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CIDOS NUCLEICOS

Constituyen el grupo de biomolculas descubierto ms recientemente (Friedrich Miescher, 1869) (Figura 1a). Su funcin biolgica no qued plenamente demostrada hasta 1944 (75 aos despus de su descubrimiento), ao en que Avery, McLeod y McCarty por un lado y Hershey y Chase por otro, demostraron que el DNA era la molcula portadora de la informacin gentica. Los AN son polmeros lineales en los que la unidad repetitiva, llamada nucletido, est constituda por: una pentosa (la ribosa o la desoxirribosa) una base nitrogenada (purina o pirimidina) cido fosfrico

La unin de estas bases a una pentosa constituye un nuclesido. La unin de tipo ster entre un nuclesido y el cido fosfrico se llama nucletido (Figuras 1a y 1b). Existen 2 tipos de cidos nucleicos (AN): el cido desoxirribonucleico (DNA) y el cido ribonucleico (RNA), y estn presentes en todas las clulas. El DNA y el RNA se diferencian porque (Figura 2): el peso molecular del DNA es generalmente mayor que el del RNA el azcar del RNA es ribosa, y el del DNA es desoxirribosa el RNA contiene la base nitrogenada uracilo, mientras que el DNA presenta timina la configuracin espacial del DNA es la de una doble hebra helicoidal, mientras que el RNA est formado, casi siempre, por una sola hebra lineal

LAS BASES NITROGENADAS


Las bases pricas tienen la estructura fundamental del heterociclo purina. Las bases pirimidnicas derivan del anillo de pirimidina. Las bases pricas que se encuentran en los AN (tanto DNA como RNA) son la adenina y la guanina. Las bases pirimidnicas de los AN son uracilo y citosina en el RNA y timina y citosina en el DNA (Figuras 3a y 3b). En ciertos casos aparecen otros tipos de bases nitrogenadas en los AN. En el RNA transferente (RNAt) se encuentran a menudo bases como la N2-metilguanina, la N6metiladenina, la hipoxantina o el dihidroxiuracilo. En el DNA tambin se puede encontrar 5-metilcitosina o 5-hidroximetilcitosina (Figura 4). Todas las bases mencionadas contienen la funcin lactama, que es una amida interna. Esta funcin se puede convertir en la funcin lactima (imida interna) mediante un proceso de isomera intramolecular denominado tautomera (Figura 5). En las condiciones fisiolgicas, el equilibrio est casi completamente desplazado hacia la forma lactama.

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Las bases nitrogenadas tienen poco inters bioqumico como sustancias libres, salvo en las vas biosintticas y degradativas de los AN. Una excepcin importante es el cido rico (Figura 6), un derivado prico que constituye el producto final de la degradacin de las purinas. Normalmente se elimina por la orina, pero en circunstancias patolgicas puede cristalizar originando clculos renales o la gota.

NUCLESIDOS
Los nuclesidos son p-N-glicsidos de ribosa o desoxirribosa, en los que el sustituyente en posicin p del carbono 1 de la pentosa es una base prica o pirimidnica (Figura 1a). Los nuclesidos que contienen ribosa se llaman ribonuclesidos y los que contienen desoxirribosa son los desoxirribonuclesidos. Por convencin, la numeracin de los carbonos del anillo de la pentosa incluye un apstrofo para diferenciarlos de los tomos de los anillos de la base nitrogenada. Los ribonuclesidos ms importantes son la adenosina (A), guanosina (G), timidina (T), uridina (U) y citidina (C). Los desoxirribonuclesidos reciben los mismos nombres, pero con el prefijo desoxi: desoxiadenosina (dA), desoxiguanosina (dG), etc. (Figura 1b). Los nuclesidos tienen poco inters bioqumico como sustancias libres, salvo en las vas biosintticas y degradativas de los AN. Una excepcin importante es la Sadenosilmetionina (SAM), que se forma por condensacin de adenosina y metionina y es un agente metilante muy enrgico (Figura 6).

NUCLETIDOS
Los nucletidos son steres fosfricos de nuclesidos. El fosfato confiere carcter cido a la molcula y normalmente se encuentra esterificado al hidroxilo en posicin 5', aunque, excepcionalmente, tambin pueden hacerlo en 3' o en 2' (Figura 7). Los nucletidos se representan con la letra mayscula correspondiente al nuclesido del que derivan ms la letra p minscula, que repesenta al grupo fosfato y se antepone a la letra mayscula de la base si el fosfato est esterificado en posicin 5' o se pone detrs si el fosfato est esterificado en posicin 3'. As, el smbolo pA denota la adenosina-5'-fosfato, y el smbolo Ap a la adenosina-3'-fosfato. A veces, los nucletidos contienen ms de un grupo fosfato, unidos entre s mediante un enlace anhidro. En este caso, cada grupo se representa por una letra p. De esta forma, pAp representa a la 5',3'-adenosina difosfato, ppA representa a la adenosina-5'-difosfato (ADP) y pppA a la adenosina -5'-trifosfato (ATP). Los nucletidos trifosfato son particularmente importantes en el metabolismo, ya que la hidrlisis de los enlaces fosfato (de alta energa) proporciona la energa necesaria para impulsar multitud de procesos celulares. Las 3 molculas de cido fosfrico se distinguen mediante los prefijos a, p y y (Figura 8). Cada tipo de nucletido trifosfato parece haberse especializado en rutas metablicas distintas: La energa libre almacenada en el ATP se utiliza para desarrollar trabajo mecnico (contraccin muscular), osmtico (transporte activo), qumico (biosntesis) y elctrico (transmisin del impulso nervioso)

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La guanosina-5'- trifosfato (GTP, pppG) interviene en la sntesis de protenas La uridina-5'- trifosfato (UTP, pppU) interviene en el metabolismo de los glcidos La citosina-5'- trifosfato (CTP, pppC) interviene en el metabolismo lipdico

Los nucletidos cclicos, en los que el cido ortofosfrico esterifica dos hidroxilos (el 3' y el 5') de la misma ribosa, actan como segundos mensajeros en la respuesta hormonal. Los ms comunes son la adenosina-3',5'-monofosfato o AMP cclico (AMPc) la guanosina-3',5'-monofosfato o GMP cclico (GMPc) (Figura 9). Otros nucletidos actan como coenzimas o grupos prostticos: Los flavina-nucletidos son grupos prostticos de enzimas de oxidorreduccin. La flavina-mononucletido (FMN) est compuesta por la base flavina y el azcar ribitol. La FMN puede unirse al AMP para formar la flavina-adenina-dinucletido (FAD), que tambin es un grupo prosttico (Figura 10). Otros nucletidos que actan como coenzimas en reacciones de oxidorreduccin son la nicotinamida-adenina-dinucletido (NAD), compuesta de la nicotinamida, AMP y ribosa, y la nicotinamida-adeninadinucletido-fosfato (NADP), que adems contiene cido fosfrico (Figura 11). La coenzima A est compuesta por cido pantotnico (una vitamina), mercaptoetilamina y una molcula de ADP (Figura 12). Interviene en reacciones de acilacin, en las que el grupo acilo entrante se incorpora a la coenzima A mediante un enlace tioster, muy reactivo.

POLINUCLETIDOS
Los polinucletidos son cadenas lineales de nucletidos unidas por enlaces fosfodister. En este tipo de enlace, los grupos fosfato estn esterificados a los hidroxilos 5' y 3' de dos nucletidos consecutivos (Figuras 13a y 13b).Cada polinucletido contiene un OH libre en el grupo fosfato en posicin 5' (extremo 5') y un OH libre en posicin 3' (extremo 3'). En la cadena de un polinucletido se pueden distinguir dos partes: el esqueleto azcar-fosfato: es la parte comn a todos los polinucletidos de igual longitud. Consiste en una secuencia alternante de pentosas y cido fosfrico, unidos entre s mediante enlaces de tipo ster. Es la parte ms hidroflica de la molcula y est cargada negativamente (Figuras 13a y 13b). la secuencia de bases nitrogenadas: es lo que distingue a un polinucletido de otro. Por convencin, la secuencia de bases de un polinucletido se escribe siempre en la direccin 5' 3' (Figuras 13a y 13b).

Los dos polinucletidos que se pueden encontrar en los seres vivos son el cido ribonucleico (RNA) y el cido desoxirribonucleico (DNA).

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En la sntesis de DNA o de RNA (Figura 14): El nucletido que se aade a la cadena de polinucletido debe estar en forma trifosfato, ya que para formar el enlace fosfodister se necesita energa El enlace fosfodister se forma entre el OH del grupo fosfato del nucletido trifosfato entrante y el grupo OH en posicin 3' del ltimo nucletido de la cadena de polinucletido Cuando se forma el enlace fosfodister se libera un grupo pirofosfato (Pi-Pi)

CIDO RIBONUCLEICO (RNA)


Es el AN ms abundante en la clula. Una clula tpica contiene 10 veces ms RNA que DNA. El azcar presente en el RNA es la ribosa. Esto indica que en la posicin 2' del anillo del azcar hay un grupo hidroxilo (OH) (Figura 13a). Por este motivo, el RNA es qumicamente inestable, de forma que en disolucin acuosa se hidroliza fcilmente (Figura 15). En el RNA la base que se aparea con la A es U, a diferencia del DNA, en el cual la A se aparea con T. En la mayor parte de los casos es un polmero monocatenario, en el que, en ciertos casos, se pueden observar zonas en su secuencia con apareamientos intracatenarios. Recientemente se han descubierto RNA bicatenarios. Puede purificarse fcilmente y se distinguen varios tipos de RNA en funcin, sobre todo, de sus pesos moleculares: El RNA heterogneo nuclear (RNAhn) es un RNA de alto peso molecular, presente en el ncleo de las clulas eucariotas. Se le considera como precursor de los dems tipos de RNA que se encuentran en el citoplasma ya que es el RNA que se origina directamente durante el proceso de transcripcin. Por este motivo se le suele llamar tambin transcrito primario. La fragmentacin del RNAhn para formar otros tipos de RNA constituye la maduracin o procesamiento del RNA (en ingls, splicing) (Figura 16). El RNA pequeo nuclear (RNAsn) est presente en el ncleo, y es de pequeo tamao. Aparentemente, tiene actividad cataltica (se trata, por tanto de una ribozima) e interviene en los procesos de maduracin del RNAhn (Figura 17). El RNA transferente (RNAt) tiene un peso molecular aproximado de 25 kDa (7590 nucletidos). Se conocen unos 60 RNAt distintos, y se encuentran en todas las clulas. Pueden contener nucletidos poco usuales (cido pseudouridlico, cido inoslico) e incluso bases caractersticas del DNA como la timina. Presenta un plegamiento complejo, denominado plegamiento en hoja de trbol, en el que la cadena de polinucletido presenta alternancia de zonas lineales y zonas apareadas. Cada RNAt posee un triplete de bases denominado anticodn, que se une por complementariedad de bases a un codn del RNA mensajero. Por su extremo 3' estn unidos a un aminocido. Es, por tanto, una molcula clave en el proceso de traduccin (o sntesis de protenas) ya que determina qu aminocido se va a incorporar en la secuencia de una protena durante el proceso de traduccin (Figura 18). cidos nucleicos Pgina 4 de 12

El RNA ribosmico (RNAr) est presente en los ribosomas, orgnulos intracelulares implicados en la sntesis de protenas. Se conocen 3 4 tipos distintos de RNAr. Su estructura presenta un plegamiento complejo que le permite asociarse tanto a las protenas integrantes de los ribosomas como a otros RNAr y participar en el proceso de traduccin (Figura 19). Tambin presentan actividad cataltica. El RNA mensajero (RNAm) se sintetiza sobre un molde de DNA y sirve de pauta para la sntesis de protenas. Su peso molecular es alto y contiene nicamente los nuclotidos A, U, G y C. Sus extremos 5' y 3' sufren diversas modifiaciones para evitar su degradacin. Adems de codificar la secuencia de una protena, contiene las seales para el inicio y la terminacin de la sntesis proteica (Figura 20a). Es el Cdigo Gentico quien establece la correspondencia entre los codones del RNA mensajero y el aminocido que codifican (Figura 20b). El RNA vrico (RNAv) es el que constituye el patrimonio gentico de ciertos virus como el bacterifago MS2, el virus del mosaico del tabaco, el poliovirus, el virus de la rabia, el virus de la gripe o el virus del SIDA (Figura 21). El RNA interferente pequeo (RNAsi) se ha descubierto recientemente. Se trata de segmentos cortos de RNA bicatenario que se asocian a una protena denominada RISC. El complejo RISC-RNAsi se asocia a un RNAm con una secuencia complementaria a una de las hebras del RNAsi. Esta asociacin provoca la destruccin del ARNm y de esta manera se regula la expresin del gen a nivel post-transcripcional (Figura 22). Este mecanismo se denomina "silenciamiento gnico" y sus descubridores (Andrew Z. Fire y Craig C. Mello) recibieron el Premio Nobel de Fisiologa o Medicina en 2006.

Es muy probable que el RNA fuese el primer biopolmero que apareci sobre la Tierra. En un ambiente similar al que debi existir en la Tierra primitiva pudieron formarse espontneamente cadenas cortas de RNA, pero no de DNA o protenas. Adems, se conocen casos en los que las molculas de RNA se cortan y empalman por sitios especficos, en ausencia de protenas. Estas molculas de RNA con actividad cataltica se denominan ribozimas. Estos primitivos mecanismos de maduracin del RNA contribuyeron probablemente a que se consiguiera con xito la primera sntesis de protena dirigida por una cadena de polinucletidos (un gen) (Figura 23). En una etapa posterior, a partir del RNA se formara el DNA, que llegara a convertirse en un depsito seguro de informacin gentica, ya que se trata de una molcula qumicamente ms estable.

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CIDO DESOXIRRIBONUCLEICO (DNA)


Los primeros estudios fsicos del DNA mediante la tcnica de difraccin de rayos X fueron realizados por Maurice Walkins y Rosalind Franklin a primeros de la dcada de 1950. Estos estudios pusieron de manifiesto que (Figura 24): la molcula de DNA es una cadena extendida con una estructura altamente ordenada la molcula de DNA es helicoidal y tiene 20 de dimetro la hlice del DNA est compuesta por dos hebras helicoidales las bases de los nucletidos estn apiladas con los planos separados por una distancia de 3,4

El anlisis qumico del contenido molar de las bases de DNA procedente de diversos organismos revel que en todos los casos [A]=[T] y que [G]=[C], o lo que es lo mismo, [A+G]=[T+C] ([purinas]=[pirimidinas]). Esta es la llamada ley de Chargaff (Figura 25). En 1953, James Watson y Francis Crick combinaron los datos qumicos y fsicos del DNA, y propusieron un modelo en el que las dos hebras estn enrolladas una alrededor de la otra formando una doble hebra helicoidal. Las dos cadenas de polinucletido se mantienen equidistantes, al tiempo que se enrollan en torno a un eje imaginario. Cada hebra tiene una orientacin diferente: A cada lado de la doble hlice de DNA, el extremo 3'-OH de una de las hebras se enfrenta al extremo 5' de la otra. En otras palabras, las dos hebras son antiparalelas. La doble hlice es dextrgira. Esto quiere decir que si alguien mira a la molcula a lo largo de su eje longitudinal, en cualquier direccin, cada hebra sigue una trayectoria en el sentido de las agujas del reloj a medida que se aleja del observador (Figura 26a). En este modelo, el esqueleto azcar-fosfato (la secuencia alternante de desoxirribosa y fosfato, unidos por enlaces fosfodister 5'-3') sigue una trayectoria helicoidal en la parte exterior de la molcula mientras que las bases se dirigen desde la cadena al eje central imaginario. Las bases de una hebra estn enfrentadas con las de la otra, formando los llamados pares de bases (PB). Las dos bases que forman un PB estn en el mismo plano y dicho plano es perpendicular al eje de la hlice. Las parejas formadas son siempre una purina y una pirimidina, de forma que ambas cadenas estn siempre equidistantes, a unos 11 una de la otra. Los PB adoptan una disposicin helicoidal en el ncleo central de la molcula, ya que presentan una rotacin de 36 con respecto al par adyacente (Figura 26b), de forma que hay 10 PB por cada vuelta de la hlice. Las bases se unen entre s mediante puentes de hidrgeno. La A se empareja siempre con la T mediante dos puentes de hidrgeno, mientras que la C se empareja siempre con la G por medio de 3 puentes de hidrgeno (Figura 26c). El apareamiento de bases es una de las caractersticas ms importantes de la estructura del DNA porque significa que las secuencias de bases de ambas hebras son complementarias. Este hecho tiene implicaciones muy profundas con respecto al mecanismo de replicacin del DNA, ya que la separacin de las dos hebras del DNA y la sntesis de las hebras complementarias da lugar a dos molculas iguales a la original. La hlice presenta dos surcos helicoidales externos, uno de ellos ancho y profundo (surco mayor) y el otro estrecho y poco profundo (surco menor). Las protenas que cidos nucleicos Pgina 6 de 12

interaccionan con el DNA lo hacen, mayoritariamente, por el surco mayor, que es lo suficientemente amplio como para permitir que las molculas proteicas entren en contacto con las bases (Figura 27). Esta estructura descrita por Watson y Crick es la que adopta el DNA en condiciones de humedad elevada (92% de humedad relativa) y corresponde al B-DNA. Sin embargo, el DNA puede adoptar otras estructuras (Figura 28): A-DNA: Es la estructura que adopta cuando est menos hidratado (65-75% de humedad relativa). En este caso, el dimetro de la molcula es mayor y los pares de bases estn ms juntos y ya no son perpendiculares al eje de la molcula, sino que adoptan un ngulo de unos 20. Z-DNA: Es una estructura que se encuentra cuando alternan purinas y pirimidinas en la secuencia. En este caso, el dimetro de la molcula es menor y las cadenas principales de la molcula discurren en "zig-zag" (de ah su nombre) con una trayectoria levgira.

Esta estructura de doble hlice del DNA no es la ms habitual. En las clulas eucariotas, el DNA forma la cromatina. En la cromatina, el DNA se enrolla en torno a unas protenas llamadas histonas empaquetndose de forma muy compacta (Figura 29). En procariotas, as como en las mitocondrias y cloroplastos, el DNA se presenta en forma circular, en la que la doble hlice se cierra por sus extremos. Este DNA circular puede presentar diversos grados de superenrrollamiento (Figura 30). En virus, el DNA puede presentarse como una doble hlice cerrada, como una doble hlice abierta o simplemente como una nica hebra lineal. En cuanto a la composicin de bases en el DNA, la relacin A=T y C=G siempre se cumple, pero no hay regla que rija las concentraciones totales de G+C y de A+T. Normalmente la composicin de bases de una molcula de DNA de un organismo se expresa como su contenido en G+C. En organismos superiores, este valor est prximo a 0,5, pero en los organismos inferiores (bacterias) este valor vara mucho de un gnero a otro. As, en el gnero Clostridium es de 0,27; en Sarcina es de 0,76 y en Escherichia es de 0,5.

FACTORES QUE DETERMINAN LA ESTRUCTURA DEL DNA


La estructura helicoidal del DNA se mantiene gracias a interacciones no covalentes. Por un lado, el apilamiento entre las bases adyacentes de una misma hebra favorece interacciones hidrofbicas entre stas, y por otro lado, cada base est unida a su pareja mediante puentes de hidrgeno (Figura 31). Esta configuracin ordenada, que es presumiblemente la que se encuentra en la naturaleza, se denomina estructura nativa. Si se calienta un DNA de doble hebra desaparecen las interacciones no covalentes que estabilizan su estructura helicoidal nativa y las dos hebras se separan y adoptan un estado desorganizado denominado estructura desnaturalizada. La transicin entre el estado nativo y el desnaturalizado se conoce como desnaturalizacin. El DNA desnaturalizado, por tanto, es de una sola hebra. Si se deja enfriar una disolucin de DNA monocatenario (desnaturalizado), se vuelve a formar el DNA nativo (de doble hebra). Este proceso recibe el nombre de renaturalizacin del DNA (Figura 31).

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La forma ms corriente de desnaturalizar el DNA es por calentamiento. Otro agente desnaturalizante es el pH elevado porque cambia la carga de algunos grupos que forman parte de los puentes de hidrgeno. En agua destilada (con una fuerza inica muy reducida) tambin se produce la separacin de las hebras. Este fenmeno se debe a que en agua muy pura, la fuerte repulsin entre las cargas negativas de los grupos fosfato no es contrarrestada por los correspondientes contraiones (Na+, Mg+2). Las bases de los cidos nucleicos absorben fuertemente la luz de 260 nm. La cantidad de luz absorbida depende de la proximidad entre las bases. Cuando las bases estn muy prximas entre s (como en el DNA de doble hebra) absorben menos luz que cuando se encuentran en un DNA de hebra sencilla o que en el caso de las bases nitrogenadas libres en disolucin. As, si una disolucin de DNA de doble hebra tiene una A 260 = 1, la misma concentracin de una disolucin de DNA de una sola hebra presenta una A 260 =1,37, y la misma concentracin de bases nitrogenadas libres tiene una A260 de 1,6. La desnaturalizacin del DNA se puede detectar observando el aumento de la absorcin de luz ultravioleta con una longitud de onda () de 260 nm (A260) que se produce al aumentar la temperatura. Este aumento en la A260 a medida que se desnaturaliza el DNA se llama efecto hipercrmico. El efecto inverso (disminuye A260 al renaturalizarse el DNA) se llama efecto hipocrmico. La grfica que representa la medida de A 260 en funcin de la temperatura se llama curva de fusin del DNA (Figura 32a). Esta curva presenta las siguientes caractersticas: La A260 permanece constante hasta temperaturas bien por encima de las fisiolgicas. En este intervalo, la molcula est en forma de doble hebra. El aumento de A260 tiene lugar en un estrecho rango de temperaturas (6-8 C). La A260 empieza a aumentar cuando comienzan a romperse las uniones entre las bases en varios segmentos de la molcula. El nmero de PB que se rompen aumenta con la temperatura, y con ella la A260. Al final del tramo ascendente, las dos hebras se mantienen juntas por unos cuantos PB. La A260 mxima es aproximadamente un 37% mayor que el valor inicial, y corresponde al estado en que las dos hebras estn completamente separadas.

Un parmetro muy til para caracterizar la evolucin de la fusin es la temperatura a la que el aumento de la A260 ha llegado a la mitad de su camino. Esta temperatura se llama temperatura de fusin (Tm). Se ha comprobado que la Tm aumenta con el contenido de G+C. Como el par de bases G-C est unido por tres puentes de hidrgeno (a diferencia del par A-T que slo presenta 2) se requiere una temperatura ms alta para desnaturalizarlo (Figura 32b). Los reactivos que incrementan la solubilidad de las bases disminuyen la Tm, ya que reducen la interaccin hidrofbica que las mantiene unidas. De esto se deduce que tanto los puentes de hidrgeno como las interacciones hidrofbicas cooperan para formar una estructura estable. Si se reduce o elimina cualquiera de estas interacciones, la estabilidad disminuye y la Tm es menor (Figura 32b).

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Una disolucin de DNA desnaturalizado puede ser tratada de forma que recupere su configuracin nativa. El proceso se llama renaturalizacin, y se obtiene un DNA renaturalizado. Para que tenga lugar la renaturalizacin deben cumplirse dos requisitos: La concentracin salina debe ser alta ([NaCl] entre 0,15 y 0,5 M) para eliminar la repulsin entre los grupos fosfato de las dos hebras. La temperatura deber ser lo suficientemente elevada como para romper los puentes de hidrgeno intracatenarios producidos al azar en el DNA monocatenario, y lo suficientemente baja como para estabilizar los apareamientos correctos entre las bases de hebras distintas. La temperatura ptima de renaturalizacin es de unos 20 a 25 C por debajo de la Tm.

La renaturalizacin es un fenmeno de unin al azar y, por tanto, una molcula de DNA renaturalizada no tiene por qu estar formada por las hebras originales (Figura 33). Si mezclamos un DNA marcado con el istopo 15N con otro que contenga el istopo normal 14N y los desnaturalizamos, durante la renaturalizacin se forman 3 tipos de molculas de doble hebra: un 25% con 14N en las dos hebras, un 25% con 15N en las dos hebras y un 50% con una hebra 14N y otra 15N. Cuando el DNA renaturalizado se forma a partir de molculas de DNA de distinto origen o a partir de una molcula de DNA y otra de RNA, la renaturalizacin se conoce como hibridacin (Figura 33). PROPIEDADES BIOLGICAS DEL DNA En las clulas eucariotas, el DNA est presente en el ncleo, as como en mitocondrias y cloroplastos. Cada cromosoma eucariota contiene una nica molcula de DNA cuya masa molecular es enorme: aproximadamente de 2 106 dalton por m de longitud. En procariotas, el DNA se encuentra en el citoplasma celular. Tanto en unos como en otros, la molcula de DNA es el soporte material de los caracteres hereditarios de una especie y es trasmitida ntegramente a la progenie. El modelo de Watson y Crick explica las propiedades biolgicas del DNA: Resistencia a la alteracin de las bases (mutacin): Si aparece una base incorrecta, su emparejamiento se ve impedido, y la doble hlice se altera. Estos errores pueden ser reparados por medio de diversos mecanismos celulares, ya que la hebra complementaria conserva la informacin (Figura 34). Duplicacin del material gentico (replicacin): Las clulas hijas tienen la misma dotacin gentica que su progenitora. Para obtener esta duplicacin exacta, basta la separacin de las dos cadenas de la doble hlice y la sntesis de las complementarias (Figura 35). Expresin de la informacin gentica (transcripcin): La complementariedad de bases permite a la clula utilizar una hebra de DNA como molde para sintetizar una molcula de RNA con la misma secuencia que su hebra de DNA complementaria (Figura 36a). En los organismos eucariotas, el transcrito primario

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sufre un proceso de maduracin que genera los principales tipos de RNA celulares: RNAm, RNAr y RNAt (Figura 36b).

LOS CIDOS NUCLEICOS COMO MATERIAL GENTICO


Hasta mediados de los aos 40 haba fuertes controversias sobre la naturaleza qumica del material hereditario. Si alguna biomolcula poda ser candidata a ser el material gentico, stas eran las protenas con su estructura tan compleja y variada. Molculas tan simples y repetitivas como los cidos nucleicos no eran, a priori, candidatos idneos como portadores del material gentico. Esta controversia fue resuelta en la dcada de los 40 mediante dos brillantes experimentos. 1.- EXPERIMENTO DE AVERY, McLEOD Y McCARTY En 1928, Frederick Griffith (1879-1941) describi el fenmeno de transformacin por neumococos. Se distinguen dos tipos de neumococos: Los neumococos de tipo R (rugoso) forman colonias de aspecto rugoso sobre un medio slido, y son poco virulentos, de modo que si se le inyectan a un ratn, ste sobrevive (Figura 37). Los neumococos de tipo S (liso) forman colonias de aspecto liso y brillante sobre un medio slido, y provocan infecciones letales. Se caracterizan por poseer una cpsula de polisacridos en la superficie celular que las protege del sistema inmunitario del husped y provocan infecciones que matan al animal en 3 4 das. Estos neumococos son sensibles a la temperatura y se les puede matar por calentamiento (Figura 37).

Si a un ratn se le inyectan neumococos de tipo S muertos (sometidos a calentamiento), el animal sobrevive (Figura 37), pero si se le inyectan conjuntamente neumococos vivos de tipo R y neumococos muertos de tipo S, se produce la muerte del ratn, y de la infeccin se pueden extraer neumococos vivos del tipo S (Figura 37). La conclusin de Griffith fue que los neumococos de tipo S muertos contenan un "factor de transformacin" que haba convertido a los neumococos R vivos en neumococos S vivos que haba provocado la muerte del animal. En 1944, Avery, McLeod y McCarty (Figura 38) demostraron que el factor de transformacin del neumococo era el cido desoxirribonucleico (DNA). Su estrategia consisti en hacer un fraccionamiento de las biomolculas presentes en los neumococos de tipo S muertos. Trabajaban con cultivos puros de neumococo R a los que aadan distintos componentes de neumococos S muertos (los polisacridos de la pared, las protenas, el RNA y el DNA). Slo se produca el fenmeno de transformacin cuando se aada a los neumococos R el DNA de los neumococos S muertos. Este DNA era captado por los neumococos R vivos y los transformaban en neumococos S vivos y letales.

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Esta conclusin se vio reforzada por otra serie de experimentos encaminados a demostrar que la fraccin que contena el DNA de los neumococos S muertos no estaba contaminada por otros tipos de biomolculas. Se inyect al ratn: neumococos R vivos + DNA de neumococos S muertos + proteasas (enzimas que destruyen las molculas de protena): el ratn muere neumococos R vivos + DNA de neumococos S muertos + ribonucleasas (enzimas que destruyen el RNA): el ratn muere neumococos R vivos + DNA de neumococos S muertos + desoxirribonucleasas (enzimas que destruyen el DNA): el ratn sobrevive

Esta serie de experimentos no deja lugar a dudas sobre la naturaleza del factor de transformacin, que es un DNA y no una protena como se sospechaba en aquella poca. 2.- EXPERIMENTO DE HERSHEY Y CHASE Los bacterifagos (o fagos) son virus que atacan a las bacterias. Los fagos de la serie Tpar (T2, T4 y T6) atacan a la enterobacteria Escherichi coli. Estos fagos constan de una cabeza proteica que alberga en su interior una molcula de DNA. De la cabeza surge un tallo que acaba en una serie de filamentos (Figura 39). Tanto el tallo como los filamentos estn formados por protenas. Como estos fagos contienen nicamente DNA y protenas, el problema de determinar cul de los dos alberga la informacin gentica se aborda de forma ms directa que en el experimento anterior. El virus es capaz de reconocer a determinadas protenas de la superficie de las bacterias susceptibles y se unen a ellas. Una vez fijados a la superficie celular, inyectan el contenido de la cabeza (el DNA) en el interior de la bacteria. Este DNA se aprovecha de la maquinaria biosinttica de la bacteria para crear varios cientos de copias de s mismo y de las protenas que componen el virus. Una vez completada la sntesis, el DNA y las protenas se ensamblan para formar nuevas copias del virus. Al final del proceso, la bacteria se destruye (lisis) y los nuevos virus son liberados al medio donde pueden iniciar nuevos ciclos de infeccin. Toda esta serie de acontecimientos constituyen el llamado ciclo ltico del fago (Figura 39). Como los virus de la progenie heredan los caracteres fenotpicos del virus primitivo, Hershey y Chase disearon un sistema para averiguar si la informacin necesaria para crear nuevas copias del virus era transmitida por el DNA o por las protenas. Utilizaron tcnicas de marcaje radioactivo para construir dos poblaciones de bacterifagos T2 distintas (Figura 40): Una poblacin de fagos creci en un medio que contena 35S. El 35S marca a las protenas que contienen residuos de Cys o Met y por lo tanto, esta poblacin contiene protenas radioactivas y DNA no radioactivo, ya que el DNA no contiene S La segunda poblacin de virus creci en un medio que contena 32P. El 32P marca los cidos nucleicos, pero no a las protenas, de forma que esta poblacin contiene DNA radioactivo y protenas no radioactivas

Ambos tipos de virus fueron utilizados por separado para infectar a clulas de E. coli susceptibles. Despus de la infeccin y antes de que se completara el ciclo ltico cidos nucleicos Pgina 11 de 12

sometieron a las clulas a una fuerte agitacin mecnica (con una batidora de vaso) para desprender de la superfice de la clula a todos los virus que pudiesen estar adheridos, y despus, por centrifugacin, separaron las clulas de las partculas vricas. Las clulas, ms pesadas que las envolturas vricas y con el material gentico del virus en su interior, se acumularon en el fondo del tubo. A continuacin midieron la radioactividad asociada a las clulas. Las clulas presentaban radioactividad nicamente cuando se haca el experimento con la poblacin de fagos que creci en presencia de 32P (y cuyo DNA era radioactivo). Cuando se realizaba el experimento con la poblacin de fagos que creci en presencia de 35S (y cuyas protenas eran radioactivas), las clulas no contenan radioactividad (Figura 40). Como los virus que surgen de ambos ciclos lticos son absolutamente normales, este experimento indica que las caractersticas genticas del fago han sido comunicadas a la progenie mediante el DNA, no mediante la protena. cidos nucleicos Pgina 12 de 12