La sedimentación en embalses.

Medidas preventivas y correctoras
ANTONIO PALAU YBARS
Dirección de Medio Ambiente y Calidad, Endesa Servicios, S. L. C/ Suero de Quiñones, 34-36. 28002 MADRID. apalau@enher.es

RESUMEN

Los embalses son infraestructuras que suponen una clara discontinuidad en el gradiente longitudinal de procesos propios de los ríos. Junto con el agua, los embalses «regulan» también los aportes de materiales en suspensión y los arrastres de sólidos transportados por los ríos. El balance de esta regulación tiene como resultado una retención neta de todos estos materiales en forma de sedimentos, dando lugar a la colmatación. En la actualidad la colmatación de embalses es un problema ambiental de primer orden, en particular en países como España donde la erosión potencial (y real) afecta con intensidad a un buen número de ríos regulados. Ciertamente las consecuencias ambientales de la colmatación de embalses van más allá de la regresión de deltas o las pérdidas de volumen embalsable y afectan o pueden afectar al funcionamiento general de los embalses como ecosistemas acuáticos. No hay soluciones definitivas ni para nuevos embalses ni para embalses en funcionamiento pero existen medidas tanto preventivas como correctoras que pueden contribuir a minimizar los procesos de colmatación de embalses y/o a reducir los efectos ambientales derivados. Endesa está llevando a cabo vaciados de embalses por motivos de gestión y adecuación de grandes presas, en las que el grado de colmatación es variable, viendo en cualquier caso la importancia de abordar medidas al respecto.

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la formación de humedales. son sin duda las dos principales afecciones ambientales de los embalses a nivel mundial y muy en especial en regiones como la península Ibérica donde. la limitación del uso recreativo de los embalses o la propensión a la eutrofia. Territorio y Medio Ambiente 1. pasando por un buen numero de consecuencias limnológicas quizás no tan evidentes.4 0. por un lado. INTRODUCCIÓN La colmatación junto con la eutrofización. pasándose a unos 44 km 3. Tabla 1. además. con máximos de hasta 4. A partir de estos datos. Las cifras oscilan bastante según las cuencas.). son retenidos en su gran mayoría en los vasos de los embalses. En el Estado español la erosión y.500 90 162 19 23 50 200 18 44 18 22 6 13 20 27 95 96 0. dando lugar a una serie de efectos bien conocidos.I Congreso de Ingeniería Civil. puede cifrarse en torno a los 0.500 Tn/km2 · año. es un problema grave en toda la vertiente mediterránea y particularmente en las islas Canarias. etc. se apunta que la producción de sedimentos en el conjunto del Estado español. Una estimación realista indica una pérdida de capacidad de embalse media en España. por tanto.5% al año.5 0. desde la pérdida de su capacidad de almacenamiento de agua hasta la regresión de deltas. resulta que en unos 50 años. Grado y tasa de colmatación de algunos embalses españoles Capacidad inicial Volumen sedimento (Hm3) (Hm3) Colmatación (%) Tasa colmatación (%/año) Embalse Entrepeñas Mequinenza Barasona Guadalmellato Pedro Marín Doña Aldonza 890 1.9 6. se ha visto reducido por varias razones en los últimos años (rentabilidad.000 Tn/km 2 · año (sur) y una media alrededor de 2. Evidentemente no todos estos sedimentos llegan a los embalses y se almacenan en ellos.8 km3/año. la producción de sedimentos. de un 0. Los sedimentos procedentes de las cuencas de drenaje. Todo ello sin tener en cuenta las consecuencias sinérgicas que el tan debatido cambio climático podría suponer.4 0. como es la alteración de la pendiente longitudinal del cauce. pero no por ello menos importantes. La siguiente tabla 1 muestra ejemplos del estado de colmatación de varios embalses españoles. como a las cuentas de explotación. Si se tiene en cuenta que en el Estado español la capacidad total de embalse es de unos 56 km3 y que la tasa de aumento de esa capacidad por la construcción de nuevos embalses. según diversas fuentes. la colmatación de un embalse supone una clara pérdida de eficiencia por sí mismo con el correspondiente coste que afecta tanto a rentabilidad de la inversión inicial de la propia obra hidráulica. oposición social. la actual reserva de agua embalsada se vería reducida en un 25%. Pero.7 5.4 848 . la erosionabilidad de suelos es alta y la irregularidad de escorrentía natural muy notable.

En el caso de la colmatación de embalses. 2. esta necesidad de información debe iniciarse en el conocimiento de las tasas de erosión real de las cuencas donde se encuentran o donde se proyecta su construcción. La producción. arbustivo y herbáceo) hasta unas densidades adecuadas. En este sentido cabe que la eficacia de la restauración forestal pasa por recuperar todos los estratos de vegetación (arbóreo. es la capacidad erosiva de las aguas salientes. descohesión. Por otro lado. de efectos no inmediatos y referidos a unas obras que se proyectan para una vida media de unos 50 a 150 años. los materiales de granulometría apta para la reproducción. maximizando el control sobre el paso de los sedimentos por el vaso de embalse. 2. La localización de las zonas productoras de sedimentos. que es de manifestación probabilística.1. su adecuación mediante obras de contención y/o preferentemente. No hay soluciones definitivas ni para nuevos embalses ni para embalses en funcionamiento. irrelevante o simplemente innecesaria. la medición del transporte de sedimentos puede permitir conocer la tasa de colmatación. dado que sus efectos (sedimentación. y el otro a nivel de la propia obra hidráulica.) hasta los peces que ven cómo el tamaño medio del sustrato aumenta y pueden faltar. pero existen medidas tanto preventivas como correctoras que pueden contribuir a minimizar los procesos de colmatación de embalses.2. alterando el hábitat físico de las comunidades naturales acuáticas. así como su distribución en el vaso de embalse. el tipo y la movilización de los sedimentos El punto de partida de cualquier propuesta de medida preventiva es el disponer de información sobre el aspecto objeto de estudio. requiere una buena dosis de concienciación. 2. promoviendo la minimizando la producción y movilización de sedimentos. como medida de su capacidad abrasiva. Junto con la localización de las zonas productoras de sedimento. son aspectos clave en la reducción de la producción de sedimentos y en la conservación de la vida útil de los embalses. 849 . Medidas preventivas y correctoras Un aspecto quizás menos conocido de la colmatación de embalses. tanto mayor cuanto más decantadas. dado que en caso contrario corre el riesgo de considerarse banal. En aprovechamientos hidroeléctricos es particularmente interesante conocer el contenido en cuarzo de los sedimentos. etc. MEDIDAS PREVENTIVAS Aspectos generales La prevención en materia de colmatación de embalses se puede aplicar a dos niveles. resulta también importante conocer la naturaleza mineral de ese sedimento. uno sobre el medio productor de sedimentos (la cuenca). mediante una correcta recuperación y mantenimiento de la cubierta forestal. abrasión) son sustancialmente distintos según el tipo de sedimento. No cabe duda que la prevención aplicada a un proceso como la colmatación.La sedimentación en embalses. capaces de erosionar el cauce y las riberas río abajo. por ejemplo. desde los productores priamarios y secundarios (granulometría.

Esta última solución es práctica habitual en los sistemas de derivación de aguas desde azudes o pequeñas presas. sin modificar el perfil hidráulico del río aguas arriba de la presa. En el caso de pequeñas presas. proyectar y valorar posibles medidas preventivas y/o correctoras frente a la colmatación. en muchos nuevos proyectos sigue sin tenerse en cuenta y se continúan adoptando diseños inadecuados para los efectos de la sedimentación en embalses. de manera que sean capaces de absorber la máxima crecida de diseño.3. y a pesar de estas imprecisiones. No obstante. en muchas obras hidráulicas nunca se ha cuantificado este problema y lo que sin duda resulta menos comprensible. como se ha indicado. pero se trata de una solución temporal. en la definición de la altura de la presa y. Cabe indicar que la utilización de equipos y protocolos de muestreo adecuados. Territorio y Medio Ambiente Estas mediciones tienen una precisión limitada por la diversidad de mecanismos de transporte a la que se ven sometidos los sedimentos (en suspensión. Así debería valorarse la importancia que puede tener el conocer la dinámica de los sedimentos en la zona y las previsiones de colmatación del embalse proyectado en ella. es fundamental para acotar las imprecisiones hasta un nivel aceptable. sobre todo. como consecuencia del material mineral en suspensión también admite medidas preventivas a nivel de la fase de proyecto y construcción de la obra hidráulica. bajo estos condicionantes lo habitual es que las estimaciones de transporte de sedimentos sean a menudo infravaloraciones de la realidad y por ello es frecuente que las tasas de colmatación medidas en los embalses sean superiores a las previstas por este tipo de modelos. resulta importante conocer con la máxima precisión posible el transporte y la distribución de los sedimentos en los embalses. También cabe plantearse la posibilidad de construir azudes de cola (figura 3) como medida para controlar la dispersión de sedimentos en el vaso de embalse y facilitar su extracción. como por ejemplo el diseño de compuertas sin guías susceptibles de sufrir abrasión o la construcción de sistemas decantadores en las tomas. 850 .) a lo que hay que añadir la notable variabilidad temporal y heterogeniedad espacial con la que se produce ese transporte. de fondo. Estos sedimentos pueden depositarse en algún lugar predefinido por debajo de la presa y ser distribuidos río abajo mediante crecidas controladas. La abrasión sobre elementos mecánicos y estructurales de la obra hidráulica. Se puede aumentar la altura de presa para compensar la colmatación previsible. En cualquier caso. 2. permitiendo la movilización del sedimento y el mantenimiento del cauce limpio de acumulaciones tanto aguas arriba como aguas abajo de la presa. etc. en cuencas con una alta probabilidad de generar problemas de colmatación. por parte de personal bien preparado. se puede también dimensionar los órganos de evacuación preferente de sedimentos (compuertas o desagües de fondo). al objeto de poder considerar. Su eficacia depende en gran medida de su diseño. existen medios para conocer la problemática que puede presentarse en una cuenca determinada en cuanto a producción y movilización de sedimentos. en saltos. La prevención aplicada al diseño de presas y azudes A pesar de que. en este tipo de estudios. la cota de las tomas de agua y su diseño y gestión más adecuadas.I Congreso de Ingeniería Civil.

transporte o depósito. aunque las experiencias en esta línea son muy escasas. La evacuación de sedimentos es por tanto un valor añadido a la actuación de vaciado de embalses. Tanto el sifonado como el dragado aplicables a embalses. Es una actuación que admite varias opciones. 3. compuertas. 3. Medidas preventivas y correctoras Como medidas preventivas complementarias. etc. Remoción total o parcial de presas y azudes. El dragado adolece de problemas similares al caso anterior. del orden del 5-20% y que como producto. Es una práctica de la que en el Estado español se dispone de una experiencia creciente. puede ser interesante pensar en dejar mínimamente operativos los túneles de desvío de la construcción. 2. ha conducido a Endesa al desarrollo de un protocolo de vaciado de embalses que forma parte de su Sistema de Gestión Ambiental. Finalmente la excavación se refiere a la retirada de sedimentos en seco. en unos casos para la reparación de tomas o desagües de fondo y en otros para reparaciones en el paramento de la presa. desde el sifonado o aspiración de sedimentos. 851 . 3. como enmiendas agrícolas o para compostaje.). son muy bajos. como una Instrucción Técnica. Vaciados de embalses.La sedimentación en embalses. si bien los rendimientos son algo mejores. pero en casos críticos puede ser la mejor opción de reducción de la colmatación.1. Durante los últimos tres años. Estas actuaciones se pueden agrupar en cuatro apartados: 1. En este caso. También pueden preverse aliviaderos o compuertas adicionales (o espacio para construirlos con facilidad si llegado el momento se consideran necesarios). la suspensión de sedimentos no admite demasiadas soluciones de acopio. Endesa ha llevado a cabo vaciados de un buen número de embalses. (si no es que se van a utilizar para algún fin previsto). paramento de la presa. Extracción (retirada) de sedimentos del vaso de embalse. La aspiración de sedimentos tiene como inconveniente que los rendimientos en términos de extracción neta. derivan de técnicas portuarias marinas. con el objeto de poderlos acondicionar como elementos adicionales de desagüe. es decir en momentos con un bajo nivel de embalse. MEDIDAS CORRECTORAS Aspectos generales La corrección de la colmatación de embalses raramente se lleva a cabo en forma de actuaciones de mantenimiento constantes y de baja intensidad. Normalmente no se realiza como medida de corrección de la colmatación sino para la reparación o supervisión de órganos de regulación de la presa (desagües de fondo. se pueden llegar a recuperar volúmenes significativos de embalse y los sedimientos retirados pueden reutilizarse en actuaciones de restauración de suelos. Habitualmente se fundamenta en actuaciones puntuales de alta intensidad que llevan asociadas un buen número de posibles afectaciones ambientales sobre el ecosistema fluvial. hasta el dragado y la excavación. que sólo tiene sentido cuando la obra hidráulica que padece la colmatación ya no es funcional ni es rentable acondicionarla para que pueda serlo. Las potencialmente significativas afectaciones ambientales derivadas del vaciado de embalses. Es una actuación finalista.

Su aprovechamiento no deja de ser una puesta en valor de un componente residual y problemático de los embalses.2. Existen pocas opciones de aplicación. A lo largo del eje de cualquier embalse. Estas y otras soluciones que se comentan a continuación. que puede ser de bajo coste (si los accesos son fáciles y las cantidades acumuladas importantes). Los materiales retirados de las colas de embalses en épocas de bajo nivel de agua. Por el contrario. Gestión de la colmatación en grandes y medianos embalses a largo plazo El carácter anual o hiperanual de los grandes y medianos embalses. se pueden generar crecidas controladas a través de los desagües de fondo (en combinación con otras tomas intermedias). arenas). como traducción del término francés «transparences» que hace alusión a una gestión de embalses en crecidas basada en el criterio de «lo salido por lo entrado». Sólo las fracciones más finas. con un determinado nivel de embalse y en un período de avenida o bien puede realizarse la misma operación en períodos sin crecidas naturales. Es sin duda la mejor opción desde un punto de vista ambiental. en el caso de oscilaciones reducidas del nivel de agua embalsada y con una nula o muy baja operación de los desagües de fondo. 3. La figura 1 muestra la distribución longitudinal más probable de los sedimentos a lo largo del eje longitudinal de un gran embalse. El resultado es un sedimento que se distribuye a lo largo del eje del embalse siguiendo un gradiente granulométrico decreciente desde la cola a la presa. los mayores efectos de movilización de sedimentos se obtienen con embalses llenos y vaciados rápidos a través de los desagües de fondo. En la gestión de avenidas. como por ejemplo los de riego que pueden 852 . combinada con una gestión de los niveles de embalse y de sueltas controladas es una buena opción de cara a la descolmatación de embalses. Territorio y Medio Ambiente 4. no son aplicables de forma universal y el tamaño del embalse suele ser un aspecto determinante en la definición de la actuación correctora finalmente seleccionada. En la gestión de sueltas controladas. gravillas. como lógica consecuencia del aumento de residencia del agua y la pérdida de la componente horizontal (transporte) de los ríos. más amplia e intensa es la remoción de sedimentos en el vaso de embalse en dirección a la presa. pueden proyectarse aguas debajo de los embalses. capaces de mantenerse fácilmente en suspensión. pueden representar aptos para la construcción (gravas.I Congreso de Ingeniería Civil. permite recuperar volumen de embalse y evita la apertura de nuevas graveras en otros tramos de río susceptibles de mayor valor de conservación. Sin duda la gestión de avenidas. cuanto más bajo este el nivel de embalse y mayor sea crecida natural recibida. les convierte en trampas casi absolutas de todo el sedimento producido en sus cuencas. Así. La mayor eficacia se consigue en los aprovechamientos fluyentes o semifluyentes. en embalses que a menudo se encuentran en bajos niveles de agua embalsada durante situaciones de crecida. se establece un gradiente granulométrico decreciente en dirección a la presa. Gestión del nivel de embalse y de crecidas. Es lo que se denomina «transparencias». pero para ser eficaz requiere aplicarla de forma continuada e iniciarla preferentemente desde el momento de puesta en carga del embalse.

y en los que tampoco se manejan de forma habitual los desagües de fondo. en la medida en que se maximiza la evacuación de sedimentos río abajo (figura 3). hay la opción de eliminar temporalmente compuertas o estructuras que puedan favorecer la decantación. puede poner en peligro el suministro de agua desde los embalses.La sedimentación en embalses. Esta acumulación de sedimentos en las inmediaciones de la presa. el sedimento de granulometría más fina (arcillas) se reduce y se acumulan en las inmediaciones de la presa mayores cantidades de arenas y limos. Medidas preventivas y correctoras recibir las lluvias otoñales con cotas mínimas. Como medidas correctoras estructurales de carácter complementario. Un uso frecuente de los desagües de fondo. combinado con una adecuada gestión de los niveles de embalse durante el período de crecidas. debido a un desplazamiento relativamente rápido de los materiales depositados desde la cola hacia la presa. poniendo en peligro riegos y abastecimientos. incluso a cotas relativamente altas. con un nulo o escaso manejo de los desagües de fondo. reduce de forma apreciable la colmatación. o limitando de forma severa el aprovechamiento hidroeléctrico. Distribución longitudinal esquemática del sedimento en embalses estacionales. También puede plantear- 853 . Distribución longitudinal esquemática de las fracciones granulométricas de sedimento a lo largo del eje de un gran embalse. o construir aliviaderos y desagües de fondo adicionales. tanto más acusado cuanto menor sea el nivel de embalse en el momento de las crecidas (figura 2). Figura 2. Figura 1.

puede ser planteable ambiental y económicamente un mantenimiento basado en dragados periódicos. ciertamente más compleja.) o estructurales (conductos de desagüe. tuberías forzadas. Por otro lado. A menudo en este tipo de presas la capacidad de los órganos desagüe es inadecuada para una suelta eficiente de sedimento («transparencias») y el hecho de que para su explotación suelan mantenerse en un nivel de embalse constantemente alto. los materiales con los que se construyen. etc. con su inevitable problemática ambiental. como se ha indicado. que sólo se reducen alrededor de un 3% y son los responsables de la abrasión. como control de su aterramiento. paramento. pero no los más finos. en este tipo de aprovechamientos.I Congreso de Ingeniería Civil. dejar de turbinar en crecidas. compuertas. con relación al de restitución de las palas de las turbinas. El diseños de las turbinas. unos accesos bien proyectados para facilitar su reparación y un plan de mantenimiento adecuado 854 . otra opción que se ha visto retiene de forma importante los materiales medios y gruesos. puede ser una opción conveniente con vistas al coste del desgaste de las palas de las turbinas desgastadas y de posteriores dragados. En estos embalses de reducidas dimensiones. por lo que su colmatación puede ser rápida sino se gestionan adecuadamente. habitualmente asociadas a aprovechamientos fluyentes. Gestión de la colmatación en azudes y pequeñas presas Las pequeñas presas y azudes. Construir diques o pantallas en las colas de embalse (figura 3) es. se la posibilidad. de proyectar las presas con aliviaderos laterales capaces de desviar parte del agua y sedimentos hacia barrancos marginales.). Territorio y Medio Ambiente Figura 3. tienen una capacidad de embalse moderada o reducida. 3. En cada caso hay que analizar el coste de construcción y gestión de los diques de cola. son particularmente frecuentes los problemas de abrasión sobre equipos mecánicos (turbinas. etc. Distribución longitudinal esquemática del sedimento en un embalse con una buena gestión de los desagües de fondo y provisto de un dique de cola. de modo que en saltos hidroeléctricos. favorece su rápida colmatación. dado que se altera con facilidad el perfil longitudinal del cauce y consecuentemente se favorece la sedimentación.3.

Es también importante señalar que la retirada de sedimentos de embalses contribuye siempre en mayor o menor grado al mantenimiento de un estado trófico aceptable de los embalses y.La sedimentación en embalses. así como controles extraordinarios después de crecidas extraordinarias. Barasona en el río Esera. En la Unión Europea. Por defecto. En Francia la inspección de presas decenal. Los resultados de estos controles servirían para analizar las desviaciones respecto a lo previsto en la fase de proyecto. toda vez que para alimentar modelos y obtener previsiones más precisas sobre el grado y la tasa de colmatación. podría establecerse un control decenal del volumen de sedimentos almacenado en un embalse. cuando la pérdida de capacidad de embalse supera el 15% de la original. disponen de legislación reciente que obliga a los concesionarios de grandes presas. y hay que adoptar medidas correctoras cuando se supera el 40%. es menor la cantidad de sedimentos movilizados y mejor su calidad físico-química. a una mejora de la calidad del agua y de sus capacidades bióticas. en el río Noguera Ribagorzana. que son fundamentales para el control de la colmatación. que es cuando verdaderamente el embalse se aterra. 4. Como práctica usual en Estados Unidos. a menudo lleva asociada el vaciado completo del embalse y con ello la evacuación de cantidades importantes de sedimento río abajo. Por supuesto también servirían para adoptar las medidas correctoras más adecuadas y con mejor conocimiento de causa. CONTROL Y SEGUIMIENTO DE LA COLMATACIÓN DE EMBALSES Al margen de cuantas medidas preventivas y correctoras puedan tomarse. dado que a cada vaciado consecutivo. y bajo criterios estrictamente económicos. a controlar y corregir el aterramiento de los embalses. obligada por ley para garantizar su seguridad y el correcto funcionamiento de los mecanismos de regulación. por extensión. Cabe indicar que los efectos ambientales de un vaciado río abajo son variables en función de dos aspectos: la cantidad de sedimento movilizada y su calidad o carga orgánica. se considera que hay que iniciar actuaciones de control sobre la colmatación de embalses. con una importante problemática en cuanto a colmatación de embalses. Medidas preventivas y correctoras (anual por defecto) pueden reducir drásticamente los costes de reparar los efectos de la abrasión. podría servir para reducir el grado de colmatación de los embalses. con el tiempo. 855 . Cabe señalar que la colmatación es uno de los posibles motivos de la no renovación de la concesión de explotación de un embalse en Estados Unidos. países como Italia. En cualquier caso las experiencias de vaciados de embalses que se han monitorizado hasta la fecha (Santa Ana. además de para reparar y poner en operación los desagües de fondo. Esta práctica periódica aplicada al Estado Español donde el manejo de los desagües de fondo de los embalses no es frecuente. es fundamental llevar a cabo una labor de control y seguimiento continuo de la evolución de los sedimentos en los embalses. Doiras en el río Navia y otros) coinciden en concluir que son de efectos ambientales absolutamente reversibles y que una práctica periódica de vaciados tiende claramente a reducir sus afectaciones río abajo.

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