LA PROTESTA POPULAR DEL 23 DE MAYO DE 1923 Y LAS UNIVERSIDADES POPULARES “GONZÁLEZ PRADA”

Hugo Vallenas Málaga

Ceremonia de inicio de clases de 1921 en el “aula magna” de la Universidad Popular de Vitarte. En el centro, Víctor Raúl Haya de la Torre, acompañado por los dirigentes obreros textiles Julio Portocarrero (vestido de blanco) y Alberto Benítez. Haya de la Torre fue el rector de las Universidades Populares González Prada, existentes además en Chosica, Barranco, Callao y el Cercado de Lima. También hubo filiales de las UPGP en Trujillo, Salaverry, Huaraz, Ica, Jauja, Arequipa y Cuzco. La universidad popular fue la semilla del frente único de trabajadores manuales e intelectuales que luego fue el APRA. El miércoles 23 de mayo de 1923 las UPGP defendieron el derecho del pueblo a la libertad de pensamiento y de culto.

Durante los primeros años de la década de 1920, las luchas sociales produjeron en el Perú un interesante fenómeno cultural: la universidad popular, creada, organizada y desarrollada por los propios trabajadores, con apoyo de los estudiantes universitarios. Se fundó en 1921, como prolongación de la unidad de obreros y estudiantes de Lima y Callao que permitió la obtención de la jornada de ocho horas en enero de 1919. La finalidad básica de la universidad popular era aportar a los obreros conocimientos sobre cultura general y sobre sus derechos. Desde 1922, el movimiento adoptó un nombre plural –las universidades populares– y llevó el nombre del animador literario del anarquismo peruano Manuel González Prada. Al año siguiente unió las más avanzadas expresiones de renovación e inquietud cultural de la juventud tanto limeña como provinciana en la revista Claridad. En mayo de 1923, las UPGP condujeron una formidable protesta en defensa de la libertad de cultos. Después de octubre de 1923 su actividad quedó debilitada por la represión del dictador Leguía y la ausencia forzosa (detención y exilio) de su principal gestor y animador, Víctor Raúl Haya de la Torre. El 23 de mayo de 1923 La nueva generación de obreros y estudiantes tuvo su prueba de fuego en la gran movilización de rechazo a la consagración de la nación al Corazón de Jesús del 23 de mayo de 1923. Para un amplio sector de la ciudadanía significaba un retroceso en

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cuanto a la libertad de cultos parcialmente legalizada en 1915 y cuya ampliación había sido prometida por el nuevo gobernante Augusto B. Leguía. Detrás de esta decisión se escondían una serie de maniobras políticas puestas en marcha por el presidente Leguía para prolongar ilegalmente su poder.

El anuncio de dicho acto religioso generó un amplio descontento. La libertad de cultos permitía avanzar hacia una educación laica y un recorte de los privilegios

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institucionales de la Iglesia Católica, siempre relacionada con las políticas más conservadoras y opuesta al conocimiento científico en la educación. En cambio, con el retroceso de Leguía se reafirmaba que la Iglesia siga censurando los contenidos educativos y esté protegida y subsidiada por el Estado como único culto. Las UPGP convocaron a una gran protesta ciudadana para el miércoles 23 de mayo en el centro de Lima y se pusieron, de este modo, a la cabeza de un importante sentimiento ciudadano favorable a la libertad de pensamiento. El manifiesto de convocatoria de las UPGP al acto de protesta, escrito por Haya de la Torre, se dirigió con gran elocuencia y sin sectarismos a un amplio movimiento social.

Víctor Raúl en la pileta de la Facultad de Letras de la UNMSM el miércoles 23 de mayo de 1923 convocando a los estudiantes a salir a las calles para expresar su protesta.

Allí quedó claro el sentido esencial de la labor social y cultural de las UPGP. La convocatoria consistía en “hacer un llamamiento especial a las clases obreras, a los intelectuales, a los periodistas, a los estudiantes, para que secundando la propaganda por el frente único pidan la adhesión de todos los ciudadanos libres del Perú en favor de la separación del iglesia y el Estado y laicización de la instrucción pública”. Allí se indica, asimismo, “declarar que en nombre de los derechos invocados, no cabe en esta campaña la intervención de partidismo político alguno”. Esta unión de “todos los ciudadanos libres” fue el adelanto práctico de lo que Haya llamó –reverdeciendo un viejísimo lema anarquista– el “frente único de trabajadores manuales e intelectuales”. Como bien sabemos, la protesta fue multitudinaria y conllevó un duro enfrentamiento de los manifestantes con las fuerzas del orden en la calle Huérfanos (muy cerca de la casona de la Universidad de San Marcos), que finalmente obligó al gobierno a suspender el acto político-religioso anunciado.

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Víctor Raúl (al fondo, apoyado sobre la reja del teatro Colón) llama a los estudiantes a no permitir que las fuerzas represivas del gobierno secuestren los ataúdes de Salomón Ponce y Manuel Alarcón Vidalón.

Haya de la Torre descolló como un hábil caudillo de grandes multitudes el día de la movilización y también el día 24, cuando condujo el rescate de la Morgue de dos manifestantes muertos en la víspera por la guardia de asalto: Salomón Ponce (obrero) y Manuel Alarcón Vidalón (estudiante). Víctor Raúl arengó a la vasta multitud que acompañó los féretros con sólo una breve frase: “¡El quinto no matar! ¡El quinto no matar!” Otra muestra notable de su capacidad de conducción ocurrió en la noche del 24, cuando lideró en la casona sanmarquina una heroica vigilia de estudiantes y trabajadores protegiendo los féretros de los mártires mientras las tropas de asalto rodeaban el lugar; la enérgica resistencia dentro de la universidad y las protestas callejeras en las calles aledañas amedrentaron al gobierno y evitaron un

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trágico desenlace. Otro ejemplo notable de su capacidad como líder se comprobó el día 25, cuando condujo la gran multitud que acompañó el sepelio de las víctimas de la protesta desde la Universidad hasta el Cementerio de Lima. Durante los tres días el gobierno estuvo vigilando todos los domicilios conocidos de amigos y familiares de Haya de la Torre para capturarlo pero fracasó.

25 de mayo de 1923: Estudiantes y trabajadores conducen los ataúdes de los mártires del 23 de mayo al Cementerio de Lima desafiando las amenazas del gobierno. Víctor Raúl está en la zona central de la foto, con el rostro hacia un costado, hablándole casi al oído a alguien.

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Lecciones del 23 de mayo La acción del 23 de mayo de 1923 fue el primer acto de protesta efectivamente multitudinario convocado por una organización sindical o estudiantil y la primera gran movilización popular cuyo motivo no fue salarial ni de condiciones de trabajo. Obreros y estudiantes actuaron como una fuerza unida, cayendo por tierra los prejuicios del grupo anarquista La Protesta contra el movimiento universitario en particular y contra las clases medias en general. La intervención protagónica de Haya en esta célebre motivó una tenaz persecución gubernamental. Desde la clandestinidad publicó el folleto Dos cartas de Haya de la Torre. Finalmente fue detenido el 3 de octubre y deportado el día 9, luego de una severa huelga de hambre que puso su vida en peligro. Hubo protestas masivas en las calles demandando su libertad. En el mensaje que pudo hacer llegar a los obreros y los estudiantes cuando era conducido al destierro, Haya de la Torre reafirmó su “credo renovador e idealista, ajeno y muy lejos de la podredumbre política nacional”, representando “una bandera de juventud” y una “precursora revolución de los espíritus”. El mensaje se publicó en Lima en la revista Claridad Nº 4, primera quincena de enero de 1924, pag. 3.

Foto autografiada enviada por correo por Víctor Raúl luego de ser deportado. Allí podemos leer: “Camino al destierro a bordo del Negada. Octubre 9-1923. Haya de la Torre”.

Anexo: Breve cronología
1920 20 de marzo: Se acuerda la creación de las Universidades Populares en el Primer Congreso de la FEP, realizado en el Cuzco. 1921

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22 de enero: Inauguración de las Universidades Populares en el local de la FEP en el Palacio de la Exposición de Lima, con Haya de la Torre como rector. 2 de febrero: Se constituye la filial de la Universidad Popular del barrio obrero de Vitarte. 25 de diciembre: Primera “Fiesta de la Planta” de la Universidad Popular de Vitarte. 1922 22 de julio: Las UP adoptan el nombre “González Prada” en acto simbólico con presencia de la viuda del escritor, Adriana de Verneuil de GP. Se constituyen UPGP en Lima, Vitarte, Barranco, Trujillo, Salaverry, Arequipa y Cuzco. 1923 2 de febrero: Ocurre un frustrado atentado contra la vida de Haya de la Torre durante el acto de fundación de la Universidad Popular en el Callao. 15 de mayo: Aparece el primer número de Claridad, “órgano de la juventud libre del Perú”, dirigida por Haya de la Torre, publicación vinculada a las UPGP. 23 de mayo: Las UPGP lideran una protesta multitudinaria contra la Consagración de la Nación al Corazón de Jesús. Los manifestantes son atacados por tropas a caballo con sables y armas de fuego. Mueren en la calle Huérfanos (jirón Azángaro), en el centro de Lima, Salomón Ponce (obrero) y Manuel Alarcón Vidalón (estudiante). Hay además numerosos heridos. La Federación Obrera Regional condena los sucesos y declara de inmediato una huelga de 48 horas.

24 de mayo de 1923: Con vivo gesto, Haya de la Torre reclama al rector de la UNMSM, Manuel Vicente Villarán, que se pronuncie en defensa de los estudiantes y los obreros allí reunidos mientras las tropas del gobierno rodean la universidad y amenazan invadirla.

24 de mayo: Obreros y estudiantes rescatan de la Morgue de Lima los cadáveres de sus mártires del día anterior. Los restos de Ponce y Alarcón Vidalón son conducidos en ataúdes descubiertos por las calles del centro de Lima y se les rinde honores fúnebres en la sede de la Universidad. El gobierno decreta el estado de sitio y se teme que las tropas de asalto ingresen por la fuerza a la casona universitaria. Desde las 7 pm hasta la madrugada del día siguiente, numerosas tropas de asalto rodean San Marcos, donde una multitud de obreros y estudiantes protege a los mártires y a sus dirigentes, entre ellos Haya de la Torre. 25 de mayo: Temprano en la mañana un representante del gobierno informa a los estudiantes y trabajadores encerrados en la casona universitaria que se permitirá que realicen el sepelio de los mártires. Pero advierte que luego seguirá el estado de

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sitio. Una gran multitud compaña los féretros hasta el Cementerio. Concluida la ceremonia, Haya de la Torre pasa a la clandestinidad. 3 de octubre: Luego de cuatro meses de clandestinidad, Haya de la Torre es capturado y conducido al penal de la isla San Lorenzo. La noticia desencadena protestas de obreros y estudiantes. El ejército ocupa Vitarte. Las actividades sindicales y de la UPGP son severamente reprimidas.

Manuel Seoane, representando a la Federación de Estudiantes, informa a los obreros de Vitarte sobre la deportación de Haya de la Torre y les pide continuar la obra de las Universidades Populares. A la izquierda de Seoane está el estudiante Carlos Showing, futuro fundador del APRA.

6 de octubre: La fuerza armada disuelve violentamente una protesta obrera en Vitarte demandando la libertad de Haya de la Torre. Caen abaleados los obreros Moisés Calderón y Santos Lévano. 9 de octubre: Tras una severa huelga de hambre de cinco días, Haya de la Torre es deportado en un barco con rumbo a Panamá.

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3 de noviembre: Haya de la Torre ocupa un lugar de honor al lado del presidente de la Federación de Estudiantes de Cuba, Julio Antonio Mella, en la ceremonia de fundación de la Universidad Popular “José Martí”, eco explícito de la experiencia peruana de las UPGP.

El estudiante Luis Heysen, integrante de las UPGP y el periodista José Carlos Mariátegui (que asumió la dirección interina de la revista Claridad al ser deportado Haya de la Torre) sostienen un retrato del fundador de la Universidad Popular en una ceremonia realizada en el barrio obrero de Vitarte en 1924.

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