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EL FUTURO DE LAS SUPERCUERDAS

Segn la ortodoxia actual de la fsica terica, las supercuerdas constituyen el avance ms excitante en muchos aos, pues ofreceran la posibilidad de reconciliar la teora de la gravitacin con la mecnica cuntica y, al mismo tiempo, la de unificar todas las fuerzas y partculas conocidas en la naturaleza. De all que en la jerga se las llame, con cierta irona, TOE (Theory of Everything, Teora de Todo). La idea de utilizar un modelo de cuerdas (objetos extendidos unidimensionales) para describir una de las interacciones fundamentales entre partculas (la llamada fuerte, responsable de que protones y neutrones se mantengan dentro de un ncleo) data de fines de los aos 60. Se buscaba por entonces una generalizacin, compatible con la relatividad restringida, al concepto de partculas puntuales en el que se basan las teoras de campos habituales. Hasta mediados de los aos 70, una enorme proporcin de fsicos tericos trabaj en los modelos de cuerdas. Luego, la idea entr en hibernacin,

enfriada por las mltiples dificultades que aparecan cuando se trataba de construir modelos realistas confrontables con la experiencia. En particular, las cuerdas prefieren vivir en espacio-tiempos de dimensiones definidas y misteriosas: slo en 26 o en 10 dimensiones, segn el modelo, la teora cuntica es consistente. Adems daban origen a partculas de masa nula, inexistentes en las interacciones fuertes. Estas dificultades incitaron a lo que los franceses llaman une fuite en avant: el desarrollar una teora de cuerdas mucho ms ambiciosa que no describiera una sino todas las interacciones fundamentales: adems de las fuertes, las electromagnticas, las dbiles (responsables por ejemplo de la desintegracin radiactiva) y las gravitatorias. Fue as que J, Scherk, de l'Ecole Normale Superiure de Pars, y J, Schwartz, de la Universidad de California, consideraron seriamente las seis dimensiones espaciales extras de uno de los modelos de cuerdas y dieron el primer paso hacia las supercuerdas, en 1974. Diez aos despus, en el otoo de 1984, estall la gran revolucin de las supercuerdas cuando M. Green, del Queen Mary College de Londres, y J. Schwartz descubrieron que una peligrosa plaga que afectaba a los modelos de cuerdas poda ser curada. En efecto, ciertas inconsistencias o anomalas (violaciones de simetras fundamentales que aseguran, por ejemplo, la conservacin de la carga elctrica) se cancelaban milagrosamente en un par de modelos de supercuerdas. En pocos meses, una serie impresionante de trabajos de dos grupos de Princeton (el de D. Gross, J. Harvey, E. Martnec y R. Rohm, y el de E. Witten y colaboradores) mostraron que exista un modelo, llamado de la Cuerda Hetertica, sin anomalas, que permita descender de 26 dimensiones a 10 y luego de 10 a las cuatro dimensiones del espacio-tiempo que nos es familiar. Adems, se poda lograr cierto contacto con los modelos estndar ya existentes para reproducir datos experimentales. La idea bsica de los modelos de supercuerdas es que las partculas elementales (con masas que son mucho menores que la masa de Planck, 2,2 x 10-5 g) pueden ser tratadas como las excitaciones o vibraciones de baja energa de cuerdas. Las frecuencias de vibracin de una supercuerda quedan determinadas por su tensin, estrechamente ligada con la masa de Planck, nico parmetro con dimensiones de la teora. La tensin de la cuerda equivale a 1039 toneladas, de manera que la diferencia de energa entre el estado vibracional ms bajo de la cuerda (que corresponde a partculas de masa cero) y el siguiente estado (que corresponde a las partculas masivas ms livianas) es enorme: las partculas elementales ms livianas tendran una masa equivalente a la de un grano de polvo. Un ingrediente esencial en la construccin de teoras realistas de supercuerdas es la supersimetra, una simetra especial que transforma bosones y fermiones entre s y por ende unifica las partculas de spin entero y semientero. El spin es una propiedad bsica de las partculas elementales, que determina, por ejemplo, que stas satisfagan el principio de exclusin de Pauli (fermiones) o no lo satisfagan (bosones).

Se espera que la supersimetra sea exacta slo a temperaturas altsimas (del orden de 1032 alcanzados por el universo cuando apenas conta ba 10-43 s de C, edad). A la temperatura media del universo actual (-270 C), la supersimetra sera slo aproximada, de lo que resultara en consecuencia que las partculas ms livianas no tendran masa cero, sino aquella que corresponde a la que se mide experimentalmente.

Respecto de las peculiares dimensiones en que las teoras de supercuerdas son consistentes y de cmo se reduce su nmero para llegar a las cuatro del espacio-tiempo observable, existen diferentes propuestas, todas apoyadas bsicamente en lo que se conoce como mtodo de compactificacin. Este mtodo, cuya base matemtica fue dada por I. Frenkel y V. Kac, permite lograr que las dimensiones suplementarias queden ocultas, curvndose sobre s mismas para formar una estructura tan pequea que escapa a la visin directa. Se supone que en el comienzo del universo (cuando su tamao era de apenas 10-35 m, la llamada distancia de Planck), todas las dimensiones estaban curvadas y luego, durante su expansin y enfriamiento, cuatro de ellas empezaron a expandirse y desplegarse.

Es fcil comprender el alboroto desatado por estos descubrimientos, si se tiene en cuenta la pasin de los fsicos (en especial de los tericos) por la unicidad. La teora de las supercuerdas ser la primera oportunidad de contar con una descripcin consistente, nica y finita de todas las fuerzas conocidas. As J. Scherk, en una de sus ltimas contribuciones antes de su trgica muerte, utiliz el emblema de Superman para ilustrar su trabajo. Desde 1985 hasta estos das, el panorama de las supercuerdas se ha ido ensombreciendo. La unicidad del modelo hetertico en 10 dimensiones se disolvi al descender a cuatro dimensiones: se ha propuesto una cota inferior de 101500 teoras subyacentes posibles. Entre ellas, algunos miles de millones diferiran radicalmente unas de otras. Sera buscar una aguja en un pajar el tratar de determinar cul de entre esos miles de millones es la Teora Unica de Todo. Tambin la finitud de los modelos de supercuerdas ha sido puesta en duda recientemente. En un principio, la cuestin pareca tan trivial como para no requerir una prueba. Sin embargo, comienza a discutirse acerca de diversos malestares matemticos que afectaran a estos modelos: infinitos incontrolables, desarrollos perturbativos no convergentes. Se comprender entonces fcilmente por qu resultara difcil encontrar muchos especialistas dispuestos a firmar un certificado de defuncin para las supercuerdas. Apenas si se observa un sutil corrimiento a otros temas, una leve disminucin, en los ltimos tiempos, del nmero de trabajos en cuyo ttulo aparece la palabra supercuerdas. Ni una respuesta afirmativa ni una respuesta negativa sobre la salud de las supercuerdas daran una idea del estado real de las investigaciones. Aun si en los prximos aos el inters por las supercuerdas descendiera al nivel de los otros temas de la fsica terica, su estructura es tan rica y elegante como para seguir influyendo en los avances que se producirn quiz por otros caminos y con otras perspectivas.

Javier de Lucas

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