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Captulo IV

Vctor Mercante y el psicologismo autoritario


en la Reforma Saavedra Lamas
E ntre quienes se han ocupado de la enseanza secundaria argentina, Vctor
Mercante 0872-1934) ocupa un lugar relevante y polmico. Inicialmen
te normalista ortodoxo, formado en Paran por Pedro Scalabrini, se dedic
ms tarde a la investigacin psicopedaggica en la Universidad de La Plata.
En este recorrido de normalista a cientfico consagrado, Mercante fue
estructurando ua pedagoga crecientemente psicologizada y biologista, cen
trada en el estudio de la infancia y la adolescencia. En el camino, convoc
muchos reconocimientos pero tambin rechazos. Fue sobre todo el fracaso
de su proyecto ms ambicioso, la reforma propuesta por el ministro Saavedra
1.<1013s, lo que provoc su progresivo confmamiento y aislamiento en el Labo
ratorio de Paidologa de La Plata.
Ubicarlo en el terreno de las disidencias supone una fundamentacin
detallada, porque va a contrapelo de la opinin predominante en la historio
grafa educativa, y a su lugar central en e! campo pedaggico. Tedesco lo
considera un representante de los intereses oligrquicos, y califica a su didc
tica como anti-democrtica, conservadora y racista.i" Adriana Puiggrs coin
cide en que su pedagoga era determinista, racista, elitista y soberbia, aunque
en otro trabajo no extienda estos sentidos a la reforma de 1916.
237
Por nuestra parte, creemos que en la pedagoga de Mercante convivan
distintos discursos, algunos provenientes del positivismo pero otros de origen
diverso: tradiciones pedaggicas preexistentes, como el legado de Pestalozz
y Herbart, elementos de! pragmatismo, demandas de sectores industriales, y
236. Tedesco, op. cit., 1986, pp. 266-269.
237. A. Puiggrs, op.cit., 1990, pp. 142 Y ss.: A. Puiggrs, op cit., 1992, pp 24 Y ss.
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la modernizacin cientfica y cultural de la poca, procesada en forma hetero
gnea segn despus veremos. Muchos de stos estaban presentes en lo que
en el captulo anterior definimos como "normalismo", en tanto movimiento
de renovacin cultural amplio; pero a diferencia del grueso de los normalistas,
Mercante opt por un anclaje universitario, y por la voluntad de fundar una
disciplina cientfica en este mbito. Como ejemplo de estas diferencias, Mer
cante tom partido por el Seminario Pedaggico de la Unversidad de La Plata
como la mejor institucin para formar al profesorado secundario; y no, como
muchos de sus colegas, por las escuelas normales.
Mercante es, a nuestro entender, un "disidente" de la ortodoxia huma
nista, no solamente porque se plantee incorporar al trabajo como contenido
educativo, sino sobre todo porque intenta articular un nuevo cdigo de deter
minacin curricular: la ciencia pedaggica, psicolgicamente fundada. Como
vimos, los humanistas se apoyaban en la tradicin y en una vieja psicologa
de las facultades; la didctica normalzadora consideraba que la educacin era
ante todo una cuestin de Estado. Para Mercante, en cambio, el eje deba
buscarse en el estudio psicolgico del no Ydel pber: eran ellos los que
determinaban los alcances y lmtes de la accin escolar. Probablemente esta
conviccin en la ciencia como ltima legitimacin de la accin escolar se haya
agudizado ante el rechazo de su proyecto de reformas: el xito cientfico era
un buen refugio para el fracaso poltico.'" pero creemos que ya estaba pre
sente en la reforma que quera imponer.
"Disidente" no quiere decir "democrtico": su pedagoga era claramente
autoritaria. Su fatalismo biolgico, cruzado con su adhesin al Sarmiento de C01l
flictos y Armouias... o al Alberdi de Peregrinacin de Luzdel Da ... que crean
que habamos importado la escoria de la humanidad en vez de la inmigracin
civilizatoria, lo llevaron a desconfiar de cuanta tendencia natural surgiera en alum
nos y en docentes. Algunas pginas de racismo brutal y descarado seran, por lo
absurdas, motivo de risa, si no fuera porque asusta pensar cunto de esto fund el
sentido comn de docentes y alumnos argentinos. Pero tambin es cierto que, en
su reconocimiento de la heterogeneidad contra la unifonnizadora escuela norma
lista,vena a confluir con tendencias democrticas en la pedagoga.
Creemos que debe tenerse en cuenta la complejidad de estos elementos
al tratar de entender la posicin de Mercante en los debates curriculares, conser
vadora pero tambin moderna. Su "disidencia" habla tambin de quines y cmo
fueron introduciendo los tpicos de la modernzacin, y la historiade sus fracasos
muestra a la par los lmites de la renovacin curricular en la escuela media.
238. Este es el espritu del captulo "El problema actual", de su libro La crisis de la pubertad. Buenos
Aires. Cabaut, 1918.
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Vctor Mercante y el psicologismo autoritario...
Hacia un nuevo cdigo curricular: la pedagoga
psicolgica de Mercante
La pedagoga de Mercante estaba explcitamente basada en la psicolo
ga.
2
:l'! Para l, heredero del positivismo en ste y otros aspectos, la educa
cin slo poda constituirse en ciencia a costa de asumir el marco epistemol
gico de alguna ya constituida en tomo a la experimentacin y la observacin.
As, lleg a definir a la pedagoga como la "ciencia de observacin de nios y
grupos dentro de ambientes, que necesita sistematizar sus hechos". 2.j() Crea
que los docentes, tal como los mdicos que estudian el cuerpo que han de
curar, tenan "la sagrada obligacin" de estudiar el espritu del educando. De
ban ser "cultores de la niez", que conocieran y respetaran sus idiosincrasias.
A diferencia de lo sealado por Tedesco, que sostiene que su psicologa
era reductible a la biologa, creemos que Mercante hizo un gran esfuerzo por
desplegar la multiplicidad de operaciones especficas que el sujeto pona en
juego en el aprendizaje. Sus anlisis de los estados psquicos, la vida afectiva
y emotiva, los sueos y el psicoanlisis, las sensaciones, fueron tan o ms
ricos que sus estudios sobre las operaciones consideradas "intelectuales" como
la memoria y la formacin de imgenes, o sus paralelos con la psicologa de
los animales. El "innatismo" de Mercante no era igual a considerar que la
psicologa se explicase solamente en sede biolgica: tomando sus herramien
tas, trataba de interpretarlos desde un dominio autnomo.
Algunas palabras sobre el innatismo que sostena Mercante. Para l, la
estructura psquica fundamental era hereditaria; la educacin cifraba sus xi
tos en el camino trazado por padres y abuelos.i" "Los intereses no se crean,
se desenvuelven y se cultivan": la tarea de la educacin era desarrollar al
mximo la potencialidad ya determinada. Tambin seal, siguiendo a Tennan,
que el cociente intelectual serva de base a la prediccin escolar y an social
del alumno.?" Por eso se preocup por establecer rgidas clasificaciones de
los sujetos segn sus capacidades de aprendzaje.s"
Pero, as como repetidas veces limitaba el crecimiento al desarrollo de lo
innato, otras lo ampliaba a la accin del medio. Lapedagoga no slo perfeccio
naba lo dado, sino que tambin era correctiva de las tendencias naturales: "El
procedimiento del que educa es recapitular el pasado para preparar las apttu
239. CI. V. Mercante. La Paidofoga, Buenos Aires, R. Gleizer. 1927, pp. 20 Y ss.
240. Idem, p. 49.
241 tdem, p. 47.
242. Idem, p. 36.
243. CI. A. Puiggr6s, 1990.
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des para el presente en condiciones favorables, combatiendo toda desviacin
que pretenda encarnarse". 244 Respetar y desarrollar lo dado, pero tambin en
cauzar, corregir: en esta tensin, propia de la ciencia positivista que naturalizaba
la sociedad, se define la propia posibilidad de la pedagoga como reforma y
control social. Su innatismo lo llev a defender una educacin diferenciada: "el
afn igualitario slo da una felicidad efmera" que pronto dejaba paso a las
diferencias naturales. Laescuela niveladora, la escuela nica, era una tendencia
anti-natural, y slo contradeca temporariamente las tendencias plurales y
heterogneas de los individuosr'" nuevamente, encontramos trazos aqu de
discursos que podan coincidir con las crticas escolanovsras.
Por otra parte, la pretensin de fundar la pedagoga en la psicologa ya
tena casi un siglo de existenca. Herbart (1776-1841) formul un "programa de
investigacin" para la pedagoga, en torno a cmo se adquiere el conocimiento
y cmo debe transmitirse. Aunque su sistema tena una base tica y esttica
fundamentada, sus discpulos de la segunda mitad del siglo XIXla desecharon
para reformularIa en trminos similares al postvismo.i'? Lapsicologa daba las
bases para estructurar la enseanza en una serie ordenada de pasos, que deban
ajustarse al inters de los educandos (espectro de preocupaciones posibles del
alumno) y a la correlacin entre asignaturas (unidad de la ciencia).
Mercante tom muchos elementos del herbartianismo, sobre todo su
centro en el docente y en un mtodo capaz de prescribir la tarea de muchos
docentes, pero tuvo ms vnculos con corrientes distintivamente psicolgicas
-y no pedaggicas- de su poca: la psicologa experimental de Wundt
247
y
Mnsterberg, los estudios de Binet y Terman sobre la inteligencia, y los estu
dios de la vida infantil del norteamericano Stanley HalJ.2->8
En el Laboratorio de Paidologa de La Plata, Mercante intent llevar ade
lante sus investigaciones sobre la psicologa educativa. La Paidologa delimita
ba como campo al "estudio del alumno", esto es, al nio en situacin de
244. Mercante, Charlas Pedaggicas, Buenos Aires, Gleizer, 1925, p. 100.
245 Mercante, La Paido/oga, 1927, pp. 129-134 Vase como ejemplo la siguiente frase: "El concepto de
nico fue siempre sinnimo de providencia, contrario a la pluralidad con que el espiritu ve un asunto, pues
el arte es variedad y temperamento, no medida y nmero". Idem, p. 134.
246. Vase H. Ounkel, Herbart andtieroettismsm: an educational ghost story, Chicago, The University of
Chicago Press, 1970, especialmente cap. 5 y 14.
247. Wilhelm Wundt (1832-1920) fue quien fund el primer instituto de psicologia experimental en Leipzig.
El alemn se propuso hacer una "psicologia sin alma", que estudiase los fenmenos pslquicos sin
considerar ninguna sustancia espiritual, y vinculndolos con los fenmenos fisiolgicos. Supuso un
paralelismo psicosico, con una correspondencia trmino a trmino entre fenmenos psquicos y sicos.
pero les reconoci series causales independientes. El conocimiento o intuicin del mundo era para Wundt
un acto de voluntad, no meramente intelectual sino tambin afectivo. Wundl estudi tambin la psicologa
de las multitudes, cuyo objeto son los productos simblicos (mitos, lenguaje, arte, costumbres).
248. Sobre estos tres ltimos, vase S. J. Gould, The Msmeasure 01Man, London, Penguin Books, 1981;
H. Kliebard, Forging theAmerican Currculum, Nueva York, Routledge, 1992.
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Vctor Mercante y el psicologismo autoritario ..,
aprendizaje escolar, El Laboratorio, abierto en 1915 junto con la Facultad de
Ciencias de la Educacin de la UNLP, se diferenciaba de las "influencias
wundtianas" en su bsqueda de las series ms que de los individuos, y en el
nfasis pedaggico. Dispona del Colegio y la Escuela de aplicacin de la
UNLP que, a juicio de Mercante, eran sobre todo "anexos experimentales". El
contar con ms de 3000 individuos como objeto de estudio y experimenta
cin suscit la envidia de Claparede -segn el relato egocntrico de Mercan
te.:'..~ En este sentido, tena ms similitudes con la propuesta de G. Stanley
Hall, basada en la recoleccin de informacin por los docentes.i"
El laboratorio constaba de una tabla de roble para medir la abertura de
los brazos, antropmetros pard medir la altura, cranegrafos,"' dinammetros,
y espirmetros para medir capacidad pulmonar; instrumentos (la mayora
alemanes) para medir los espectros sensoriales; lminas y tests para medir la
memoria, el juicio, el razonamiento, la atencin y la afectividad. Como se ve,
convivan una psicologa basada en la fisiologa y otra ms independiente,
aunque ambigua. En relacin con lo primero, es sobre todo en la caracteriza
cin de las funciones mentales que se siente el peso biolgico: "las activida
des mentales son fenmenos del sistema nervioso; dependen de su desarro
llo, de su nutricin, de las secreciones incorporadas al torrente circulatorio,
nuevas o ms acrvas.t? Al mismo tiempo, se abran perspectivas para una
psicologa abarcadora de otros aspectos: "El adolescente no observa ni perci
be de la misma manera que el nio; ... porque su yo, otro, dinamizado por esa
avalancha de sentimientos y afectos que trae consigo el despertar del sexo,
en presencia de las cosas, suma de infinitos valores, las interpreta con un
criterio no de mayor experiencia sino de mayor utilidad".m
Qu aportaba de nuevo esta pedagoga psicolgica de Mercante? En
primer lugar, como hemos sealado en el subttulo, la bsqueda de una nueva
fuente de determinacin cunicular. El predominio del currculum centrado en
las humanidades empezaba a tener un adversario serio: la psicologa adoles
cente. Como veremos en el apartado siguiente, muchas de las crticas a la
enseanza secundaria que formula Mercante tenan fundamentacin en la
psicologa de los educandos y en su salud. Tambin aportaba elementos anti
249, Mercante, 1927, op. 213-215,
250. Kliebard resea las crticas que esta modalidad de recoleccin de datos suscit en los wundtianos
y en James y Dewey. Estos sealaron alertaron contra la confusin entre psicologa y pedagoga, y
sostuvieron la necesidad de profesionalizar la investigacin psicolgica, Kliebard, 1992, cap, 3,
251 Cabe mencionar que Binet, ya en 1900, rechaz por imprecisas y sesgadas sus anteriores
mediciones sobre la relacin causal entre amplitud craneana e inteligencia, Mercante, 27 aos despus,
seguia trabajando con esos presupuestos, Ct. Gould, 1981, pp. 146149.
252. Mercante, La crisis de la pubertad, Buenos Aires, Peuser, 1918, p. 101,
253, tdem. p. 109,
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democrticos, legitimando las diferencias sociales con las "leyes naturales de
la herencia" que sustentaban la clasificacin educativa.
En segundo lugar, aunque haba una reduccin psicologista en su peda
goga, tambin se oper una ampliacin de su espectro. Pese a su innatismo,
la Paidologa vena a reemplazar a una "psicologa sin cerebro", como la lla
maba Mercante. La psicologa de las facultades era extremadamente limitada
en comparacin a la riqueza de las actividades mentales que empieza a des
plegar Mercante. En el colegio tradicional, cuando llega la primavera y "la
vida estalla en cantos, colores, perfumes, actividades, en bellezas, los progra
mas, los horarios, los maestros pusieron siempre encomiable cuidado para
que los nios no se enterasen de ello y no fueran vctimas de tan peligroso
sensualismo".254 Pero en cambio, deca Mercante, "en qu pararan tantos
discursos si la ctedra ocupara el centro de un parque, de una vega, un bos
que o un museo, un ambiente menos seco y sombro que el del aula? La
memoria se entregara a otros estmulos'V" Una escuela que fuera al ro, al
bosque, al museo, al laboratorio, como lo haban hecho Pedro Scalabrini y
Juan Gez en Paran, se parecera ms a una prctica cultural que a una disci
plinaria, a la que estaba de hecho reducida. Esto aumentara la capacidad
discriminatoria y agudizara la memoria tctil y auditiva: lo importante era la
estimulacin de todos tossentidos, y la consideracin de los aspectos afectivos.
Este enriquecimiento, hay que remarcarlo, estaba sin embargo limitado
por una profunda sospecha en relacin a la cultura de su tiempo. Para Mer
cante, sta ofreca un "cuadro desalentador" "desde que hay cines, escapara
tes, tranvas elctricos y entrevistas fciles. El fenmeno se agrava con la oo.
intoxicacin producida por la nicotina".256 El captulo destinado al cinemat
grafo nos da, a su pesar, muchos indicios de la vida cultural de los adolescen
tes de aquella poca: el ftbol, los paseos, los escapes ("retretas"), el tango
-usado como adjetivo despectivo-, el cine,25
7
constituan una escuela de
perversin criminal, con consecuencias nefastas para la familia y la sociedad.
Preguntaba Mercante, no sin razn: "Quin abre un libro de Historia, de Qu
mica o de Fsica, a no ser adulto, despus de una visin de 'Los piratas del
mar', o 'Lidia Gilmore', de la Pararnounti'v'" El cine era el exponente ms
254. Mercante. Charlas pedaggicas. 1925. p. 70.
255. Mercante. La Paidologa, 1927. p. 92.
256. Mercante, Charlas pedaggicas, 1925. pp. 35-36.
257. Seal Mercante que la poblacin de los cines se componia fundamentalmente de jvenes de entre
12 y 22 aos de edad. La mayora de las pelculas eran de cowboys y de amor: los hroes que promovan
eran para l "grandsimos salteadores y besuqueadores". Mercante, 1925, pp. 118-123.
258. Idem, p 123.
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Vctor Mercante y el psicologismo autoritario...
claro de la "conquista sin hierro que nos acecha", que lleva a que los adoles
centes solamente quieran gozar, gozar, gozar."?
Aqu Mercante, a la inversa que lo que veremos en Nelson, marc un
lmite claro entre esta modernizacin cultural y la modernizacin de la escue
la: en ella no entrara ms que aquello que la familia, la escuela y los empre
sarios juzgaran moral. El cine podra ser educativo slo en el caso que apoya
ran la enseanza de las asignaturas o proporcionaran ejemplos morales (pie
dad, juego, proteccin). Al nico gnero que reivindicaba era el cmico, como
las pelculas de Chaplin.
Una clave pad analizar este procesamiento peculiar de la modernidad en
Mercante, se encuentra en la coexistencia del cientificismo o experimentalismo
como expresin de progreso, junto con una imagen idealizada de la vicianatu
raLHaba una desconfianza marcada hacia las consecuencias de la vida urbana:
el ideal estaba ms bien en la vida pastoril. Como veremos a continuacin con
la reforma Saavedra Lamas, el trabajo manual y el sentimiento de la naturaleza
actuaran, para Mercante, como sublimaciones de los instintos adolescentes, y
los sustraeran de "lasensacin de las ciudades, que los empujan a la desobe
diencia, la disipaciny el delito ".2&:1 En esta condena de la cultura de su tiem
po, se limitaban las bases y los alcances de su reforma.
Un ltimo comentario en relacin con la "pedagoga psicolgica". La
docencia, en los ltimos escritos de Mercante, se confundi con la investiga
cin clnica psicoestadstica: los maestros y directores deban llenar fichas com
plejas, anotando todos los antecedentes familiares y escolares que pudieran
recoger. A veces, "una palabra, una cifra bastan; ... o una narracin corta y
condensada del hecho" que, a la manera de sntomas, develaran los rastros
del pasado. La anamnesis de las familias podra, en el futuro, descubrir algn
detalle fundamental sobre la vida de algn individuo: "la escuela debe poseer
esta informacin primordial, pronta a suministrarla, un da, a quien la r e q ~ i e r a ,
como si se tratara de un acta de nacimiento que otrora careciera del valor
jurdico y documentario que tiene hoy".'?' La escuela, y el docente, pasaran
a integrar los dispositivos de individualizacin del Estado, tanto como las hue
llas digitales o los legajos polciales.v?
2591dem. pp. 135y 171
260 idem. p. 36 Vase tambin al respecto Kliebard, op. cit., 1992; L. Marx, The Maehine in the garden.
Technology and the Pastora/Ideal in Ameriea, Oxford University Press, 1964.
261. Mercante, 1927, p. 48.
262 Vase el paralelo histrico con el surgimiento de las huellas digitales que narra Ginzburg; en ambos
casos, se trata de la expropiacin de un saber popular, articulado a un saber cientfico -Ia indagacin
clnica-. por parte de un Estado interesado en el control de una sociedad de masas. Ct. Ginzburg, Mitos,
emblemas, indicios Morl%gia e historia, Barcelona, Gedisa, 1989
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La reforma Saavedra Lamas: la escuela del
adolescente o la escuela utilitaria1
Mercante particip, en 1915 y 1916, de la elaboracin de una propues
ta de reforma educativa ambiciosa, comandada por el ministro Carlos Saavedra
Lamas. Esta reforma ha sido calificada por Juan Carlos Tedesco como un in
tento por desviar a los sectores medios que se incorporaban a la escuela
secundaria, de los estudios clsicos y del ingreso a la Universidad. Supone
este autor que la escuela intermedia fue pensada como un "filtro social" para
evitar "desclasados" que tuvieran ms demandas que oportunidades y se con
virtieran en factor de desestabilizacin social; y como una reduccin de la
obligatoriedad a 4 aos. Los sujetos que formaba la escuela intermedia seran
"productivamente ms tiles y polticamente ms neutros".263 El mismo autor
seala que este intento era ineficaz, porque en la misma poca la insercin
laboral de sus egresados era utpica, por el insuficiente desarrollo industrial.
Adriana Puiggrs, en debate con Tedesco, toma a la reforma como un
"analizador" de las luchas poltico-pedaggicas de la poca. Seala los peligros
de confundir el utilitarismo con el positivismo, siendo sta ms bien la adscrip
cin de Mercante. Pero sobre todo alerta contra la simplificacin en un mote
C'postivista", "utilitaria") de su propuesta, que articulaba elementos y dinmi
cas complejas ("psicologa de los educandos", ideas pedaggicas disponibles,
demandas sociales, utopas proyectadas, etc.).264 Recupera las opiniones de los
rectores de escuela media, un ao despus de clausurada la experiencia refor
mista, evidenciando que los rectores no adheran a la enseanza clsica orienta
da a la universidad y que s estaban preocupados por vincular la escuela a la
aplicacin prctica ya la utilidad social de los conocimientos. "El reformismo
predominaba, aunque estuviera en discusin su temario."265
Por nuestra parte, creemos que es necesario reunir ms elementos que
permitan entender las transferencias y prstamos que Mercante hizo para la
formulacin del proyecto Saavedra Lamas. Esto es, qu elementos tom para
elaborar su propuesta y de dnde, cmo los articul, con qu tradiciones
rompa y cules reforzaba, etc.
Nuestras preguntas sern: Qu es lo que la reforma Saavedra Lamas
vena a decir sobre la escuela existente? Qu y cunto quera cambiar? Fren
te a la consolidacin del currculum humanista tradicional, introduca rupturas
y dislocamientos? Aponaba a la configuracin de un modelo institucional
263. J. C. Tedesco, op. cit., 1986, p. 198.
264. A. Puiggr6s. op cit., 1992, p. 28.
265. ldem. p. 36.
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Vctor Mercante y el psicologismo autoritario...
propio, diferenciado de las universidades? Supona, como esbozamos en el
punto anterior, la adopcin de un nuevo cdigo curricular, en clave psicolgi
ca? Intentaremos, en primer lugar, resear sus caractersticas principales.
La Reforma Saavedra Lamas se propuso una reorganizacin del sistema
educativo, creando una escuela intermedia entre la primaria y la secundaria. La
Escuela Intermedia cubra 4 aos, y comprenda dos ncleos de asignaturas: la
enseanza general (matemticas, historia argentina y universal, geografa argenti
na y general, castellano, francs o ingls, historia natural, qumica, fsicay derecho
usual), y la enseanza profesional y tcnica (centrada en e! dibujo aplicado, y con
materias opcionales segn el sexo). Estableca la promocin automtica si se
aprobaban los exmenes parciales con ms de 4 puntos, medida que tambin
fue extendida a los colegios nacionales y escuelas normales, Las reformas se
aplicaron entre e! 16 de marzo de 1916 y e! 22 de febrero de 1917, en que el
gobierno radical las derog y restableci el currculum del Plan Garro.
Las Escuelas Intermedias funcionaran en los Colegios nacionales, es
cuelas normales, industriales o de comercio, bajo la direccin del vicerector
del establecimiento. Los profesores a cargo seran profesores normales, o
bien con ttulos habilitantes, guindose para ello por los mismos criterios que
e! colegio nacional.
266
Los profesores a cargo de cursos y del taller deban
permanecer todo e! horario escolar en e! establecimiento.
En los discursos de Saavedra Lamas, la fundamentacin de la Escuela
Intermedia estaba basada en un crudo utilitarismo mucho ms asociado al
desarrollo capitalista que el de Magnasco. Tomando las experiencias de Ale
mania y EE.UD., Saavedra Lamas propona reformar el sistema educativo te
niendo en cuenta la necesidad de "los hogares" -eufernsmo por los pobres
de contar con una actividad remunerable, ya sea para entrar al mercado de
trabajo o para costearse estudios superiores. Paradjicamente, Saavedra La
mas sostuvo que este utilitarismo era una defensa de! trabajador en la lucha
contra la absorcin por e! sistema capitalista, porque mantena el concepto de
persona "en el sentido romano.e? Seal adems la importancia moral de
esta formacin, porque proporcionaba un espritu de economa, orden y pre
visin indispensables para el desarrollo social. Figuraba entre sus considerandos
una extensa referencia al contexto internacional de la Primera Guerra Mun
dial, que provoc un inesperado resurgimiento de la industria nacional. Para
sostener las transformaciones venideras, sera necesario "vigorizar la aptitud
266 C. Saavedra Lamas. Reformas orgnicas en la enseanza pblica. Sus antecedentes y fundamen
tos. Buenos Aires. Imprenta Jacobo Peuser, 1916, Tomo l. pp. 43 Y ss
267. C. Saavedra Lamas. "La enseanza tcnica profesional de la Escuela Intermedia", en Saavedra
Lamas, op cit.. 1916. P 89
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nacional, difundirla, acrecentar la preparacin tcnica y crear el ambiente
colectivo para las actividades enrgicas y jvenes que el pas exige".2GB
A nuestro entender, Mercante aporta otro tipo de fundamentacin, no
estrictamente utilitario. Por una parte, porque en el utilitarismo confluan va
rios componentes: el vocacionalismo ms explcito de los industriales, la edu
cacin para el trabajo de Kerchensteiner, el positivismo spenceriano. Loscom
ponentes utilitarios del discurso de Mercante deben leerse ms bien en rela
cin a este ltimo, que en funcin de su supuesta adhesin al sistema capita
lista -del que, como vimos, sospechaba en trminos culturales-o Por otra parte,
el propio Mercante marc distancias, respondiendo aos ms tarde que "la
escuela intermedia no pretenda formar obreros sino aptitudes profesionales
para una multitud de servicios que requieren una disciplina manual, sembrando
en el espritu, el amor al taller".2C1J Sostena, tambin en contra de las crticas,
que su creacin alargaba la enseanza general, ya que comnmente los nios
abandonaban la escuela al 4
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grado. Al mismo tiempo, ofreca a lasfamilias de
"hogares modestos" la posibilidad de acceder a una educacin corta.
Mercante hizo suya, como los normalistas, la idea que la escuela propor
cionara el cemento unificador de todos los sectores sociales, produciendo
una cultura ms igualitaria: "El obrero dejara de ser el semianalfabeto peligro
so que sabe leer; la juventud entregada a los estudios superiores, dejara de
mirar con fruncido ceo todo lo que pudiera encallecer sus manos".270 Este
nfasis democratizador es llamativo en quien haba sostendio, y segua soste
niendo en el mismo escrito, que la capacidad no est igualmente distribuida,
y que por lo tanto fomentar la preparacin integral del individuo (de todo
individuo, cabe aclarar) sera un despilfarro de educacn.P' Como veremos
en el prximo captulo, Ernesto Nelson fue mucho ms consecuente en esta
funcin democratizadora e igualadora de la escuela.
Pero Mercante parece haberse planteado seriamente el problema, a
juzgar por algunos argumentos. Por ejemplo, propuso comparar las trayecto
rias escolares de tres nios, cuyo origen social era fcil prededr:
268. Idem. p. 115.
269. Mercante, La crisis. ., 1918. p. 21.
270 Ibdem.
271. Idem, p. 246.
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Vctor Mercante y el psicologismo autoritario...
Escuela primaria
Escuela Intermedia
Colegio nacional
Escuela Industrial
Universidad
Para Mercante, este rgimen ofreca ventajas para los tres:
-para todos por igual, porque completaba una educacin comn, blin
dando una cultura tcnica que "integralizara la enseanza y completara
la educacin del hombre para una funcin social";
-para el nio A -de origen humilde- supona una mayor escolaridad que
la que tena hasta entonces. Los chicos de este origen terminaban la
escuela primaria despus del 3er. grado, para entrar en el mejor de los
casos a las escuelas profesionales, de formacin mucho ms limitada
que la escuela ntermeda."?
-para los nios B y C, de origen social alto o medio, supona tambin
mayor escolaridad: la prctica comente para estos sectores era rendir
examen de ingreso a la escuela secundaria o industrial despus del 4
Q
grado, y raramente completaban los 6 del ciclo prmaro.i" Si este argu
mento no es consistente -porque se compensaba con el acortamiento de
la escolaridad secundara-, s lo era el de la formacin integral para todos.
El colegio nacional tena un excesivo teoricismo; el joven necesitaba la
cultura prctica para no ser un tipo inferior en ciertas ramas de la vida.
Comparando los fundamentos de la creacin de la escuela intermedia
con otros escritos suyos, se evidencian all muchos ms elementos del prag
matismo y del utilitarismo que en su obra anterior y posterior. En La crisis de
la pubertad, donde defendi la reforma de 1916, deca que "se aprende
haciendo; unir el pensamiento a la accin, la idea al hecho ... Dentro de cada
hombre debe estar el obrero, porque el hombre vale, por lo que produce y
realiza'V" Las aptitudes deban ser cultivadas en el ejercicio de mtodos
272. Entre las diferencias sealadas por Mercante, se encuentran los objetivos educacionales (las
escuelas profesionales queran formar obreros idneos), y el plan de estudios (aritmtica, castellano,
historia argentina, geografa, economia domstica, ciencias naturales, con poco dibujo -4 horas contra
10 de la escuela intermedia-l. Reformas orgnicas a la enseflanza pblica, 1916, p. 433.
273. Las edades de ingreso y egreso a la escuela primaria eran de 8 y 14 aos respectivamente. en la
mayora de las jurisdicciones.
274. Mercante, La crisis..., 1918, p. 23.
-l1S...!..
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activos, guiados por un concepto de trabajo, en laboratorios, salas de expe
riencias y observacin"."> Adems, valoraba la espontaneidad: "el plan ... no
lo obliga contra sus deseos y sus afectos". Sealaba la importancia de proveer,
dado el "ambiente social en que vivimos", una serie de aprendizajes prcticos
que preparen al alumno para actividades tiles y necesaras.F"
Por otra parte, esta escuela era la que ms convena al pber, sumido en
una crisis evolutiva de gran magnitud, En esta etapa, "el organismo sufre una
crisis, algo as como una metamorfosis en la que el adulto se define; las activi
dades del cerebro pierden su agilidad; la accin frenadora de los centros de
inhibicin se debilita y la vida motriz es una necesidad incontenible. Tal esta
do no es el ms propicio para una actividad mental intensa pero s para una
disciplina manual"."? Como seala Puiggrs.i" Mercante se propona la subli
macin correctiva, "normalizadora", de los instintos sexuales, en una interpre
tacin "sui generis" de la psicologa freudana, La crisis de la pubertad cons
tituye un voluminoso ejemplo de esta voluntad de fundar el currculum en
una psicologa experimental estadstica, analizando los distintos aspectos de
la vida adolescente y la intervencin educativa ms eficaz para orientarlos.
La introduccin del componente ms novedoso del currculum de la
Escuela Intermedia, el trabajo manual, tena su explicacin en las tendencias
naturales del adolescente, y adquira un valor sublimador y disciplinador. Aho
ra bien, de qu aprendizajes prcticos se trataba? Dentro del currculum de
30 horas semanales, la enseanza profesional cubra 9. Se les exigira a los
egresados el dominio de al menos una orientacin manual. Para los varones,
abarcaban un rango variado de actividades: prctica comercial, taquigrafa,
dactilografa; galvanotcnica, instalaciones elctricas, manipulacin de cine
matgrafo y otros aparatos de proyeccin; trabajo manual en madera;
galvanotcnca, telegrafa y telefona; dibujos decorativos, letreros artsticos,
vitraux, modelado; artes grficas, linotipia, fotografa; soldaduras y montaje de
artefactos, instalaciones elctricas; primeros auxilios; qumica industrial; prc
ticas agrcolas y cultivos, ganaderas y mineras, segn la regin. Para las muje
res, prctica comercial; modelado; primeros auxilios y puericultura; dibujo
decorativo y vitraux; instalaciones y manipulaciones de aparatos de proyec
cin, telegrafa y telefona, dactilografa; economa domstica, jardinera, coci
na, lavado y planchado, fabricacin de conservas y dulces; costura y confec
cin, bordado, cortado. m
275. Idem. p. 34
276. taem, p. 33.
277. kiem, p. 24
278. A Puiggrs. Sujetos... 1990. pp. 144 Yss.
279. C. Saavedra Lamas, op. cit., 1916, pp. 12 Y 13.
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Vctor Mercante y el psicologismo autoritario ...
Lamodernidad de alguna de estas orientaciones es sorprenelente, sobre
toelo si la comparamos con los escritos antes reseados del mismo Mercante,
conelenando cines y tranvas. Segn la investigacin de Liernur y Silvestri, las
primeras usinas elctricas se instalan en la capital entre 1907 y 1912. Si bien
se haban desarrollado experiencias anteriores, la electrificacin de la ciudad
elata ele esta poca, y est muy vinculada a la instalacin de tranvas elctri
cos. La difusin ele los artefactos elctricos, por otra parte, data ele la misma
poca, aunque sus primeros destinatarios fueron hoteles, colegios o iglesias
ms que los hogares familiares. En stos s eran frecuentes las planchas y
ventiladores.P" Lo mismo puede decirse del cinematgrafo y del telfono. A
poqusimos aos de instalarse en la sociedad con bienes de consumo, todos
ellos ya estaban incluidos en el currculum escolar. Sobre todo, lo que puede
rernarcarse es que ampliaba, en mucho, la oferta de las escuelas de artes y
oficios, no slo por incluir una formacin general sino tambin por el tipo de
formacin laboral, vinculada a ramas muy dinmicas por aquel entonces.
Laenseanza se dara en un taller, a cargo ele profesores y ayudantes. Al
entrar a clase, el alumno retirara una chapa con su nmero o nombre; esta
chapa era la llave para ingresar a su cajn, donde guardaba su ropa e instru
mental de trabajo. El cuidado y mantenimiento de estos materiales era res
ponsabilidad del alumno, yen caso de prdida debera reponerlo elentro ele
los tres das siguientes. La disciplina y la limpieza eran elos de las cualidades
que ms se valoraban, Formaba parte de los requisitos para la aprobacin del
taller, aelems de los dos exmenes escritos como en todas las materias, la
entrega de un trabajo prctico que demostrara las habilidades aprendidas. La
eleccin de la actividad manual debera ser efectuada por los padres, o bien
autorizar la de sus hijos.
A los 15 16 aos finalmente se definan las vocaciones, tendencias
innatas que se manifestaban tardamente y aparentemente en interaccin
con el medio; se era el momento ideal para Mercante para diversificar la
formacin. Unos tendran tendencias materialistas y otros ms intelectuales:
para los primeros, quedaban las escuelas industriales y sobre todo el mundo
del trabajo, y para los segundos, la educacin superior universitaria.
En el plan de reformas de Saavedra Lamas pensado por Mercante, los
colegios secundarios eran abierta y exclusivamente preparatorios para la
enseanza universitaria. Mercante imaginaba menos colegios que los existen
tes, y ms elitistas. La dependencia del currculum universitario era total. El
plan de estudios propuesto para los 3 aos de los colegios nacionales se
280. J. F Liernur y G. Silvestri. El umbral de la metrpolis. Trasnformaciones tcnicas y cultura en la
modernizacin de Buenos Aires (1870-1930), Buenos Aires, Sudamericana, 1993.
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polifurcaba en 4 orientaciones vinculadas a las 4 facultades universitarias (me
dicina, ingeniera, derecho, filosofa). Cada una de estas orientaciones estaba
compuesta de un ncleo de materias obligatorias ("cuyo aprendizaje es nece
sario a todos los individuos, sea cualquiera la profesin a la que se dediquen")
y otras optativas o especiales, que complementaban la formacin requerida
por cada facultad.e" Los ncleos de materias especializadas eran: ciencias
fsico-matemticas, ciencias qumico-biolgicas, ciencias histrico-geogrficas
y materias literarias y filosficas.
Como fundamentacin de la polifurcacin, se planteaba el anacronis
mo, frente al avance cientfico y tcnico, de los saberes enciclopdicos, y la
necesidad de poner un lmite a la dispersin del saber, acentuando la especia
lizacin despus de una formacin general bsica. A la par de sta, Mercante
formul otras dos crticas al enciclopedismo vigente: no jerarquizar ningn
contenido sobre otro, y ser pernicioso para la salud del educando, apabullado
por materias y profesores diferentes. En este sentido, el establecimiento de
un ncleo de materias obligatorias y otras opcionales era una innovacin con
siderable en la escuela secundaria. Mercante crea que esta divisin redunda
ro en una mayor eficacia de la organizacin de los contenidos, que demarcara
claramente cules eran ms apropiados para su desarrollo futuro, y en la
necesaria limitacin del nmero de materias que los alumnos podan cursar
por ao, "sin perjuicio para su salud y para la eficacia para sus estudios".
Junto con el establecimiento de un ncleo central y otro electivo, el plan
de estudios ofreca la flexibilidad de no fijar una secuencia determinada para las
asignaturas; cada alumno podra cursarlas como lo eligiera, "mientras no est
comprometida la subordinacin de los conocimientos". 2lI2 Los cursos duraran
aproximadamente dos aos para derecho y filosofa, y tres para medicina e
ingeniero. Otro dato importante, que debe haber sido muy sentido en la vida
escolar de los adolescentes y profesores, fue la supresin de los exmenes
obligatorios y la promocin automtica, si se cumpla el 400/0 de los requisitos.
Si se revisan los planes de estudio de los colegios, sin tener en cuenta
esta polifurcacin, no aparecen diferencias sustanciales con el plan Garra, de
1912. Como seala en otro escrito, no se trata tanto de una reduccin como
de una redistribucin de conocimientos. El ncleo bsico central contena las
materias tradicionales del bachillerato humanista (lengua y literatura, historia,
geografa, matemticas, lenguas modernas, anatoma y fisiologa, lgica y psi
cologa) a las cuales se agregaba tica. La orientacin cientfica en fsico
281. C. Saavedra Lamas, Reformas orgnicas en la enseanza pblica. Sus antecedentes y fundamen
tos, Buenos Aires, Imprenta Jacobo Peuser, 1916, Tomo 11, p. 427.
282 Idem, p. 36.
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Vctor Mercante y el psicologismo autoritario...
matemticas contena tres asignaturas de dibujo, preparatorias para la carrera
de ingeniera. La literario-filosfica inclua tres cursos de latn y cursos de
literatura de las lenguas modernas estudiadas. No hay, en este nivel de la
enseanza, una reformulacin significativa del currculum por asignaturas: no
se incorporan nuevos dominios de conocimiento, ni se las agrupa en forma
novedosa. La excepcin, ya lo hemos sealado, est en su distribucin en
ramas especficas, sistema que ya vena implantndose en Francia e Inglate
rra con los bachilleratos en Ciencias y Letras.
Por supuesto, debe destacarse que estos estudiantes ya habranpasa
do por la Escuela Intermedia cuando ingresaran a los colegios nacionales. La
exigencia de este requisito, teniendo en cuenta que no se exiga el
completamiento de la primaria para el ingreso a los colegios antes de la
reforma, era novedosa. Por otra parte, toda la experiencia educativa de en
sanchamiento de la educacin comn general para todos, a 7 aos de escola
ridad y con orientaciones manuales, implicaba una reestructuracin general
del sistema educativo.
Si el currculum de los colegios nacionales pareca actuar en la direccin
de reforzar la dependencia universitaria, al menos en la estructura disciplina
ria, la escuela intermedia actuaba en el sentido contrario. El hecho de partir al
medio a la escuela secundaria, pero manteniendo la unidad institucional, se
guramente contribuy al apoyo que los rectores dieron a la reforma.e" El
perfil de estas instituciones habra sido modificado por completo: 3 aos bsi
cos masivos, con talleres y alumnos heterogneos; 3 aos superiores ms
elitistas y pre-universitarios. Saavedra Lamas hizo referencia, en su presenta
cin, a la similitud con las High School y los College de los EE.UU.; pero en
este caso, ambas instituciones no coexistan en el mismo establecimiento.
Al respecto, es interesante comparar el fracaso de Mercante, y del grupo
de redores que lo apoyaban, con el xito alcanzado por movimientos similares
en los EE.UU. All, los cuestionamientas centrales al currculum humanista, que
contribuyeron a su declinacin, fueron formulados por psiclogos educativos,
Stanley Hall entre ellos, y por socilogos como David Snedden, partidario del
utilitarismo eficentista.t" Al criticar su inadecuacin al desarrollo y capacidades
del estudiante, y su ineficacia para responder a las necesidades de la socieclad
actual, ayudaron a minar las bases de sustento del viejo currculum.
Sin embargo, en la Argentina los proyectos enarbolando similares crti
cas no tuvieron xito. Tedesco inserta este episodio en una pugna secular
283. Vase las "Palabras Preliminares" de Mercante a La crisis de la pubertad. y la obra citada de
Puiqqrs, 1992
284 Ambos son citados frecuentemente en el Proyecto de Reformas Orgnicas en la Enseanza Pblic
L3.mas incluso se transcribe completo un articulo de O Snedder
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entre la oligarqua y los sectores medios, en la cual los primeros intentaron
infructuosamente "desviar" de los estudios clsicos y de la universidad a los
segundos, que se resistieron a la diversificacin institucional. Puiggrs lo vin
cula, en cambio, a la debilidad de los sujetos polticos y sociales para rearticu
lar las crticas y reformas desde propuestas poltico-pedaggicas inclusivas.
Siguiendo la lnea que propone esta autora, creemos que habra que
pensar tambin en la importancia que el currculum humanista tena como
signo de distincin social y cultural en la Argentina, elemento sobre el que
nos hemos detenido en el captulo 1. Tambin habra que considerar, para
analizar el fracaso de la reforma, en la debilidad de la legitimacin cientfica
en la construccin estatal, y de los campos tcnico-profesionales. Laadopcin
de un nuevo cdigo curricular como el que propona Mercante vena unido a
la voluntad utilitarista que primaba en ciertos grupos gubernamentales. Esta
unidad entre ciencia y utilitarismo triunf en los EE.UU. al articularse a pro
puestas democrticas de inclusin social, va el progresvismo o ms tarde el
estado del New Deal; pero en la Argentina estaba contenido en pedagogas
autoritarias y excluyentes, como la de Mercante. En su propuesta, la ciencia,
como mito de progreso, vena asociada a la segmentacin social, y tambin a
la exclusin de la cultura de masas: el cine, el ftbol, el tango.
En relacin al currculum de la escuela media, el legado de la Reforma
Saavedra Lamas es contradictorio. La inclusin del trabajo y del manejo de las
tecnologas contemporneas pareca una ampliacin democrtica del currcu
lum secundario; pero inscripto, como estaba, en un dualismo cuerpo-mente,
la actividad manual estaba ms asimilada a la habilidad motriz que a una
reconceptualizacin global de la separacin entre trabajo intelectual/trabajo
manual. Este ltimo argumento parece ms acertado si se analizan las pocas
modificaciones propuestas por Mercante al currculum humanista por asigna
turas: se redistribuyen y se organizan las mismas materias. La Escuela Inter
media tendra un perfil institucional propio, bien diferenciado de las universi
dades; pero los colegios secundarios seran completamente dependientes de
ellas. A contrapelo de esta diferenciacin, los regan los mismos reglamentos
y compartan el mismo personal docente en un solo establecimiento.
Es difcil imaginar cules hubieran sido las consecuencias de esta estruc
tura educativa, ms all de la voluntad de quienes la pensaron. Quizs la
incorporacin de la tecnologa no hubiera podido ser limitada a la accin
motriz, extendiendo cuestionamientos a otras asignaturas; quizs estos nue
vos sujetos que entraban por primera vez a una escuela media hubieran
continuado los 3 aos restantes en el mismo establecimiento. Lo cierto es que
ni la ciencia psicolgica ni el utilitarismo lograron imponerse como criterios
para la determinacin curricular en la escuela media. La trascendencia de
Mercante, a nuestro entender, qued restringida a las aristas msreduccionistas
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Vctor Mercante y el psicologismo autoritario..
de su psicologa -la clasificacin de los sujetos- y a su metodologa normalista,
perdindose en este trnsito el enriquecimiento cientfico y tecnolgico que
estaba a la base de su propuesta, y la posibilidad de darle voz, aunque fuera
"naturalizada" y subordinada, a la problemtica adolescente.
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