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Destilacin petrleo

La destilacin es la operacin fundamental para el refino del petrleo. Su objetivo es conseguir, mediante calor, separar los diversos componentes del crudo. Cuando el crudo llega a la refinera es sometido a un proceso denominado destilacin fraccionada. El petrleo crudo calentado se separa fsicamente en distintas fracciones de destilacin directa, diferenciadas por puntos de ebullicin especficos y clasificadas, por orden decreciente de volatilidad, en gases, destilados ligeros, destilados intermedios, gasleos y residuo. Existen varias sistemas de destilacin: Destilacin atmosfrica En las torres de destilacin atmosfrica, el crudo desalinizado se precalienta utilizando calor recuperado del proceso. Despus pasa a un calentador de carga de crudo de caldeo directo, y desde all a la columna de destilacin vertical, justo por encima del fondo, a presiones ligeramente superiores a la atmosfrica y a temperaturas comprendidas entre 343 C y 371 C, para evitar el craqueo trmico que se producira a temperaturas superiores. Las fracciones ligeras (de bajo punto de ebullicin) se difunden en la parte superior de la torre, de donde son extradas continuamente y enviadas a otras unidades para su ulterior proceso, tratamiento, mezcla y distribucin. Las fracciones con los puntos de ebullicin ms bajos (el gas combustible y la nafta ligera) se extraen de la parte superior de la torre por una tubera en forma de vapores. La nafta, o gasolina de destilacin directa, se toma de la seccin superior de la torr e como corriente de productos de evaporacin. Tales productos se utilizan como cargas petroqumicas y de reforma, material para mezclas de gasolina, disolventes y GPL. Las fracciones del rango de ebullicin intermedio (gasleo, nafta pesada y destilados) se extraen de la seccin intermedia de la torre como corrientes laterales y se envan a las operaciones de acabado para su empleo como queroseno, gasleo diesel, fuel, combustible para aviones de reaccin, material de craqueo cataltico y productos para mezclas. Algunas de estas fracciones lquidas se separan de sus residuos ligeros, que se devuelven a la torre como corrientes de reflujo descendentes. Las fracciones pesadas, de alto punto de ebullicin (denominadas residuos o crudo reducido), que se condensan o permanecen en el fondo de la torre, se utilizan como fuel, para fabricar betn o como carga de craqueo, o bien se conducen a un calentador y a la torre de destilacin al vaco para su ulterior fraccionamiento. Destilacin al vaco Las torres de destilacin al vaco proporcionan la presin reducida necesaria para evitar el craqueo trmico al destilar el residuo, o crudo reducido, que llega de la torre atmosfrica a mayores temperaturas. Los diseos internos de algunas torres de vaco se diferencian de los de las torres atmosfricas en que en lugar de platos se utiliza relleno al azar y pastillas separadoras de partculas areas. A veces se emplean

tambin torres de mayor dimetro para reducir las velocidades. Una torre de vaco ordinaria de primer a fase produce gasleos, material base para aceites lubricantes y residuos pesados para desasfaltacin de propano. Una torre de segunda fase, que trabaja con un nivel menor de vaco, destila el excedente de residuo de la torre atmosfrica que no se utiliza para procesado de lubricantes, y el residuo sobrante de la primera torre de vaco no utilizado para la desasfaltacin. Por lo comn, las torres de vaco se usan para separar productos de craqueo cataltico del residuo sobrante. Asimismo, los residuos de las torres de vaco pueden enviarse a un coquificador, utilizarse como material para lubricantes o asfalto, o desulfurarse y mezclarse para obtener fuel bajo en azufre. Columnas de destilacin En las refineras hay muchas otras torres de destilacin ms pequeas, denominadas columnas, diseadas para separar productos especficos y exclusivos, todas las cuales trabajan segn los mismos principios que las torres atmosfricas. Por ejemplo, un despropanizador es una columna pequea diseada para separar el propano del isobutano y otros componentes ms pesados. Para separar el etilbenceno y el xileno se utiliza otra columna ms grande. Una torres pequeas de burbujeo, llamadas torres rectificadoras, utilizan vapor para eliminar vestigios de productos ligeros (gasolina) de corrientes de productos ms pesados. Las temperaturas, presiones y reflujo de control deben mantenerse dentro de los parmetros operacionales para evitar que se produzca craqueo trmico dentro de las torres de destilacin. Se utilizan sistemas d e descarga dado que pueden producirse desviaciones de presin, temperatura o niveles de lquidos si fallan los dispositivos de control automtico. Se vigilan las operaciones para evitar la entrada de crudo en la carga de la unidad de reforma. Los crudos utilizados como materia prima contienen a veces cantidades apreciables de agua en suspensin que se separa al principio del proceso y que, junto con el agua procedente de la purga de vapor que queda en la torre, se deposita en el fondo de sta. Es posible que esta agua se caliente hasta alcanzar el punto de ebullicin, originando una explosin por vaporizacin instantnea al entrar en contacto con el aceite de la unidad. El intercambiador de precalentamiento, el horno de precalentamiento, el intercambiador de calor de residuos, la torre atmosfrica, el horno de vaco, la torre de vaco y la seccin superior de evaporacin sufren corrosin por efecto del cido clorhdrico (HCl), el cido sulfhdrico (H2S), el agua, los compuestos de azufre y los cidos orgnicos. Cuando se procesan crudos sulfurosos es posible que la corrosin sea intensa tanto en las torres atmosfricas como en las de vaco si la temperatura de las partes metlicas excede de 232 C, y en los tubos de los hornos. El H2S hmedo tambin produce grietas en el acero. Al procesar crudos con alto contenido de nitrgeno se forman, en los gases de combustin de los hornos, xidos de nitrgeno, que son corrosivos para el acero cuando se enfran a bajas temperaturas en presencia de agua. Se utilizan productos qumicos para controlar la corrosin por cido clorhdrico producida en las unidades de destilacin. Puede inyectarse amonaco en la corriente de la seccin superior antes de la condensacin inicial, y/o inyectarse con mucho cuidado una solucin alcalina en la alimentacin de petrleo crudo caliente. Si no se inyecta suficiente agua de lavado, se forman depsitos de cloruro de amonio y se produce una intensa corrosin. La destilacin atmosfrica y al vaco son procesos cerrados, por lo que las exposiciones son mnimas. Cuando se procesan crudos agrios (con alto contenido de azufre) se produce exposicin al cido sulfhdrico en el intercambiador y el horno de precalentamiento, la zona de destilacin instantnea y el sistema de evaporacin superior de la torre, el horno y la torre de vaco, y el intercambiador de calor de residuos. Todos los crudos de petrleo y los productos de destilacin contienen compuestos aromticos de alto punto de ebullicin, como los HAP cancergenos. La exposicin de corta duracin a altas concentraciones de vapor de nafta causa cefaleas, nuseas y mareos, y la de larga duracin, prdida del conocimiento. Las naftas aromticas contienen benceno, por lo que debe limitarse la exposicin a las mismas. Es posible que los productos de e vaporacin del deshexanizador contengan grandes cantidades de hexano normal que afecten al sistema nervioso. En el intercambiador de precalentamiento, en zonas superiores de la torre y en productos de evaporacin a veces hay cloruro de hidrgeno. El agua residual contiene a veces sulfuros hidrosolubles en altas concentraciones y otros

compuestos hidrosolubles, como amonaco, cloruros, fenol y mercaptano, dependiendo del crudo de partida y de los productos qumicos de tratamiento.

La destilacin del petrleo

Cuando el petrleo crudo llega a la refinera se somete a un proceso esencial llamado destilacin fraccionada, cuyo objetivo es conseguir separar sus diversos componentes bajo calor, fsicamente en distintas fracciones, diferenciadas por puntos de ebu llicin especficos y clasificadas por orden decreciente de volatilidad, en gases, destilados ligeros, destilados intermedios, gasleos y residuo. Los sistemas de destilacin son:
Destilacin atmosfrica El crudo desalinizado se precalienta con el calor re cuperado del proceso en las torres de destilacin atmosfrica, en seguida pasa a un calentador de carga de crudo de caldeo directo y desde all a la columna de destilacin vertical, justo por encima del fondo, a presiones un poco arriba de la atmosfrica y a temperaturas comprendidas entre 343 C y 371 C para impedir el craqueo trmico que se producira a temperaturas superiores. Las fracciones ligeras, con los puntos de ebullicin ms bajos son el gas combustible y la nafta ligera, que se difunden y se ex traen continuamente de la parte superior de la torre por una tubera en forma de vapores y se envan a otras unidades para su ulterior proceso, tratamiento, mezcla y distribucin. Sus productos se utilizan como cargas petroqumicas y de reforma, material para mezclas de gasolina, disolventes y GPL. Las fracciones del rango de ebullicin intermedio son el gasleo, la nafta pesada y los destilados, extrados de la seccin intermedia de la torre como corrientes laterales y enviados a las operaciones de acabado para su empleo como queroseno, gasleo diesel, fuel, combustible para aviones de reaccin, material de craqueo cataltico y productos para mezclas. Algunos de sus residuos ligeros se separan y se devuelven a la torre como corrientes de reflujo descendente s. Las fracciones pesadas, residuos o crudo reducido de alto punto de ebullicin se condensan o permanecen en el fondo de la torre. Son utilizadas como fuel, para fabricar betn o como carga de craqueo, o son llevadas a un calentador y a la torre de destil acin al vaco para su ulterior fraccionamiento.

Destilacin al vaco En general las torres de vaco se utilizan en la separacin de productos de craqueo cataltico del residuo sobrante y proporcionan la presin reducida indispensable para evitar el craqueo trmico al destilar el residuo (o crudo reducido) que llega de la to rre atmosfrica a mayores temperaturas. Sus diseos internos son distintos a los de las torres atmosfricas, ya que utilizan relleno al azar y pastillas separadoras de partculas areas en lugar de platos. Para reduccin de las velocidades, tambin se empl ean torres de mayor dimetro. Una torre de vaco ordinaria de primera fase produce gasleos, material base para aceites lubricantes y residuos pesados para desasfaltacin de propano. La de segunda fase trabaja con un nivel menor de vaco. Destila el excede nte de residuo de la torre atmosfrica inutilizado para procesado de lubricantes y el residuo sobrante de la primera torre de vaco inutilizado para la desasfaltacin. Igualmente se puede enviar los residuos de las torres de vaco a un coquificador y utili zarlos como material para lubricantes o asfalto, o desulfurarlos y mezclarlos para obtencin de fuel bajo en azufre. Columnas de destilacin Trabajando de acuerdo con los mismos principios de las torres atmosfricas en las refineras, las columnas son torres de destilacin ms pequeas, diseadas para separar productos especficos y exclusivos. Una columna pequea, por ejemplo un despropanizado r, se utiliza para separar el propano del isobutano y otros componentes ms pesados. Otra columna ms grande se utiliza para separar el etilbenceno y el xileno. Torres rectificadoras o torres pequeas de burbujeo utilizan vapor para eliminar vestigios de productos ligeros (gasolina) de corrientes de productos ms pesados. Para impedir el craqueo trmico dentro de las torres de destilacin

se debe mantener las temperaturas, presiones y reflujo de control dentro de los parmetros operacionales, para preveni r desviaciones de presin, temperatura o niveles de lquidos si fallan los dispositivos de control automtico se utilizan sistemas de descarga y para impedir la entrada de crudo en la carga de la unidad de reforma se vigilan las operaciones. Pueden haber cantidades significativas de agua en suspensin que se separa al principio del proceso en los crudos utilizados como materia prima y que, junto con el agua procedente de la purga de vapor que queda en la torre, se deposita en el fondo de sta. Esta agua pue de calentarse hasta llegar al punto de ebullicin, provocando una explosin por vaporizacin instantnea cuando hace contacto con el aceite de la unidad. El efecto del cido clorhdrico (HCl), el cido sulfhdrico (H2S), el agua, los compuestos de azufre y los cidos orgnicos provocan corrosin en el intercambiador de precalentamiento, el horno de precalentamiento, el intercambiador de calor de residuos, la torre atmosfrica, el horno de vaco, la torre de vaco y la seccin superior de evaporacin. En el procesamiento de crudos sulfurosos, la corrosin es intensa tanto en las torres atmosfricas como en las de vaco y en los tubos de los hornos si la temperatura de las partes metlicas excede de 232 C. Las grietas en el acero tambin son provocadas por el H2S hmedo. Se forman xidos de nitrgeno en los gases de combustin de los hornos al procesar crudos con alto contenido de nitrgeno, que son corrosivos para el acero cuando se enfran a bajas temperaturas en presencia de agua. Las unidades de destilaci n producen productos qumicos utilizados para controlar la corrosin por cido clorhdrico. Antes de la condensacin inicial, se puede inyectar amonaco en la corriente de la seccin superior y/o con mucho cuidado una solucin alcalina en la alimentacin de petrleo crudo caliente. Sin suficiente agua de lavado, se forman depsitos de cloruro de amonio y por consecuencia una intensa corrosin. Las exposiciones son mnimas durante la destilacin atmosfrica y al vaco porque son procesos cerrados. En el proc esamiento de crudos agrios (con alto contenido de azufre) se produce exposicin al cido sulfhdrico en el intercambiador y el horno de precalentamiento, la zona de destilacin instantnea y el sistema de evaporacin superior de la torre, el horno y la torre de vaco, y el intercambiador de calor de residuos. Como los HAP cancergenos, todos los crudos de petrleo y los productos de destilacin contienen compuestos aromticos de alto punto de ebullicin. Cefaleas, nuseas y mareos son causas de la exposici n de corta duracin a altas concentraciones del vapor de nafta. La exposicin de larga duracin provoca la prdida del conocimiento. Se debe limitar la exposicin a las naftas aromticas, que contienen benceno. El sistema nervioso se puede ver afectado por las grandes cantidades de hexano normal de los productos de evaporacin del deshexanizador. Puede haber cloruro de hidrgeno en el intercambiador de precalentamiento, en zonas superiores de la torre y en productos de evaporacin. Dependiendo del crudo de partida y de los productos qumicos de tratamiento, sulfuros hidrosolubles en altas concentraciones y otros compuestos hidrosolubles, como amonaco, cloruros, fenol y mercaptano pueden estar presentes en el agua residual.

SEPARACIN DEL PETRLEO EN SUS FRACCIONES

CMO se puede separar en diferentes fracciones el petrleo? El sentido comn dice que hay que calentarlo. As, a medida que sube la temperatura, los compuestos con menos tomos de carbono en sus molculas (y que son gaseosos) se desprenden fc ilmente; despus los compuestos lquidos se vaporizan y tambin se separan, y as, sucesivamente, se obtienen las diferentes fracciones. En las refineras petroleras, estas separaciones se efectan en las torres de fraccionamiento o de destilacin primaria. Para ello, primero se calienta el crudo a 400 C para que entre vaporizado a la torre de destilacin. Aqu los vapores suben a travs de pisos o compartimentos que impiden el paso de los lquidos de un nivel a otro. Al ascender por los pisos los vapore s se van enfriando.

Figura 7. Refinera petrolera.

Figura 8. Principales fracciones del crudo

Este enfriamiento da lugar a que en cada uno de los pisos se vayan condensando distintas fracciones, cada una de las cuales posee una temperatura especfica de licuefaccin.

Los primeros vapores que se lican son los del gasleo pesado a 300 C aproximadamente, despus el gasleo ligero a 200 C; a continuacin, la kerosina a 175 C, la nafta y por ltimo, la gasolina y los gases combustibles que s alen de la torre de fraccionamiento todava en forma de vapor a 100 C. Esta ltima fraccin se enva a otra torre de destilacin en donde se separan los gases de la gasolina. Ahora bien, en esta torre de fraccionamiento se destila a la presin atmosfrica, o sea, sin presin. Por lo tanto, slo se pueden separar sin descomponerse los hidrocarburos que contienen de 1 a 20 tomos de carbono. Para poder recuperar ms combustibles de los residuos de la destilacin primaria es necesario pasarlos por otra torr e de fraccionamiento que trabaje a alto vaco, o sea a presiones inferiores a la atmosfrica para evitar su descomposicin trmica, ya que los hidrocarburos se destilarn a ms baja temperatura. En la torre de vaco se obtienen slo dos fracciones, una de destilados y otra de residuos. De acuerdo al tipo de crudo que se est procesando, la primera fraccin es la que contiene los hidrocarburos que constituyen los aceites lubricante y las parafinas, y los residuos son los que tienen los asfaltos y el combustleo pesado. El cuadro 2 nos describe aproximadamente el nmero de tomos de carbono que contienen las diferentes fracciones antes mencionadas.

CUADRO 2. Mezcla de hidrocarburos obtenidos de la destilacin fraccionada del petrleo

En este cuadro incluimos los gases incondensables y el gas licuado (LP) porque stos se encuentran disueltos en el crudo que entra a la

destilacin primaria, a pesar de que se suele eliminarlos al mximo en las torres de despunte que se encuentran antes de precalentar el crudo de fraccionadores. De los gases incondensables el metano es el hidrocarburo ms ligero, pues contiene slo un tomo de carbono y cuatro de hidrgeno. El que sigue es el etano, que est compuesto por dos de carbono y seis de hidrgeno. El primero es el principal componente del gas natural. Se suele vender como combustible en las ciudades, en donde se cuenta con una red de tuberas especiales para su distribucin. Este combustible contiene cantidades significativas de etano. El gas LP es el combustible que se distribuye en cilindros y tanques estacionarios para casas y edificios. Este gas est formado por hidrocarburos de tres y cuatro tomos de carbono denominados propano y butano respectivamente. La siguiente fraccin est constituida por la gasolin a virgen, que se compone de hidrocarburos de cuatro a nueve tomos de carbono, la mayora de cuyas molculas estn distribuidas en forma lineal, mientras que otras forman ciclos de cinco y seis tomos de carbono. A este tipo de compuestos se les llama para fnicos y cicloparafnicos respectivamente. Esta gasolina, tal cual, no sirve para ser usada en los automviles; en el siguiente captulo se explicar por qu. La fraccin que contiene de 10 a 14 tomos de carbono tiene una temperatura de ebullicin de 174 a 288 C, que corresponde a la fraccin denominada kerosina, de la cual se extrae el combustible de los aviones de turbina llamado turbosina. La ltima fraccin que se destila de la torre primaria es el gasleo, que tiene un intervalo de ebullicin de 250 a 310 C y contiene de 15 a 18 tomos de carbono. De aqu se obtiene el combustible llamado diesel, que, como ya dijimos, sirve para los vehculos que usan motores diesel como los tractores, locomotoras, camiones, trailers y barcos. De los destilados obtenidos al vaco, aquellos que por sus caractersticas no se destinen a lubricantes se usarn como materia prima para convertirlos en combustibles ligeros como el gas licuado, la gasolina de alto octano, el diesel, la kerosina y el gasleo. El residuo de vaco contiene la fraccin de los combustleos pesados que se usan en las calderas de las termoelctricas.

De todo lo que hemos descrito en este captulo, se ve claramente cmo casi el total de cada barril de petrleo que se procesa en las refineras se destina a la fabricacin de combustibles. La cantidad de gasolina virgen obtenida depende del tipo de petrleo crudo (pesado o ligero), ya que en cada caso el porcentaje de esta fraccin es variable. Como dijimos al principio, la gasolina es el combustible que tiene mayor demanda; por lo tanto, la cantidad de gasolina natural que se obtiene de cada barril siempre es insuficiente, aun cuando se destilen crudos ligeros, que llegan a tener hasta 30% de este producto. Adems, las caractersticas de esta gasolina no llenan las especificaciones de octanaje necesarias para los motores de los automviles. Para resolver estos problemas los cientficos han desarrollado una serie de procesos para producir ms y mejores gasolinas a partir de otras fracciones del petrleo. Pero para poder comprender lo anterior es necesario describir antes cmo trabaja un motor de combustin interna y qu significa el ndice de octano de una gasolina, temas de los cuales hablaremos a continuacin.

http://www.asopac.com/Imagenes_directas/proceso%20industrial%20para%20refinar%20el% 20petr%C3%B3leo.gif