Materiales atómicos y el litio serían elementos estratégicos

Anticipándose a los vertiginosos cambios que se proyectan en el escenario energético nacional y mundial, se presento una moción que propone modificar la Constitución con el fin de declarar a los materiales atómicos naturales, uranio y torio, así como el litio como estratégicos. "Por exigirlo el interés nacional, estos elementos quedarán reservados al Estado y por lo tanto, la exploración, explotación o el beneficio de éstos, sólo podrá ejecutarse directamente por el Estado o sus empresas", afirmaron varios parlamentarios. En los últimos años el aumento de la población, la disminución progresiva de las reservas de hidrocarburos, el desarrollo económico de países populosos, la inestabilidad política de algunas regiones y la percepción de un cambio climático asociado a las emisiones derivadas del aumento en la tasa de uso de los hidrocarburos, ha tenido como resultado un considerable aumento del costo de la energía. A consecuencia de esta situación se están buscando soluciones en diversas direcciones, como energía solar, eólica, hidráulica, termal, carbonífera, gas libre o asociado al petróleo, gas asociado al carbón, biomasa, energía asociada a mareas y oleaje, fisión nuclear, fusión nuclear y disminución del consumo de energía a través de cambios en los estilos de vida que fomenten el uso eficiente de la energía. No obstante, se aclaro que "pareciera que la núcleo-electricidad va a tener un papel mundialmente importante en los próximos decenios". El combustible para los reactores previsibles es el uranio, aunque la India está desarrollando un reactor basado en el uso del torio como combustible, ya que no cuenta con importantes reservas de uranio. A su vez, ya se trabaja en el primer reactor de fusión experimental (ITER) que se espera esté en operación a partir del año 2017 y en el reactor demostrativo (DEMO) de 2,0 GW de potencia que será el primer reactor de fusión en generar electricidad, a través de Tritio a partir de generadores de litio. RESERVAS EN CHILE La comision del senado recalcó que la importancia de estos elementos radica en que "de los 10 millones de toneladas métricas de reservas conocidas de litio que existen en el planeta, cerca de nueve millones están ubicadas en Bolivia, Argentina y Chile". De esas reservas, "cerca del 45% están ubicadas en Chile, en el Salar de Atacama, en forma de salmueras, siendo el Salar de Uyuni, en Bolivia la principal reserva mundial conocida". Además se sostuvo que "la demanda de litio ha aumentado entre un 7% y 8% anual durante los últimos 10 años, lo que ha llevado a que el precio del carbonato de litio haya aumentado desde los US$ 1.760 por tonelada hasta los US$ 6.000, equivalentes a poco más de 3 millones de pesos". Según el Banco Central, entre 1998 y 2008 las exportaciones mineras de este metal han crecido desde los US$39,3 millones a los US$220,2 millones, lo que equivale a un 460,3%. El la comision informó que "Chile y Argentina entregan hoy poco más del 55% del litio que demandan los países industrializados, abasteciendo los requerimientos de Estados Unidos casi completamente".

No obstante. aunque tampoco se extrae". exclusivo. oro y fosfatos. exceptuados los hidrocarburos líquidos o gaseosos. la Carta Fundamental establece que "el Estado tiene el dominio absoluto. las arenas metalíferas. principalmente la uraninita y también es un subproducto de la producción del cobre. y la Sociedad Chilena del Litio. los informes preliminares habrían sido auspiciosos. empresa filial de la compañía alemana Chemetall.Además. "en algunos yacimientos de la gran minería se produce concentración de uranio en los circuitos primarios de lixiviación. los salares. señalando que "Chile presenta condiciones para la explotación de uranio que van de medianamente favorables a favorables". de acuerdo a diversas informaciones y estudios en nuestro país existirían reservas de uranio en cantidad suficiente como para su explotación comercial. comprendiéndose en éstas las covaderas. existen otros cuerpos legales que le otorgan valor estratégico dependiendo del tamaño del yacimiento". RÉGIMEN JURÍDICO Por estas razones y atendido el interés nacional "es fundamental modificar el actual régimen jurídico de estos materiales atómicos y el litio ya que si bien la Constitución señala que el uranio y el torio son sustancias susceptibles de concesión minera. Asimismo. cuenta con un importante yacimiento con potencial de uranio y torio. En 1985. en Chile. al sur de Calama en la región de Antofagasta. los depósitos de carbón e hidrocarburos y las demás sustancias fósiles. con excepción de las arcillas superficiales. El uranio se encuentra en bajas concentraciones en el suelo. Entre ambas produjeron unas 12 mil toneladas el año 2008. sesostuvo que "la minera canadiense Polar Star Mining. sólo dos compañías producen este mineral: SQM. . se señala que "corresponde a la ley determinar qué sustancias de aquellas a que se refiere la norma anterior. Respecto al torio. la propiedad de las personas naturales o jurídicas sobre los terrenos en cuyas entrañas estuvieren situadas. aunque todavía faltan mayores investigaciones. pueden ser objeto de concesiones de exploración o explotación". Por otra parte. inalienable e imprescriptible de todas las minas. el agua y asociado a diversos minerales. la CCHEN presentó una carta pronóstico que abarca desde Tarapacá hasta Rancagua. no obstante. líder en este mercado (55%). En prospecciones realizadas por la Comisión Chilena de Energía Nuclear (CCHEN) con el apoyo de la Agencia Internacional de Energía Atómica.

un 6. Julio Ponce Lerou. De los diez millones de toneladas métricas de reserva de litio que existen en el planeta. se produjo 27. No valen poco. La industria automotriz. Su desarrollo no tiene techo: la demanda sigue creciendo a un ritmo cercano al 7% anual. El litio está en los lugares más impensados. y el argentino de Hombre Muerto. principal fuente del recurso.están siguiendo la misma ruta. Todo ese mineral sale por puertos nacionales. todas con baterías fabricadas en Europa. Otras compañías importantes del rubro -Toyota. Peugeot.2% más que en 2007. Algunos lo guardan en el botiquín del baño. También se emplea en los reactores atómicos para obtener titrio. explica Carla Araya. es amo y señor en el salar de Atacama. ha conseguido mejorar ostensiblemente sus prototipos eléctricos y se apronta a introducirlos masivamente a partir del próximo año en las naciones más desarrolladas. Con una autonomía de 130 kilómetros.400 toneladas a nivel mundial. Esta región andina almacena el futuro del transporte terrestre de la humanidad. se encuentra en el norte del país. provisto de baterías de litio. pretende responder a los nuevos retos de movilidad urbana y respeto al medio ambiente.000. Incluso en su automóvil. Argentina y Chile. que ha afectado con fuerza a la producción de vehículos y también a la construcción. No se ve. La condición estratégica del litio amerita para muchos la revisión de los permisos de explotación existentes. En enero. en Corea. indispensable en sectores tan distintos como el farmacéutico y el automotor. abasteciendo los requerimientos de Estados Unidos casi completamente. El precio de la tonelada ha subido un 238% desde 1998. equivalentes a poco más de $3 millones. Estas empresas forman parte del grupo de gigantes que tiene sus ojos puestos en el triángulo geográfico conformado por los salares chilenos de Atacama. Otros cargan el liviano mineral en teléfonos celulares. En los últimos meses ha estado debilitado por la recesión global. ex yerno de Pinochet. un elemento que no existe en estado natural y que actúa como combustible en la fusión nuclear. cerca de nueve millones están ubicados en Bolivia. analista de EuroAmerica. ³El potencial de este mineral está muy ligado a la tecnología de la industria automotriz. por su parte. enfrentada al colapso económico y al próximo término de los combustibles fósiles. reproductores musicales y relojes. General Motors (GM) anunció que lanzará el próximo año su modelo Volt. Especialmente en Chile. pero tiene un futuro enorme´. en el marco del Salón Internacional del Automóvil de Detroit. pero está.El oro gris que enciende debate por concesiones Parte importante de las reservas de codiciado mineral. . Chile y Argentina entregan hoy poco más del 55% del litio que demandan las industrias de los países industrializados. En 2008. según el Servicio Geológico de Estados Unidos. empinándose hoy hasta US$6. los bolivianos de Uyuni y Coiposa. presentó el reciente 17 de septiembre en el Salón de Frankfurt un nuevo vehículo 100% eléctrico. con funcionamiento basado en baterías de litio. El litio no sólo se reparte en porciones pequeñas al interior de blackberries. en colaboración con Mitsubishi Motors. Daimler Chrysler y BMW.

la empresa SQM. fue privatizada en un 99. estableciendo grandes ventajas en relación a los costos de extracción que tienen sus competidores. proporción que subirá al 20% en 2020. desde Atacama. Además con contenido de magnesio muy alto. otros sostienen que el Estado no puede intervenir en un negocio que hoy está. origen de SQM. El acuerdo fija cuotas para el tonelaje de litio que se les autoriza vender. es significativamente inferior que las del salar de Atacama. Consultado por LND. Bajo ese prisma. de acuerdo a la Ley N° 16. está disponible y si en algún minuto llegase a aparecer una oportunidad en término de baterías. Sin embargo. domina actualmente el mercado mundial del litio desde Chile.EL REY DEL LITIO Julio Ponce Lerou no tiene nada que envidiar a John Thomas North. señala que el mineral ha sido objeto de estudio en esa instancia legislativa y que él mismo propondrá en las próximas semanas una modificación del Código Minero para que este metal sea considerado estratégico. Gracias a concesiones obtenidas en 1992. el rey del salitre en el siglo XIX. que complica la producción de litio y la hace más cara´. La empresa Soquimich. pues no ha habido una exploración. la administración de SQM está muy tranquila con su concesión y confía en que posteriormente será renovada. integrante de la Comisión de Minería de la cámara alta. cada año. a su juicio. aseguran. varios parlamentarios ven con inquietud la concentración que existe en la propiedad del mineral. En alianza con la asiática Kowa. En una entrevista reciente con la revista Qué Pasa. SQM tiene claro que ese mineral será una fuente económica relevante en el mediano plazo´. pero la calidad de las soluciones de la salmuera. la empresa tiene un acuerdo con la Comisión Chilena de Energía Nuclear respecto de la explotación y venta de litio del salar. la compañía extrae litio desde el salar de Atacama en óptimas condiciones naturales. el senador PS Ricardo Núñez. la empresa podría responder rápido a estos requerimientos´. El ex yerno de Augusto Pinochet es el monarca de esta centuria. que se mide por el contenido de litio. legítimamente en manos privadas. el gerente de SQM. presidida por Ponce. Todo lo que se diga de Bolivia es especulación.319. . ³Las reglas del juego están claras. tal como hoy son el uranio y el torio. Además. SQM cuenta con la concesión del salar de Atacama hasta 2030. Sí se conoce que hay litio. REVISIÓN DE CONCESIONES El litio constituye un elemento estratégico de cara al futuro. La firma estima que. Según fuentes de mercado. ³Aumentó su producción anual de litio desde 30 mil a 40 mil toneladas. lo que significará un alza de la demanda de carbonato de litio de 93 mil toneladas de ahora a unas 160 mil en cinco años más. el 10% de los autos nuevos contará con baterías de litio. en 2015. expresó sobre las reservas de litio en Bolivia que ³el salar de Uyuni no se conoce bien. Aunque hoy el litio represente una parte menor de sus ingresos (8% del total). Patricio Contesse. precisa Carla Araya de EuroAmérica. Julio Ponce pasó de ejecutivo de la entidad estatal a la presidencia de la compañía a través de controvertidas operaciones que no se aclaran hasta hoy. sobre todo en materia de nuevas tecnologías digitales. Ese aumento. que hoy está en stand by por la baja en demanda que ha tenido en volumen debido a la recesión global.99% por la Corfo entre 1983 y 1988.

La diputada socialista Isabel Allende. El senador UDI Jaime Orpis. independiente de quién sea el adjudicatario. hubo una serie de intervenciones oscuras. ³Es evidente todo el futuro que tiene el litio en el mundo. no operando con efecto retroactivo. SQM pidió concesiones para explotar salitre. argumenta Orpis. porque va creando incertidumbre jurídica. No cree conveniente deslegitimar las concesiones debido a que una acción de ese tipo generaría ³ruidos innecesarios´. No se puede improvisar. ³Hay que tener definiciones de ese tipo. cree conveniente estudiar la aplicación de un impuesto a la extracción del litio. Es necesario establecer mecanismos que eviten la sobreexplotación de este recurso no renovable. particularmente en las nuevas tecnologías y en el área nuclear. Con el golpe militar. En general. Riquezas como el litio eran parte de la soberanía del Estado. ³Las nuevas tecnologías hacen descubrir elementos que antes no parecían tan relevantes. propone. aparentemente.³Si prospera la modificación. plantea. Si alguien no se está ateniendo al tema. representante de Tarapacá en la cámara alta. estableciendo. por ejemplo. se encamina. Muchas veces se ha cuestionado estas licitaciones. Eso va creando un ruido innecesario en un tema que necesita mucha seguridad y certeza. La forma en que se aplicaron estas privatizaciones hizo que emergieran fortunas ligadas con esas políticas dictatoriales´. Debemos tener la capacidad de reconocer cuáles son los elementos estratégicos que nos pueden conducir al desarrollo de nuestro país. Bolivia y Argentina. a transformarse en la gran proveedora del oro gris que el planeta requiere en el siglo XXI. Se van creando precedentes´. El Estado no ha sabido vigilar los intereses nacionales en este asunto´. sino que se debe recurrir a los organismos contralores. también espera que el Estado recupere el dominio del litio. porque fueron otorgadas en el régimen militar. la vía no es dejar sin efecto la concesión. justifica. Pensando en innovaciones a futuro. soy muy reacio a dejar sin efecto y a revisar este tipo de materias. A mí no me parece correcto que un gobierno termine cuestionando estas licitaciones. también miembro de la Comisión de Minería. el diputado PRSD Marco Espinosa. ¿Qué argumentos vas a tener para no operar respecto de otro tipo de concesiones? Se puede abrir una caja de Pandora´. afirma. siempre y cuando eso sea acompañado por un royalty que permita que la explotación de este recurso sea provechoso para el país´. La idea es que Chile tenga un compromiso con esas grandes reservas´. En cuanto a las aprensiones de Núñez respecto a que las concesiones fueron otorgadas para explotar salitre y no litio. Allende agrega que se debe modificar el Código Minero con el fin de considerar el litio como elemento estratégico. tiene que ser a futuro. cuotas de extracción y también abriendo el mercado a otros operadores. ³Hay que terminar con la irracionalidad de hacer concesiones de por vida con capacidad de extracción superior a la capacidad de reposición del propio recurso. no litio. La subregión andina que comunica a Chile. se opone a la idea de revisar la legislación. dada su condición de mineral no renovable. ³Si se quiere legislar. con salidas expeditas hacia los puertos del Pacífico. El efecto retroactivo es algo muy delicado. sostiene. miembro de la comisión homóloga de la cámara baja. . los yacimientos que hoy son explotados en el salar de Atacama tendrán que ser vendidos al Estado. Orpis insiste en que existen organismos contralores pertinentes.

usando la demanda proyectada para 2020. lo que presupone el potencial desarrollo de un gran mercado y riquezas futuras para Chile. y establecen límites al mineral que se puede extraer. La minería del litio se desarrolla actualmente a través de pertenencias mineras de la Corfo. las exportaciones de cobre de nuestro país. y facilitador de instancias que generen investigación y desarrollo.Laurence Golborne El debate sobre el litio muestra el altísimo interés que genera este mineral. creemos que es por el lado de la demanda donde enfrentamos una oportunidad. Nuestro desafío está en iniciar el debate. por su condición de mineral no concesible.500 años! Y si bien la demanda ha ido aumentando a lo largo de los años gracias a las baterías recargables. clave para quienes desarrollan estos nuevos usos. fueron sobre US$ 26. Si alguien tiene una pertenencia minera puede explotar todos los minerales que encuentre. Este esquema provee un menor resguardo jurídico al inversionista. conocer sus potenciales usos y mercados. Nuestro país. inferior a US$ 500 millones anuales. No obstante. El rol estatal es de enorme importancia como regulador. y tener un marco legal que permita proyectar una producción futura creciente. y del cual Chile también tiene reservas. con baterías que utilizan litio. con escaso impacto en el medio ambiente. Hasta donde sabemos. Pero éstos son periódicos. que a diario utilizamos en teléfonos celulares y computadores. generoso en minerales. y fomentar la exploración y explotación del litio.271 millones. que tiene contratos de explotación con privados. y genera una serie de problemas de otra índole. y necesitamos partir por la voluntad de revisar las reglas que enmarcan a la industria. En este escenario. y nuevos usos en acumulación de energía. cabe preguntarse en términos más conceptuales si se justifica que el litio tenga un régimen jurídico distinto y único respecto de los demás minerales. con más de 40% del mercado. Iniciativas como los autos eléctricos. Chile sería el principal beneficiado frente a un mercado en expansión al tener reservas y los menores costos de producción. tiene múltiples usos en grasas lubricantes. No obstante. que hoy no responden ni a la realidad del país ni a la del resto del mundo. lo que en la práctica no permite que pueda ser explorado y explotado como el resto de los minerales. donde se extrae de salmueras. que suele mantener reservas de materiales considerados estratégicos. es limpia y segura. como. Sentarse sobre un mineral a esperar no tiene ningún valor. ¿Cómo incentivar estos nuevos usos que hoy se exploran y provocar una mayor demanda? Aunque no tenemos ventajas en investigación y desarrollo en estos temas. tiene una de las mayores reservas del mundo y es el mayor productor mundial. Esto es un enorme desincentivo para la exploración. dada su condición de no concesible.El litio: ¿estratégico y no concesible? . por ejemplo: ¿en base a qué se asignan los contratos? o ¿cuánto se les autoriza a extraer? Además de estas dificultades. El litio es un elemento químico no metálico. así como sus posibles beneficios para Chile. La decisión es nuestra. bastaría sólo con las reservas del Salar de Atacama para abastecer al mundo entero por los próximos ¡1. abundante en el mundo. Como referencia. fiscalizador. el litio no tiene ningún tratamiento especial en ninguna parte del mundo. Este es un mercado pequeño. que aunque menos conocido que el cobre. a partir de ahí. . Necesitamos que se desarrollen tecnologías. el oro y la plata. y parece razonable que Chile siga los mismos pasos. generar decisiones informadas y proponer lineamientos en base a consensos amplios. salvo el litio. sí tenemos la opción de asociarnos con quienes estén a la vanguardia. Entre sus atribuciones. la capacidad de producción sigue estando muy por encima de la demanda. el año 2009. destaca que la minería del litio en Chile. y. Tomando las medidas correctas podemos soñar con que el litio algún día tenga la importancia que hoy tiene el cobre para nuestro país. vidrios y cerámicas y especialmente en baterías recargables. la realidad es que hoy no se puede producir libremente el mineral. pueden hacer que el consumo aumente de manera exponencial. ¿Existe algún argumento sólido para esto? Un ejemplo es Estados Unidos. dar valor agregado al producto. y que liquidó su stock de litio hace años en el mercado.

9. Los datos de la U. las reservas en explotación 11 millones y las reservas estimadas totales 13 millones. pero si la industria automovilística sigue basándose en la capacidad de este metal para acumular energía. que se lo contamos. un joven metal industrial con un gran futuro por delante Chile y Bolivia dicen ser dueños de las mayores reservas mundiales Batería de litio El litio es el metal que permite fabricar las baterías más pequeñas y las únicas con capacidad suficiente para hacer funcionar un coche Su teléfono móvil consume litio.500 toneladas. el litio es el metal que permite fabricar las baterías más pequeñas (las de li-ion son dos veces más pequeñas que las de níquel-cadmio) y. En 2007 ya se superaron las 100.000 dólares. O que se las hemos puesto a todos los dispositivos electrónicos de consumo que utilizamos. una tonelada de litio costaba 350 dólares. Un poco más allá. Las últimas cifras disponibles (2009) eran 18. Muy pronto lo hará su coche ¿habrá suficiente metal para estas nuevas aplicaciones? ¿Cómo de importante es el litio para la evolución tecnológica global? ¿Dónde cotiza? Siga leyendo. cada una de esas baterías que montarán los nuevos motores híbridos precisará alrededor de siete kilogramos de litio. por otro lado. ¿Qué ha pasado en la última década para que las cifras se hayan disparado de esta manera? Que nos hemos puesto las pilas.000 toneladas. el consumo internacional era de unas 45. El año pasado su precio era ya de 3. su producción será la piedra angular del porvenir del sector. las únicas con capacidad suficiente -no sólo para arrancar un coche. . Hace siete años (2003). Por un lado. Pues bien. sobre todo.000 toneladas. en los años noventa. que se las vamos a poner a los nuevos motores de los coches híbridos y eléctricos.S. las previsiones de la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco) apuntan a una demanda de entre 180. La ecuación es muy sencilla: Si la demanda de litio ha crecido tan rápido los últimos años principalmente por la producción de las pequeñas baterías de los distintos dispositivos portátiles.000 toneladas en 2030. cuando empiecen a fabricarse en serie los motores de los vehículos el consumo de litio se va a disparar.El litio. Geological Survey recogen que en 2006 la producción mundial de este mineral era de 23.9 millones en explotación y 23 millones potencialmente disponibles.000 toneladas en 2020 y de cerca de 350.000 toneladas de producción. Quizás sea prematuro hablar de litio como el petróleo del futuro. también.sino para hacerlo funcionar. Y. Además.000 y 200. su portátil y su PDA.

Si hay oferta y demanda. pese a lo que un número importante de empresas hizo públicos nuevos hallazgos de litio . pero sólo en un mercado para productores. Chile. las principales explotaciones de este metal se encuentran en Chile. una firma estadounidense especializada en productos derivados. en 2009 bajó la producción. Australia. llegará un momento en el que los beneficios procedentes del precio y la gestión del riesgo de un contrato de futuros negociado interesarán a los inversores . Dada la importancia de estas cifras. un mercado donde se compra y vende el metal físico.ha anunciado a través de Cochilco que podría alcanzar el 70% del total si se suma la presencia potencial de litio en otros salares de los que existe información escasa y no actualizada . No le pierda la pista. reconocen no estar planeando tal lanzamiento en la actualidad. en cambio. En cambio. básicamente compañías mineras como SQM. La entidad pública estadounidense explica que las condiciones del mercado para los productos derivados del litio se deterioraron en 2009 y provocaron una bajada del precio (-20%) en Chile (principal productor mundial). un índice. FMC Corporation y Rockwood Holdings. el Solactive Global Lithium. pero indican que siempre estamos buscando oportunidades para lanzar nuevos productos que sean útiles para el mercado. Sin embargo. Argentina y Canadá. ante la demanda global. pues el gobierno estadounidense ha estimado entre uno y tres billones de dólares el valor de los yacimientos minerales descubiertos recientemente en el país. No obstante. Jerome Clayton Glenn. El litio cada vez se comercializa más debido al incremento de su consumo. y se han anunciado nuevos descubrimientos de distinta importancia en Australia. un país que dice poseer el 50% de las reservas mundiales conocidas. Sin embargo. Global X. China y Argentina. . pero también lo que es más importante. en los últimos meses se ha unido a esta lista Bolivia. director del Proyecto Milennum de la Organización de Naciones Unidas. El litio no se ha confirmado aún como el petróleo del futuro. lanzó en Nueva York (NYSE) el fondo cotizado Global X Lithium que pretende replicar a ese único índice que existe relacionado con este metal.Y eso sin olvidarse de otras dos importantes aplicaciones adicionales: su utilización en aleaciones para la industria aeronáutica y en la generación de energía nuclear. que cuenta actualmente con el 40% de las reservas mundiales conocidas -sólo con los yacimientos actualmente en explotación. ¿Habrá suficiente litio para tanta demanda? Según los datos de la US Geological Survey. ese título también ha recaído recientemente en Afganistán. el pasado mes de julio. la cantidad de litio disponible ha pasado de los 13 a los 23 millones de toneladas en seis años. Por ello se está haciendo un hueco en los mercados financieros. Sí existe. En la de Chicago (CME Group). hay mercado ¿O no? Cierto. En estos momentos.las reservas en explotación. La división de futuros sobre materias primas de la Bolsa de Londres (LME) nos explica que todavía no están considerando abrir un nuevo mercado para el litio. el Solactive Global Lithium . pero sí destaca ya como la piedra angular sobre la que crecerán la industria automovilística y la tecnología de consumo. Esto es. aseguró que Bolivia puede ser la Arabia Saudí del litio . Para no ser menos. Si sigue creciendo la demanda global de litio. que registra las cotizaciones de las empresas implicadas en la producción de este metal.

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