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Introduccin

El concepto de ecosistema es especialmente interesante para comprender el funcionamiento de la naturaleza y multitud de cuestiones ambientales que se tratarn con detalle en prximos captulos. Hay que insistir en que la vida humana se desarrolla en estrecha relacin con la naturaleza y que su funcionamiento nos afecta totalmente. Es un error considerar que nuestros avances tecnolgicos: coches, grandes casas, industria, etc. nos permiten vivir al margen del resto de la biosfera y el estudio de los ecosistemas, de su estructura y de su funcionamiento, nos demuestra la profundidad de estas relaciones. En la actualidad nuestro mundo esta sufriendo muchos cambios gracias a la accin del hombre; cambios que de alguna manera u otra desequilibran la normalidad del mismo, y por supuesto nuestra vida. Es nuestro deber al realizar este trabajo conocer mas sobre nuestros ecosistemas, los factores que los componen, las relaciones que existen entre los individuos (ya sean de la misma o de diferentes especies), la contaminacin, tipos, causas y consecuencias, entre otros aspectos que podran influenciarnos a mantener o rescatar el equilibrio de nuestro ambiente

Ecosistema Los ecosistemas son sistemas complejos como el bosque, el ro o el lago, formados por una trama de elementos fsicos (el biotopo) y biolgicos (la biocenosis o comunidad de organismos) El ecosistema es el nivel de organizacin de la naturaleza que interesa a la ecologa. En la naturaleza los tomos estn organizados en molculas y estas en clulas. Las clulas forman tejidos y estos rganos que se renen en sistemas, como el digestivo o el circulatorio. Un organismo vivo est formado por varios sistemas anatmicofisiolgicos ntimamente unidos entre s. Niveles de organizacin en la naturaleza La organizacin de la naturaleza en niveles superiores al de los organismos es la que interesa a la ecologa. Los organismos viven en poblaciones que se estructuran en comunidades. El concepto de ecosistema an es ms amplio que el de comunidad porque un ecosistema incluye, adems de la comunidad, el ambiente no vivo, con todas las caractersticas de clima, temperatura, sustancias qumicas presentes, condiciones geolgicas, etc. El ecosistema estudia las relaciones que mantienen estre s los seres vivos que componen la comunidad, pero tambin las relaciones con los factores no vivo El Termino ecosistema fue acuado en 1930 por Roy Clapham para designar el conjunto de componentes fsicos y biolgicos de un entorno. El ecologista britnico Arthur Tansley refin ms tarde el trmino, y lo describi como El sistema completo, incluyendo no slo el complejo de organismos, sino tambin todo el complejo de factores fsicos que forman lo que llamamos medio ambiente. Tansley consideraba los ecosistemas no simplemente como unidades naturales sino como aislamientos mentales (mental isolates)Tansley ms adelante defini la extensin espacial de los ecosistemas mediante el trmino ecotopo (ecotope).

Tipos de Ecosistemas Ecosistemas terrestres Son aquellas zonas o regiones donde los organismos (animales, plantas, etc.) viven y se desarrollan en el suelo y en el aire que circunda un determinado espacio terrestre. En estos lugares se supone que los seres vivos que habitan el ecosistema encuentran todo lo que necesitan para poder subsistir. Dependiendo de los factores abiticos de cada ecosistema, existen distintos tipos de hbitat terrestres: desiertos, praderas y bosques. Los ecosistemas terrestres forman parte de otros ecosistemas ms grandes, llamados biomas o regiones ecolgicas. Estas zonas estn delimitadas por latitud, clima, temperatura y el nivel deprecipitaciones. En los prximos nmeros se tratarn en profundidad las regiones ecolgicas.

Dentro de los ecosistemas terrestres podemos distinguir los bosques, las praderas, los desiertos o los ecosistemas polares.

Los bosques. En ellos abundan los rboles. Existen bosques diferentes en funcin del clima. El bosque boreal es propio de regiones fras. Ah viven pinos, abetos y otras conferas; y tambin lobos, osos o alces. Los bosques templados crecen en regiones con clima templado. En ellos hay hayas, encinas, arbustos; y tambin osos, ardillas o ciervos. Y los bosques tropicales aparecen en zonas prximas a los trpicos, donde las precipitaciones son abundantes. En estos bosques existe una mayor diversidad de seres vivos: plantas trepadoras, plantas carnvoras, insectos, ranas, tapires, monos, pumas, serpientes En los trpicos la diversidad de vida es mayor que en otras regiones del planeta. En el Ecuador, por ejemplo, viven 150 especies diferentes de colibres! Las praderas. En ellas crecen hierbas o pastos. Por eso abundan los animales capaces de alimentarse de estas hierbas, como el bisonte, las jirafas o insectos como las termitas. Y tambin algunos carnvoros que cazan estos animales, como el guepardo, las hienas, los leones La tundra es una pradera fra, la estepa es una pradera templada, y la sabana es una pradera tropical. Los desiertos. En estas regiones llueve muy poco. Existe poca vegetacin y pocos animales son capaces de sobrevivir. Los seres vivos que viven en los desiertos, como el cactus, el camello o algunas serpientes, se han acostumbrado a vivir con muy poca agua. Las montaas. En estos ecosistemas, la temperatura desciende a medida que ascendemos por la montaa. Por tanto, encontraremos distintos animales y plantas a distintas alturas. En las montaas templadas encontramos ciervos, halcones, carneros o pumas. En las montaas tropicales hay gorilas, colobos, ranas, vicuas o colibres. Ecosistema urbano. Para los animales, las ciudades ofrecen muchos sitios donde cobijarse, obtener comida o cuidar a las cras; por ejemplo los rboles y jardines, salientes de edificios, techos, stanos Algunos animales, sin embargo, no se acostumbran a vivir en las ciudades y se desplazan cuando un pueblo crece. Pero otros son ya prcticamente animales urbanos. Por ejemplo las ratas pardas, los gorriones o las palomas bravas. Tambin abundan en las ciudades los insectos, como algunas mariposas, las cucarachas, las araas de patas largas o las moscas domsticas. Los ecosistemas polares. Las temperaturas son bajas durante todo el ao. En muchas zonas, debido al fro, la vegetacin es casi inexistente. Algunos animales tpicos son el zorro rtico, el oso polar y el reno en el rtico; y los pinginos, las focas o la ballena azul en los ecosistemas antrticos.

Ecosistemas acuticos Estn formados por plantas y animales que viven en el agua. Estos ecosistemas, se diferencia en relacin a la regin geogrfica donde existen (antrtica, sub antrtica, tropical y subtropical) y respecto de su cercana con la tierra (ecosistemas costeros, ocenicos y estuarios). Los ecosistemas acuticos (al igual que los terrestres) pueden variar ampliamente de tamao yendo desde un ocano hasta un charco de agua. Asimismo, existen ecosistemas acuticos de agua salada y dulce. Los organismos pelgicos viven libremente en el agua y se dividen, a su vez, en dos grupos: el plancton y el necton. Se llama plancton a los diminutos seres que no tienen rganos natatorios activos y se desplazan a la deriva en las aguas superficiales. Al plancton vegetal se le conoce como fitoplancton y al animal, como zooplancton. Necton son los organismos capaces de nadar y desplazarse libremente por el agua (peces, mamferos acuticos, etc.). En el ecosistema de agua dulce (ros, lagos, lagunas, etc.) se establecen relaciones similares a las marinas, ya que existe plancton y necton.

La gama de ecosistemas acuticos es muy amplia: arrecifes de coral, manglares, ecosistemas acuticos litorales y de aguas someras, ecosistemas de mar abierto o los ecosistemas de aguas dulces.

Ecosistemas de litoral. En las aguas poco profundas la luz penetra hasta el lecho marino, donde pueden crecer las algas y otros organismos que aprovechan la luz solar. Otros animales se alimentan de estos seres vivos. Algunos animales que habitan cerca de la costa son las langostas y peces como el lenguado. Pero cerca de la costa tambin hay animales que viven en mar abierto: ballenas, tiburones, medusas Menuda sorpresa se llevan los baistas de las playas por las que merodea un tiburn! Un tipo especial de ecosistema marino costero son los arrecifes de coral, en los que existe una gran variedad de vida: corales, tortugas, esponjas, estrellas de mar, mejillones, aves marinas, y muchos tipos de peces, por supuesto: pez loro, pez payaso Ecosistemas de mar abierto. Como la luz no llega hasta el fondo del mar, los animales abundan ms en la zona cercana a la superficie. All hay organismos microscpicos capaces de producir alimento a partir de la luz del Sol y animales que se alimentan, a su vez, de estos organismos microscpicos. El ocano es el hogar de muchos peces, algunos mamferos, como el delfn, y reptiles, como algunos tipos de tortuga. Los manglares. Estos ecosistemas son caractersticos de las zonas pantanosas tropicales prximas a la costa, por ejemplo en Centroamrica o Sudamrica. En ellos abundan los mangles, rboles acostumbrados a vivir en el lodo del manglar. En ellos viven numerosas aves, mamferos, reptiles y peces. Ecosistemas de agua dulce: ro, charcas, lagos, marismas. En estos ecosistemas viven algas microscpicas que sirven de alimento a renacuajos y otros pequeos animales. Tambin existen otros animales ms grandes, como las ranas y otros anfibios, insectos como las liblulas, reptiles como los caimanes y las tortugas, aves como la garza real o peces, como el salmn.

a gama de ecosistemas acuticos es muy amplia: arrecifes de coral, manglares, ecosistemas acuticos litorales y de aguas someras, ecosistemas de mar abierto o los ecosistemas de aguas dulces.

Ecosistemas de litoral. En las aguas poco profundas la luz penetra hasta el lecho marino, donde pueden crecer las algas y otros organismos que aprovechan la luz solar. Otros animales se alimentan de estos seres vivos. Algunos animales que habitan cerca de la costa son las langostas y peces como el lenguado. Pero cerca de la costa tambin hay animales que viven en mar abierto: ballenas, tiburones, medusas Menuda sorpresa se llevan los baistas de las playas por las que merodea un tiburn! Un tipo especial de ecosistema marino costero son los arrecifes de coral, en los que existe una gran variedad de vida: corales, tortugas, esponjas, estrellas de mar, mejillones, aves marinas, y muchos tipos de peces, por supuesto: pez loro, pez payaso Ecosistemas de mar abierto. Como la luz no llega hasta el fondo del mar, los animales abundan ms en la zona cercana a la superficie. All hay organismos

microscpicos capaces de producir alimento a partir de la luz del Sol y animales que se alimentan, a su vez, de estos organismos microscpicos. El ocano es el hogar de muchos peces, algunos mamferos, como el delfn, y reptiles, como algunos tipos de tortuga.

Los manglares. Estos ecosistemas son caractersticos de las zonas pantanosas tropicales prximas a la costa, por ejemplo en Centroamrica o Sudamrica. En ellos abundan los mangles, rboles acostumbrados a vivir en el lodo del manglar. En ellos viven numerosas aves, mamferos, reptiles y peces. Ecosistemas de agua dulce: ro, charcas, lagos, marismas. En estos ecosistemas viven algas microscpicas que sirven de alimento a renacuajos y otros pequeos animales. Tambin existen otros animales ms grandes, como las ranas y otros anfibios, insectos como las liblulas, reptiles como los caimanes y las tortugas, aves como la garza real o peces, como el salmn.

Componentes del ecosistema. Los ecosistemas estn conformados por elementos no vivos o componentes abiticos, la abiota, y por componentes vivos o biticos, la biota. Estos interactan para proveer los materiales y la energa necesarios para que los organismos sobrevivan. Abiota La abiota se compone por la energa, la materia (nutrientes y elementos qumicos) y los factores fsicos como la temperatura, la humedad, el roco, la luz, el viento y el espacio disponible. El comportamiento de la energa es explicado por dos leyes conocidas como leyes de la termodinmica. La primera ley dice que la energa puede ser trasformada de una forma (como la luz) a otra (como alimento o biomasa), mas nunca puede ser creada o destruida. La segunda ley dice que ningn proceso que involucra la transformacin de la energa puede ocurrir a menos que exista degradacin de esa energa de una forma concentrada (como gasolina) hacia una forma dispersa (como el calor). La Materia es todo aquello que tiene masa y ocupa un espacio. Es el sustento de la vida. Los animales, plantas y minerales estn compuestos de materia. Toda la materia est formada por los elementos, que son sustancias que no pueden ser trasformadas en otras ms simples por medios qumicos. Cada uno tiene un nombre y es representado por un smbolo. Entre los ms familiares estn el oxigeno (O), el carbono (C), el nitrgeno (N) y el hidrogeno (H). De acuerdo con la ley de la conservacin de la materia, durante los cambios fsicos y qumicos la materia no se crea ni se destruye. No obstante, la forma si puede ser cambiada o desplazada de un sitio a otro.

El carbono, el oxigeno, el hidrogeno, el nitrgeno, el fsforo y el azufre constituyen a los macro nutrientes, los cuales son los elementos esenciales con los que los organismos vivos construyen protenas, grasas y carbohidratos o azucares. Estos seis elementos conforman los complejos orgnicos encontrados en todos los seres vivientes. Junto a estos se encuentran los micronutrientes, los cuales son sustancias traza necesarias, como el cobre, el zinc, el selenio y el litio, y son regulados por ciclos junto con los macro nutrientes para que estn disponibles en el medio fsico. Biota La biota est compuesta por los organismos vivos de un ecosistema, los cuales se dividen en dos categoras generales: los auttrofos y los hetertrofos. Esta distincin se basa en sus necesidades nutricionales y el tipo de alimentacin. Los auttrofos o productores son organismos capaces de producir su propio alimento. Auto, a s mismo; trophos, nutricin. Los fottrofos los constituyen la mayora de las plantas verdes y algas que emplean la energa solar para convertir elementos qumicos relativamente simples, como el dixido de carbono, el agua y nutrientes, en compuestos complejos (carbohidratos, lpidos y protenas). Los quimitrofos convierten los compuestos inorgnicos en energa, por ejemplo, las bacterias que viven en el fondo del mar alrededor de ventilas termales, las cuales utilizan la energa del hidrxido de sulfato para su nutricin. Los hetertrofos o consumidores son aquellos que comen partes de clulas, tejidos o materiales de desecho orgnico de otros organismos para su subsistencia. Los hetertrofos obtienen la energa qumica necesaria en forma directa o indirecta de los auttrofos, y por tanto, de manera indirecta del sol. Los macro consumidores ingieren partes y cuerpos enteros, vivos o muertos, de otros, de otros organismos; aqu se incluyen los herbvoros o consumidores primarios, los carnvoros o consumidores secundarios, los omnvoros o consumidores terciarios, y los detritvoros o consumidores de detritus (materia orgnica en proceso de descomposicin, partes de tejidos y desechos). Los micros consumidores son los descomponedores y se alimentan de materiales de desecho de seres vivos o partes de tejidos ya en descomposicin. Se distinguen de los detritvoros en que digieren los materiales fuera de sus cuerpos, utilizan enzimas que arrojan sobre las partculas y despus absorben los materiales en sus clulas. Reducen molculas complejas a molculas simples y las regresan al medio fsico para que los productores puedan disponer de ellos.

PRINCIPALES ECOSISTEMAS
El concepto de ecosistema ha demostrado su utilidad en ecologa. Se aplica, por ejemplo, para describir los principales tipos de hbitat del planeta.
La Tierra, un gran Ecosistema:

El Planeta Tierra es un gran ecosistema. Sus lmites los marca la propia viabilidad de la vida en el planeta. Sin embargo, podra decirse que nuestro planeta no permanece aislado de su entorno, dado que a l llegan la influencia del sol y, en menor medida, de los restantes planetas, de otros astros y de la energa csmica, pero son factores de origen externo. Adems, en nuestro entorno ms inmediato no existen indicios de vida como la nuestra que pudieran ejercer alguna influencia sobre los organismos terrestres. Por consiguiente, la presencia de vida es el elemento clave que nos permite limitar el gran ecosistema al planeta tierra. Dada la imposibilidad de abarcar una unidad tan amplia, a efectos prcticos podemos dividir, atendiendo a distintos factores, el gran ecosistema que constituye el planeta Tierra en otros ecosistemas de menores dimensiones. Y stos, a su vez pueden subdividirse en pequeos ecosistemas, cada uno de los cuales es cada vez ms especializado, como un lago, un bosque o incluso una pequea gota de lluvia posada en una hoja.
Ecosistema Urbano:

Las caractersticas del medio urbano son distintas al entorno natural, pero configuran tambin un ecosistema, si bien de rasgos muy particulares. A pesar de la escasez de oportunidades que en general brinda a la vida, son numerosos los organismos vegetales que colonizan este nuevo medio, y tambin determinados animales, que encuentran en l unas condiciones ptimas para su desarrollo. Es posible establecer un cierto paralelismo entre lo que llamamos calidad de vida y el valor cualitativo del ecosistema urbano. La sensacin de bienestar que el ciudadano experimenta va ligada a la presencia de determinados elementos que son propios de la naturaleza. Factores como el aire limpio o la existencia de espacios verdes son indicativos a este respecto, y constituyen elementos favorables para el resto de los seres vivos. Sin embargo, tambin puede llegar a engao, si ese tipo de aire o esos espacios se consigue mediante el procedimiento hostil a la naturaleza, como

pueden ser el empleo de acondicionadores y depuradores de aire en recintos cerrados, o el uso de plaguicidas y fertilizantes para mantener el csped.
Calidad del ecosistema urbano:

La calidad del ecosistema urbano depende en gran medida del grado de relacin con el entorno natural que lo rodea y la calidad de ste ltimo. Las dimensiones son tambin decisivas, pues las grandes aglomeraciones urbanas potencian los factores negativos para el desarrollo de la vida. En las poblaciones pequeas, existe una intensa relacin entre ambos ecosistemas, que conlleva incluso una colonizacin por parte de la flora y fauna circundante. Cuando la urbe crece y, sobre todo, cuando los materiales tradicionales de Construccin, como la piedra o la madera, son sustituidos por el acero y el vidrio, se produce un descenso considerable en la diversidad orgnica. Las
plantas no encuentran espacio necesario donde arraigar ni tampoco nutrientes; las aves carecen de huecos para anidar; y el incremento de la temperatura, lo mismo que la contaminacin atmosfrica y acstica, provocan la desaparicin de muchas de las especies. La consecuencia es una prdida irremediable de calidad del ecosistema urbano, que los parques y otras zonas verdes pueden compensar en parte. Si esas reas disponen de una superficie suficiente, y sobre todo se mantienen comunicadas entre s y con el medio exterior de la urbe, puede actuar de puente y llegar a convertirse en microhbitats enriquecedores de la biodiversidad. Ecosistemas terrestres: rticos y alpinos, propios de regiones fras y sin rboles; bosques, que pueden subdividirse en un amplio abanico de tipos, como selva lluviosa tropical o pluvisilva, bosque mediterrneo perennifolio, bosques templados, boreales y bosques templados caducifolios; praderas y sabanas; y desiertos y ecosistemas semiridos. Ecosistemas de agua dulce: lagos, ros y pantanos. Tambin hay ecosistemas hbridos, terrestres y de agua dulce, como las llanuras de inundacin estacionales. La gama de ecosistemas marinos es amplsima: arrecifes de coral, manglares, lechos de algas y otros ecosistemas acuticos litorales y de aguas someras, ecosistemas de mar abierto o los misteriosos y poco conocidos sistemas de las llanuras y fosas abisales del fondo ocenico. El trmino ecosistema puede tambin utilizarse para describir reas geogrficas que contienen un espectro amplio de tipos de hbitats mutuamente vinculados por fenmenos ecolgicos. As, la regin del Serengeti-Seronera, en frica oriental, una de las regiones salvajes ms espectaculares del mundo, suele considerarse como un nico ecosistema formado por distintos hbitats: llanuras herbceas, sabana arbrea, espesuras, manchas de bosque, afloramientos rocosos (localmente denominados koppies o kopjes), ros, arroyos y charcas estacionales. Asimismo, las zonas ms productivas de los

ocanos se han dividido en una serie de grandes ecosistemas marinos que contienen hbitats muy variados. Son ejemplos de grandes ecosistemas marinos de caractersticas muy distintas: el mar Negro, el sistema formado por la corriente de Benguela, frente a la costa suroccidental de frica, o el golfo de Mxico.

Ecosistemas naturales y artificiales


La palabra ecologa proviene del prefijo griego oikos que significa "casa". As pues nos encontramos ante la "ciencia de la casa". El concepto bsico de la ecologa es el de ecosistema. Un ecosistema es un conjunto espacialmente limitado de seres (vivos e inertes) que se relacionan entre s y con el exterior de forma que puede definirse una organizacin caracterstica de la actividad de los seres vivos dentro de l. Como todas las definiciones, la anterior es incompleta y el concepto de ecosistema slo acaba definindose por la prctica de su uso. 1.- ECOSISTEMAS NATURALES. Los ecosistemas, como todos los sistemas, pueden clasificarse en abiertos (intercambian materia y energa con el exterior) y cerrados (no lo hacen). Como veremos todo ecosistema necesita intercambiar energa con el exterior. Sin embargo, los intercambios de materia, aunque siempre estn presentes en casi todos los ecosistemas reales, pueden en principio ser tan reducidos como se quiera. La Biosfera, el ecosistema formado por todos los seres vivos sobre la Tierra ms la materia inerte con la que interactan, es un caso claro de ecosistema prcticamente cerrado en lo que respecta a los intercambios de materia con el exterior. A una escala ms modesta, un ejemplo tpico de ecosistema natural es un lago en un paisaje de clima templado. De hecho la limnologa o "ciencia de los lagos" es una parte muy importan de la ecologa, y una de las primeras histricamente. Es fcil de comprender por qu: los lagos suelen estar muy bien delimitados (una caracterstica esencial de cualquier ecosistema) y adems intercambian pocos materiales con el exterior, lo que hace ms fcil su estudio. Los describiremos brevemente como ejemplo. Los lagos en un clima templado tienen un funcionamiento cclico. Durante la primavera y el verano reciben ms energa (solar) del exterior que la que ceden, mientras que durante el otoo y el invierno sucede a la inversa (el lago est en promedio ms caliente que el aire y, por tanto, cede energa a ste). Durante la primavera y el verano el agua este estratificada de modo estable, ms caliente en la superficie que en el fondo, ya que el agua caliente pesa menos que la fra. En la superficie las algas realizan la fotosntesis y crean materia orgnica a partir del CO2 y del oxgeno disuelto en el agua, ms los nutrientes minerales que llegan de los ros. Los desechos orgnicas de las algas muertas, ms los seres vivos que se alimentan de ellas, caen al fondo del lago donde son descompuestos por otros microorganismos que extraen la energa para sobrevivir de la descomposicin de la materia orgnica muerta.

Durante el otoo y el invierno, el agua de la superficie se enfra, se hace ms densa que la del fondo y "cae", mezclndose con esta y provocando el ascenso de los nutrientes que han ido cayendo al fondo durante el verano, as el ciclo puede volver a comenzar. Los lagos se clasifican en oligotrficos (oligo=poco) y eutrficos, segn que la descomposicin de los materiales en el fondo sea aerobia (en presencia de oxgeno) o anaerobia. El primer caso se produce cuando hay pocos nutrientes (de ah el nombre de oligotrfico) y el segundo cuando hay demasiados nutrientes y no hay oxgeno suficiente en el fondo para efectuar la descomposicin aerobia (u oxidacin), con lo que la anaerobia toma su lugar, producindose gases malolientes como el metano, sulfhdrico, etc. y lodos negros en el fondo del lago. Entenderemos mejor la diferencia entre un lago oligotrfico y uno eutrfico planteando la ecuacin general de la vida aerobia (que es la dominante en la Tierra): CO2+agua+minerales+energa (solar) materia orgnica+oxgeno Cuando la reaccin discurre hacia la derecha se est realizando la fotosntesis, mediante la cual los vegetales verdes sintetizan la materia orgnica a partir de la energa solar, y cuando discurre hacia la derecha se est realizando la respiracin o descomposicin aerobia de la materia orgnica, de la que la mayora de los seres vivos extraen la energa para vivir. Ponemos "solar" entre parntesis en la ecuacin, para enfatizar que cuando la reaccin discurre hacia la derecha, la energa que se toma del ambiente es la energa solar. En cambio, cuando la reaccin discurre hacia la izquierda, la energa que aparece en la ecuacin es la que los seres vivos necesitan para mantener su actividad vital. La eutrofizacin ocurre cuando hay demasiada materia orgnica (o demasiado poco oxgeno) en el fondo del lago, de modo que los organismos anaerobios (ms primitivos y menos eficientes) toman el relevo en la descomposicin de la materia orgnica, extrayendo energa por medios menos eficientes y provocando desechos desagradables o incluso venenosos para los seres aerobios (como nosotros). El ejemplo del lago sirve para ilustrar algunos conceptos elementales en el estudio de los ecosistemas: La biomasa es el conjunto de la materia viva de un ecosistema (medible en toneladas, kg., etc... de carbono o tambin de "peso en seco"). En los ecosistemas terrestres casi toda la biomasa es vegetal (auttrofa), siendo la biomasa animal (hetertrofa) menos de una milsima de aquella. Esto es lgico si tenemos en cuenta que la biomasa vegetal es la nica que posee la propiedad de producir ms biomasa a partir de la materia inorgnica. Los ciclos son muy importantes en ecologa. Ya hemos visto como el comportamiento de los lagos templados es cclico en el tiempo, reciclndose los productos de la descomposicin de la materia orgnica en el fondo del lago de un ao para otro. Una parte importante de la ecologa es el estudio de los

ciclos de los distintos materiales elementales (carbono, oxgeno, nitrgeno, fsforo, etc...) en cada ecosistema en particular y en toda la Biosfera. La sucesin de estados en un ecosistema es tambin muy importante. En los lagos templados hay una sucesin de estados diferentes de verano a verano, en los cuales el comportamiento y la composicin del ecosistema difieren mucho de un estado a otro. Este es un tipo de sucesin cclica que aparece en todos los climas con estaciones. Existe otro tipo de sucesin, que no es cclica, que es el que aparece cuando un ecosistema es devastado (por ejemplo por un incendio), mediante la cual el ecosistema vuelve a su estado inicial. Un ejemplo de esta sucesin aparece cuando un bosque se quema. Aparecen entonces una serie de plantas que colonizan la zona quemada (jaras, etc.) y que preparan el terreno para la regeneracin del bosque. Al estado final de esta sucesin se le denomina clmax (y a la sucesin climcica). Durante la sucesin climcica aparece una serie temporal de estados diferentes, que se caracterizan en casi todos los casos por la siguiente regla: a medida que avanza la sucesin, la productividad de biomasa permanece constante (ya que es bsicamente proporcional a la superficie y a la irradiacin solar), la biomasa total aumenta, la destruccin de biomasa por el metabolismo y la respiracin de animales y plantas aumenta al mismo ritmo y, finalmente, se llega a un estado de equilibrio dinmico en el que la destruccin y la produccin de biomasa se igualan. Este estado es el climax (en climas con estaciones, el climax hay que entenderlo como un estado de equilibrio dinmico con oscilaciones anuales). El ejemplo tpico de clmax es el ecosistema de la selva hmeda tropical, un ecosistema con gran produccin de biomasa, que es inmediatamente destruida por el metabolismo de los seres vivos y con ciclos casi perfectos de todos los nutrientes. Como ocurre en la selva tropical, una caracterstica de las sucesiones climcicas es que la biodiversidad (el nmero de especies presentes en el ecosistema) crece a medida que nos acercamos al climax. No todos los ecosistemas pueden recuperarse tras una catstrofe e iniciar la sucesin climcica. Esta incapacidad la describimos con la palabra fragilidad (del ecosistema). La selva hmeda tropical, a diferencia de los bosques templados, es un ecosistema muy frgil, por lo que la actual destruccin de grandes zonas de selva es, en muchos casos, irreversible. 2.- ECOSISTEMAS ARTIFICIALES La influencia cada vez mayor que las actividades humanas realizan sobre los ecosistemas naturales, hasta transformarlos radicalmente como hemos visto en los ejemplos anteriores, pone de manifiesto la necesidad de tener en cuenta estas actividades en el anlisis de los ecosistemas. Al mismo tiempo, el hombre ha ido creando una serie de espacios tan humanizados que ya no cabe describirlos ni siquiera como ecosistemas naturales modificados. Estos espacios son las ciudades, las zonas industriales y sus interconexiones (que ocupan ms del 3% de la superficie seca del Planeta). De hecho, como hemos visto y vamos a ver enseguida, a buena parte de las explotaciones agrcolas modernas habra que calificarlas tambin de ecosistemas totalmente artificiales, pues comparten con estos su principal caracterstica (su carcter

insostenible a largo plazo). Todas estas creaciones de la humanidad, desde el punto de vista de la ecologa, forman parte del metabolismo exosomtico (por oposicin al metabolismo endosomtico que hace referencia a los intercambios de materia y energa estrictamente necesarios para mantenernos vivos como individuos) de la especie humana, del mismo modo que los panales forman parte del metabolismo exosomtico de las abejas. No obstante, en el caso de la especie humana, el metabolismo exosomtico supone intercambios de energa que multiplican por 14 la energa de los intercambios endosomticos. Al aplicar los mtodos de la ecologa al anlisis de estos sistemas creados por el metabolismo exosomtico de la humanidad, observamos notables diferencias con los ecosistemas naturales. La primera y la ms llamativa de todas es la fuente de energa. Todos los ecosistemas naturales sin excepcin funcionan a base de energa solar: la energa solar es captada por las plantas verdes y transformada en materia orgnica mediante la fotosntesis. Esta materia orgnica es luego oxidada por las propias plantas o por los animales que la comen para obtener as la energa con la que desarrollarse, moverse, mantener su temperatura, vivir en suma. Los sistemas artificiales, en cambio, utilizan la energa proveniente de combustibles no renovables (fsiles y nucleares), extrados de la corteza terrestre. La otra gran diferencia est en el carcter no reversible y abierto de los ciclos de los materiales en los ecosistemas artificiales. La ecuacin, transitable en los dos sentidos, de los ecosistemas naturales que vimos ms arriba, queda reducida a una ecuacin transitable en un slo sentido: Recursos naturales+ energa no renovable = productos + residuos Las reacciones que slo pueden discurrir en un sentido son insostenibles a la larga. Muchos opinamos que sta es la causa profunda de la insostenibilidad de los ecosistemas artificiales. Sin embargo, si analizamos cuidadosamente la cuestin, vemos que ello no es as necesariamente y que, al menos en teora, es posible "imitar" a la naturaleza en los ecosistemas artificiales, haciendo discurrir la ecuacin anterior en ambos sentidos, mediante un simple cambio: Recursos+ residuos + energa solar = productos + residuos Donde hemos puesto "solar" para indicar que, cuando la reaccin discurre hacia la derecha, la energa debe ser solar o sus derivadas (elica, hidrulica, etc.), lo que asegura su renovacin. Mientras que los residuos obtenidos en la produccin, aparecen de nuevo a la izquierda de la ecuacin, como consecuencia de la reutilizacin o el reciclaje. Obtendramos as un ecosistema artificial renovable y sostenible (al menos mientras durase la energa del Sol). En resumen, cuando aplicamos el anlisis ecolgico a los sistemas producto del metabolismo exosomtico de la humanidad, encontramos que estos sistemas son, en la actualidad, esencialmente insostenibles. Robert U. Ayres, en un artculo famoso, ha comparado tales ecosistemas artificiales con los ecosistemas primitivos que existan sobre la faz de la Tierra en los primeros tiempos de la vida sobre ella y ha propuesto la solucin que se describe ms arriba.

Cambios naturales de los ecosistemas


El mundo natural est en perpetuo estado de transformacin. El cambio opera a todas las escalas de tiempo, desde las ms cortas a las ms largas. Los cambios a corto plazo, observables por las personas, suelen ser cclicos y predecibles: noche y da, ciclo mensual de las mareas, cambio anual de las estaciones, crecimiento, reproduccin y muerte de los individuos. A esta escala, muchos ecosistemas no expuestos a la accin humana parecen estables e invariables, en un estado de " equilibrio natural". Cada vez es ms evidente que esto no es as. Pero los cambios a largo plazo, los que actan durante dcadas, siglos, milenios y hasta decenas de millones de aos, son ms difciles de seguir. La propia ecologa es una ciencia con menos de un siglo de antigedad, un simple guio en la historia de la mayor parte de los ecosistemas naturales. Adems, es evidente que casi todos estos cambios a largo plazo no son ni regulares ni predecibles. En conjunto, el clima es, sin duda, el factor ms influyente a corto y medio plazo. En tierra, la temperatura, la precipitacin y la estacionalidad son los tres factores que ms afectan a la distribucin de ecosistemas. Los cambios de cualquiera de ellos pueden tener consecuencias duraderas. En tiempos geolgicos recientes, el ejemplo ms visible de esto es, sin duda, la serie de glaciaciones que han caracterizado a gran parte del pleistoceno. Estos prolongados periodos de enfriamiento global han afectado profundamente a los ecosistemas de todo el mundo, han provocado la invasin por los casquetes de hielo polares de regiones templadas y la contraccin de los hbitats forestales hmedos en partes del trpico. A escalas temporales ms cortas pueden tambin producirse alteraciones climticas de influencia geogrfica amplia. Uno de los ejemplos ms espectaculares es la corriente de El Nio, una corriente de agua clida que recorre peridicamente el Pacfico. Ejerce una influencia enorme sobre los ecosistemas marinos y provoca, por ejemplo, la muerte de arrecifes de coral en muchos lugares del Pacfico o la prdida de productividad de las pesqueras del ecosistema de la corriente de Humboldt, frente a las costas de Per y Chile. La corriente de El Nio sigue un ciclo irregular y vara en cuanto a intensidad e impacto; raramente pasan ms de veinte aos sin que se produzca, pero en ocasiones el fenmeno se ha repetido con un intervalo de slo uno o dos aos. Afecta tambin a los ecosistemas terrestres, pues altera las pautas de precipitacin, sobre todo en Amrica. Ciertos episodios locales tambin afectan con fuerza a los ecosistemas: incendios, inundaciones y corrimientos de tierras son fenmenos naturales que pueden tener repercusiones catastrficas a escala local. Este impacto no es necesariamente negativo: de hecho, muchos ecosistemas necesitan estas perturbaciones peridicas para mantenerse. Ciertos ecosistemas, una vez alcanzado el estado ptimo o clmax, son dependientes del fuego, ya que los incendios peridicos forman parte esencial del ciclo de crecimiento; estos ecosistemas son muy comunes en reas semiridas, como gran parte de Australia.

A escalas de tiempo ms prolongadas, los fenmenos geolgicos y la evolucin desempean una funcin crucial en el cambio de funcionamiento de los ecosistemas. La deriva continental altera, literalmente, la faz de la Tierra, destruye paisajes y crea otros nuevos, mientras que la evolucin da lugar a nuevas formas de vida que, a su vez, pueden crear ecosistemas nuevos al tiempo que inducen la extincin de otras especies y la prdida o transformacin de los ecosistemas de los que formaban parte. Pero esto no significa que los ecosistemas naturales carezcan de continuidad. Muchos han demostrado una elasticidad y una persistencia enormes durante millones de aos. Son ejemplos de ecosistemas que se han mantenido aparentemente estables durante mucho tiempo: las extensas llanuras del fondo ocenico, los ecosistemas de tipo mediterrneo del sur de frica y el oeste de Australia y algunas reas de selva tropical lluviosa o pluvisilva, como las del Sureste asitico continental o las montaas del este de frica.

Influencia humana sobre los ecosistemas


Todos los medios y ecosistemas naturales se enfrentan ahora a una dificultad sin precedentes: la humanidad. El ser humano ha comprimido en unos pocos siglos cambios que en su ausencia hubiesen exigido miles o millones de aos. Las consecuencias de estos cambios estn todava por ver. A continuacin se describen los impactos ms importantes de la actividad de los seres humanos sobre los ecosistemas. Destruccin y fragmentacin de hbitat La influencia ms directa del hombre sobre los ecosistemas es su destruccin o transformacin. La tala a matarrasa (el corte de todos los rboles de una extensin de bosque) destruye, como es lgico, el ecosistema forestal. Tambin la explotacin selectiva de madera altera el ecosistema. Lo mismo ocurre con la desecacin de humedales que se ha llevado a cabo de forma sistemtica (para ganar tierras de cultivo o eliminar la fuente de enfermedades) y cuyo mayor exponente es la desecacin del mar de Aral por el aprovechamiento de las aguas de sus tributarios. La fragmentacin o divisin en pequeas manchas de lo que era un ecosistema continuo puede alterar fenmenos ecolgicos e impedir que las parcelas supervivientes continen funcionando como antes de la fragmentacin. Cambio climtico Ahora se acepta de forma generalizada que las actividades de la humanidad estn contribuyendo al calentamiento global del planeta, sobre todo por acumulacin en la atmsfera de gases de efecto invernadero. Las repercusiones de este fenmeno probablemente se acentuarn en el futuro. Como ya se ha sealado, el cambio climtico es una caracterstica natural de la Tierra. Pero antes sus efectos se podan asimilar, porque los ecosistemas "emigraban" desplazndose en latitud o altitud a medida que cambiaba el clima. Como ahora el ser humano se ha apropiado de gran parte del suelo, en

muchos casos los ecosistemas naturales o seminaturales no tienen ningn sitio al que emigrar. Diez consecuencias del Cambio Climtico: 1) Crecimiento del nivel del agua por la fusin de porciones de hielo polar, lo que originara la desaparicin de Holanda y los pases bajos, el sur del Estado de Florida y la Baha de San Francisco en EU, as como los alrededores de Beijing y Shangai en China, Calcuta en la India y Bangladesh, donde viven aproximadamente 60 millones de personas. Segn el Instituto de Hidrologa, Meteorologa y Estudios Ambientales (IDEAM) el nivel del mar en el Caribe se aumentar para el ao 2060 en 40 cm, esto provocara que las aguas subterrneas utilizadas para el abastecimiento sean invadidas por el agua salada del mar, ocasionando problemas de disponibilidad de agua dulce para consumo humano, actividades productivas y de turismo. 2) Aumento de las enfermedades respiratorias, cardiovasculares e infecciosas causadas por mosquitos y plagas tropicales, adems de la postracin y la deshidratacin debida al calor. 3) Las altas temperaturas generarn un aumento de la demanda del agua potable pero reducir los niveles de los embalses, causando desabastecimiento. 4) Escasez de alimentos ante las dificultades de cultivo por la afectacin de los suelos y las altas temperaturas. 5) Extincin de gran cantidad de especies animales a consecuencia de cambios en los ecosistemas. Segn el IDEAM, el incremento de la temperatura del mar afectara notablemente a los corales, los cuales constituyen una especie de salacunas para los peces. Con ello, Colombia se vera afectada la actividad pesquera y la biodiversidad representada en especies endmicas (nicas en el mundo). 6)Aumento de la intensidad y frecuencia de las lluvias, huracanes y tornados, ante un ascenso en los ndices de nubosidad por el incremento de la evaporacin del agua. 7) Disminucin del nivel de agua de ros y lagos debido a la evaporacin causada por el aumento de la temperatura. 8) xodo de ecosistemas: la regin tropical se extender hacia latitudes ms altas, y las regiones de bosques y pinos se desplazarn hacia regiones que hoy forman parte de la tundra y la taiga. Por su parte, los ecosistemas costeros tendrn cambios profundos, ya que el alza del mar provocar la inundacin de las costas. 9) Los suelos se tornarn casi desrticos, perdiendo gran parte de sus nutrientes. 10) El aumento de las temperaturas permitir la reproduccin de ciertos insectos que le causarn enfermedades a las plantas y afectarn los cultivos.

Contaminacin La contaminacin del medio ambiente por herbicidas, plaguicidas, fertilizantes, vertidos industriales y residuos de la actividad humana es uno de los fenmenos ms perniciosos para el medio ambiente. Los contaminantes son en muchos casos invisibles, y los efectos de la contaminacin atmosfrica y del agua pueden no ser inmediatamente evidentes, aunque resultan devastadores a largo plazo. Las consecuencias de la lluvia cida para los ecosistemas de agua dulce y forestal de gran parte de Europa septentrional y central es un fenmeno que ilustra este apartado. Especies Introducidas El hombre ha sido responsable deliberado o accidental de la alteracin de las reas de distribucin de un enorme nmero de especies animales y vegetales. Esto no slo incluye los animales domsticos y las plantas cultivadas, sino tambin parsitos como ratas, ratones y numerosos insectos y hongos. Las especies naturalizadas pueden ejercer una influencia devastadora sobre los ecosistemas naturales por medio de sus actividades de depredacin y competencia, sobre todo en islas en las que hay especies naturales que han evolucionado aisladas. As, la introduccin de zorros, conejos, sapos, gatos monteses y hasta bfalos han devastado muchos ecosistemas de Australia. Plantas, como el arbusto sudamericano del gnero Lantana, han invadido el bosque natural en muchas islas tropicales y subtropicales y han provocado alteraciones graves en estos ecosistemas; el jacinto acutico africano, gnero Eichhornia, tambin ha perturbado de forma similar los ecosistemas de agua dulce de muchos lugares clidos del mundo. En el litoral mediterrneo, la introduccin accidental del alga marina Caulerpa taxifolia est provocando la desaparicin de las ricas y productivas comunidades de fanergamas marinas, las praderas de Posidonia. Sobreexplotacin La captura de un nmero excesivo de animales o plantas de un ecosistema puede inducir cambios ecolgicos sustanciales. El ejemplo ms importante en la actualidad es la sobre pesca en los mares de todo el mundo. El agotamiento de la mayor parte de las poblaciones de peces es, sin duda, causa de cambios importantes, aunque sus repercusiones a largo plazo son difciles de evaluar.

Per es rico en ecosistemas y zonas de vida, destaca ministro Antonio Brack


El Per constituye un pas rico en ecosistemas y zonas de vida al poseer tres reservas de bisfera que contribuyen a la conservacin y al desarrollo sostenible, destac hoy el ministro del Ambiente, Antonio Brack Egg. Destac que el pas cuenta con las reservas Huascarn, Manu y Noroeste, as como la de Oxapampa-Ashninka-Yanesha, aunque esta ltima se encuentra en proceso de ser reconocida por la Unesco. Como se recuerda, las reservas de bisfera son refugios terrestres o acuticos creados para promover una relacin equilibrada entre el hombre y la naturaleza, contribuyendo a satisfacer las necesidades de las generaciones futuras. Para debatir sobre el tema, Brack inaugur en la ciudad de Huaraz, departamento de ncash, el taller internacional Reservas de biosfera, espacios de vida y desarrollo, que cuenta con la presencia de la especialista Claudia Karez, representante de la Unesco para Amrica Latina y el Caribe. El encuentro, que se prolongar hasta el sbado, servir tambin para presentar el Plan de Accin de Madrid y la Estrategia de Sevilla, que marcan la hoja de ruta para gestionar estos refugios de vida en todo el mundo frente al cambio climtico. Asimismo, en el encuentro, el especialista Jorge Ellis, de Unesco Ecuador, detallar los alcances del Plan de Accin de Madrid, que servir para la elaboracin de proyectos especficos de accin para las reservas de bisfera peruana. Las reservas de biosfera son zonas de ecosistemas terrestres y marinos costeros o una combinacin de los mismos, reconocidas en el plano internacional como tales en mrito al Programa sobre el Hombre y la Bisfera (MAB de la Unesco). En Per, los parques nacionales son importantes porque representan los ncleos dentro de la zonificacin de las reservas de bisfera. El taller forma parte de la celebracin por el Da de la Tierra que se lleva a cabo hoy en diversas partes del mundo, con el fin de crear una conciencia comn sobre los problemas de la contaminacin y la conservacin de la biodiversidad. Cabe recordar, finalmente, que en el mundo existen 553 reservas de bisfera en 103 pases.