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CAUSAS DEL CALENTAMIENTO GLOBAL:

Los cientficos han pasado dcadas averiguando las causas del calentamiento global. Han observado los ciclos naturales y los acontecimientos que se sabe que influyen en el clima. Pero la cantidad y el patrn de calentamiento que se ha medido no pueden ser explicados por estos factores por s solos. La nica manera de explicar el patrn es incluir el efecto de los gases de efecto invernadero (GEI) emitidos por los seres humanos. Para llevar toda esta informacin, las Naciones Unidas formaron un grupo de cientficos llamado Panel Internacional sobre Cambio Climtico, o IPCC. El IPCC se rene cada pocos aos para revisar los hallazgos cientficos ms recientes y escribir un informe que resume todo lo que se sabe sobre el calentamiento global. Cada informe representa un consenso o acuerdo, entre los cientos de cientficos destacados. Una de las primeras cosas que los cientficos aprendieron es que hay varios gases de efecto invernadero responsables del calentamiento, y los seres humanos los emiten en una variedad de maneras. La mayora proceden de la combustin de combustibles fsiles en automviles, fbricas y la produccin de electricidad. El gas responsable de la mayor parte del calentamiento es el dixido de carbono, tambin llamado CO2. Otros contribuyentes incluyen el metano liberado por los vertederos y la agricultura (especialmente de los sistemas digestivos de los animales de pastoreo), el xido nitroso en los fertilizantes, gases utilizados en refrigeracin y procesos industriales, y la prdida de los bosques que de otra manera almacenaran el CO2. Los diferentes gases de efecto invernadero tienen diferentes capacidades de captura. Algunos de ellos pueden incluso atrapar ms calor que el CO2. Una molcula de metano produce ms de 20 veces el calentamiento de una molcula de CO2. El xido nitroso es 300 veces ms potente que el CO2. Otros gases, como los clorofluorocarbonos (que han sido prohibidos en muchas partes del mundo, ya que tambin degradan la capa de ozono), tienen la capacidad de atrapar el calor potencial miles de veces mayor que el CO2. Pero debido a que sus concentraciones son mucho ms bajas que el CO2, ninguno de estos gases aade tanto calor a la atmsfera como el CO2 lo hace. A fin de comprender los efectos de todos los gases en conjunto, que son las principales causas del calentamiento global, los cientficos tienden a hablar de todos los gases de efecto invernadero en trminos de la cantidad equivalente de CO2. Desde 1990, las emisiones anuales han aumentado en cerca de 6 millones

de toneladas del equivalente de dixido de carbono en todo el mundo, un aumento de ms del 20%.

EFECTO INVERNADERO:
La atmsfera de la Tierra est compuesta de muchos gases. Los ms abundantes son el nitrgeno y el oxgeno (este ltimo es el que necesitamos para respirar). El resto, menos de una centsima parte, son gases llamados "de invernadero". No los podemos ver ni oler, pero estn all. Algunos de ellos son el dixido de carbono, el metano y el dixido de nitrgeno. En pequeas concentraciones, los gases de invernadero son vitales para nuestra supervivencia. Cuando la luz solar llega a la Tierra, un poco de esta energa se refleja en las nubes; el resto atraviesa la atmsfera y llega al suelo. Gracias a esta energa, por ejemplo, las plantas pueden crecer y desarrollarse.

Pero no toda la energa del Sol es aprovechada en la Tierra; una parte es "devuelta" al espacio. Como la Tierra es mucho ms fra que el Sol, no puede devolver la energa en forma de luz y calor. Por eso la enva de una manera diferente, llamada "infrarroja". Un ejemplo de energa infrarroja es el calor que emana de una estufa elctrica antes de que las barras comiencen a ponerse rojas. Los gases de invernadero absorben esta energa infrarroja como una esponja, calentando tanto la superficie de la Tierra como el aire que la rodea. Si no existieran los gases de invernadero, el planeta sera cerca de 30 grados ms fro de lo que es ahora! En esas condiciones, probablemente la vida nunca hubiera podido desarrollarse. Esto es lo que sucede, por ejemplo, en Marte. En el pasado, la Tierra paso diversos periodos glaciales. Hoy da quedan pocas zonas cubiertas de hielo. Pero la temperatura mediana actual es solo 4 C superior a la del ltimo periodo glacial, hace 18000 aos. Marte tiene casi el mismo tamao de la Tierra, y est a una distancia del Sol muy similar, pero es tan fro que no existe agua lquida (slo hay hielo), ni se ha descubierto vida de ningn tipo. Esto es porque su atmsfera es mucho ms delgada y casi no tiene gases de invernadero. Por otro lado, Venus tiene una atmsfera muy espesa, compuesta casi en su totalidad por gases de invernadero. El resultado? Su superficie es 500C ms caliente de lo que sera sin esos gases. Por lo tanto, es una suerte que nuestro planeta tenga la cantidad apropiada de gases de invernadero. El efecto de calentamiento que producen los gases se llama efecto invernadero: la

energa del Sol queda atrapada por los gases, del mismo modo en que el calor queda atrapado detrs de los vidrios de un invernadero. En el Sol se producen una serie de reacciones nucleares que tienen como consecuencia la emisin de cantidades enormes de energa. Una parte muy pequea de esta energa llega a la Tierra, y participa en una serie de procesos fsicos y qumicos esenciales para la vida. Prcticamente toda la energa que nos llega del Sol est constituida por radiacin infrarroja, ultravioleta y luz visible. Mientras que la atmsfera absorbe la radiacin infrarroja y ultravioleta, la luz visible llega a la superficie de la Tierra. Una parte muy pequea de esta energa que nos llega en forma de luz visible es utilizada por las plantas verdes para producir hidratos de carbono, en un proceso qumico conocido con el nombre de fotosntesis. En este proceso, las plantas utilizan anhdrido carbnico y luz para producir hidratos de carbono (nuevos alimentos) y oxgeno. En consecuencia, las plantas verdes juegan un papel fundamental para la vida, ya que no slo son la base de cualquier cadena alimenticia, al ser generadoras de alimentos sino que, adems, constituyen el nico aporte de oxgeno a la atmsfera. En la fotosntesis participa nicamente una cantidad muy pequea de la energa que nos llega en forma de luz visible. El resto de esta energa es absorbida por la superficie de la Tierra que, a su vez, emite gran parte de ella como radiacin infrarroja. Esta radiacin infrarroja es absorbida por algunos de los componentes de la atmsfera (los mismos que absorben la radiacin infrarroja que proviene del Sol) que, a su vez, la remiten de nuevo hacia la Tierra. El resultado de todo esto es que hay una gran cantidad de energa circulando entre la superficie de la Tierra y la atmsfera, y esto provoca un calentamiento de la misma. As, se ha estimado que, si no existiera este fenmeno, conocido con el nombre de efecto invernadero, la temperatura de la superficie de la Tierra sera de unos veinte grados bajo cero. Entre los componentes de la atmsfera implicados en este fenmeno, los ms importantes son el anhdrido carbnico y el vapor de agua (la humedad), que actan como un filtro en una direccin, es decir, dejan pasar energa, en forma de luz visible, hacia la Tierra, mientras que no permiten que la Tierra emita energa al espacio exterior en forma de radiacin infrarroja. A partir de la celebracin, hace algo ms de un ao, de la Cumbre para la Tierra, empezaron a aparecer, con mayor frecuencia que la habitual en los medios de comunicacin, noticias relacionadas con el efecto invernadero. El tema principal abordado en estas noticias es el cambio climtico. Desde hace algunas dcadas, los cientficos han alertado sobre los desequilibrios medioambientales que estn provocando las actividades humanas, as como de las consecuencias previsibles de stos. En lo que respecta al efecto invernadero, se est produciendo un incremento

espectacular del contenido en anhdrido carbnico en la atmsfera a causa de la quema indiscriminada de combustibles fsiles, como el carbn y la gasolina, y de la destruccin de los bosques tropicales. As, desde el comienzo de la Revolucin Industrial, el contenido en anhdrido carbnico de la atmsfera se ha incrementado aproximadamente en un 20 %. La consecuencia previsible de esto es el aumento de la temperatura media de la superficie de la Tierra, con un cambio global del clima que afectar tanto a las plantas verdes como a los animales. Las previsiones ms catastrofistas aseguran que incluso se producir una fusin parcial del hielo que cubre permanentemente los Polos, con lo que muchas zonas costeras podran quedar sumergidas bajo las aguas. Sin embargo, el efecto invernadero es un fenmeno muy complejo, en el que intervienen un gran nmero de factores, y resulta difcil evaluar tanto el previsible aumento en la temperatura media de la Tierra, como los efectos de ste sobre el clima. An cuando no es posible cuantificar las consecuencias de ste fenmeno, la actitud ms sensata es la prevencin. El obtener un mayor rendimiento de la energa, as como el utilizar energas renovables, producira una disminucin del consumo de combustibles fsiles y, por lo tanto, de nuestro aporte de anhdrido carbnico a la atmsfera. Esta prevencin tambin incluira la reforestacin, con el fin de aumentar los medios naturales de eliminacin de anhdrido carbnico. En cualquier caso, lo importante es ser conscientes de cmo, en muchas ocasiones, nuestras acciones individuales tienen influencia tanto sobre la atmsfera como sobre la habitabilidad del planeta. Consecuencias: Conocemos las consecuencias que podemos esperar del efecto invernadero para el prximo siglo, en caso de que no vuelva a valores ms bajos:
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Aumento de la temperatura media del planeta. Aumento de sequas en unas zonas e inundaciones en otras. Mayor frecuencia de formacin de huracanes. Progresivo deshielo de los casquetes polares, con la consiguiente subida de los niveles de los ocanos. Incremento de las precipitaciones a nivel planetario pero llover menos das y ms torrencialmente. Aumento de la cantidad de das calurosos, traducido en olas de calor.