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Capítulo 1
La imaginación
sociológica
La más valiosa enseñanza de la sociología es esta:
las cosas no son lo que parecen.
Peter BERGER

Imagine que hubiera nacido hace 300 años, en el año 1700. Aunque este es un momento
muy reciente en términos de los miles de millones de años de existencia del planeta Tierra,
sería suficiente para que hubiera vivido en un mundo radicalmente diferente. Probable-
mente habría nacido en una pequeña comunidad y no habría viajado a ningún lugar excep-
to, quizás, a alguna ciudad cercana. Nunca habría entrado en una tienda, y menos aún en un
centro comercial. No habría conocido los trenes, los automóviles, los teléfonos, las cáma-
ras, las computadoras personales, los vídeos, los McDonald’s, las vacaciones en el extran-
jero, o los DVD. Y esto no es todo, la idea de votar por su gobierno, ir a la universidad,
elegir su religión, incluso elegir su identidad habría resultado algo excepcional. ¡Bienveni-
do al mundo moderno!
Pero, imagine que hubiera nacido en la República de Sierra Leona, uno de los países
más pobres del planeta. Si usted es un hombre, su esperanza de vida sería de 36 años (y,
si es una mujer, sería un poco más de 39). Por el contrario, si hubiera nacido en el Reino
Unido, sus expectativas de vida serían el doble. De hecho, en Sierra Leona, 316 niños de
cada mil mueren antes de alcanzar la edad de cinco años; en el Reino Unido, eso solo
ocurre con seis de cada mil. Sus oportunidades de recibir educación secundaria o uni-
versitaria serían solo de una entre cincuenta (y, virtualmente, no tendría ninguna oportu-
nidad si usted es una mujer, ya que el 82 por ciento de las mujeres son analfabetas). Por
el contrario, en el Reino Unido casi todo el mundo ha recibido formación secundaria.
Igualmente, los medios de comunicación están poco extendidos: en Sierra Leona, exis-
ten cuatro líneas de teléfono y 17 aparatos de televisión por cada mil habitantes; en el
Reino Unido existen 528 líneas telefónicas y 612 aparatos de televisión para el mismo
número de personas. Como en la mayor parte de los países africanos, las computadoras
personales son poco comunes.
Pero ahora demos otro salto imaginario; esta vez hasta un mundo que está por venir (el
mundo que quizá conozcan nuestros nietos o bisnietos). Por supuesto, no podemos prede-
cir el futuro, pero a menudo somos capaces de ver cuáles son las tendencias. Por ejemplo,
empezamos a ver «bebés probeta» hacia finales del siglo XX, una tendencia que parece estar
acelerándose. Esto podría significar que gran parte de la población del futuro nacerá
mediante algún tipo de ingeniería genética; y eso puede significar incluso el comienzo de
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4 ● CAPÍTULO 1.NIntroducción a la sociología

los «bebés de diseño». También hemos sido testigos de la miniaturización de los dispositivos
electrónicos en las nuevas computadoras, las cámaras de fotos, los teléfonos móviles, etc.,
su tamaño permite llevarlos en el bolsillo y son omnipresentes en los países ricos. ¿Podría
esto llevar a que en el futuro crezcan los conflictos entre aquellos que tienen acceso a estas
tecnologías y los que no lo tienen? ¿Quizás en un futuro se implantarán estas tecnologías
en nuestros hogares, incluso en nuestros cuerpos? Muchos están convencidos de que será
así. Y podríamos imaginar muchas otras características del mundo futuro.
El poder de la sociología radica en demostrar exactamente la capacidad de las fuerzas
sociales para organizar la sociedad de muchas maneras diferentes. A lo largo de este libro,
una y otra vez, tendremos la oportunidad de ver la variedad de las sociedades y las dife-
rentes oportunidades que las personas tienen en ellas. Simplemente el lugar donde ha naci-
do (y cuándo) han definido de manera radical mucho de lo que sabe y de lo que es capaz de
hacer. Una vez se haya topado con la sociología, nunca volverá a ver el mundo con los mis-
mos ojos.

Temas clave

●nLa naturaleza de la sociología.


●nCómo la sociología ayuda a entender el mundo en que vivimos.
●nAlgunos problemas que surgen a la hora de hacer sociología.
●nEl desarrollo de la sociología.

● ¿Qué es la sociología? En esta sección, y a lo largo de todo el libro, nos pre-


guntaremos qué es lo que distingue esta manera de ver las
Podemos comenzar diciendo que la sociología es el estu- cosas. En el cuadro siguiente vamos a mostrar algunas
dio sistemático de la sociedad humana. También podría- definiciones estándar que pueden resultar de utilidad.
mos decir que en lo más profundo de la sociología existe
un especial punto de vista que la caracteriza. La sociolo- Ver lo general en lo particular
gía no consiste en recoger datos acerca de un tema social
u otro. La sociología es mucho más que una lista de El pequeño trabajo de Peter Berger Invitación a la Socio-
hechos y cifras. La sociología es, sobre todo, una toma de logía (1963) ha animado a varias generaciones de estu-
conciencia, una manera de pensar y de entender de una diantes para que adquieran esta perspectiva. En él se
forma crítica los fenómenos sociales. Lleva un tiempo, a propone que la perspectiva sociológica consiste en ver lo
veces incluso años, hacer que esta forma de entender el general en lo particular. Esto quiere decir que los sociólo-
mundo tome forma. gos deben ser capaces de identificar las pautas de la vida
Sin duda, tiene el potencial de cambiar su vida para social observando ejemplos específicos y concretos. En
siempre. otras palabras, aunque reconocen que cada individuo es
No obstante, es necesario hacer una sana advertencia: único, los sociólogos afirman que la sociedad actúa de
la sociología puede transformar su vida… y dañarla. En manera diferente según varias categorías de personas
contra de la opinión general, que defiende que la socio- (pongamos por caso, los niños comparados con los adul-
logía es simplemente sentido común, ambos entran a tos, las mujeres frente a los hombres, los ricos a diferencia
menudo en conflicto. Una vez que la sociología se arrai- de los pobres). Empezamos a pensar sociológicamente
gue en su pensamiento, estará siempre ahí exigiéndole cuando comenzamos a darnos cuenta de cómo las catego-
que «piense socialmente», cuestionando lo obvio y todo rías generales en las que nos ha tocado vivir definen nues-
aquello que damos por hecho y convirtiendo lo familiar tras experiencias vitales particulares.
en desconocido. Esto es muy enriquecedor, incluso le En cada uno de los capítulos de este libro ilustraremos
hará sentirse poderoso, pero puede convertirlo en una el impacto general que ejerce la sociedad sobre las accio-
persona muy crítica: dotada de pensamiento crítico. nes, los pensamientos y los sentimientos de las personas
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La imaginación sociológica ● 5

Algunos intentos de definir la sociología

ño lo familiar. (Zygmunt Bauman, Thinking ciedades humanas. Diccionario de la Len-

A
migos, familiares e incluso des-
conocidos le preguntarán qué Sociologically, 1990: 8, 15) gua Española, vigésima primera edición,
es la sociología tan pronto El «mundo humano» o el «mundo de 1992.
como empiece a estudiarla. Puede los humanos» es el reino particular de la Definida en los diccionarios como la
experiencia y la existencia humana […] y ciencia o estudio de la sociedad. El térmi-
murmurar algo sobre «el estudio de
el tema que preocupa a la sociología. no «sociología»fue acuñado por Comte
la sociedad» —demasiado vago— o (Richard Jenkins: Foundations of Socio- (1830), relacionando el latín socius (origi-
preparar una buena respuesta. Las logy, 2002: 3) nalmente una persona, tribu o ciudad alia-
siguientes definiciones pueden ayu- El término «sociología» tiene dos raí- da de Roma, pero después una sociedad)
darle en este propósito (aunque da- ces (la latina socius, que significa «so- con el griego logos (razón o conocimien-
rán lugar a más preguntas de las que cial», y la griega logos, que significa to). El término se extendió rápidamente y
responden): «estudio de») y literalmente significa «es- ahora se emplea en prácticamente todas
tudio de los procesos sociales». Basán- las lenguas para indicar cualquier estudio
Un sociólogo [...] es alguien preocupado donos en estos términos, la sociología se de la sociedad razonado y realizado de
por la comprensión de la sociedad de una puede definir como el estudio de las manera rigurosa. (Michael Mann, Enciclo-
manera disciplinada. La naturaleza de es- bases de la afiliación social. Más técnica- pedia de Sociología, 1983)
ta disciplina es científica. (Peter Berger, mente, la sociología es el estudio de la Ciencia social que se centra en el estu-
Invitación a la sociología, 1963) estructura de las relaciones sociales que dio de las instituciones sociales nacidas a
Sociología es … en primer y principal se construyen a partir de la interacción partir de las transformaciones industriales
lugar una manera de pensar en el mundo social, pero ninguna definición es ente- de los pasados dos o tres siglos [...] (Impli-
humano […] [Pregunta cómo] es que los ramente satisfactoria debido a la diversidad ca) un carácter histórico, antropológico y
humanos viven siempre (y no pueden evi- de perspectivas. (Nicholas Abercrombie, crítico. (Anthony Giddens, Sociology: A
tarlo) en compañía, comunicación, inter- Sociology: 232) Brief but Critical Introduccion, 2.a edición,
cambio y cooperación con otros seres Ciencia que trata de las condiciones de 1989: 9 y 13) ●
humanos […] Sus preguntas hacen extra- existencia y desenvolvimiento de las so-

en particular. Por ejemplo, las diferencias que distinguen Un vistazo sociológico a nuestro alrededor nos revela el
a los niños de los adultos no solo reflejan su madurez bio- poder que ejerce la posición social. En los Capítulos 8 y 9
lógica: otorgando un significado a la edad, la sociedad aportaremos evidencias que demuestran que la manera en
crea lo que experimentamos como diferentes etapas de que vivimos (y, a veces, si logramos sobrevivir o no) tiene
la vida. Siguiendo las pautas sociales relacionadas con la mucho que ver con nuestra posición en la jerarquía social.
edad, algunas sociedades esperan que los niños sean «de- Observar el mundo sociológicamente también nos
pendientes», que los adultos se comporten de manera hace ser conscientes de la importancia del género. Como
«responsable», o que los ancianos disminuyan su prota- señalaremos en el Capítulo 12, todas las sociedades otor-
gonismo social y se retiren de las actividades que venían gan un significado determinado (aunque a menudo dife-
ejerciendo (véase el Capítulo 13). rente) a lo que implica ser hombre o mujer, asignando a
¿Cómo podemos estar seguros de que es la sociedad y unos y otras diferentes tipos de trabajos y responsabilida-
no la biología la que define estas pautas que relacionamos des familiares. Y, a medida que la sociedad cambia, tam-
con cada etapa de la vida de una persona? Investigando bién lo hacen estos significados. Hoy en día, a comienzos
las sociedades del pasado y las sociedades actuales de del siglo XXI, lo que hombres y mujeres pueden esperar de
otros lugares del mundo, comprobamos que no todas las la vida es muy distinto de lo que podían esperar a princi-
sociedades definen las etapas de la vida de un individuo pios del siglo XX o a comienzos del XIX. Las personas
de la misma manera. En capítulos posteriores veremos experimentan sobre sí mismas el funcionamiento de la
que los nativos americanos hopi conceden a sus niños un sociedad cuando comprueban las ventajas y las oportuni-
sorprendente grado de independencia, y que en Abjazia dades asociadas a ser hombre o mujer.
(en la Federación Rusa) los ancianos son las personas En la Figura 1.1 se sugiere que son muchos los facto-
más respetadas y valoradas socialmente. res que definen nuestras vidas.
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6 ● CAPÍTULO 1.NIntroducción a la sociología

Como Peter Berger (1963: 34) afir-


ma en su Invitación a la sociología,
«el primer enunciado de la sociolo-
gía es este: las cosas no son lo que
parecen». Por ejemplo, observar
sociológicamente exige dejar a un
lado la idea familiar de que la con-
ducta humana depende únicamen-
te de lo que las personas deciden
hacer, y aceptar en su lugar la idea
un poco extraña al principio de que
la sociedad guía nuestros pensa-
mientos y nuestros actos.
Aprender a «ver» de qué manera
nos afecta la sociedad exige cierta
práctica. Si le preguntaran por qué
eligió una facultad o universidad
determinada, podría dar algunas de
las siguientes razones:

●nQuería estar cerca de casa.


●nEsta universidad tenía el mejor
polideportivo.
●nUn grado en derecho en esta
universidad asegura un buen tra-
bajo.
●nMi pareja va a esta universidad.
●nNo me aceptaron en la universi-
dad a la que quería ir en primer
lugar.

Estas respuestas dependen de las


© Images.com/Corbis. Por Paul Schulenburg
circunstancias personales de quien
las expresa, pero, ¿es esta toda la
Figura 1.1 ● La sociedad como una prisión
verdad? La perspectiva sociológica
Un punto clave para pensar sociológicamente es la idea básica de que la sociedad guía las acciones y aporta implicaciones más profun-
las decisiones que tomamos en nuestras vidas. En esta imagen, el ser humano está situado en el cen- das que pueden resultar menos evi-
tro de numerosas fuerzas sociales. Reflexione acerca de las fuerzas que han determinado su propia
vida, y considere cómo podría haber sido su vida si hubiera nacido en otro país, en otro periodo de tiem- dentes.
po, o del sexo opuesto al suyo. Si pensamos sociológicamente
Puede pensar en «los muros de nuestra prisión» —las restricciones de nuestras vidas— en rela- acerca del hecho de recibir una for-
ción con:
mación universitaria, nos daremos
● Las culturas.
● Las divisiones sociales. cuenta de que, en la mayor parte del
● Las economías. planeta y para la mayoría de las per-
● Las estructuras de poder.
● Las familias.
sonas esta opción está, simplemen-
● Las religiones. te, fuera de su alcance. Es más, si
● La ciencia y la tecnología. hubiéramos vivido hace uno o dos
(Cuestiones expuestas más adelante en este libro). siglos, la «elección» de ir a la univer-
sidad era una opción solo para una
reducidísima elite. Pero, incluso aquí
y ahora, un vistazo a los estudiantes
Ver lo extraño en lo familiar de un aula universitaria sugiere que las fuerzas sociales aún
tienen mucho que decir a la hora de si un individuo decide
Especialmente al principio, utilizar la perspectiva socio- asistir o no a la universidad. Por lo general, los estudiantes
lógica es equivalente a ver lo extraño en lo familiar. universitarios son relativamente jóvenes (entre unos 18 y 24
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La imaginación sociológica ● 7

años de edad). ¿Por qué? Porque en nuestra sociedad se aso- bajas caracterizaban a categorías de personas con fuertes
cia ir a la universidad con esta etapa de la vida de un indivi- lazos sociales, mientras que las tasas de suicidio elevadas
duo. Pero esto no tiene por qué ser así necesariamente, correspondían a personas más individualistas y social-
como lo atestigua el crecimiento del número de «estudian- mente solitarias.
tes maduros». Por otro lado, realizar estudios universitarios Ciertamente, en las sociedades dominadas por los
implica asumir ciertos costes económicos, de modo que los hombres que estudió Durkheim, estos disfrutaban de más
estudiantes suelen pertenecer a familias con ingresos supe- autonomía que las mujeres. Durkheim llegó a la conclu-
riores a la media. Los jóvenes que tienen la suerte de perte- sión de que, independientemente de las ventajas que
necer a familias que ejercen su actividad laboral en el sector suponga la libertad para los hombres, la autonomía impli-
servicios (clase media) tienen una probabilidad diez veces ca una integración social menor, lo cual contribuye a una
mayor de ir a la universidad que aquellos que pertenecen a tasa de suicidios más alta entre los hombres. Lo mismo
familias de la clase obrera. También existen diferencias ocurre con los protestantes, cuya individualidad les pre-
según la etnia y el género de los estudiantes. dispone más al suicidio, a diferencia de los católicos y los
De modo que, en una primera aproximación, la socio- judíos, cuyos rituales fortalecen los lazos sociales. Los
logía se propone mostrar las pautas y los procesos por los ricos, evidentemente, tienen más libertad de acción que
cuales la sociedad determina aquello que hacemos. los pobres, pero también una tasa de suicidio más eleva-
da. Finalmente, los solteros, con lazos sociales más débi-
les que los casados, también corren un riesgo más elevado
de suicidarse.
La individualidad en el contexto social Un siglo más tarde, el estudio de Durkheim aún sigue
siendo tema de debate. La Tabla 1.1 muestra las tasas de
A menudo, la perspectiva sociológica desafía el sentido suicidio en el mundo. Así, por ejemplo, en casi todos los
común poniendo de manifiesto que la conducta humana países, los hombres muestran una probabilidad mayor
no es tan individualista como podríamos pensar. Para la que las mujeres de suicidarse; excepto en China. Las esta-
mayoría de nosotros, la vida cotidiana es el resultado de dísticas que tenemos del suicidio en China sugieren un
decisiones individuales. Así nos felicitamos cuando nos patrón muy diferente del patrón occidental que describió
salen bien las cosas y nos echamos la culpa cuando estas Durkheim. China, con el 22 por ciento de la población
no resultan como esperábamos. Orgullosos de nuestra mundial, cuenta con el 40 por ciento de los suicidios en
individualidad, incluso en los peores momentos, nos todo el mundo: una tasa de suicidio asombrosamente alta.
resistimos a la idea de que actuamos según pautas socia- Y, mientras que en el occidente industrializado el suicidio
les. Pero quizás la demostración más fascinante de cómo de los hombres supera al de las mujeres en una propor-
las fuerzas sociales afectan a la conducta humana se en- ción de tres o cuatro a uno, en China la tasa de suicidio de
cuentre en el estudio del suicidio. ¿Por qué? Porque nada las mujeres supera a la de los hombres. Asimismo, mien-
nos parece más personal que la «decisión» de quitarnos la tras que en Occidente el suicidio se relaciona con la vida
propia vida. Es por esto que Emile Durkheim (1858- urbana, en China es tres veces más elevado en los entor-
1917), un pionero de la sociología y al que mencionare- nos rurales (New Scientist, 22 marzo 1997: 34-37). En
mos en varios capítulos de este libro, eligió el suicidio consecuencia, y a la vista de estas estadísticas, los soció-
como tema de investigación. Si era capaz de demostrar logos están intentando detectar pautas sociales más am-
que un acto tan íntimamente personal como el suicidio plias, capaces también de explicar la excepcionalidad del
estaba determinado sociológicamente, entonces habría es- suicidio en China.
tablecido argumentos sólidos para el estudio de la socio- Las pautas del suicidio no son constantes en todo el
logía. ¡Y lo hizo! Fue capaz de demostrar que las fuerzas mundo. Las cifras más recientes sugieren que:
sociales influyen en el acto aparentemente tan propio o
personal como el de quitarse la vida. ●nEn los últimos ciento cincuenta años, la tasa de sui-
Durkheim comenzó estudiando casos de suicidio en su cidio ha aumentado en un 60 por ciento en todo el
Francia natal y alrededores. Las estadísticas mostraban mundo.
claramente que algunas categorías de personas tenían una ●nEn 2000, aproximadamente un millón de personas se
probabilidad mayor que otras de suicidarse. Concretamen- suicidaron (16 de cada 100.000 o una persona cada 40
te, Durkheim encontró que los hombres, los protestantes, segundos).
los ricos, y los solteros mostraban una tasa de suicidio más ●nEl suicidio es una de las tres principales causas de muer-
alta que las mujeres, los católicos o judíos, los pobres y las te en el intervalo de edad entre los 15 y los 44 años (en
personas casadas, respectivamente. Durkheim dedujo que ambos sexos).
estas diferencias correspondían a diferentes grados de in- ●nLos intentos de suicidio son hasta 20 veces más fre-
tegración social de las personas. Las tasas de suicidio cuentes que los suicidios consumados.
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8 ● CAPÍTULO 1.NIntroducción a la sociología

●nEs cuatro veces más probable que un hombre se suici-


Tabla 1.1 ● Tasa de suicidio en el mundo de a que lo haga una mujer; sin embargo, es más pro-
Tabla 1.1 ● por cada 100.000 habitantes según bable que una mujer intente suicidarse a que lo haga un
Tabla 1.1 ● el país y el género (mayo de 2003) hombre.
País Año Hombres Mujeres
En el Reino Unido:
Argentina 1996 19,90 13,00
Australia 1999 21,20 15,10 ●nEl 75 por ciento de los suicidas son hombres.
Brasil 1995 16,60 11,80 ●nEl suicidio supone el 18 por ciento de las muertes entre
Canadá 1998 19,50 15,10
Chile 1994 10,20 11,40
los jóvenes.
China (áreas ●nLa tasa de suicidios creció significativamente desde
rurales y urbanas 1885 hasta los años noventa. Desde entonces, ha dis-
seleccionadas) 1999 13,00 14,80 minuido aproximadamente un 10 por ciento.
China (Hong Kong) 1999 16,70 19,80 ●nDurante el año 2004 y en todo el Reino Unido e Ir-
Colombia 1994 15,50 11,50
Croacia 2000 32,90 10,30 landa se suicidaron 37 hombres menos que en el año
Cuba 1996 24,50 12,00 anterior (4.479 suicidios masculinos se documentaron
República Checa 2000 26,00 16,70 en 2003). Los suicidios femeninos crecieron de 1.529
Dinamarca 1998 20,90 18,10 a 1.569. (Fuente: Befrienders International, www.
Estonia 2000 45,80 11,90
Finlandia 2000 34,60 10,90
befrienders.org/ (2007); http://www.samaritans.org/.)
Francia 1999 26,10 19,40
Alemania 1999 20,20 17,30 Convendría que analizara estas cifras y considerara qué
Grecia 1999 15,70 11,60 tendencias sociales se pueden deducir a partir de ellas, así
Islandia 1997 19,10 15,20 como los problemas que representa su interpretación. Las
India 1998 12,20 19,10
Irlanda 1999 18,40 14,30 tasas de suicidio ponen de manifiesto pautas sociales gene-
Italia 1999 11,10 13,40 rales en las acciones más personales de los individuos.
Japón 1999 36,50 14,10
Kazajstán 1999 46,40 18,60
Letonia 2000 56,60 11,90
Lituania 2000 75,60 16,10 ● La perspectiva sociológica
Noruega 1999 19,50 16,80 en la vida cotidiana
Portugal 2000 18,50 12,00
Federación Rusa 2000 70,60 11,90
España 1999 12,40 14,00 La sociología y la marginalidad social
Suecia 1999 12,40 14,00
Reino Unido 1999 11,80 13,30 El pensamiento sociológico es especialmente común
Estados Unidos entre los «marginados» sociales. Todos experimentamos
de América 1999 17,60 14,10 cierto grado de marginalidad social en un momento u otro
de nuestra vida. Sin embargo, para algunas categorías de
Por lo general, se considera que el suicidio es un acto personas sentirse marginados socialmente forma parte de
sumamente personal. Sin embargo, los sociólogos se sus vidas cotidianas. Cuanto más marginal sea la posición
han interesado por su estudio desde hace mucho tiem- social de una persona mejor podrá reconocer hasta qué
po, precisamente porque muestra regularidades o pau- punto la sociedad puede condicionar su vida y, así, ver el
tas sociales bien definidas. Considere qué pautas se
ponen aquí de manifiesto. ¿A qué factores cree que
mundo desde una perspectiva sociológica.
se deben las diferencias? No pasará mucho tiempo antes de que un turco que
esté trabajando en Alemania, o un magrebí trabajando en
Fuente: adaptado de la Organización Mundial de la Salud (2003), http:// España, aprenda en qué medida afecta su «raza» a su vida
www.who.int/mental_health/prevention/suicide/suiciderates/en/print.html
cotidiana. Pero los blancos, como son la mayoría domi-
nante en estos países, piensan en la «raza» solo ocasio-
nalmente y, a menudo, son de la opinión de que la raza
En Estados Unidos: afecta únicamente a las personas de color y en ningún
caso a sí mismos.
●nMueren más personas por suicidio que por homicidio. Lo mismo se puede decir de las mujeres, los gays y
●nEn 1997 hubo 1,5 veces más suicidios que homicidios. las lesbianas, las personas con discapacidades, las per-
●nEn total, el suicidio es la octava causa de muerte entre sonas sin hogar y los ancianos. Aquellos más suscepti-
los norteamericanos; la tercera entre los jóvenes de 15 bles de ser relegados a los márgenes de la sociedad
a 24 años. suelen ser más conscientes de pautas sociales que otros
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La imaginación sociológica ● 9

dan por supuestas o nunca se cuestionan. Dicho de otro 1.NLa perspectiva sociológica se convierte en una mane-
modo, para desarrollar una perspectiva sociológica es ra de pensar, en una «forma de conciencia» que pone
necesario dar un paso hacia atrás, despegarnos de nues- en duda el conocimientos que tenemos de nosotros
tras rutinas cotidianas, y nuestras vidas con una nueva mismos y de los demás, de modo que nos hace capaces
conciencia y curiosidad. La sociología nos conduce a de cuestionar críticamente la validez de los juicios y
cuestionarnos todo aquello que damos por supuesto. Ver el las suposiciones que parecen universalmente acepta-
mundo con los ojos de aquellos que viven «al margen» das. En otras palabras, cuando pensamos sociológica-
puede ayudarnos a comprender más claramente la manera mente nos damos cuenta de que ideas que hemos dado
en que funciona el mundo. Y ello dará lugar a interesantes por supuestas no siempre son ciertas. Como ya hemos
cuestiones acerca de cómo aparecen las marginaciones y visto, un buen ejemplo de una «verdad» muy extendi-
las fronteras. da pero engañosa es que Europa está habitada por
«individuos autónomos» que son personalmente res-
ponsables de sus vidas. Y pensar de esta manera, a
La sociología y la crisis social veces, nos lleva demasiado rápidamente a situar a per-
sonas que han alcanzado el éxito en un nivel muy
Los periodos de profundos cambios o crisis sociales nos superior con respecto a otras cuyos logros más modes-
alejan un poco de nuestra situación de equilibrio, lo que tos los señalan como personalmente deficientes. El
puede también estimular nuestra visión sociológica. enfoque sociológico se convierte en una manera de ali-
C. Wright Mills (1959), un destacado sociólogo estadou- mentar la «mala costumbre» de preguntar cuestiones
nidense, ilustró este principio recordando la Gran Depre- incómodas. Nos empuja a preguntarnos si estas creen-
sión de la década de 1930. Cuando la tasa de desempleo cias son realmente ciertas y, en la medida en que no lo
en los Estados Unidos se elevó al 25 por ciento, las per- sean, por qué se admiten de manera tan general. La
sonas que se habían quedado sin trabajo no pudieron evi- sociología siempre pone en duda «aquello que se da
tar ser conscientes de cómo las fuerzas sociales actuaban por supuesto».
sobre sus vidas particulares. En lugar de personalizar su 2.NLa perspectiva sociológica nos permite evaluar tanto
grave situación afirmando: «Algo estoy haciendo mal, no las oportunidades como las limitaciones que caracte-
soy capaz de encontrar un empleo»; la enfocaron desde rizan nuestras vidas. Pensar sociológicamente nos
un punto de vista sociológico razonando de la siguiente empuja a entender que, para mejor o para peor, nues-
manera: «La economía se ha derrumbado. ¡No hay traba- tra sociedad funciona de una manera determinada.
jo para nadie!». Nos ayuda a comprender las pautas y el orden que
A la inversa, el pensamiento sociológico a menudo subyace en todas las sociedades. Además, en el juego
provoca un cambio social. Cuanto más aprendemos acer- de la vida, podemos decidir cómo jugar nuestras car-
ca del funcionamiento «del sistema», más deseamos cam- tas, pero es la sociedad la que reparte las cartas. Cuan-
biarlo de alguna manera. Por ejemplo, cuando las mujeres to mejor entendamos el juego, mejores jugadores
y los hombres se han enfrentado a los estereotipos sobre seremos. La sociología nos ayuda a entender aquello
el género y la sexualidad, muchos han intentado activa- que podemos conseguir con mayor o menor probabi-
mente reducir las diferencias tradicionales entre hombres lidad de éxito y cómo podemos luchar por nuestros
y mujeres. objetivos de la manera más efectiva.
En pocas palabras, una introducción a la sociología 3.NLa perspectiva sociológica nos concede el poder de
es una invitación a aprender una nueva manera de ver participar activamente en nuestra sociedad. Sin la con-
en qué medida la sociedad en que nos ha tocado vivir ciencia de cómo actúa la sociedad, con toda probabili-
influye en nuestras decisiones, nuestras expectativas y dad aceptaremos el statu quo. Podemos llegar a pensar
planes de vida. En este punto, deberíamos considerar si que así ocurre en todas las sociedades, o que así se
merece la pena aceptar esta invitación. En otras pala- comportan las personas de manera «natural». Pero
bras, ¿qué beneficio podemos extraer cuando aprende- cuanto mayor sea nuestra comprensión de la forma de
mos a ver la realidad que nos rodea desde la perspectiva actuación de la sociedad, más activo será el papel que
sociológica? podamos tomar en la determinación de la vida social.
Para algunos, esto puede significar aceptar la sociedad
tal como es; otros, sin embargo, querrán cambiar todo
Los beneficios de la perspectiva sociológica
el planeta. La disciplina de la sociología no toma parti-
Cuando aprendemos a ver las cosas desde la perspectiva do por ninguna orientación política determinada, y
sociológica, podemos fácilmente aplicarla a nuestra vida podemos encontrar sociólogos en todo el espectro polí-
cotidiana. Y hacerlo nos proporciona cuatro tipos de tico. Pero la sociología posee cierta tendencia a la «crí-
beneficios. tica». Y evaluar cualquier aspecto de la vida social
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10 ● CAPÍTULO 1.NIntroducción a la sociología

(independientemente del objetivo eventual de cada ría a las personas a convertirse en ciudadanos más ac-
uno) depende de la habilidad para identificar las fuer- tivos. Hacemos una referencia destacada a este im-
zas sociales y valorar sus consecuencias. Hace unos portante pensador social en el siguiente cuadro. Y lo
treinta años, C. Wright Mills afirmaba que desarrollar mismo haremos a lo largo del presente manual con
lo que él llamaba la «imaginación sociológica» ayuda- otros destacados sociólogos.

PERFIL

C. Wright Mills: la imaginación social

C
harles Wright Mills (1916-1962) Cuando una sociedad se hace industrial, el nuamente ajusta y reconsidera tu visión
se las arregló para conmocio- campesino se convierte en un trabajador; acerca de los problemas que plantea la
nar con casi todo lo que hizo. el señor feudal desaparece o se convierte historia, los problemas biográficos, y los
Incluso cuando acudía a dar clase en en un hombre de negocios. Cuando las problemas de una estructura social en la
clases aparecen o caen, un hombre es que la biografía de una persona y la histo-
la Universidad de Columbia en Nueva ria entran en contacto. Mantente atento a
contratado o despedido; cuando la tasa de
York (sobre su moto, vestido con inversión se eleva o disminuye, un hombre las distintas formas de individualidad y a
camiseta, vaqueros y botas) no podía cobra nuevos ánimos o se derrumba. los grandes cambios históricos. Utiliza tus
evitar llamar la atención. Durante la Cuando ocurre una guerra, un vendedor observaciones y lo que imagines como las
década conservadora de 1950, Mills de seguros se convierte en un artillero; un claves para tu estudio de la variabilidad
no solo vestía a contracorriente, tam- dependiente de una tienda, en un técni- humana [...] sé consciente de que muchos
bién escribió varios libros que ponían co de radar; una esposa vive sola; un niño problemas personales no se pueden re-
en duda la mayoría de las creencias crece sin un padre. Ni la vida de un indivi- solver como simples problemas, sino que
que casi todos nosotros damos por duo ni la historia de una sociedad se pue- deben entenderse en términos de asuntos
den comprender sin entender ambos. públicos (y en términos de los problemas
sentadas. Fue un marxista estadouni-
Pero, por lo general, los hombres no que surgen a raíz de los procesos histó-
dense con no pocos partidarios y ene- ricos). Piensa que los problemas de la
definen los problemas que tienen que
migos. ciencia social, cuando se formulan ade-
soportar en términos de cambio históri-
Desde el punto de vista de Mills, la co... El bienestar del que disfrutan, nor- cuadamente, deben incluir tanto los pro-
sociología no es una empresa vana malmente, no lo imputan a los altibajos de blemas como los factores que los rodean,
que poco tiene que ver con la vida. la sociedad en la que viven. Raramente las biografías y la realidad histórica en la
Por el contrario, mantenía que la so- son conscientes de la compleja conexión que viven las personas, así como el con-
ciología es una manera de escapar entre las pautas de sus propias vidas y el texto de sus complejas relaciones. Dentro
de las «trampas» de nuestras vidas discurrir de la historia mundial. Los hom- de este contexto se desarrolla la vida de
bres ordinarios normalmente desconocen los individuos y las sociedades; y dentro
porque nos muestra que la sociedad
que esta conexión tenga algo que ver con de ese contexto la imaginación sociológi-
(no nuestras manías o defectos) es ca encuentra su oportunidad para mejorar
responsable de muchos de nuestros el tipo de persona en que se están convir-
tiendo, o con la historia que están constru- las vidas de las personas (Mills, 1967).
problemas. Así, Mills afirmaba que la Este triple enfoque, biográfico, histó-
yendo. No poseen el tipo de mentalidad
sociología transforma los problemas necesaria para entender el juego de rela- rico y estructural, es el patrimonio de la
personales en asuntos públicos y po- ciones entre los hombres y la sociedad, sociología (véase Bipul Kumar Bhadra,
líticos. Para Mills, «La imaginación so- entre la biografía y la historia, entre el self 1998).
cial nos permite entender la historia y y el mundo...
las vidas de las personas, y las rela- Lo que necesitan [...] es cierta disposi- (Nótese que, en este extracto, Mills
ciones que se crean entre las dos den- ción que les ayude [a ver] lo que está emplea los pronombres masculinos
tro de la sociedad. Esa es su tarea y sucediendo en el mundo y [...] y qué es lo para referirse a todas las personas.
su promesa...» (Mills, 1967:4; edición que les está sucediendo a ellos mismos. A Resulta interesante (incluso irónico)
original de 1957). esta disposición [...] podemos llamarla que un crítico declarado de la socie-
En los siguientes extractos, Mills «imaginación sociológica». Mantén siem- dad como Mills refleje fielmente los
pre los ojos abiertos a la imagen del hom- convencionalismos de su época en lo
describe tanto el poder de la socie-
bre (la idea genérica de su naturaleza que se refiere a utilización del género
dad para determinar nuestras vidas humana) que está implícita en el trabajo
individuales, como la importancia de investigación que uno está haciendo; y
en sus textos. Pero Mills escribió esto
de relacionar nuestras vidas (bio- también a tu visión de la historia (tu idea en la década de 1950, antes de que el
grafías) con la historia y con la so- de cómo se está haciendo la historia). En género fuese un asunto relevante para
ciedad: dos palabras, en tus investigaciones conti- la sociología.) ●
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La imaginación sociológica ● 11

4.NLa perspectiva sociológica nos ayuda a reconocer las tipo de supuestos europeos que no tienen porqué ser
diferencias entre los seres humanos y sus sufrimien- válidos en Thailandia o en Brasil. Es por esta razón que,
tos, y a hacer frente a los desafíos que comporta vivir en gran medida, la sociología sigue siendo etnocéntrica
en un mundo diverso y desigual. El pensamiento (limitada a una visión cultural determinada).
sociológico pone en evidencia, tanto la extraordinaria 3.NEl conocimiento sociológico termina siendo parte de
variedad social del mundo, como sus padecimientos, la sociedad. Las investigaciones y los estudios que
reales y potenciales. «Los españoles», por ejemplo, llevan a cabo los sociólogos (sus ensayos, sus argu-
representan solo una pequeña proporción de la pobla- mentaciones) eventualmente terminan formando par-
ción del planeta, y, como veremos en los restantes te del conocimiento de una sociedad acerca de sí
capítulos de este libro, muchos seres humanos viven misma. Los sociólogos desarrollan ideas que pueden
en sociedades radicalmente diferentes. En todo el encontrar su aplicación en la sociedad. Las conclusio-
mundo, las personas tienden a considerar su propia nes sobre la criminalidad (por ejemplo, que el núme-
forma de vida como la apropiada y «natural», y a ro de delitos está aumentando) pueden llegar a los
rechazar los estilos de vida de aquellos que se com- medios de comunicación y, como consecuencia, hacer
portan de manera diferente. Pero la perspectiva socio- que las personas sean más conscientes del problema.
lógica nos anima a pensar críticamente acerca de los Y, como consecuencia, que incluso se denuncie un
puntos fuertes y débiles que poseen todos los estilos mayor número de delitos. Es decir, la sociología ejer-
de vida (incluyendo el nuestro). También nos anima a ce un impacto sobre la sociedad.
que seamos conscientes de los muchos padecimientos
que ocurren (pobreza, rupturas matrimoniales, enfer-
medades, guerras, etc.) y que veamos cómo estos pro- ● El cambio social y los orígenes
blemas, en muchas ocasiones, aparecen por la manera de la sociología
en la que están organizadas las sociedades.
Los grandes acontecimientos históricos casi nunca se
Problemas de la perspectiva sociológica producen porque sí. Normalmente son el resultado de
Aunque el enfoque de la perspectiva sociológica produce fuerzas sociales poderosas que son siempre complejas y
muchos beneficios, también da lugar a algunos problemas solo parcialmente previsibles. Así ocurrió también con la
característicos. Mencionamos tres de ellos. aparición de la sociología. Después de haber descrito el
enfoque característico de la disciplina y de haber dado
1.NLa sociología forma parte de un mundo en continua una visión global de algunos de sus beneficios, ahora
transformación. Una de las dificultades del estudio de podemos pasar a considerar cómo y por qué apareció la
la sociología es que estamos estudiando un objeto en sociología.
movimiento: ¡la sociedad puede cambiar exactamente Aunque los seres humanos hemos reflexionado acerca
tan rápido como la estudiamos! El «hallazgo» de un de la sociedad desde el principio de nuestra historia, la
día se puede demostrar erróneo cuando cambian las sociología tiene un origen relativamente reciente. En
1.Nsituaciones y las circunstancias. Y, dado que es una muchos sentidos fue el producto del Siglo de las Luces.
característica de las sociedades modernas la extraor- Los filósofos franceses fueron la piedra angular de esta
dinaria velocidad a la que cambian, podemos esperar manera de pensar, un «sólido y respetable clan de revolu-
que nuestros conocimientos acerca de ellas cambien cionarios» (Gay, 1970: 9) que incluyó a Montesquieu,
rápidamente también. Por ejemplo, muchas de las Rousseau y Voltaire. Esta manera de pensar señaló la lle-
estadísticas que verá en este libro estarán desfasadas gada del «mundo moderno». El sociólogo Peter Hamilton
en el momento en que las lea. ha sugerido diez características que definen la mentalidad
2.NLos mismos sociólogos forman parte de su objeto de ilustrada:
estudio. «He visto la sociedad, y soy yo.» En la medida
en que todos formamos parte de la sociedad, todos for- 11.NLa razón se convierte en una manera clave de orga-
mamos parte de nuestro objeto de estudio. Esto no pue- nizar el conocimiento, pero moderada con:
de ser de otra manera, pero dificulta en gran medida la 12.Nel empirismo, los hechos se pueden aprehender a tra-
tarea del sociólogo. Los objetos de estudio de la mayor vés de los sentidos;
parte de las otras ciencias son independientes de la espe- 13.Nla ciencia, relacionada especialmente con la revolu-
cie humana, pero esto no ocurre con la sociología. Dado ción experimental científica;
que formamos parte del mismo mundo que estudiamos, 14.Nel universalismo, especialmente la búsqueda de le-
nos puede resultar difícil mantener la distancia necesa- yes generales;
ria. Un sociólogo nacido en Europa puede albergar todo 15.Nel progreso, la «condición humana» se puede mejorar;
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12 ● CAPÍTULO 1.NIntroducción a la sociología

PERFIL

Auguste Comte: capear el temporal de los cambios

¿ Qué tipo de persona podría


inventar la sociología? Por su-
puesto alguien que haya vivido
tiempos de cambios trascendentales.
personas que están bajo una tormen-
ta no pueden evitar hablar del tiempo,
aquellos que vivieron en los turbulen-
tos tiempos de Comte fueron profun-
de que una vez poseyeran el conoci-
miento de la manera en que funciona-
ba la sociedad, las personas serían
capaces de construirse un futuro me-
Comte (1798-1857) creció en los damente conscientes de los cambios jor. Dividió su nueva disciplina en dos
años inmediatamente posteriores a la en la sociedad. partes: cómo se mantiene unida la
Revolución Francesa, que dio lugar a Atraído desde su pequeña locali-
sociedad (lo que llamó estática social),
una radical transformación de su dad natal por el bullicio de París, Com-
país. Y, si eso no fuera suficiente, otra te se vio rápidamente envuelto en y cómo cambia la sociedad (dinámica
revolución estaba de camino: las fá- los excitantes acontecimientos de su social ). A partir de las palabras grie-
bricas estaban proliferando en todo el tiempo. Más que ninguna otra cosa, gas y latinas que significan «estudio
continente europeo, cambiando de quería entender el drama humano de la sociedad», Comte denominó a
manera radical las vidas de toda la que se estaba desarrollando a su su trabajo «sociología». ●
población. Del mismo modo que las alrededor. Comte estaba convencido

16.Nel individualismo, el punto de partida de todo cono- Si miramos hacia atrás en la historia [...] descubriremos que,
cimiento; hasta fecha muy reciente, no ha habido ningún pensador que
17.Nla tolerancia, la creencia de que las otras naciones y abordara las cuestiones con una perspectiva sociológica [...] Les
pueblos no son inferiores a los europeos cristianos; parecía suficiente reflexionar sobre las metas que debían propo-
nerse las sociedades, o aquello que debían evitar [...] No inten-
18.Nla libertad;
taban describir o explicar lo mejor posible cómo funcionaban
19.Nla uniformidad de la Naturaleza Humana; las sociedades. Se limitaban a recomendarnos tal o cual modelo
10.Nla secularización, a menudo opuesta a la Iglesia ideal o utópico de sociedad y el modo de alcanzarlo.
(Hamilton, 1996). (Durkheim, 1972: 57; edición original de 1918)

Sin embargo, no fue hasta 1838 cuando el intelectual Pero, ¿qué es lo que diferencia a la sociología de las
social francés Auguste Comte (que presentamos anterior- reflexiones anteriores? Antes del nacimiento de la socio-
mente en el cuadro Perfil) acuñó el término «sociología» logía, los filósofos y los teólogos básicamente se centra-
para describir una manera nueva de observar el mundo. ban en imaginar la sociedad ideal, en describir cómo
debía ser la sociedad. Ninguno de ellos trató de analizar la
Ciencia y sociología sociedad tal como era realmente. Pioneros de la discipli-
na como Auguste Comte, Emile Durkheim y Ferdinand
La naturaleza de la sociedad fue uno de los temas de Toennies (véase a continuación) invirtieron el orden de
reflexión más importantes para casi todos los pensadores prioridades. Aunque estaban ciertamente preocupados en
brillantes de la Antigüedad, incluyendo el filósofo chino cómo mejorar la sociedad humana, su principal objetivo
K’ung Futzu, también conocido como Confucio (551- era llegar a entender cómo funciona realmente.
479 a. C.), y los filósofos griegos Platón (alrededor del La clave para alcanzar este objetivo, según Comte,
427-347 a. C.) y Aristóteles (384-322 a. C.). Asimismo, el consistía en desarrollar un enfoque científico del estudio
pensador medieval Santo Tomás de Aquino (alrededor de la sociedad. Mirando hacia atrás en el tiempo, Comte
de 1225-1274), el musulmán del siglo XIV, Ibn Khaldun, clasificó los esfuerzos de la humanidad por comprender el
y el filósofo francés Montesquieu (1689-1755) estudiaron mundo en tres etapas bien diferenciadas: teológica, meta-
a sociedad humana. física y científica (1975; edición original de 1851-54). La
Hubo muchos más pensadores sociales. Sin embargo, primera, que comprendía la Edad Media en Europa, fue la
como apuntó Emile Durkheim hace casi un siglo, ningu- etapa teológica. En ella, el mundo se interpretaba a través
no de ellos enfocó la sociología desde un punto de vista de la religión, de manera que las personas consideraban la
verdaderamente sociológico. sociedad como una expresión de la voluntad de Dios (al
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La imaginación sociológica ● 13

menos en la medida en que los seres humanos podían ser que condujeron a una economía industrial basada en las
capaces de satisfacer un plan divino). fábricas. En segundo lugar, estas fábricas arrastraron a
Con el Renacimiento, el enfoque teológico de la socie- millones de personas desde las zonas rurales hacia las
dad gradualmente fue dando paso a lo que Comte llamó la ciudades, que vieron aumentar su población de manera
etapa metafísica. Durante este periodo, las personas pasa- incontrolada. En tercer lugar, las personas que vivían en
ron a entender la sociedad como un fenómeno natural, en estas ciudades industriales en crecimiento empezaron a
lugar de sobrenatural. La naturaleza tomó protagonismo albergar nuevas ideas acerca de la democracia y los
en las explicaciones metafísicas de la sociedad: Thomas derechos políticos. Finalmente, las comunidades esta-
Hobbes (1588-1679), por ejemplo, propuso que la socie- bles en las cuales las personas habían vivido durante
dad reflejaba no tanto la perfección de Dios como los siglos comenzaron a entrar en decadencia. Describimos
defectos de una naturaleza humana bastante egoísta. a continuación cada una de estas cuatro etapas, aunque
La que Comte dejó para el final, la etapa científica, todas ellas se analizarán con más detalle en próximos
hace referencia a la larga búsqueda por entender la socie- capítulos.
dad impulsada por científicos como Copérnico (1473-
1543), Galileo (1564-1642) e Isaac Newton (1642-1727).
1.NUna nueva economía industrial:
La contribución de Comte consistió en aplicar este enfo-
que científico (que se utilizó en un primer momento para el crecimiento del capitalismo moderno
estudiar el mundo físico) al estudio de la sociedad. Durante la Edad Media europea, la mayoría de la pobla-
Así pues, Comte fue un defensor del positivismo, defini- ción cultivaba los campos próximos a sus hogares o se
do como una manera de entender el mundo basada en la dedicaba a la manufactura (palabra derivaba de las raíces
ciencia. Como positivista, Comte estaba convencido de que latinas que significan «hacerlo con las manos») a peque-
la sociedad se somete a leyes invariables, de un modo pare- ña escala. Pero, a finales del siglo XVIII, los inventores
cido a como el mundo físico se somete a la gravedad y a las habían conseguido aplicar nuevas formas de energía (en
otras leyes de la naturaleza. Incluso hoy en día, la mayoría un primer momento la energía hidráulica y después la
de los sociólogos están de acuerdo en que la ciencia juega energía del vapor) en el funcionamiento de grandes
un papel crucial en la sociología. Pero, como veremos en el máquinas, lo que dio lugar al nacimiento de las fábricas.
Capítulo 3, ahora somos conscientes de que la conducta Como consecuencia, en lugar de trabajar en sus casas o
humana es a menudo más compleja que los fenómenos cerca de ellas, los trabajadores se convirtieron en parte de
naturales y que la ciencia es asimismo más sofisticada de lo una fuerza de trabajo industrial gigantesca y anónima, y
que creíamos. Los seres humanos somos criaturas con una pasaron a trabajar duramente para los dueños de las fábri-
considerable imaginación y espontaneidad, de modo que cas a los cuales desconocían. Este cambio drástico en el
nuestra conducta nunca podrá explicarse totalmente por sistema de producción debilitó la estructura familiar y
ningún conjunto rígido de «leyes sociales». Igualmente, el erosionó las tradiciones que habían orientado las vidas de
universo parece ser mucho más «caótico» y «accidental» de los miembros de las pequeñas comunidades humanas
lo que pensábamos, lo que hace más complicadas las obser- durante siglos. En el Capítulo 4 trataremos con profundi-
vaciones y la deducción de leyes físicas. dad el desarrollo del moderno capitalismo.

Cambio, transformación y sociología 2.NEl crecimiento de las ciudades


La sociología fue el fruto de las «enormes transforma- Las fábricas que iban surgiendo a lo largo y ancho de casi
ciones sociales» de los últimos dos siglos. Dos grandes toda Europa eran como imanes que atraían a las personas
revoluciones (la Revolución Francesa de 1789 y la más que necesitaban un empleo. Esta «atracción» de mano de
generalizada «Revolución Industrial» que tuvo su origen obra como fuerza de trabajo industrial se acentuaba por
en Inglaterra en el siglo XVIII) «disolvieron las formas de un efecto de «empujón» adicional a medida que los pro-
organización social bajo las cuales había vivido la huma- pietarios cercaban más y más terrenos de labranza para
nidad durante milenios» (Giddens, 1986:4). Las enormes convertirlos en campos de pastoreo para rebaños de ove-
transformaciones que sufrió Europa en los siglos XVIII jas (la fuente de lana para las florecientes fábricas texti-
y XIX condujeron al nacimiento y desarrollo de la sociolo- les). Este fenómeno conocido como «cercado de campos»
gía. No es de extrañar que, a medida que se tambaleaban o «cercamiento» hizo que incontables agricultores arren-
los cimientos de la sociedad y las tradiciones iban desmo- datarios se vieran forzados a desplazarse desde las locali-
ronándose, las personas centraran su atención en el estu- dades rurales hasta las ciudades en busca de trabajo en las
dio de la sociedad. nuevas fábricas.
En un primer momento se produjeron una serie de En poco tiempo muchos pueblos quedaron abandona-
descubrimientos científicos y aplicaciones tecnológicas dos; sin embargo, simultáneamente, las localidades in-
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14 ● CAPÍTULO 1.NIntroducción a la sociología

dustriales crecieron rápidamente hasta convertirse en gran- (véase también el Capítulo 24). Toennies (1963; edición
des ciudades. Este rápido crecimiento urbano cambió las original de 1887) veía el mundo moderno como la pérdi-
vidas de las personas de manera dramática. Las ciudades da progresiva de la Gemeinschaft, o la comunidad huma-
eran un hervidero de forasteros, en cantidades que supera- na. Argumentaba que la Revolución Industrial había
ban los alojamientos disponibles. Los problemas sociales debilitado el fuerte tejido social de la familia y la tradi-
generalizados (que incluían pobreza, enfermedad, sucie- ción, fomentando el individualismo y un énfasis formal
dad, crimen y personas sin hogar) estaban a la orden del en los hechos y en la eficiencia. Las sociedades de Euro-
día. Todas estas crisis sociales estimularon aún más el pa y América del Norte gradualmente se hicieron más
desarrollo de la perspectiva sociológica. En el Capítulo 24 desarraigadas e impersonales a medida que las personas
abordaremos la aparición de las ciudades modernas. se asociaban básicamente sobre la base de su propio inte-
rés (la condición que Toennies apodó Gesellshaft). La
tesis de Toennies era que las sociedades tradicionales,
3.NEl cambio político: control y democracia
construidas sobre el parentesco y la vecindad, fomenta-
Durante la Edad Media, tal como señaló Comte, la mayo- ban los sentimientos colectivos, la virtud y el honor. La
ría de las personas pensaba que la sociedad era la expresión modernización actúa sobre la sociedad como un ácido,
de la voluntad de Dios. Los reyes decían gobernar por erosionando la comunidad humana y desencadenando un
«derecho divino», y el resto de las personas, independien- individualismo desenfrenado.
temente de su posición en la jerarquía social tenía su papel Durante gran parte del siglo XX, al menos algunas áreas
en el plan divino. De hecho, a lo largo de la historia las per- del mundo occidental todavía se aproximaban al concepto
sonas raramente se han visto a sí mismas dueñas de su pro- de Toennies de la Gemeinschaft. Las familias, que habían
pio destino. Con el desarrollo de la economía y el rápido vivido durante generaciones en pueblos o aldeas rurales,
crecimiento de las ciudades, fue inevitable que se produje- estaban fuertemente integradas en una forma de vida que se
ran cambios en el pensamiento político. A partir del si- caracterizaba por el trabajo duro y la ausencia de grandes
glo XVII, todas las tradiciones se atacaron con vehemencia. cambios. Antes de que existieran el teléfono (inventado en
En los trabajos de Thomas Hobbes, John Locke (1632- 1876) y la televisión (introducida en 1939 y ampliamente
1704) y Adam Smith (1723-1790), vemos un cambio críti- extendida después de 1950), los miembros de las familias y
co de orientación: desde la obligación moral de las de las comunidades se hacían visitas y se co-
personas de permanecer leales a sus gobernantes hasta la municaban mediante cartas con aquellos que vivían más
idea de que la sociedad es el producto del interés individual. alejados. Antes de que los vehículos privados se hicieran
Por tanto, los conceptos clave en el nuevo clima político comunes después de la Segunda Guerra Mundial, para
pasaron a ser libertad individual y derechos individuales. muchas personas su localidad natal constituía todo su mun-
Haciéndose eco de las ideas de Locke, la Declaración de do. Las comunidades del pasado vivían tensiones y con-
Independencia de Estados Unidos proclamó que todo indi- flictos inevitables (a menudo por diferencia de raza o
viduo poseía «ciertos derechos inalienables», que incluían religión). Sin embargo, según Toennies, los lazos tradicio-
«la vida, la libertad, y la búsqueda de la felicidad». nales de la Gemeinschaft mantenían a las personas de una
La revolución política en Francia que comenzó poco comunidad, «esencialmente unidas a pesar de todos los
después, en 1789, significó una ruptura aún más radical factores que deberían mantenerlas separadas» (1963: 65;
con las tradiciones políticas y sociales. Cuando el analis- edición original de 1887).
ta social francés Alexis de Tocqueville (1805-1859) estu- El mundo moderno puso a las sociedades del revés, de
dió su sociedad después de la Revolución Francesa, tan manera que, como Toennies dijo, las personas están «esen-
solo exageró un poco cuando afirmó que los cambios que cialmente separadas a pesar de la existencia de factores que
hemos descrito equivalían a «nada menos que la regene- deberían facilitar la unión» (1963: 65; edición original de
ración de la raza humana» (1955: 13; edición original de 1887). Este es el mundo de la Gesellschaft donde, espe-
1856). En este contexto, resulta fácil entender por qué cialmente en las grandes ciudades, la mayor parte de las
Auguste Comte y otros pioneros de la sociología pronto personas vive entre extraños y no sabe nada de aquellos
desarrollaron su nueva disciplina. La sociología nació con los que se cruza por la calle. Resulta muy difícil llegar
precisamente en aquellas sociedades (Francia, Alemania a tener confianza en alguien en una sociedad anónima y
e Inglaterra) donde los cambios fueron más notables. cambiante en la que, según los investigadores, las personas
tienden a anteponer sus necesidades personales a la lealtad
al grupo y donde una mayoría de personas están convenci-
4.NLa pérdida de la Gemeinschaft: el eclipse
dos de que «nunca se toman demasiadas precauciones» a la
de la comunidad
hora de tratar con los demás (Russell, 1993).
El sociólogo alemán Ferdinand Toennies fue el autor de la El trabajo de Toennies muestra una profunda descon-
teoría de la Gemeinschaft (comunidad) y la Gesellschaft fianza en el concepto de «progreso», que para él equivalía
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La imaginación sociológica ● 15

PERFIL

La Ilustración y la Era de la Razón

a Sociología moderna que hoy percibimos un cambio de a un horror tras otro. Dado que la vida

«L nació del pensamiento ilus-


trado. Sus fronteras aproxi-
madas están representadas, en sus
rumbo debido al crecimiento de las
tecnologías de la información, este
fue un momento en el que nue-
no es fácil, propone cultivar el jardín
propio e ignorar el resto («Il faut culti-
ver son jardin». Capítulo 30).
inicios, por el trabajo de René Des- vas corrientes intelectuales barrieron
cartes (1596-1650), nacido en Fran- Europa. El Racionalismo, el progreso Thomas Hobbes (1588-1679)
cia pero residente durante gran parte y cierto cuestionamiento de los dog- dijo: «Sin arte, sin literatura, sin
de su vida en Holanda, y, en su con- mas religiosos fueron algunos de sus sociedad; y lo peor de todo, con el
clusión, por la labor de Immanuel rasgos distintivos. miedo y la amenaza de una muerte
Kant (1724-1804), residente en Ale- violenta; la vida del hombre es solita-
mania durante la segunda mitad del Jean-Jacques Rousseau (1712- ria, pobre, nauseabunda, animal y
siglo XVIII» (Evans, 2007: 23). Descar- 1778) dijo «El hombre nace libre, breve». Tras vivir las guerras civiles
tes quería saber «¿Cómo sé y cómo pero en todos lados está encadena- británicas, sugiere en Leviathan que
puedo estar seguro?». Llegó al famo- do». Esta famosa cita del capítulo 1 el pueblo entregue el poder a un
so aforismo: Pienso luego existo, de El contrato social abre un debate estado soberano y acepte vivir de
cogito ergo sum. Kant caracterizó su en torno a la naturaleza humana y acuerdo con sus leyes. Si la autoridad
complicada obra como un puente sugiere en última instancia que vivir del dirigente no es absoluta, reinará
entre el Racionalismo del XVIII y el bajo la «voluntad general» proporcio- el caos.
Empirismo. na el remedio a la corrupción del per-
La Ilustración comenzó en Inglate- fecto estado natural en el que el John Locke (1632-1704) conside-
rra (con Locke) y en Escocia (con hombre nace, «el buen salvaje», cau- ró que el conocimiento dependía de
Adam Smith (1723-1790) y David sada por la avaricia y la mezquindad. nuestros sentidos: el hombre necesita
Hume (1711-1776) y fue desarrollada volverse hacia el mundo material y
en Francia durante el siglo XVIII (con Voltaire (1694-1778) dijo «En empírico. Debemos reconocer la auto-
Diderot, Voltaire y los enciclopedis- este, el mejor de los mundos posibles ridad suprema de la ley, pero esta
tas). En un sentido amplio incluye a […] todo es para mejor». No obstan- depende de un acuerdo entre el suje-
artistas como Hogarth, autores como te, en su leidísima obra Cándido, to y el dirigente. La autoridad del diri-
Jonathan Swift y tal vez Jane Austen, sugiere lo contrario al exponer a su gente, por tanto, no es absoluta. ●
y compositores como Mozart. Al igual protagonista en su viaje por el mundo

a una continua pérdida de la moralidad tradicional. Solo ser al mismo tiempo excitante y peligroso. Resulta muy
le faltó afirmar que la sociedad moderna era «peor» que difícil para el ciudadano del siglo XXI imaginar cómo
las sociedades del pasado y puso todo su empeño en elo- debió de haber sido. Pero este fue precisamente el perio-
giar la difusión del pensamiento científico y racional. No do que vivieron los primeros sociólogos y la razón que les
obstante, el individualismo creciente y el egoísmo carac- condujo a intentar entender esos cambios y a considerar
terísticos de las sociedades modernas le preocupaban. hacia dónde conducían. La sociología fue la consecuencia
Consciente de que no había posibilidad de volver al pasa- inevitable de todos estos cambios.
do, miraba hacia el futuro, con la esperanza de que las Con todo, los sociólogos reaccionaron de manera
nuevas formas de organización social que estaban por diferente ante el nuevo orden social, del mismo modo
venir combinarían la racionalidad moderna con la respon- que responden de manera diferente a la sociedad de hoy
sabilidad colectiva tradicional. en día. Algunos, incluido Auguste Comte y después
Ferdinand Toennies, mostraron su temor a que las per-
sonas se vieran desarraigadas de sus comunidades lo-
● Los sociólogos miran hacia el futuro cales largamente consolidadas y fueran dominadas por
el cambio. De modo que, con un enfoque conserva-
Vivir los cambios trascendentales que produjeron la dor, Comte buscó reforzar la familia y la moral tradi-
Revolución Francesa y la Revolución Industrial debió de cional.
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16 ● CAPÍTULO 1.NIntroducción a la sociología

Por el contrario, a Karl Marx (1818-1883) le preocu- bios que están ocurriendo en el siglo XXI. Esta es una era
paba poco la pérdida de las tradiciones. Pero le parecía que se está viendo revolucionada por las tecnologías digi-
intolerable la manera en que la tecnología industrial con- tales, los nuevos medios de comunicación, las nuevas tec-
centraba su patrimonio en manos de una pequeña elite, nologías reproductivas, y nuevas interconexiones globales.
mientras otros muchos se enfrentaban al hambre y la Es una era en la que se están replanteando las familias tra-
miseria. En el Capítulo 4 estudiaremos estas ideas exten- dicionales, las religiones, los patrones de trabajo y de
samente. gobierno. Cada vez más, las personas no tienen una idea
Evidentemente, Comte y Marx proponían soluciones clara de cómo vivir sus vidas como la tenían en el pasado.
radicalmente diferentes para los problemas que planteaba En su lugar tienen que preguntarse continuamente: ¿qué
la sociedad moderna. Pero tenían en común la convicción tipo de vida quiero para mí? Se hacen más individualistas,
de que el funcionamiento de la sociedad no dependía úni- menos comprometidos con los estándar comunes, más pro-
camente de la decisión individual. La perspectiva socioló- pensos a la autorreflexión. Es una era en la que las divisio-
gica estimula el trabajo de ambos, poniendo de manifiesto nes de clase, etnicidad, edad y género se han hecho más
que las vidas individuales de las personas están enmarca- evidentes, y es un mundo en el que parecen proliferar nue-
das por el conjunto de la sociedad en la que viven. Esta vos conflictos significativos sobre religión y cultura. Todas
afirmación, por supuesto, sigue siendo tan cierta hoy estas ideas necesitarán definirse, describirse, analizarse y
como hace un siglo. explicarse, y esta es una tarea continua para los sociólogos
en el nuevo siglo (así como la tarea de este manual intro-
ductorio). Del mismo modo que la sociología nació como
Cambio continuo
fruto de la Revolución Industrial, ahora encuentra un nue-
Del mismo modo que los cambios que se produjeron en el vo impulso en el desafío de lo que podemos llamar la socie-
siglo XIX fueron trascendentales, también lo son los cam- dad posmoderna o de la información.

Superar las divisiones: la Sociología y otras disciplinas

a Sociología es una rama del sociólogos deben preguntarse cuándo La Filología: La narrativa —así

L campo académico de las Cien-


cias Sociales y las Humani-
dades, y por ello tiene muchos
ocurrió cierto acontecimiento y qué
circunstancias condujeron hasta él.
como el teatro, el cine o la música—
presenta visiones diferentes de la
vida. Las novelas crean mundos a los
compañeros con los que trabajar. Por La Filosofía: Tras cada teoría y que podemos acceder para apreciar
supuesto, la Sociología tiene su pro- hallazgo laten las ideas y asunciones la naturaleza de lo social y lo huma-
pia metodología, como hemos visto que le dan forma (sobre la naturaleza no. Los sociólogos, aunque no crean
en el capítulo, pero se solapa con humana, la libertad, la realidad o mundos imaginarios, tienen una mi-
muchas otras disciplinas. En algunos incluso el significado del conocimien- sión similar. Debe preguntarse tanto
apartados de este libro comprobará to). Los sociólogos deben preguntar- por los mundos reales como por los
la cercanía de los sociólogos con los se qué asunciones subyacen a cada imaginarios.
historiadores, los filósofos, los antro- estudio sociológico.
pólogos, los filólogos y muchos otros. Podríamos hacer planteamientos
Ello no debe ser contemplado como La Antropología: Los sociólogos similares en cuanto a otras discipli-
un problema, de hecho, la transversa- deben tener siempre en cuenta que nas, algunas de ellas de creación
lidad es propia del pensamiento del las personas viven en entornos so- reciente (como los estudios sobre la
siglo XVIII. ciales diferentes, y la antropología mujer y el feminismo, el cine y los me-
Para empezar, tal vez quiera con- —especialmente la antropología cul- dios, la cultura, las etnias o los dere-
siderar cómo se vincula con: tural— es de gran ayuda en este chos humanos), porque la Sociología
sentido. Los sociólogos deben pre- tiene mucho que ofrecer pero no tra-
La Historia: todo fenómeno social guntarse cómo se organizan los baja aislada. ●
tiene una historia, cada acción social asuntos sociales en las diferentes
debe ser localizada en el tiempo. Los culturas.
Valecap001-4ed.qxd:capitulo001.qxd 3/4/11 16:40 Página 17

La imaginación sociológica ● 17

En posteriores capítulos de este libro profundizaremos yen la cultura, la clase social, la raza, la etnicidad, el géne-
en algunos de estos cambios. Echaremos un vistazo al cons- ro, la economía y la familia. Todas ellas implican maneras
tante cambio hacia la modernidad y las sociedades moder- en que los individuos son guiados, unidos y divididos en la
nas, y cómo en estos días esta puede estar transformándose sociedad en la que les ha tocado vivir. La sociología es una
en otros tipos de sociedad. Discutiremos acerca de los disciplina que supone un reto de mucha trascendencia en un
temas más importantes que preocupan a los sociólogos con- mundo desbordante de cambios. En este libro nos propone-
temporáneos. Estas fuerzas sociales fundamentales inclu- mos explorar un poco de todo esto.

RESUMEN

11.NLa sociología es el estudio sistemático (¿y crítico?) 15.NEl estudio de la sociología se encuentra con tres difi-
de la sociedad. cultades. En primer lugar, las sociedades cambian
12.NLa perspectiva sociológica descubre «lo general en muy rápidamente; en segundo lugar, nosotros mismos
lo particular» o la capacidad de la sociedad para formamos parte de las sociedades que estudiamos; y
definir nuestras vidas. Debido a que las personas en en tercer lugar, la sociología en sí misma se convierte
las ciudades occidentales tienden a pensar en térmi- en parte de la sociedad.
nos de elección individual, reconocer el impacto de 16.NAuguste Comte dio nombre a la sociología en 1838.
la sociedad en nuestras vidas inicialmente es equiva- Mientras que el pensamiento social anterior se había
lente a «ver lo extraño en lo familiar». centrado en lo que la sociedad debería ser, la socio-
13.NLas personas socialmente marginadas están en mejor logía de Comte utilizaba el método científico para
posición que los demás para percibir los efectos de la comprender la sociedad como es. La sociología apa-
sociedad. En general, los periodos de crisis social reció como una reacción a la rápida transformación
fomentan el pensamiento sociológico en todos los de Europa durante los siglos XVIII y XIX.
individuos de la sociedad. 17.NCuatro parámetros de cambio (la aparición de una
14.NUtilizar la perspectiva sociológica nos ayuda de cua- economía industrial, el crecimiento explosivo de las
tro maneras. En primer lugar, desafía nuestra com- ciudades, la emergencia de nuevas ideas políticas, y
prensión familiar del mundo, ayudándonos a separar la decadencia de la comunidad) hicieron posible que
los hechos de la ficción; en segundo lugar, nos ayuda las personas centraran su atención en el funciona-
a apreciar las oportunidades y limitaciones que condi- miento de la sociedad.
cionan nuestras vidas; en tercer lugar, anima a partici- 18.NUn nuevo tipo de sociedad podría estar apareciendo.
par más activamente en la sociedad y, en cuarto lugar, Cómo se va a llamar exactamente y cómo serán sus
aumenta nuestra conciencia de la diversidad social en características irán apareciendo a lo largo de este
nuestro propio entorno y en el mundo en general. libro.

CUESTIONES DE PENSAMIENTO CRÍTICO

11.NConsidere de qué manera la sociología se diferencia 13.NAporte una explicación sociológica de por qué la
de la economía, la política, la psicología, la historia, sociología apareció donde y cuando lo hizo. Analice
la literatura y el periodismo. Utilizando el cuadro si hubo algún tipo de «predisposición» y, si la hubo,
de la página 5, intente definir la sociología y distin- cuál fue.
guir lo que es característico en ella. 14.NLea alguna novela (o vea alguna película) de ciencia
12.N¿De qué modo utilizar la perspectiva sociológica ficción y después escriba un relato futurista de la
hace que parezca que tenemos menos control de sociedad en la que vivirán sus nietos, basado en su
nuestra vida? ¿Por qué nos concede un mayor poder conocimiento actual de algunas tendencias sociales
de control sobre lo que nos rodea? que hayan ido apareciendo recientemente.

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