. Tambin conect el sistema de autodestruccin por si se daba el caso de que alguna persona no autorizada consegua vencer a las alarmas. Luke y Wedge eran las nicas personas de los alrededores que podran usar la nave. Y despus sali del Alderaan. El aire ola a polvo y a moho, y cada movimiento de Leia creaba pequeas nubes de polvo. El equipo estaba oxidado, y los paneles de los ordenadores colgaban de las paredes. Aquel hangar no slo estaba abandonado, sino que haba sido concienzudamente asesinado. Alguien se haba asegurado de que nunca ms volvera a ser utilizado. Leia fue hacia las puertas. Estaban abiertas, y enseguida vio que haban quedado inmovilizadas en esa posicin. Las huellas diminutas visibles en el polvo indicaban que algunos animales haban empezado a utilizar la zona de atraque, pero probablemente no se trataba del tipo de seres para los que haba sido diseada. Leia sali del hangar, dio unos cuantos pasos bajo la cada vez ms tenue claridad solar y vio docenas de edificios, todos ellos en un estado de ruina ms o menos avanzado. Pareca como si nadie hubiera vivido en Almania desde haca mucho, mucho tiempo. Y sin embargo poda percibir la presencia de Luke. Su hermano pareca estar mucho ms cerca, y Leia tambin poda percibir otras presencias. Parecan estar muy lejos, y no poda saber cuntas haba. Tendra que ir siguiendo el rastro invisible de sus percepciones para encontrar a su hermano, y... Alguien la estaba observando. La sensacin haba sido tan repentina y sorprendente como si acabara de ver a alguien cruzando la calle a la carrera, y Leia gir sobre sus talones. Pero estaba sola. No pudo ver a nadie, no pudo or a nadie y no pudo percibir la presencia de nadie. Nada haba cambiado..., salvo aquel repentino erizarse del vello de su nuca y aquel extrao cosquilleo que se haba deslizado sobre su piel. Leia baj la mano para que estuviera ms cerca de su desintegrador, permitiendo que sus reflejos se encargaran de llevar a cabo aquel viejo movimiento fruto de la prctica y del nerviosismo. El hangar estaba lleno de sombras, pero todas permanecan absolutamente inmviles. Leia no oy ninguna respiracin, y no vio ningn destello en la oscuridad. Estaba sola. Y alguien la estaba observando. Un sistema de vigilancia automatizada? Pero todo pareca estar medio en ruinas: los caminos llenos de grietas que se extendan alrededor de las puertas, los cristales hechos aicos... Algo terrible haba ocurrido en aquel lugar, y Leia no saba qu era. Pero s saba que aquella cat