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1.- Qu es la atencin?

PSICOLOGA DE LA ATENCIN. TEMA 1 2010/2011

Es un concepto difcil de definir, Williams James deca: todo el mundo sabe lo que es la atencin. Consiste en que la mente toma posesin, de manera clara y lcida Implica dejar a un lado algunas cosas con el fin de abordar otras eficazmente. Sin embargo, nos acercaramos ms a la realidad si dijramos que nadie sabe lo que es la atencin. El problema es que la atencin no es un nico concepto, sino un trmino que engloba diversos fenmenos psicolgicos. Shiffrin nos ofrece una definicin ms precisa: el trmino atencin se ha utilizado para referirse a todos aquellos aspectos de la cognicin humana que el individuo puede controlar y a todos los aspectos de la cognicin relacionados con las limitaciones de recursos o de capacidad, incluidos los mtodos para abordar dichas limitaciones. Existe cierto acuerdo en que la atencin se caracteriza por una capacidad limitada de procesar informacin, y que este procesamiento se puede controlar intencionadamente. Desimone y Duncan plasman las propiedades de la atencin visual diciendo lo siguiente: el primer fenmeno bsico es la capacidad limitada para procesar informacin. En un momento dado slo se puede procesar y utilizar una pequea parte de la informacin que llega a la retina. Aunque seamos capaces d elegir a qu prestar atencin visualmente, existen importantes limitaciones en la cantidad de informacin a la que podemos atender en un momento determinado. Engloba este fenmeno todas las clases de atencin? Hasta qu punto podemos dirigir la atencin en funcin de nuestras metas conductuales? En la definicin de Shiffrin es el individuo el que asume el control. Sin embargo, esta explicacin no es muy cientfica y, como veremos en los captulos siguientes, existe cierto debate sobre la naturaleza del control atencional. La atencin es un trmino que se emplea para referirse a distintos fenmenos y procesos, y esto no slo sucede entre los psiclogos, sino tb en el uso cotidiano que le damos a este vocablo. Uno de los motivos por los que tuvo tanto auge el movimiento conductista en psicologa fueron las dificultades que encontraron los psiclogos a ppos de siglo XX para definir con precisin trminos como atencin y consciencia. El clebre conductista Watson escribi: si yo les preguntara qu significan para ustedes los trminos que utilizan habitualmente pronto se quedaran sin palabras. Creo que incluso podra convencerles de que no saben lo que quieren decir con ellos.

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El conductismo pretenda suprimir el uso de trminos psicolgicos cotidianos y buscar una verdadera ciencia de la conducta, sin recurrir a ninguna variable en que interviniera la mente. El problema para los psiclogos de tradicin conductista era que la mente no era tan fcil de suprimir de las explicaciones del comportamiento humano. Se poda observar cientficamente la conducta y descubrir relaciones entre estmulos y respuestas, pero no se poda experimentar con mecanismos internos inobservables como la atencin. Estos mecanismos internos no admitan explicaciones en trminos de simples asociaciones entres estmulo y respuesta. Treisman comenz su artculo Selective attention in man del siguiente modo: hace 50 aos los psiclogos pensaban que la atencin era la focalizacin de la consciencia o una mayor claridad de una idea en particular. Sin embargo, esta y otras definiciones, relacionadas con las facultades mentales o con la experiencia subjetiva, demostraron se estriles para la investigacin emprica y acabaron con una serie de controversias poco concluyentes, aunque recientemente ha resurgido el inters por este problema. Esta autora insisti en la necesidad prctica de comprender la atencin y el desarrollo del enfoque del procesamiento de la informacin, proporcionando una metfora para elaborar procesos internos y permitir avanzar en el conocimiento de las bases neurofisiolgicas como factores impttes en el inters por la atencin. El conductismo cay en desgracia, y el enfoque cognitivo, que consideraba al ser humano como procesador de informacin, tom el mando como metfora predominante de la mente. 2.- TIPOS DE ATENCIN La atencin no es de un solo tipo por lo que, ms que buscar una definicin tendramos que considerarla como algo que puede tener distintas variedades. Allport plantea el problema de que el propio trmino atencin hace referencia a diferentes situaciones: la existencia de un nico mecanismo o recurso computacional como causa de todos los fenmenos atencionales ya no parece ms pausible que la existencia de una nica base de pensamiento, de percepcin o de cualquier otra categora tradicional de psicologa popular.

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La expectacin y anticipacin activan los procesos top-down (arriba y abajo), siendo sta una disociacin muy habitual en psicologa cognitiva. En el procesamiento arriba-abajo (top-down) los cambios atencionales se ejecutan bajo el control del sujeto de forma volitiva en funcin de las expectativas cognitivas, requisitos de la tarea y/o metas planteadas (goal-driven processing). En el procesamiento abajo-arriba (bottom-up) los cambios atencionales se ejecutan automticamente, dirigidos por propiedades y rasgos fsicos del estmulo presentado (simulus-driven processing). Esta idea de disposicin mental (mental set) no es nueva. Muchos experimentos sobre atencin utilizan un paradigma de disposicin selectiva en el que el sujeto se prepara para responder a un conjunto determinado de estmulos en detrimento de otros. Primer problema: la atencin entendida como disposicin interna para detectar o responder a un conjunto determinado de estmulos frente a otros. Segundo problema: puede surgir una distraccin momentnea, es un proceso automtico que no requiere atencin. Tercer problema: recordamos lo que estbamos haciendo y, mediante algn mecanismo interno, dirigimos de nuevo la atencin hacia la actividad original. Decir que esto podemos controlarlo voluntariamente como dice Shiffrin no nos dice nada, se podra argumentar como si tuviramos un homnculo o agente cognitivo representado en forma de hombrecillo en el cerebro, que percibe e interpreta el mundo. El problema es que a su vez necesita otro homnculo para explicar sus actos, quien a su vez necesitara a otro, as hasta llegar a una regresin ad infinitum. Se dice que una doctrina es homuncular cuando se explica un fenmeno recurriendo al propio fenmeno. La cuestin de si la atencin visual se basa en el espacio o en el objeto es otro problema que interesa a los investigadores. La atencin visual est ntimamente relacionada con el lugar al que miramos y con los movimientos oculares, de manera que quizs no haya mucho que explicar aqu: simplemente atendemos a aquello a lo que dirigimos nuestra mirada. Sin embargo, todos sabemos que podemos mirar por el rabillo del ojo". En la visin parece existir un lmite obvio para la cantidad de informacin que podemos captar procedente de distintos lugares espaciales, simplemente porque no es posible mirar en dos direcciones al mismo tiempo. Sin embargo, cuando procesamos atencin a una localizacin visual concreta, surge la cuestin de cmo podemos atender selectivamente a un atributo entre otros muchos que coinciden en el espacio.

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La atencin auditiva tambin parece tener ciertos lmites. A diferencia de los ojos, no podemos mover los odos para seleccionar una ubicacin o buscar en el entorno, pero podemos centrarnos en una fuente auditiva y as captar los sonidos, por lo que podemos elegir lo que escuchamos. Ej.: podemos captar la conversacin de la mesa de al lado siendo distinta de la de nuestra propia mesa, ste es un ejemplo de atencin auditiva selectiva, y constituye una versin del problema cocktail party. Existen procesos internos que permiten de alguna manera que un conjunto de datos auditivos prevalezca sobre otros. Es la atencin que utilizamos en la visin la misma que la que empleamos en la audicin? Aunque resulte difcil realizar dos tareas visuales o dos tareas auditivas a la vez, no tiene porqu serlo combinar una tarea auditiva con una visual, esto tiene su utilidad desde un punto de vista evolutivo. Aunque se ha investigado mucho sobre la visin y la audicin, por supuesto tb podemos atender a olores, sabores, sensaciones e informacin propioceptiva. Se sabe mucho menos sobre estos fenmenos sensoriales, pero todos sabemos que un estmulo doloroso como el aguijn de una abeja captar nuestra atencin, y que no podemos olvidarnos fcilmente de un molesto dolor de cabeza. De hecho, el propio trmino molesto, sugiere este recordatorio constante su presencia. La atencin del dolor es importante para la autopreservacin y supervivencia, pero quienes padecen dolor crnico pueden tener dificultades para realizar otras tareas porque el dolor acapara su atencin. Conclusin: el motivo por el cual algunas tareas se interfieres entre s, mientras que otras se pueden realizar de forma independiente, y cmo somos capaces de compartir o dividir la atencin pueden depender bsicamente de la modalidad de input y output, as como el tipo de procesamiento de la informacin que se necesite para ejecutar ambas tareas. Porqu algunas tareas o tipos de procesamiento requieren atencin y otros no? Caminar, hablar y comer parecen procesos que no requieren atencin, hasta que el terreno se vuelve irregular. En esos momentos quiz nos demos cuenta de que para prestar atencin a una tarea hay que detener la otra. Parece entonces que la cantidad de atencin que requiere una tarea no depende de la destreza, algo que se adquiere con la prctica. Es como si la atencin se dirigiera o se retirara en funcin de la combinacin de demandas impuestas por las tareas. La atencin parece ser una cantidad limitada de algo o una especie de esfuerzo. Algunos tericos consideran la atencin en trminos de recursos o

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esfuerzos, mientras que otros se han preocupado ms por descubrir dnde operan las limitaciones cierta informacin con vistas a un procesamiento ulterior. La memoria est ntimamente ligada a la atencin. Parece que recordamos aquello a lo que hemos atendido. As, si queremos asegurarnos de que alguien recuerde lo que le estamos diciendo, le pedimos que preste atencin. Otros aspectos importantes son cmo afecta a la memoria el procesamiento atencional y cmo afecta a la atencin una tarea memorstica concurrente, aunque existen pruebas de que buena parte del procesamiento se lleva a cabo sin necesidad de atencin y sin que esa persona tenga recuerdo alguno del evento. Aunque tal vez no sea capaz de recordar de forma explcita en un nivel consciente la presencia de cierta informacin concreta, pruebas posteriores pueden demostrar que los estmulos no atendidos han causado efecto, sesgando o preparando (priming) respuestas posteriores. Para que un estmulo sea aparentemente inatendido, parece que tiene que ser inconsciente. Esto nos lleva a otro asunto qu relacin existe entre la atencin y la experiencia consciente? Al igual que sucede con la atencin el trmino consciente posee varios significados. Por lo general decimos que somos conscientes de aquello a lo que prestamos atencin. A lo que prestamos atencin se encuentra en la Memoria a Corto Plazo (MCP) o de trabajo (working memory). Lo que tenemos en la memoria a cp es lo que estamos pensando conscientemente en ese momento. La memoria y la atencin tb estn ntimamente relacionadas entre s a la hora de planificar y de supervisar las actividades cotidianas, pero no slo tenemos que recordar la meta general sino tb supervisar y actualizar los pasos que se han realizado para cumplirla y, en ocasiones cambiar la meta sobre la marcha. La atencin en el control de la accin es, asimismo, otra forma de atencin que dirigimos en funcin de las metas o de lo que pretendemos hacer. La cuestin de control intencionado y voluntario en el que la conducta se planifica segn las metas propuestas y las instrucciones constituye un campo creciente de investigacin sobre el tema. 3.- ES LA INTENCIN UNA CAUSA O UNA PROPIEDAD EMERGENTE? Segn lo dicho sobre la atencin, tal vez suene como si fuera una cosa o un agente causal que hace algo: es el problema del homnculo ya mencionado. Por supuesto, bien podra suceder que la atencin fuera una propiedad emergente, es decir, que parezca que est ah, pero que no desempee una funcin causal en el procesamiento de la informacin. Williams James, seal esta distincin al preguntarse si la atencin

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era una resultante o una fuerza. Johnston y Dark examinaron diversas teoras sobre atencin selectiva y clasificaron en teoras de causa y de efecto. LAS DE CAUSA distinguen dos tipos de procesamiento, a los que Jhonston y Dark llaman Dominio A y Dominio B. El dominio A es de alta capacidad, inconsciente y pasivo, y equivale a lo que diversos tericos denominan procesamiento automtico o procesamiento preatencional. El dominio B sera el sistema de procesamiento controlado o atencional. En la teoras de causa, el Dominio B es entre otras cosas, un mecanismo atencional o director, o una causa de procesamiento selectivo. Esto pone de manifiesto un grave problema metaterico, segn el cual: un constructo psicolgico que pretenda explicar el poder de seleccin inteligente y adaptativa del organismo no puede verse a su vez imbuido de estos poderes. LOS DE EFECTO surgen del funcionamiento de todo el sistema cuando el input interacta con los esquemas en la memoria a lp, siendo la propuesta de Neisser un ejemplo de esta perspectiva. Johnston y Dark consideran que sera interesante ver cunto podemos aprender sobre la atencin selectiva sin recurrir al homnculo procesador. La atencin parece tan difcil de definir, que intuitivamente, es probable que las distintas formas de atencin surjan de los diferentes efectos en lugar de ser reflejo de varios agentes causales. 4.- PERSPECTIVA GENERAL DEL LIBRO En la actualidad, la psicologa cognitiva forma parte de un conjunto ms amplio denominado en ocasiones ciencia cognitiva, cuya finalidad es entender cmo nos permite el cerebro atender eficazmente. Junto con los hallazgos provenientes de los estudios biolgicos y neuropsicolgicos, los modelos computacionales, los estudios fisiolgicos y la aplicacin de tcnicas de neuroimagen han permitido avanzar considerablemente en el estudio de la atencin. Cuando comenzaron las investigaciones sobre la atencin en la dcada de 1950, la psicologa cognitiva ni siquiera tena nombre. Las investigaciones han seguido un largo y tortuoso camino, en ocasiones llegando a callejones sin salida y en otras encontrando bocacalles que se nos haban pasado por alto. Posner divide los trabajos sobre la atencin en tres fases:

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1.- La investigacin se centr en el desempeo humano y en el concepto del ser humano como procesador monocanal 1950-60

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2.- El campo de estudio gir en torno a la cognicin y las investigaciones se centraron ms en buscar y estudiar representaciones internas, procesos automticos y controlados y estrategias para focalizar y dividir la atencin. 1970 y principio de los 80. 3.- A mediados de los 80, por influencia de la neurociencia cognitiva, los psiclogos empezaron a tener en cuenta la biologa, los pacientes con alteraciones neuropsicolgicas y la computacin. Posner indica que, aunque hayan cambiado algunos intereses, todas las lneas de investigacin siguen estando presentes en la dcada de los 90. Allport apuntaba que se han n dado demasiados usos al trmino atencin para que ste se til, Posner consideraba que, si pensamos en la atencin como si un sistema con varias redes cerebrales, el concepto es vlido. Ha revisado las tcnicas de neuroimagen para ayudarnos a comprender la relacin que existe entre psicologa y neurociencia. Una de las principales cuestiones que estn surgiendo es que la atencin participa en la resolucin de conflictos a escala neuronal, sino tb entre otras ms distantes, como demuestran Desimone y Duncan, pero debemos ser conscientes de que toda conducta atencional proviene de un sistema muy complejo: el cerebro. 5.- RESUMEN La atencin no es un concepto aislado. Es un trmino que se emplea para describir y, lo que es ms inquietante, en ocasiones para explicar una serie de datos psicolgicos. Aunque todos tenemos cierta idea subjetiva de lo que queremos expresar cuando decimos que estamos atendiendo a alguien o a algo, el significado de esta palabra puede diferir segn las circunstancias. A medida que avanzan las investigaciones se han ido modificando o abandonando las teoras originales, pero dado que la ciencia avanza a base de someter estas teoras a prueba, el camino que ha seguido la psicologa de la atencin se ha visto enormemente influenciado por las propuestas iniciales. Actualmente, se tienen mucho ms en cuenta los aspectos biolgicos, neuropsicolgicos, computacionales y funcionales de la conducta atencional, lo cual esperamos que nos ayude a responder a la pregunta Qu es la atencin?

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