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EcoTails: un nuevo enfoque para la eliminación de relaves a gran escala

Mezclar material grueso con colas filtradas más húmedas podría permitir la construcción rentable de TSF
más seguros

Por Steve Fiscor, editor y editor en jefe

El concepto EcoTails filtra los relaves rápidamente con menos máquinas y agrega fuerza al mezclarlo con

roca estéril.

La realidad a la que se enfrenta todo proceso de refinación es que por cada flujo de productos, existe un
flujo de residuos. A veces, el rechazo se puede reciclar, pero con aplicaciones de manipulación de
materiales a granel a gran escala, como el procesamiento de minerales, simplemente no es práctico. Con
las operaciones mineras que buscan depósitos de menor ley, la industria necesita una solución segura y
rentable para las instalaciones de almacenamiento de relaves (TSF) capaces de albergar 150.000
toneladas métricas por día (tm / d).

Si bien los TSF se han convertido en un factor limitante para algunas operaciones, la seguridad y la
sostenibilidad ambiental también son importantes consideraciones de ingeniería. En promedio, durante
los últimos 30 años, las TSF han experimentado 20 fallas de presas por década y un tercio de ellas han
sido graves responsabilidades ambientales y de seguridad. Dos regiones de las Américas aún se están
recuperando de los desastres graves más recientes: Mount Polley en Columbia Británica y Samarco en
Brasil.

Muchos ingenieros creen que la solución involucra relaves apilados en seco (DST). El punto de fricción,
sin embargo, es el término "seco". Tradicionalmente, los relaves se transportan en forma de lechada.
Cualquier esfuerzo por reducir esa humedad agrega un costo y reduce la efectividad del proceso de
transporte. Además de eso, muchas minas están operando en lugares áridos donde el agua es un bien
valioso por derecho propio.

Hace poco más de tres años, FLSmidth comenzó a buscar formas de mejorar el proceso de
deshidratación. El fruto inicial de esos esfuerzos fue el filtro prensa automático Colossal. Utiliza alta
presión y filtrado rápido para lograr una capacidad de una sola máquina mucho mayor y una
concentración óptima de humedad de la torta. Es capaz de descargar 20.000 tm / d de torta de filtración
y puede recuperar 600 metros cúbicos por hora (m3 / h) de agua de proceso en un espacio
relativamente pequeño. Una mina grande con 150.000 tm / d de relaves requeriría de siete a diez filtros
colosales, dependiendo de las características de filtración.
Si bien es posible recuperar agua de proceso a gran escala con una inversión significativa, FLSmidth y
Goldcorp comenzaron a buscar una solución que proporcionara un cambio radical para el horario de
verano. Sabían que permitir un aumento en el nivel de humedad de la torta de filtración reduciría la
escala y el costo de la solución de deshidratación. El desafío era darle al TSF la resistencia requerida que
se necesita cuando se depositan los relaves de mayor humedad de la torta. La solución fue utilizar roca
estéril para agregar la resistencia necesaria. La mezcla o mezcla de la torta de filtración con materiales
gruesos de forma continua, dio origen al programa EcoTails.

El filtro prensa automático Colossal puede descargar 20.000 tm / d de torta de filtración y recuperar

600 m3 / h de agua de proceso.

Si el programa funciona como se espera, las minas pueden reducir la huella de TSF en un 50%, lo que
reduciría significativamente las responsabilidades ambientales (es decir, permisos y recuperación más
rápidos). También reduciría la dependencia de la mina de un suministro de agua externo mediante
mejores técnicas de gestión del agua. Las partículas de roca estéril gruesas proporcionan una mejor
estabilidad física para el TSF, lo que reduce en gran medida la amenaza de una falla catastrófica. A largo
plazo, una permeabilidad de pilotes más baja idealmente eliminaría la contaminación del agua
subterránea y el drenaje ácido de rocas (ARD).

Viendo la necesidad de un cambio de paso

Durante muchos años, FLSmidth ha estado desarrollando máquinas para soportar soluciones de relaves,
como espesadores de pasta, prensas de banda, filtros de vacío y prensas de filtro. “En 2014, decidimos
construir un filtro prensa realmente grande, un filtro prensa automático Colosal, que actualmente se
está instalando en América del Sur”, dijo Todd Wisdom, director de relaves de FLSmidth. "Ese fue un
gran logro en la evolución de los filtros prensa".

Casi al mismo tiempo, Wisdom recordó una conversación con un ejecutivo de minería, quien dijo que le
encantaba ese filtro, pero comentó que era demasiado pequeño. La sabiduría le recordó que era el
doble del tamaño de cualquier filtro prensa actualmente en el mercado. Él dijo: "Sí, lo sé, pero
necesitamos algo más grande y mejor". En ese momento, los ingenieros de FLSmidth se dieron cuenta
de que necesitaban un nuevo enfoque.

Como punto de referencia, Wisdom citó una operación minera con algunas arcillas en el depósito. Para
procesar 150.000 tm / d de relaves filtrados, habrían necesitado 72 filtros prensa de 2 x 2 m. “Si le dices
a una mina que necesitan 72 de cualquier cosa, se volverán aprensivos”, dijo Wisdom. "Podría reducir
esa cifra a la mitad con 36 filtros colosales, pero sigue siendo una gran propuesta".
El proceso de filtración a presión es una operación por lotes. Entonces, comenzaron a buscar reducir los
pasos del proceso por lotes. Eso llevó a reducir el soplo de aire en un filtro para un filtrado rápido con
una torta de filtración más húmeda. “Podríamos reducir ese número

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