Materiales atómicos y el litio serían elementos estratégicos

Anticipándose a los vertiginosos cambios que se proyectan en el escenario energético nacional y mundial, se presento una moción que propone modificar la Constitución con el fin de declarar a los materiales atómicos naturales, uranio y torio, así como el litio como estratégicos. "Por exigirlo el interés nacional, estos elementos quedarán reservados al Estado y por lo tanto, la exploración, explotación o el beneficio de éstos, sólo podrá ejecutarse directamente por el Estado o sus empresas", afirmaron varios parlamentarios. En los últimos años el aumento de la población, la disminución progresiva de las reservas de hidrocarburos, el desarrollo económico de países populosos, la inestabilidad política de algunas regiones y la percepción de un cambio climático asociado a las emisiones derivadas del aumento en la tasa de uso de los hidrocarburos, ha tenido como resultado un considerable aumento del costo de la energía. A consecuencia de esta situación se están buscando soluciones en diversas direcciones, como energía solar, eólica, hidráulica, termal, carbonífera, gas libre o asociado al petróleo, gas asociado al carbón, biomasa, energía asociada a mareas y oleaje, fisión nuclear, fusión nuclear y disminución del consumo de energía a través de cambios en los estilos de vida que fomenten el uso eficiente de la energía. No obstante, se aclaro que "pareciera que la núcleo-electricidad va a tener un papel mundialmente importante en los próximos decenios". El combustible para los reactores previsibles es el uranio, aunque la India está desarrollando un reactor basado en el uso del torio como combustible, ya que no cuenta con importantes reservas de uranio. A su vez, ya se trabaja en el primer reactor de fusión experimental (ITER) que se espera esté en operación a partir del año 2017 y en el reactor demostrativo (DEMO) de 2,0 GW de potencia que será el primer reactor de fusión en generar electricidad, a través de Tritio a partir de generadores de litio. RESERVAS EN CHILE La comision del senado recalcó que la importancia de estos elementos radica en que "de los 10 millones de toneladas métricas de reservas conocidas de litio que existen en el planeta, cerca de nueve millones están ubicadas en Bolivia, Argentina y Chile". De esas reservas, "cerca del 45% están ubicadas en Chile, en el Salar de Atacama, en forma de salmueras, siendo el Salar de Uyuni, en Bolivia la principal reserva mundial conocida". Además se sostuvo que "la demanda de litio ha aumentado entre un 7% y 8% anual durante los últimos 10 años, lo que ha llevado a que el precio del carbonato de litio haya aumentado desde los US$ 1.760 por tonelada hasta los US$ 6.000, equivalentes a poco más de 3 millones de pesos". Según el Banco Central, entre 1998 y 2008 las exportaciones mineras de este metal han crecido desde los US$39,3 millones a los US$220,2 millones, lo que equivale a un 460,3%. El la comision informó que "Chile y Argentina entregan hoy poco más del 55% del litio que demandan los países industrializados, abasteciendo los requerimientos de Estados Unidos casi completamente".

los informes preliminares habrían sido auspiciosos.Además. No obstante. la CCHEN presentó una carta pronóstico que abarca desde Tarapacá hasta Rancagua. la propiedad de las personas naturales o jurídicas sobre los terrenos en cuyas entrañas estuvieren situadas. aunque tampoco se extrae". En prospecciones realizadas por la Comisión Chilena de Energía Nuclear (CCHEN) con el apoyo de la Agencia Internacional de Energía Atómica. existen otros cuerpos legales que le otorgan valor estratégico dependiendo del tamaño del yacimiento". El uranio se encuentra en bajas concentraciones en el suelo. sólo dos compañías producen este mineral: SQM. la Carta Fundamental establece que "el Estado tiene el dominio absoluto. Respecto al torio. oro y fosfatos. Entre ambas produjeron unas 12 mil toneladas el año 2008. en Chile. comprendiéndose en éstas las covaderas. los depósitos de carbón e hidrocarburos y las demás sustancias fósiles. las arenas metalíferas. pueden ser objeto de concesiones de exploración o explotación". empresa filial de la compañía alemana Chemetall. de acuerdo a diversas informaciones y estudios en nuestro país existirían reservas de uranio en cantidad suficiente como para su explotación comercial. Por otra parte. RÉGIMEN JURÍDICO Por estas razones y atendido el interés nacional "es fundamental modificar el actual régimen jurídico de estos materiales atómicos y el litio ya que si bien la Constitución señala que el uranio y el torio son sustancias susceptibles de concesión minera. . Asimismo. inalienable e imprescriptible de todas las minas. En 1985. y la Sociedad Chilena del Litio. principalmente la uraninita y también es un subproducto de la producción del cobre. no obstante. se señala que "corresponde a la ley determinar qué sustancias de aquellas a que se refiere la norma anterior. cuenta con un importante yacimiento con potencial de uranio y torio. con excepción de las arcillas superficiales. aunque todavía faltan mayores investigaciones. al sur de Calama en la región de Antofagasta. sesostuvo que "la minera canadiense Polar Star Mining. los salares. "en algunos yacimientos de la gran minería se produce concentración de uranio en los circuitos primarios de lixiviación. señalando que "Chile presenta condiciones para la explotación de uranio que van de medianamente favorables a favorables". exclusivo. líder en este mercado (55%). el agua y asociado a diversos minerales. exceptuados los hidrocarburos líquidos o gaseosos.

todas con baterías fabricadas en Europa. La industria automotriz. No se ve. El litio está en los lugares más impensados. Daimler Chrysler y BMW. Especialmente en Chile. El precio de la tonelada ha subido un 238% desde 1998. También se emplea en los reactores atómicos para obtener titrio. se produjo 27. Su desarrollo no tiene techo: la demanda sigue creciendo a un ritmo cercano al 7% anual. ³El potencial de este mineral está muy ligado a la tecnología de la industria automotriz. presentó el reciente 17 de septiembre en el Salón de Frankfurt un nuevo vehículo 100% eléctrico. ex yerno de Pinochet. Peugeot. Algunos lo guardan en el botiquín del baño. Otras compañías importantes del rubro -Toyota.2% más que en 2007. que ha afectado con fuerza a la producción de vehículos y también a la construcción. ha conseguido mejorar ostensiblemente sus prototipos eléctricos y se apronta a introducirlos masivamente a partir del próximo año en las naciones más desarrolladas. La condición estratégica del litio amerita para muchos la revisión de los permisos de explotación existentes. pero tiene un futuro enorme´. equivalentes a poco más de $3 millones. en el marco del Salón Internacional del Automóvil de Detroit. se encuentra en el norte del país. es amo y señor en el salar de Atacama. pretende responder a los nuevos retos de movilidad urbana y respeto al medio ambiente. empinándose hoy hasta US$6. en colaboración con Mitsubishi Motors.están siguiendo la misma ruta. En 2008. De los diez millones de toneladas métricas de reserva de litio que existen en el planeta. en Corea. El litio no sólo se reparte en porciones pequeñas al interior de blackberries. según el Servicio Geológico de Estados Unidos. Otros cargan el liviano mineral en teléfonos celulares. Chile y Argentina entregan hoy poco más del 55% del litio que demandan las industrias de los países industrializados. con funcionamiento basado en baterías de litio. principal fuente del recurso. enfrentada al colapso económico y al próximo término de los combustibles fósiles. un 6. un elemento que no existe en estado natural y que actúa como combustible en la fusión nuclear. . los bolivianos de Uyuni y Coiposa. explica Carla Araya.400 toneladas a nivel mundial. abasteciendo los requerimientos de Estados Unidos casi completamente. En los últimos meses ha estado debilitado por la recesión global. cerca de nueve millones están ubicados en Bolivia. y el argentino de Hombre Muerto. por su parte. Esta región andina almacena el futuro del transporte terrestre de la humanidad. Argentina y Chile. Estas empresas forman parte del grupo de gigantes que tiene sus ojos puestos en el triángulo geográfico conformado por los salares chilenos de Atacama.000. En enero.El oro gris que enciende debate por concesiones Parte importante de las reservas de codiciado mineral. analista de EuroAmerica. No valen poco. pero está. provisto de baterías de litio. Con una autonomía de 130 kilómetros. reproductores musicales y relojes. Julio Ponce Lerou. indispensable en sectores tan distintos como el farmacéutico y el automotor. General Motors (GM) anunció que lanzará el próximo año su modelo Volt. Todo ese mineral sale por puertos nacionales. Incluso en su automóvil.

En alianza con la asiática Kowa. Julio Ponce pasó de ejecutivo de la entidad estatal a la presidencia de la compañía a través de controvertidas operaciones que no se aclaran hasta hoy. que complica la producción de litio y la hace más cara´. estableciendo grandes ventajas en relación a los costos de extracción que tienen sus competidores. Todo lo que se diga de Bolivia es especulación. presidida por Ponce. el gerente de SQM. Bajo ese prisma. Gracias a concesiones obtenidas en 1992. precisa Carla Araya de EuroAmérica. a su juicio. proporción que subirá al 20% en 2020. la empresa tiene un acuerdo con la Comisión Chilena de Energía Nuclear respecto de la explotación y venta de litio del salar. que se mide por el contenido de litio. ³Las reglas del juego están claras. sobre todo en materia de nuevas tecnologías digitales. El acuerdo fija cuotas para el tonelaje de litio que se les autoriza vender. La firma estima que. la empresa SQM. El ex yerno de Augusto Pinochet es el monarca de esta centuria.319. lo que significará un alza de la demanda de carbonato de litio de 93 mil toneladas de ahora a unas 160 mil en cinco años más. en 2015. el 10% de los autos nuevos contará con baterías de litio. Sin embargo. Ese aumento.99% por la Corfo entre 1983 y 1988. de acuerdo a la Ley N° 16. legítimamente en manos privadas. origen de SQM. La empresa Soquimich. Sí se conoce que hay litio. la administración de SQM está muy tranquila con su concesión y confía en que posteriormente será renovada. fue privatizada en un 99. Según fuentes de mercado. . Además. SQM tiene claro que ese mineral será una fuente económica relevante en el mediano plazo´. es significativamente inferior que las del salar de Atacama. Aunque hoy el litio represente una parte menor de sus ingresos (8% del total). En una entrevista reciente con la revista Qué Pasa. Patricio Contesse. REVISIÓN DE CONCESIONES El litio constituye un elemento estratégico de cara al futuro. varios parlamentarios ven con inquietud la concentración que existe en la propiedad del mineral. la compañía extrae litio desde el salar de Atacama en óptimas condiciones naturales. otros sostienen que el Estado no puede intervenir en un negocio que hoy está. domina actualmente el mercado mundial del litio desde Chile. ³Aumentó su producción anual de litio desde 30 mil a 40 mil toneladas. tal como hoy son el uranio y el torio. integrante de la Comisión de Minería de la cámara alta. la empresa podría responder rápido a estos requerimientos´. SQM cuenta con la concesión del salar de Atacama hasta 2030. desde Atacama. pero la calidad de las soluciones de la salmuera. Además con contenido de magnesio muy alto. señala que el mineral ha sido objeto de estudio en esa instancia legislativa y que él mismo propondrá en las próximas semanas una modificación del Código Minero para que este metal sea considerado estratégico.EL REY DEL LITIO Julio Ponce Lerou no tiene nada que envidiar a John Thomas North. que hoy está en stand by por la baja en demanda que ha tenido en volumen debido a la recesión global. aseguran. cada año. el senador PS Ricardo Núñez. Consultado por LND. está disponible y si en algún minuto llegase a aparecer una oportunidad en término de baterías. expresó sobre las reservas de litio en Bolivia que ³el salar de Uyuni no se conoce bien. pues no ha habido una exploración. el rey del salitre en el siglo XIX.

Muchas veces se ha cuestionado estas licitaciones. Bolivia y Argentina. Allende agrega que se debe modificar el Código Minero con el fin de considerar el litio como elemento estratégico. hubo una serie de intervenciones oscuras. sino que se debe recurrir a los organismos contralores. Es necesario establecer mecanismos que eviten la sobreexplotación de este recurso no renovable. con salidas expeditas hacia los puertos del Pacífico. independiente de quién sea el adjudicatario. la vía no es dejar sin efecto la concesión. Debemos tener la capacidad de reconocer cuáles son los elementos estratégicos que nos pueden conducir al desarrollo de nuestro país. El efecto retroactivo es algo muy delicado. Con el golpe militar. no litio. Eso va creando un ruido innecesario en un tema que necesita mucha seguridad y certeza. ³Si se quiere legislar. sostiene. ³Las nuevas tecnologías hacen descubrir elementos que antes no parecían tan relevantes. también espera que el Estado recupere el dominio del litio. Orpis insiste en que existen organismos contralores pertinentes. . La diputada socialista Isabel Allende. argumenta Orpis. el diputado PRSD Marco Espinosa. estableciendo. por ejemplo. Pensando en innovaciones a futuro. aparentemente. no operando con efecto retroactivo. No se puede improvisar. propone. No cree conveniente deslegitimar las concesiones debido a que una acción de ese tipo generaría ³ruidos innecesarios´. porque va creando incertidumbre jurídica. ³Es evidente todo el futuro que tiene el litio en el mundo. Riquezas como el litio eran parte de la soberanía del Estado. dada su condición de mineral no renovable. particularmente en las nuevas tecnologías y en el área nuclear. afirma. El Estado no ha sabido vigilar los intereses nacionales en este asunto´. En general. plantea. La subregión andina que comunica a Chile. tiene que ser a futuro. representante de Tarapacá en la cámara alta. Si alguien no se está ateniendo al tema. porque fueron otorgadas en el régimen militar. La forma en que se aplicaron estas privatizaciones hizo que emergieran fortunas ligadas con esas políticas dictatoriales´. se encamina. los yacimientos que hoy son explotados en el salar de Atacama tendrán que ser vendidos al Estado. también miembro de la Comisión de Minería. cree conveniente estudiar la aplicación de un impuesto a la extracción del litio. El senador UDI Jaime Orpis. Se van creando precedentes´. se opone a la idea de revisar la legislación. A mí no me parece correcto que un gobierno termine cuestionando estas licitaciones. miembro de la comisión homóloga de la cámara baja. En cuanto a las aprensiones de Núñez respecto a que las concesiones fueron otorgadas para explotar salitre y no litio. justifica. ³Hay que tener definiciones de ese tipo. siempre y cuando eso sea acompañado por un royalty que permita que la explotación de este recurso sea provechoso para el país´. ¿Qué argumentos vas a tener para no operar respecto de otro tipo de concesiones? Se puede abrir una caja de Pandora´. SQM pidió concesiones para explotar salitre. cuotas de extracción y también abriendo el mercado a otros operadores.³Si prospera la modificación. La idea es que Chile tenga un compromiso con esas grandes reservas´. a transformarse en la gran proveedora del oro gris que el planeta requiere en el siglo XXI. ³Hay que terminar con la irracionalidad de hacer concesiones de por vida con capacidad de extracción superior a la capacidad de reposición del propio recurso. soy muy reacio a dejar sin efecto y a revisar este tipo de materias.

usando la demanda proyectada para 2020. Si alguien tiene una pertenencia minera puede explotar todos los minerales que encuentre. y genera una serie de problemas de otra índole. el litio no tiene ningún tratamiento especial en ninguna parte del mundo. donde se extrae de salmueras. y fomentar la exploración y explotación del litio. lo que presupone el potencial desarrollo de un gran mercado y riquezas futuras para Chile. destaca que la minería del litio en Chile. Nuestro desafío está en iniciar el debate. El litio es un elemento químico no metálico. No obstante. y. En este escenario. Entre sus atribuciones. y parece razonable que Chile siga los mismos pasos. Esto es un enorme desincentivo para la exploración. pueden hacer que el consumo aumente de manera exponencial. lo que en la práctica no permite que pueda ser explorado y explotado como el resto de los minerales. y facilitador de instancias que generen investigación y desarrollo. Como referencia. que tiene contratos de explotación con privados. y nuevos usos en acumulación de energía.271 millones. tiene una de las mayores reservas del mundo y es el mayor productor mundial. por ejemplo: ¿en base a qué se asignan los contratos? o ¿cuánto se les autoriza a extraer? Además de estas dificultades. El rol estatal es de enorme importancia como regulador. a partir de ahí. la capacidad de producción sigue estando muy por encima de la demanda. inferior a US$ 500 millones anuales. Nuestro país. bastaría sólo con las reservas del Salar de Atacama para abastecer al mundo entero por los próximos ¡1. con baterías que utilizan litio. generar decisiones informadas y proponer lineamientos en base a consensos amplios. Iniciativas como los autos eléctricos. y tener un marco legal que permita proyectar una producción futura creciente. Sentarse sobre un mineral a esperar no tiene ningún valor. dada su condición de no concesible. . La decisión es nuestra. No obstante. con escaso impacto en el medio ambiente. fiscalizador. creemos que es por el lado de la demanda donde enfrentamos una oportunidad. y del cual Chile también tiene reservas. que hoy no responden ni a la realidad del país ni a la del resto del mundo. Chile sería el principal beneficiado frente a un mercado en expansión al tener reservas y los menores costos de producción. Necesitamos que se desarrollen tecnologías. así como sus posibles beneficios para Chile. como. que suele mantener reservas de materiales considerados estratégicos. y necesitamos partir por la voluntad de revisar las reglas que enmarcan a la industria. el año 2009. el oro y la plata. y establecen límites al mineral que se puede extraer. conocer sus potenciales usos y mercados.El litio: ¿estratégico y no concesible? . vidrios y cerámicas y especialmente en baterías recargables. las exportaciones de cobre de nuestro país. Este esquema provee un menor resguardo jurídico al inversionista. Este es un mercado pequeño. ¿Existe algún argumento sólido para esto? Un ejemplo es Estados Unidos. generoso en minerales. abundante en el mundo.500 años! Y si bien la demanda ha ido aumentando a lo largo de los años gracias a las baterías recargables. con más de 40% del mercado. por su condición de mineral no concesible. Hasta donde sabemos. ¿Cómo incentivar estos nuevos usos que hoy se exploran y provocar una mayor demanda? Aunque no tenemos ventajas en investigación y desarrollo en estos temas. tiene múltiples usos en grasas lubricantes. y que liquidó su stock de litio hace años en el mercado. dar valor agregado al producto. Pero éstos son periódicos.Laurence Golborne El debate sobre el litio muestra el altísimo interés que genera este mineral. clave para quienes desarrollan estos nuevos usos. fueron sobre US$ 26. es limpia y segura. la realidad es que hoy no se puede producir libremente el mineral. sí tenemos la opción de asociarnos con quienes estén a la vanguardia. salvo el litio. Tomando las medidas correctas podemos soñar con que el litio algún día tenga la importancia que hoy tiene el cobre para nuestro país. cabe preguntarse en términos más conceptuales si se justifica que el litio tenga un régimen jurídico distinto y único respecto de los demás minerales. que aunque menos conocido que el cobre. La minería del litio se desarrolla actualmente a través de pertenencias mineras de la Corfo. que a diario utilizamos en teléfonos celulares y computadores.

Hace siete años (2003). sobre todo. Y.000 toneladas. En 2007 ya se superaron las 100. también. cuando empiecen a fabricarse en serie los motores de los vehículos el consumo de litio se va a disparar.000 y 200.000 toneladas en 2020 y de cerca de 350. Los datos de la U.000 toneladas de producción. el consumo internacional era de unas 45. Quizás sea prematuro hablar de litio como el petróleo del futuro. una tonelada de litio costaba 350 dólares. Por un lado.sino para hacerlo funcionar. ¿Qué ha pasado en la última década para que las cifras se hayan disparado de esta manera? Que nos hemos puesto las pilas. cada una de esas baterías que montarán los nuevos motores híbridos precisará alrededor de siete kilogramos de litio. las reservas en explotación 11 millones y las reservas estimadas totales 13 millones. el litio es el metal que permite fabricar las baterías más pequeñas (las de li-ion son dos veces más pequeñas que las de níquel-cadmio) y.000 toneladas en 2030. Geological Survey recogen que en 2006 la producción mundial de este mineral era de 23. Las últimas cifras disponibles (2009) eran 18. las previsiones de la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco) apuntan a una demanda de entre 180. que se lo contamos.000 dólares. su portátil y su PDA.000 toneladas. pero si la industria automovilística sigue basándose en la capacidad de este metal para acumular energía. en los años noventa. El año pasado su precio era ya de 3.500 toneladas.S. Un poco más allá. O que se las hemos puesto a todos los dispositivos electrónicos de consumo que utilizamos. por otro lado. las únicas con capacidad suficiente -no sólo para arrancar un coche. 9. Pues bien. La ecuación es muy sencilla: Si la demanda de litio ha crecido tan rápido los últimos años principalmente por la producción de las pequeñas baterías de los distintos dispositivos portátiles. .9 millones en explotación y 23 millones potencialmente disponibles. que se las vamos a poner a los nuevos motores de los coches híbridos y eléctricos. Muy pronto lo hará su coche ¿habrá suficiente metal para estas nuevas aplicaciones? ¿Cómo de importante es el litio para la evolución tecnológica global? ¿Dónde cotiza? Siga leyendo.El litio. Además. su producción será la piedra angular del porvenir del sector. un joven metal industrial con un gran futuro por delante Chile y Bolivia dicen ser dueños de las mayores reservas mundiales Batería de litio El litio es el metal que permite fabricar las baterías más pequeñas y las únicas con capacidad suficiente para hacer funcionar un coche Su teléfono móvil consume litio.

Por ello se está haciendo un hueco en los mercados financieros. básicamente compañías mineras como SQM. Para no ser menos. Si hay oferta y demanda. El litio cada vez se comercializa más debido al incremento de su consumo. ¿Habrá suficiente litio para tanta demanda? Según los datos de la US Geological Survey. el Solactive Global Lithium. pero sólo en un mercado para productores. Sin embargo. ese título también ha recaído recientemente en Afganistán. La división de futuros sobre materias primas de la Bolsa de Londres (LME) nos explica que todavía no están considerando abrir un nuevo mercado para el litio. La entidad pública estadounidense explica que las condiciones del mercado para los productos derivados del litio se deterioraron en 2009 y provocaron una bajada del precio (-20%) en Chile (principal productor mundial). en 2009 bajó la producción. las principales explotaciones de este metal se encuentran en Chile. aseguró que Bolivia puede ser la Arabia Saudí del litio . Chile. Argentina y Canadá. pero sí destaca ya como la piedra angular sobre la que crecerán la industria automovilística y la tecnología de consumo. en los últimos meses se ha unido a esta lista Bolivia. Global X.las reservas en explotación. hay mercado ¿O no? Cierto. y se han anunciado nuevos descubrimientos de distinta importancia en Australia. el pasado mes de julio.Y eso sin olvidarse de otras dos importantes aplicaciones adicionales: su utilización en aleaciones para la industria aeronáutica y en la generación de energía nuclear. que cuenta actualmente con el 40% de las reservas mundiales conocidas -sólo con los yacimientos actualmente en explotación. Australia. . No obstante. El litio no se ha confirmado aún como el petróleo del futuro. que registra las cotizaciones de las empresas implicadas en la producción de este metal. China y Argentina. un mercado donde se compra y vende el metal físico. pero indican que siempre estamos buscando oportunidades para lanzar nuevos productos que sean útiles para el mercado.ha anunciado a través de Cochilco que podría alcanzar el 70% del total si se suma la presencia potencial de litio en otros salares de los que existe información escasa y no actualizada . En la de Chicago (CME Group). Si sigue creciendo la demanda global de litio. Sí existe. No le pierda la pista. la cantidad de litio disponible ha pasado de los 13 a los 23 millones de toneladas en seis años. el Solactive Global Lithium . una firma estadounidense especializada en productos derivados. pues el gobierno estadounidense ha estimado entre uno y tres billones de dólares el valor de los yacimientos minerales descubiertos recientemente en el país. reconocen no estar planeando tal lanzamiento en la actualidad. Sin embargo. lanzó en Nueva York (NYSE) el fondo cotizado Global X Lithium que pretende replicar a ese único índice que existe relacionado con este metal. un índice. en cambio. pero también lo que es más importante. un país que dice poseer el 50% de las reservas mundiales conocidas. FMC Corporation y Rockwood Holdings. En cambio. ante la demanda global. director del Proyecto Milennum de la Organización de Naciones Unidas. Esto es. pese a lo que un número importante de empresas hizo públicos nuevos hallazgos de litio . llegará un momento en el que los beneficios procedentes del precio y la gestión del riesgo de un contrato de futuros negociado interesarán a los inversores . Dada la importancia de estas cifras. Jerome Clayton Glenn. En estos momentos.

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