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¿Por qué estudiar historia?

(1998)
Por Peter N. Stearns
La gente vive en el presente. Planean y se preocupan por el futuro. La historia, sin embargo, es el
estudio del pasado. Dadas todas las demandas que se impiden vivir en el presente y anticipar lo que
está por venir, ¿por qué molestarse con lo que ha sido? Dadas todas las ramas de conocimiento
deseables y disponibles, ¿por qué insistir, como lo hacen la mayoría de los programas educativos
estadounidenses, en una buena parte de la historia? ¿Y por qué instar a muchos estudiantes a estudiar
aún más historia de la que deben?
Cualquier tema de estudio necesita justificación: sus defensores deben explicar por qué merece
atención. Los temas más ampliamente aceptados, y la historia es sin duda uno de ellos, atraen a
algunas personas a las que simplemente les gusta la información y los modos de pensamiento
involucrados. Pero las audiencias menos espontáneamente atraídas por el tema y más dudosas sobre
por qué molestarse necesitan saber cuál es el propósito.
Los historiadores no realizan trasplantes de corazón, mejoran el diseño de carreteras ni arrestan
criminales. En una sociedad que espera correctamente que la educación sirva para propósitos útiles,
las funciones de la historia pueden parecer más difíciles de definir que las de la ingeniería o la
medicina. La historia es, de hecho, muy útil, realmente indispensable, pero los productos del estudio
histórico son menos tangibles, a veces menos inmediatos, que los que provienen de otras disciplinas.
En el pasado, la historia ha sido justificada por razones que ya no aceptamos. Por ejemplo, una de las
razones por las cuales la historia mantiene su lugar en la educación actual es porque los líderes
anteriores creían que el conocimiento de ciertos hechos históricos ayudó a distinguir a los educados
de los no educados; la persona que podía contar la fecha de la conquista normanda de Inglaterra
(1066) o el nombre de la persona que ideó la teoría de la evolución aproximadamente al mismo
tiempo que Darwin (Wallace) se consideró superior, un mejor candidato para escuela de derecho o
incluso una promoción comercial. El conocimiento de los hechos históricos se ha utilizado como un
dispositivo de detección en muchas sociedades, desde China hasta los Estados Unidos, y el hábito
todavía está con nosotros hasta cierto punto. Lamentablemente, este uso puede fomentar la
memorización sin sentido, un aspecto real pero no muy atractivo de la disciplina. La historia debe
estudiarse porque es esencial para los individuos y para la sociedad, y porque alberga belleza. Hay
muchas formas de discutir las funciones reales del sujeto, ya que hay muchos talentos históricos
diferentes y muchos caminos diferentes hacia el significado histórico. Sin embargo, todas las
definiciones de la utilidad de la historia se basan en dos hechos fundamentales.
La historia nos ayuda a entender a las personas y las sociedades
En primer lugar, la historia ofrece un depósito de información sobre cómo se comportan las personas
y las sociedades. Comprender las operaciones de las personas y las sociedades es difícil, aunque
varias disciplinas lo intentan. Una dependencia exclusiva de los datos actuales perjudicaría
innecesariamente nuestros esfuerzos. ¿Cómo podemos evaluar la guerra si la nación está en paz, a
menos que usemos materiales históricos? ¿Cómo podemos entender el genio, la influencia de la
innovación tecnológica o el papel que juegan las creencias en la configuración de la vida familiar, si
no usamos lo que sabemos sobre las experiencias del pasado? Algunos científicos sociales intentan
formular leyes o teorías sobre el comportamiento humano. Pero incluso estos recursos dependen de
información histórica, excepto en casos limitados, a menudo artificiales, en los que se pueden idear
experimentos para determinar cómo actúan las personas. Aspectos principales de una sociedad ' Las
operaciones, como las elecciones en masa, las actividades misioneras o las alianzas militares, no
pueden establecerse como experimentos precisos. En consecuencia, la historia debe servir, aunque
sea de manera imperfecta, como nuestro laboratorio, y los datos del pasado deben servir como
nuestra evidencia más vital en la búsqueda inevitable de descubrir por qué nuestra especie compleja
se comporta como lo hace en entornos sociales. Esto, fundamentalmente, es la razón por la que no
podemos alejarnos de la historia: ofrece la única base probatoria extensa para la contemplación y el
análisis de cómo funcionan las sociedades, y las personas necesitan tener una idea de cómo funcionan
las sociedades simplemente para administrar sus propias vidas. y los datos del pasado deben servir
como nuestra evidencia más vital en la búsqueda inevitable de descubrir por qué nuestra especie
compleja se comporta como lo hace en entornos sociales. Esto, fundamentalmente, es la razón por la
que no podemos alejarnos de la historia: ofrece la única base probatoria extensa para la
contemplación y el análisis de cómo funcionan las sociedades, y las personas necesitan tener una idea
de cómo funcionan las sociedades simplemente para administrar sus propias vidas. y los datos del
pasado deben servir como nuestra evidencia más vital en la búsqueda inevitable de descubrir por qué
nuestra especie compleja se comporta como lo hace en entornos sociales. Esto, fundamentalmente, es
la razón por la que no podemos alejarnos de la historia: ofrece la única base probatoria extensa para
la contemplación y el análisis de cómo funcionan las sociedades, y las personas necesitan tener una
idea de cómo funcionan las sociedades simplemente para administrar sus propias vidas.
La historia nos ayuda a comprender el cambio y cómo surgió la sociedad en la que vivimos
La segunda razón por la que la historia es inevitable como tema de estudio serio sigue de cerca a la
primera. El pasado causa el presente, y también el futuro. Cada vez que intentamos saber por qué
sucedió algo, ya sea un cambio en el dominio de los partidos políticos en el Congreso
estadounidense, un cambio importante en la tasa de suicidios de adolescentes o una guerra en los
Balcanes o el Medio Oriente, tenemos que buscar los factores que tomaron forma antes. A veces, una
historia bastante reciente será suficiente para explicar un desarrollo importante, pero a menudo
necesitamos mirar más atrás para identificar las causas del cambio. Solo estudiando historia podemos
comprender cómo cambian las cosas; solo a través de la historia podemos comenzar a comprender
los factores que causan el cambio; y solo a través de la historia podemos entender qué elementos de
una institución o sociedad persisten a pesar del cambio.
La importancia de la historia en nuestras propias vidas
Estas dos razones fundamentales para estudiar historia subyacen a usos más específicos y bastante
diversos de la historia en nuestras propias vidas. La historia bien contada es hermosa. Muchos de los
historiadores que más atraen al público lector general conocen la importancia de la escritura
dramática y hábil, así como de la precisión. La biografía y la historia militar atraen en parte por los
cuentos que contienen. La historia como arte y entretenimiento tiene un propósito real, en términos
estéticos, pero también en el nivel de la comprensión humana. Las historias bien hechas son historias
que revelan cómo las personas y las sociedades realmente han funcionado, y generan pensamientos
sobre la experiencia humana en otros tiempos y lugares. Los mismos objetivos estéticos y humanistas
inspiran a las personas a sumergirse en los esfuerzos por reconstruir pasados ​bastante remotos, muy
alejados de la utilidad inmediata actual.
La historia contribuye a la comprensión moral
La historia también proporciona un terreno para la contemplación moral. Estudiar las historias de
individuos y situaciones en el pasado le permite a un estudiante de historia poner a prueba su propio
sentido moral, para afinarlo contra algunas de las complejidades reales que los individuos han
enfrentado en entornos difíciles. Las personas que han resistido la adversidad no solo en algún
trabajo de ficción, sino en circunstancias reales e históricas pueden proporcionar inspiración.
"Enseñanza de la historia con el ejemplo" es una frase que describe este uso de un estudio del pasado,
un estudio no solo de héroes certificables, los grandes hombres y mujeres de la historia que
trabajaron con éxito a través de dilemas morales, sino también de personas más comunes que
proporcionan lecciones de coraje, diligencia o protesta constructiva.
La historia proporciona identidad
La historia también ayuda a proporcionar identidad, y esta es sin duda una de las razones por las
cuales todas las naciones modernas fomentan su enseñanza de alguna forma. Los datos históricos
incluyen evidencia sobre cómo se formaron las familias, grupos, instituciones y países enteros y
sobre cómo han evolucionado manteniendo la cohesión. Para muchos estadounidenses, estudiar la
historia de la propia familia es el uso más obvio de la historia, ya que proporciona datos sobre
genealogía y (en un nivel un poco más complejo) una base para comprender cómo la familia ha
interactuado con un cambio histórico más amplio. Se establece y confirma la identidad familiar.
Muchas instituciones, empresas, comunidades y unidades sociales, como los grupos étnicos en los
Estados Unidos, usan la historia con fines de identidad similares. La simple definición del grupo en
el presente palidece contra la posibilidad de formar una identidad basada en un rico pasado. Y, por
supuesto, las naciones también usan el historial de identidad, y a veces lo abusan. Las historias que
cuentan la historia nacional, enfatizando las características distintivas de la experiencia nacional,
están destinadas a llevar a casa una comprensión de los valores nacionales y un compromiso con la
lealtad nacional.
Estudiar historia es esencial para una buena ciudadanía
Un estudio de la historia es esencial para una buena ciudadanía. Esta es la justificación más común
para el lugar de la historia en los currículos escolares. A veces, los defensores de la historia de la
ciudadanía esperan simplemente promover la identidad nacional y la lealtad a través de una historia
condimentada por historias vívidas y lecciones sobre el éxito individual y la moral. Pero la
importancia de la historia para la ciudadanía va más allá de este objetivo limitado e incluso puede
desafiarlo en algunos puntos.
La historia que sienta las bases para una ciudadanía genuina regresa, en un sentido, a los usos
esenciales del estudio del pasado. La historia proporciona datos sobre el surgimiento de instituciones
nacionales, problemas y valores: es el único depósito significativo de dichos datos disponibles.
Ofrece evidencia también sobre cómo las naciones han interactuado con otras sociedades,
proporcionando perspectivas internacionales y comparativas esenciales para una ciudadanía
responsable. Además, estudiar historia nos ayuda a comprender cómo están surgiendo o pueden
surgir cambios recientes, actuales y prospectivos que afectan la vida de los ciudadanos y qué causas
están involucradas. Más importante aún, estudiar historia fomenta hábitos mentales que son vitales
para un comportamiento público responsable, ya sea como líder nacional o comunitario, un votante
informado, un peticionario o un simple observador.
¿Qué habilidades desarrolla un estudiante de historia?
¿Qué aprende a hacer un estudiante de historia bien entrenado, educado para trabajar en materiales
pasados ​y en estudios de casos sobre cambio social? La lista es manejable, pero contiene varias
categorías superpuestas.
La capacidad de evaluar la evidencia​ . El estudio de la historia acumula experiencia en el manejo y
la evaluación de varios tipos de evidencia, el tipo de evidencia que los historiadores usan para dar
forma a las imágenes más exactas del pasado que puedan. Aprender a interpretar las declaraciones de
los líderes políticos del pasado —un tipo de evidencia— ayuda a formar la capacidad de distinguir
entre el objetivo y el interés propio entre las declaraciones hechas por los líderes políticos actuales.
Aprender a combinar diferentes tipos de evidencia (declaraciones públicas, registros privados, datos
numéricos, materiales visuales) desarrolla la capacidad de hacer argumentos coherentes basados ​en
una variedad de datos. Esta habilidad también se puede aplicar a la información que se encuentra en
la vida cotidiana.
La capacidad de evaluar interpretaciones conflictivas​. Aprender historia significa adquirir cierta
habilidad para clasificar interpretaciones diversas, a menudo conflictivas. Comprender cómo
funcionan las sociedades, el objetivo central del estudio histórico, es inherentemente impreciso, y lo
mismo es cierto para comprender lo que está sucediendo en la actualidad. Aprender a identificar y
evaluar interpretaciones conflictivas es una habilidad de ciudadanía esencial para la cual la historia,
como un laboratorio de experiencia humana a menudo disputado, proporciona capacitación. Esta es
un área en la que los beneficios completos del estudio histórico a veces chocan con los usos más
estrechos del pasado para construir identidad. La experiencia en el examen de situaciones pasadas
proporciona un sentido crítico constructivo que puede aplicarse a las afirmaciones partidistas sobre
las glorias de la identidad nacional o grupal. El estudio de la historia en ningún sentido socava la
lealtad o el compromiso,
Experiencia en la evaluación de ejemplos pasados d​ e cambio​. La experiencia en la evaluación de
ejemplos pasados ​de cambio es vital para comprender el cambio en la sociedad actual: es una
habilidad esencial en lo que regularmente se nos dice que es nuestro "mundo en constante cambio".
El análisis del cambio significa desarrollar cierta capacidad para determinar la magnitud y la
importancia del cambio, ya que algunos cambios son más fundamentales que otros. Comparar
cambios particulares con ejemplos relevantes del pasado ayuda a los estudiantes de historia a
desarrollar esta capacidad. La capacidad de identificar las continuidades que siempre acompañan
incluso los cambios más dramáticos también proviene del estudio de la historia, al igual que la
habilidad para determinar las causas probables de cambio. El historial de aprendizaje ayuda a
determinar, por ejemplo, si un factor principal, como una innovación tecnológica o alguna nueva
política deliberada, explica un cambio o si, como es el caso más común,
El estudio histórico, en suma, es crucial para la promoción de esa criatura esquiva, el ciudadano bien
informado. Proporciona información objetiva básica sobre los antecedentes de nuestras instituciones
políticas y sobre los valores y problemas que afectan nuestro bienestar social. También contribuye a
nuestra capacidad de usar evidencia, evaluar interpretaciones y analizar cambios y continuidades.
Nadie puede lidiar con el presente como el historiador trata con el pasado: nos falta la perspectiva
para esta hazaña; pero podemos avanzar en esta dirección aplicando hábitos mentales históricos, y
funcionaremos como mejores ciudadanos en el proceso.
La historia es útil en el mundo del trabajo
La historia es útil para el trabajo. Su estudio ayuda a crear buenos empresarios, profesionales y
líderes políticos. El número de trabajos profesionales explícitos para los historiadores es
considerable, pero la mayoría de las personas que estudian historia no se convierten en historiadores
profesionales. Los historiadores profesionales enseñan en varios niveles, trabajan en museos y
centros de medios, realizan investigaciones históricas para empresas u organismos públicos, o
participan en el creciente número de consultorías históricas. Estas categorías son importantes, de
hecho vitales, para mantener en marcha la empresa básica de la historia, pero la mayoría de las
personas que estudian historia utilizan su capacitación para fines profesionales más amplios. Los
estudiantes de historia encuentran que su experiencia es directamente relevante para los trabajos en
una variedad de carreras, así como para seguir estudiando en campos como el derecho y la
administración pública. Los empleadores a menudo buscan deliberadamente estudiantes con los tipos
de capacidades que promueve el estudio histórico. Las razones no son difíciles de identificar: los
estudiantes de historia adquieren, al estudiar diferentes fases del pasado y diferentes sociedades en el
pasado, una perspectiva amplia que les brinda el rango y la flexibilidad requeridos en muchas
situaciones laborales. Desarrollan habilidades de investigación, la capacidad de encontrar y evaluar
fuentes de información y los medios para identificar y evaluar diversas interpretaciones. El trabajo en
la historia también mejora las habilidades básicas de escritura y expresión oral y es directamente
relevante para muchos de los requisitos analíticos en los sectores público y privado, donde la
capacidad para identificar, evaluar y explicar las tendencias es esencial. El estudio histórico es, sin
duda, un activo para una variedad de situaciones laborales y profesionales, aunque no lo sea, Para la
mayoría de los estudiantes, conduzca directamente a un puesto de trabajo en particular, al igual que
algunos campos técnicos. Pero la historia particularmente prepara a los estudiantes para el largo
recorrido en sus carreras, sus cualidades ayudan a la adaptación y al avance más allá del empleo de
nivel inicial. No se puede negar que en nuestra sociedad muchas personas que se sienten atraídas por
el estudio histórico se preocupan por la relevancia. En nuestra economía cambiante, existe
preocupación por el futuro del trabajo en la mayoría de los campos. La formación histórica no es, sin
embargo, una indulgencia; se aplica directamente a muchas carreras y puede ayudarnos claramente
en nuestra vida laboral. No se puede negar que en nuestra sociedad muchas personas que se sienten
atraídas por el estudio histórico se preocupan por la relevancia. En nuestra economía cambiante,
existe preocupación por el futuro del trabajo en la mayoría de los campos. La formación histórica no
es, sin embargo, una indulgencia; se aplica directamente a muchas carreras y puede ayudarnos
claramente en nuestra vida laboral. No se puede negar que en nuestra sociedad muchas personas que
se sienten atraídas por el estudio histórico se preocupan por la relevancia. En nuestra economía
cambiante, existe preocupación por el futuro del trabajo en la mayoría de los campos. La formación
histórica no es, sin embargo, una indulgencia; se aplica directamente a muchas carreras y puede
ayudarnos claramente en nuestra vida laboral.
¿Por qué estudiar historia? La respuesta es porque prácticamente debemos hacerlo, para obtener
acceso al laboratorio de la experiencia humana. Cuando lo estudiamos razonablemente bien, y así
adquirimos algunos hábitos mentales utilizables, así como algunos datos básicos sobre las fuerzas
que afectan nuestras propias vidas, emergimos con habilidades relevantes y una mayor capacidad de
ciudadanía informada, pensamiento crítico y conciencia simple. . Los usos de la historia son
variados. Estudiar historia puede ayudarnos a desarrollar algunas habilidades literalmente
"vendibles", pero su estudio no debe limitarse al más estricto utilitarismo. Parte de la historia, que se
limita a los recuerdos personales sobre cambios y continuidades en el entorno inmediato, es esencial
para funcionar más allá de la infancia. Parte de la historia depende del gusto personal, donde uno
encuentra belleza, la alegría del descubrimiento o el desafío intelectual.

1.2 ¿Por qué estudiar historia?


Seamos realistas, nuestra primera experiencia con la historia es que es un curso que tenemos
que tomar para graduarnos. Como estudiante de secundaria y preparatoria, nos enfrentamos
con la historia estadounidense, la historia del estado y tal vez incluso con un curso general de
civilización occidental o historia mundial. No teníamos otra opción. Y el hecho de que nos
veamos obligados a tomar la historia nos pone a la defensiva. Comenzamos a construir ese
grandioso muro de ladrillos que nos impedirá sacar algo importante de la historia.

El problema principal tal como lo veo, no es la historia misma. El estudio de la historia puede
ser divertido. Pero solo hay una cosa que puede hacer que nuestra primera experiencia con la
historia sea realmente miserable: y es un instructor pobre. Fui afortunado Me las arreglé para
tener una serie de excelentes instructores de historia durante mis años de escuela secundaria y
esto fue en un momento en que me inclinaba hacia las ciencias físicas, la geología y la biología
para ser exactos. Puede que no haya sido un excelente estudiante de historia, pero sí recuerdo
haber tenido excelentes maestros de historia.

Multa. Esa es mi experiencia. Pero dejando de lado la experiencia, ¿por qué estudiar historia
en primer lugar? ¿Qué podría ofrecer la historia al negocio principal? ¿El estudiante tiene la
intención de estudiar el desarrollo de páginas web? la estudiante que toma su primera clase de
psicologia? o estudiante de medicina? o el abogado? o el trabajador en el taller? Bueno,
simplemente, todo tiene una historia, nos guste o no. Incluso la historia misma tiene una
historia. Por mucho que lo intentemos, no podemos escapar del pasado. No podemos dejar ir el
pasado. Y celebramos el pasado todo el tiempo.

Es posible que le hayan dicho que estudiamos historia para no repetir los errores del pasado.
Esta es la escuela de ilusiones de la interpretación histórica. Esta muy limpio. Si hemos
aprendido del pasado, a lo largo de los siglos deberíamos haber acumulado tanto conocimiento
que cosas como la guerra, la pobreza, la injusticia y la inmoralidad no deberían existir. Por
supuesto, todavía tenemos un largo camino por recorrer a este respecto.

También puede haber escuchado que todo se repite, por lo que si estudiamos el pasado,
podemos estar seguros de saber algo del futuro. Tampoco me aferro a esta opinión. Insistir en
que el estudio del pasado revelará algo del futuro es una buena idea, pero lo que realmente
quiero saber es el presente. La historia no puede "decir" el futuro. La historia puede, por otro
lado, revelar todo lo que es el presente. Entonces, enfrentados como estamos con la pregunta
"¿por qué estudiar historia?" Solo puedo esperar responder diciéndole por qué estudio historia.

En primer lugar, al estudiar historia puedes estudiar cualquier cosa por la simple razón de que
todo tiene una historia: ideas, guerras, números, carreras, windsurf, mineros del carbón,
lápices, maternidad y sí, incluso entrenamiento para ir al baño. Comencé a apreciar el estudio
de la historia como estudiante universitario de filosofía política en la Universidad de Boston.
Estaba bastante interesado en Platón, Aquino, Dante, Hobbes, Locke, Godwin, Marx, Mill y una
gran cantidad de otros "grandes". Pero lo que pronto descubrí fue que mi falta de comprensión
de la historia, es decir, el contexto histórico real en el que estos escritores concibieron y
ejecutaron su trabajo teórico, hizo que mi comprensión de su filosofía fuera unilateral. Claro,
sabía lo que tenían que decir sobre la libertad, o el proletariado, o la monarquía o la franquicia.
Pero, ¿cuál fue el entorno histórico que dio origen a sus ideas? Las ideas no son similares a los
globos que cuelgan del techo de la guarida de Clio, esperando ser recuperados por un Marx, un
Molino o un Platón. Las ideas tienen historia. Se someten a un proceso de desarrollo. Cambian,
se modifican, se distribuyen o se olvidan solo para reaparecer años, décadas o incluso siglos
más tarde.

Una vez que me di cuenta de este hecho, fue bastante natural que volviera mi atención a la
historia misma. ¿Y por qué no? Todavía podría estudiar a Marx, Mill o Platón. Solo que esta
vez pude hacerlo desde cero, por así decirlo. Este tipo de enfoque me permite visualizar mejor
la historia de una manera diferente. Da cierta sensación de "pasado" al pasado.

¿Pero por qué me molesto? ¿Cuál es el punto de? Bueno, para mí, es un problema socrático.
Sócrates era un hombre de conocimiento pero no tanto conocimiento. Como estudiante de
primer año en la escuela secundaria, probablemente sabías más que Sócrates. Pero, Sócrates
era un hombre sabio. Tenía sabiduría porque solo sabía una cosa: que no sabía nada. Su
"trabajo", por así decirlo, era cuestionar a la juventud ateniense. No fue suficiente saber algo.
Tenías que saber por qué lo sabías. Y esto, por supuesto, lo llevó a la mayor pregunta de
todas: ¿qué es el conocimiento? Que podemos saber Bueno, para Sócrates, nuevamente, su
conocimiento consistió en darse cuenta de que no sabía nada. Esta ironía socrática nos deja
bastante altos y secos, pero creo que hay un problema mayor en juego aquí.

Para Sócrates, tal vez la mayor virtud se pueda resumir en la frase "Conócete a ti mismo". En
otras palabras, de todas las cosas en el mundo fenomenal, no hay una tan importante como tú.
Conocer a uno mismo significa ser consciente de lo que te hace ser quien eres. Y a este
respecto, lo único que revela este conocimiento es la historia. Pero las personas no viven solas,
viven en sociedad. Y es en la sociedad que el individuo entra en contacto con otros individuos,
todos los cuales están en la misma búsqueda, en diversos grados. Entonces, para Sócrates, el
conocimiento de uno mismo no depende de la reflexión o la introspección, sino de la
conversación, de ahí el diálogo socrático.

El diálogo socrático implica que el instructor y el alumno se encuentran en igualdad de


condiciones. Diálogo significa conversación entre dos o más personas. ¿Y para qué sirve el
diálogo socrático? Mejora. La superación personal del instructor y la superación personal del
alumno.

Entonces, ¿por qué estudio historia? o por qué enseño historia? Bueno, para mí es una forma
de egoísmo. Deseo mejorarme a mí mismo. Y al mejorarme a mí mismo, también mejoro a los
demás. Este método pedagógico clásico se llama método socrático. Si su instructor no está al
menos familiarizado con él, entonces me temo que su educación histórica va a sufrir como
resultado.

¿Puedes aprender historia sin el diálogo socrático como guía? Sí, se puede hacer. Todo lo que
estoy tratando de sugerir aquí es que su experiencia con la historia será mucho más rica si
tiene en cuenta que la historia significa autoconocimiento y, como estudiantes, esa debería ser
una de las cosas más importantes para usted

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