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Pila de Volta

771. Preliminares. —

Hasta los últimos años del siglo XVIII era


desconocida la electridad dinámica; y son
tan prodigiosos los descubrimientos y las
aplicaciones que se han hecho en esto ramo
del saber, que se explica la predilección
de los sabios por su estudio, así como la
curiosidad pública por conocer el origen de
las pilas eléctricas.

772. Electricidad estática y dinámica. -

Al aproximar los conductores de la máquina


de Holtz ó reuniéndolos por un alambre, se
origina un flujo de electricidad que va del
polo + al — en sentido de los potenciales
decrecientes; flujo que se mantiene á
expensas del trabajo efectuado por la mano
que hace girar al disco. Otro tanto sucede
si en vez del trabajo mecánico se
transforma el trabajo químico ó calorífico
para producir el flujo ó corriente
eléctrica quo circula por el alambre que
enlaza los dos polos de una pila,
originándose la electricidad dinámica ó en
movimiento, á diferencia de la que
permanece estacionada sobre los conductores
de las máquinas eléctricas. Resultan muy
distintos, sin embargo, unos efectos de

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otros, aun cuando son debidos siempre al


mismo agente eléctrico. Como vemos, para
que se origine la corriente eléctrica, es
necesario que exista una diferencia de
potencial entre los dos conductores
electrizados unidos por un tercero, y se
comprendo que para que la referida
diferencia se mantenga constante debe haber
una causa, denominada fuerza electromotriz,
que impide el restablecimiento del
equilibrio eléctrico y sirve para medir la
dicha diferencia de potencial.

De igual modo, en virtud del principio de


la conservación de la energía, es
indisponsable un gasto de la misma que
equivalga á la desarrollada por la
corriente.

Sorprende desde luego que la chispa en las


máquinas eléctricas salta á considerable
distancia entre los conductores, alcanzando
cinco y seis decímetros en la máquina de
Holtz, y en cambio, con pilas de mil y dos
mil elementos cargados en tensión, la
chispa entre los electrodos no pasa de una
fracción de milímetro; sin embargo, la
cantidad de electricidad que circula en una
corriente de pocos pares es enorme
comparada con las de las máquinas
electrostáticas más potentes, y por esta
razón se descompone el agua con la
corriente de las primeras, y apenas pueden
obtenerse unas burbujitas de gas hidrógeno
y oxigeno con las cargas de las segundas

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En la actualidad se expresan estos hechos


diciendo que la diferencia de potencial en
los conductores de las máquinas es muy
grande, siendo poca esta diferencia de
potencial entre los polos de la pila,
aunque sea mucha la intensidad de la
corriente. Se percibe muy bien esta
diversidad de efectos, considerando un vaso
de mucha altura lleno de agua; si
practicamos un orificio pequeño cerca del
fondo, saldrá una vena liquida con mucha
velocidad, aunque no será grande la energía
por ser poca la masa, si bien el ímpetu es
considerable; si un orificio de gran
diámetro se practica á poca distancia del
nivel superior, saldrá una gran cantidad de
agua y la energía será considerable aunque
pequeña la velocidad, saltando la vena
liquida á poca distancia de la pared del
recipiente.

La vena en el primer caso representa la


descarga en la máquina eléctrica, y sus
ruidosos efectos son debidos á la altura
del nivel ó potencial; en el segundo
representa la corriente de la pila dotada
de mucha energía, aunque se deslice
silenciosamente, por el pequeño desnivel
eléctrico.

773. Manantiales de electricidad.—

Los manantiales ó fuentes de electricidad


dinámica, son: 1.° Las reacciones químicas
(pilas ordinarias y acumuladores). 2.° La

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inducción magnética (máquinas


magnetoeléctricas y dinamoeléctricas, según
que el campo sea debido á imanes ó á
electroimanes). Estos diversos manantiales
se irán estudiando en lugar oportuno.

774. Historia.—

Fig. 403.—Experimento de Galvani.

Observó Galvani que poniendo en


comunicación metálica los nervios lumbares
con los músculos crurales en una anca de
rana (fig. 403) muerta recientemente, se
producen convulsiones y movimientos
análogos á los que ejecuta el animal vivo
para saltar. Galvani, que perseguía el
descubrimiento de la electricidad animal,
atribuyó el hecho á la existencia de
electricidades contrarias circulando por
los nervios y los músculos del batracio; su
organismo, según él, constituye un
condensador que se descarga por el arco
metálico que pone en comunicación las dos
armaduras.

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Fig. 404.—Par voltaico.

No satisfizo á Volta esta explicación,


creyendo que el origen de la electricidad
se encontraba en el contacto de los dos
metales que debían formar el arco, y esto
le indujo á superponer discos de cobre y
zinc (figuras 404 y 405), interponiendo
entre cada par de discos una roldana de
paño mojada con agua acidulada por el ácido
sulfúrico; y demostró con esta pila de
discos que existia electricidad libre,
negativa en el último zinc y positiva en el
primer cobre; unidos los cuales con un
alambre, por él circulaba la electricidad,
sin que desapareciera la tensión de los
discos extremos ó polos. Sin entrar en más
detalles acerca de esta discusión
memorable, sólo debemos advertir que por
entonces Fabroni (y aun parece que antes
Davy) sostuvo, en contra de la opinión de
Volta, que no era el contacto de los
metales la causa de la producción de la
electricidad en la pila, sino la acción
química del agua acidulada, cuyo liquido ha
de atacar necesariamente al zinc para que
subsista el flujo eléctrico; y en cambio,
según Volta, sólo servia para mojar y hacer
conductor el paño.

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Fig. 405. -Pila de Volta.

775. Consecuencias. —

Varias consecuencias deben sacarse de la


breve reseña ó relato histórico que nos
hemos permitido acerca de la invención de
la pila: 1.ª La necesidad de la observación
y de la experiencia que dan motivo á los
genios, por impulso cuasi divino, á
realizar progresos inconcebibles. 2.ª Las
ventajas de la discusión científica sobre
las polémicas de otro género, cuando las
razones se apoyan en nuevos experimentos,
sirviendo las objeciones del contrario para
aguzar el ingenio del que defiende la

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tesis. 3.ª Que habiendo estado Fabroni más


cerca de la verdad para la explicación de
la causa de la electricidad dinámica, fue
desatendida su opinión por no haber
presentado número suflciente de hechos
incontrovertibles que la atestiguaran,
único medio de vencer en tales lides. 4.ª
Finalmente, que en algunos casos pueden ser
fecundos y ciertos los principios diversos
que se debaten, como sucedió en el actual;
puesto que los progresos de la ciencia han
demostrado que tenia razón Galvani en
afirmar la existencia de la electricidad
animal, ya bien comprobada: la tenia Volta,
pues los últimos y más delicados
experimentos demuestran que se produce una
diferencia de potencial por el simple
contacto de dos substancias heterogéneas; y
asimismo el principio de la conservación de
la energia exige que la acción química
intervenga para mantener la corriente, que
si no se engendraría entonces de la nada,
alcanzando asi el triunfo definitivo la
opinión sustentada por Fabroni.

776. Pilas.—

Reciben este nombre los aparatos destinados


á producir electricidad dinámica por medio
de las acciones químicas ó del calor.
Denomínase impropiamente par, ó mejor,
elemento voltaico, el conjunto de cada dos
metales y el ácido ó liquido activo. Polos
de una pila son los puntos extremos donde
se acumulan las electricidades contrarias;

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por lo cual se designan con el nombre de


positivo ó ánodo y negativo ó cátodo. El
paso de la electricidad se efectúa por
medio de unos alambres ó hilos conductores
llamados reóforos ó electrodos, que reúnen
los dos polos. La figura 404 representa un
par voltaico, donde c es el disco de cobre,
d el paño mojado con agua acidulada, z el
zinc, y los electrodos se atornillan en A y
K.

El flujo eléctrico ó la corriente se


establece al poner en contacto los
electrodos, en cuyo caso se dice que queda
cerrado el circuito, y al separar los
alambres y cesar la corriente, que ésta se
halla interrumpida ó abierto el circuito.

Conforme se indica en la misma definición,


las pilas y las corrientes que originan se
llaman hidroeléctricas, si son debidas á
reacciones químicas, generalmente de los
ácidos y los metales, y reciben el nombre
de termoeléctricas cuando se utiliza en
ellas la acción del calor. También se
dividen en pilas de corriente constante y
variable, con algunas otras denominaciones
que se irán estudiando.

777. Pila de Volta.—

So compone de una columna (figura 405)


formada por discos superpuestos de cobre y
zinc, separando cada par ó elemento
voltaico mediante roldanas de paño mojadas

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en agua acidulada por el ácido sulfúrico


(1).

778. Teoría del contacto.—

Según Volta, el contacto de dos metales


desarrolla una fuerza electromotriz capaz
de mantener separadas las dos
electricidades en cada uno de los metales;
que tratándose del cobre y del zinc era
éste electropositivo, y el cobre el
electronegativo. Dicha fuerza
electromotriz, ó diferencia de potencial,
subsiste cualquiera que sea la electricidad
que comuniquemos al par; de manera que si
se representa por e y le damos una cierta
cantidad de electricidad positiva + a, ésta
se distribuirá por los dos metales de modo
que al principio tendrá + e y después a +
e. Ahora bien: disponiendo un segundo par
sobre el primero, las dos fuerzas
electromotrices se suman y en general se
multiplican con el número de pares iguales.
Esta teoría es insuficiente para explicar
la corriente continua susceptible de
producir movimientos y de convertirse en
otras formas de la energía que
necesariamente suponen una fuerza que las
engendre; pues no basta el simple contacto,
sino para determinar un estado eléctrico
diferente, ó sea la diferencia de
potencial, mas no para desarrollar la
electricidad, ó lo que es lo mismo,
energía, de un modo indefinido. Esto
equivaldría á haber resuelto el problema

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del movimiento continuo, ó á sacar fuerza


de la nada.

779. Teoria química .—

Los experimentos de Volta y otros


posteriores, que no dejan lugar á duda
acerca de su exactitud, prueban que el
contacto de cuerpos cualesquiera determina
en general una alteración del equilibrio
eléctrico; mas la causa de la continuidad
de la corriente debe buscarse en otra
energía que puede ser mecánica, como sucede
enlazando los polos de una máquina de
Holtz, ó calorífica, en las pilas
termoeléctricas, ó bien química, y en el
caso presente se debe á la acción del ácido
sobre el metal, en contra de la creencia de
Volta que, según hemos dicho anteriormente,
no le asignaba otro papel que el de simple
conductor de la electricidad desarrollada
por la fuerza electromotriz debida al
contacto de los metales.

780. Experimentos.—

Pueden citarse multitud de experimentos,


que prueban el desarrollo de la
electricidad por las reacciones químicas.

1.° Acido y metal.— Introduciendo dos


láminas metálicas que no se toquen Al y Pt
(fig. 406) en una cuba de vidrio V que
contiene agua acidulada, se observará el

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paso de una corriente que va por el


exterior (2) desde el metal no atacado
hacia el que se disuelve en ol ácido; si,
por ejemplo, es el ácido nítrico y se
introducen en vez de láminas dos alambres
de platino, no habrá reacción química, ni
corriente eléctrica, hasta echar unas gotas
de ácido clorhídrico cerca de uno de los
alambres, que será atacado por el agua
regia formada.

2.º Metal y óxidos (Hidratos).—

Fig. 406. — Producción de la corriente eléctrica


en las reacciones químicas.

La experiencia se repite con una disolución


de potasa cáustica, empleando el cobre y el
zinc, que es atacado por ella.

3.° Ácidos y óxidos (Hidratos).—

Se pone el ácido en la cuba y el hidrato


potásico dentro de un vaso poroso,
introduciendo en los líquidos los reóforos
de platino, metal que no es atacado; pero
sí hay reacción entre el ácido y la potasa

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para formarse la sal correspondiente.

781. Explicación de la corriente.—

Los experimentos que preceden demuestran,


según el dicho de Faraday, que la corriente
es una acción química en movimiento; es
decir, que se produce mientras subsiste la
reacción química, cesando cuando ésta
termina, y por lo tanto la corriente lleva
consigo toda la energía que es susceptible
de desplegar aquélla, en cualquier punto
del hilo conductor por donde circula.

Ahora bien, en la hipótesis de dos


electricidades, éstas se acumulan en los
dos polos, que simbólicamente
representaremos por (+ A) y (— B) (fig.
407) y el conductor intermedio por las
trazas m, n,... etc. Las electricidades se
acumularían, según se indica, viniendo la
positiva de la molécula próxima al polo
negativo (— B) á neutralizar la del mismo,
así como la negativa del extremo opuesto se
dirige hacia el polo positivo (+ A). En el
momento en que esto se verifica hay
neutralización de las electricidades entre
cada dos moléculas sucesivas, conforme
indican las llaves, y volvería á
reproducirse una nueva polarización
eléctrica, que da en último resultado
origen á dos corrientes, una de
electricidad negativa dirigida al polo
positivo, y otra contraria hacia el polo
negativo.

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Fig. 407.

Esta explicación la reproduciremos al


hablar de la electrólisis ó descomposición
mediante la pila: presenta, no obstante, la
dificultad de que en muchos fenómenos la
corriente parece dirigirse por el conductor
exterior solamente del polo positivo al
negativo.

Admitiendo el éter ó un fluido eléctrico,


la corriente sería un verdadero flujo de
electricidad que se precipita con velocidad
prodigiosa del polo positivo al negativo.

De lo dicho resulta que en la pila de Volta


la gran cantidad do electricidad que
recorre el circuito se debe á la producción
del sulfato de zinc por la reacción que
podemos formular

SO4H2 + Zn" = SO4Zn" + H2


[1]

782. Pila de columna.—

Conforme dejamos expuesto, la primitiva


pila (fig. 405) tenía los discos formando
columna; mas esta disposición presenta
graves inconvenientes: 1.º Determina la
expresión de las roldanas de paño, que se

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desecan pronto, y faltando ácido no puede


continuar la reacción química productora de
la corriente. 2.° Al fluir el líquido por
el exterior de la columna establece
comunicación entre los pares, lo cual
debilita la tensión ó disminuye la
diferencia de potencial en los polos. 3.°
Se produce en esta pila y en todas las
modificaciones que de ella se han hecho, la
polarización de los electrodos, ó sea la
acumulación del hidrógeno sobre los discos
de cobre, perdiendo, por lo tanto, la
conductibilidad eléctrica.

Si á esto se añade la dificultad de montar


y desmontar la pila, se comprenderá desde
luego que fue necesario darle otra
disposición más apropiada para utilizarla
en los gabinetes y laboratorios.

783. Modificaciones.—

La pila de artesa es una caja prismática de


madera, con tabiques formados de láminas de
cobre y zinc soldadas, dejando intervalos
donde se pone el agua acidulada. Tiene la
ventaja de poder añadir el ácido cuando se
gasta; pero es difícil de limpiar y se
polariza mucho.

Pila de corona.— Los elementos de esta pila


son también tiras de cobre y zinc,
redobladas convenientemente para
sumergirlas en vasos de vidrio donde se
pone el agua acidulada.

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Pila de Wollaston.— Cada par de esta pila


está construido con una plancha gruesa de
zinc, rodeada por ambas caras de una lámina
de cobre separada del zinc por travesaños
de madera.

De todas estas pilas la única que aún se


usa alguna vez es la de Wollaston, por la
poca resistencia interior que ofrece y por
prestarse fácilmente al estudio de los
efectos de cantidad, como son los del calor
producido por la corriente; y se citan
solamente para mostrar los progresos
sucesivos del descubrimiento de Volta, que
ha hecho época en el estudio de la
Electricidad.

CAPITULO LXIV

Diversas pilas eléctricas.

784. Pilas de corriente constante.—

Dejamos dicho (782) que la principal causa


del debilitamiento de la corriente depende
del consumo del ácido, y sobro todo de la
polarización ó depósito de hidrógeno sobre
el cobre. Á primera vista parece
contradictorio que el hidrógeno, que en la
parte exterior del circuito se dirige hacia
el polo negativo, ó sea el zinc, vaya á
depositarse por el interior de la pila
sobre el polo positivo; pero esta
dificultad se desvanece por la simple

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consideración de que toda pila funciona


precisamente cuando se cierra el circuito,
y si la corriente en el exterior va del
polo positivo al negativo, y en este
sentido es arrastrado el hidrógeno
resultante de la descomposición del agua,
por dentro de la pila la corriente ha de
dirigirse del zinc al cobre, según indican
las flechas (fig. 408) para formar un
circuito completo.

Cuando se trata de obtener efectos


constantes es indispensable evitar el
depósito de hidrógeno sobre el polo
positivo, conforme se propuso Becquerel y
otros físicos distinguidos, valiéndose en
general de elementos formados con dos
líquidos, uno despolarizante, en donde se
sumerge el polo positivo, y destinado el
otro á producir la reacción química como de
ordinario, estando separados los líquidos
por un tabique poroso.

785. Pila de Daniell. —

Es una pila de corriente constante, cuya


fuerza electromotriz vale 1,02 voltios: los
elementos están constituidos por el cobre y
el zinc, y los líquidos, separados por un
vaso poroso, son el agua acidulada con el
ácido sulfúrico, en donde se sumerge el
zinc y la disolución de sulfato de cobre
que obra como despolarizante bañando la
lámina de cobre.

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Fig.- 408.— Polarización del electrodo positivo.

Fig. 409. - Elemento de Daniell.

El primero actua sobre el zinc para formar


sulfato de este metal, produciendo la
electricidad á causa de la misma reacción
que en las pilas anteriores (781); pero el
hidrógeno que se dirige al cobre encuentra
antes al sulfato cúprico, dejando en
libertad el metal, á quien sustituye, y
regenera así el ácido sulfúrico:
atravesando éste el vaso poroso continúa la
reacción sin empobrecimiento del agua
acidulada. Simbólicamente puede formularse
esta sustitución del modo siguiente:

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SO4Cu" = SO4H4 + Cu" [2]

Resulta, pues, que ni hay polarización,


porque se depositan sobre la lámina de
cobre cristales del mismo metal, ni
disminuye sensiblemente el ácido sulfúrico
de la disolución; lo cual hace que esta
pila funcione durante mucho tiempo sin otro
cuidado que añadir cristales de sulfato
cúprico, ó agua á medida que se evapora.
Por su constancia se usa la pila de
Daniell, más ó menos modificada, de
preferencia en las lineas telegráficas.

La figura 409 representa un elemento


primitivo de Daniell con el cilindro de
cobre agujereado C, que lleva en la parte
superior un reborde anular, donde se ponen
los cristales de sulfato cúprico para
mantener saturada la disolución.

780. Modificaciones.-

Con el fin de disminuir la resistencia


interior de esta pila y la molestia que
ocasionan los vasos porosos, se han
suprimido en las pilas de Minotto y de
Callaud (fig. 410), en las cuales el cobre,
ya sea una lámina, ó una simple espiral
como representa el grabado, ocupa el fondo
del vaso entre cristales de sulfato
cúprico, á fin de que el liquido esté
saturado.

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Fig. 410. - Pila de Callaud.

Un grueso alambre se suelda á la lámina,


recubriéndole de un tubo aislador que
impide el contacto con el agua ligeramente
acidulada de la mitad superior, hasta donde
llega la lámina de zinc encorvada en forma
de cilindro. Distinguese la pila de Minotto
de la de Callaud en llevar la primera una
capa de arena sobre los cristales de
sulfato, á fin de que la separación de las
dos porciones del líquido sea más completa
que por la simple diferencia de densidades,
lo cual dificulta en cambio montarla y
desmontarla cuando es necesario para la
limpieza.

787. Pila de Bunsen.—

El elemento de estas pilas está constituido


por zinc y carbón, agua acidulada y el
líquido despolarizador, que es el ácido
nítrico comercial. Además de producirse en
la pila de Bunsen la reacción conocida [1]
(781) origen de la corriente, se evita el

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depósito de hidrógeno sobre el carbón,


porque al encontrar aquél al ácido nítrico
se combina con parte de su oxigeno,
formando agua con desprendimiento de
vapores nitrosos, según indica la fórmula

2NO3H + H2 = 2H2O + 2NO2


[3]

Fig. 411.— Pila de Bunsen.

Dispónese en cada elemento (fig. 411),


primero el tarro de porcelana ó de vidrio
que contiene el agua acidulada en donde se
sumerge la lámina de zinc encorvada en
cilindro: dentro de éste se halla luego el
vaso poroso con el ácido nítrico que baña
el prisma de carbón. Los elementos, que
tienen 1,8 voltios de fuerza electromotriz
se unen entre si por láminas de cobre,
según indica el grabado, que representa una
pila de diez pares cargada en tensión; es
decir, unido cada carbón con el zinc del

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par siguiente, empleando para sujetar las


tiras de enlace unas piezas de bronce, ó
pinzas de tornillo, n, m.

788. Pila de Grove.-

Puede referirse á la anterior la pila de


Grove, difiriendo únicamente ésta, que fue
inventada primero, por llevar una lámina de
platino en vez del carbón, lo cual la hacía
más costosa y no se hubiera generalizado
tanto como la de Bunsen, que es preferible
á todas por presentar en igualdad do
elementos una corriente más enérgica, si
bien de menor constancia que la de Daniell.

789. Pilas diversas.—

Uno de los más graves inconvenientes que


ofrece la pila de Bunsen para el uso de los
laboratorios y talleres, estriba en lo
enojoso de montarla y desmontarla, así como
en el desprendimiento de vapores corrosivos
cuando funciona por algún tiempo: de aquí
el considerable número de reacciones que se
han propuesto para construir otras tantas
pilas, cuya descripción puede llenar
gruesos volúmenes. Las más generalizadas
son:

1.ª La pila de sulfato de mercurio (fig.


412), cuya sal sustituye al ácido nítrico
dentro del vaso poroso, teniendo, como la
de Bunsen, el polo positivo en el carbón y

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el negativo en el zinc. La reacción en


estas pilas se reduce á la sustitución por
el zinc, del mercurio de la sal: éste queda
libre, formándose sulfato de zinc.

Fig. 412.-Pila de sulfato de mercurio.

2.ª Pila de bicromato potásico.— Se dispone


ordinariamente un par (fig. 413), con una
lámina de zinc Z puesta entre dos de carbón
C, C' sujetas á una misma plancha P, que á
veces es un disco de ebonita y sirve de
tapa á los vasos, como se indica en el
elemento de la pila de Grenet (fig. 414), y
se sumergen en la disolución acuosa del
bicromato, añadiendo ácido sulfúrico. Esta
pila, aunque de un solo liquido, es
bastante enérgica, produce 2 voltios de f.
e. m. y tarda en polarizarse. Con el objeto
de que no se gaste el zinc sino cuando haya

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de funcionar la pila, en unos modelos se


levantan los pares F (fig. 415), según
puede verse por la simple inspección del
grabado, mediante las cuerdas c, que se
arrollan en el torno A, y en otros, como el
representado en la figura 414, pueden
elevarse las láminas de zinc mediante las
varillas verticales á que están soldadas,
que se sujetan luego con un tornillo de
presión. El desprendimiento de la
electricidad se debe á una acción química
muy compleja, produciéndose sulfatos de
zinc, crómico y potásico, con formación de
agua, resultante de la combinación del
hidrógeno con el oxígeno cedido por el
ácido crómico, que es el despolarizador de
estos elementos.

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Fig. 413.— Elemento de la pila de bicromato.

Fig. 414.— Pila de Grenet.

Algunos constructores introducen el zinc en


el agua acidulada que está en un vaso
poroso, rodeando éste de carbones, dentro
de la disolución de bicromato sódico, en
vez de potásico, con lo cual parece que se
obtienen grandes ventajas.

3.ª Pila de Leclanché.— El metal atacable


en la pila de Leclanché es también el zinc;
pero el líquido que reacciona es una
disolución de cloruro amónico contenida en
un vaso de vidrio (fig. 416), donde se
sumergen una barrita cilindrica de zinc y
el vaso poroso, lleno de peróxido de
manganeso mezclado con carbón de retorta,
que forma el polo positivo. Como en esta
pila no se pone ácido varian las dos

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reacciones, 1.ª sobre el zinc, y 2.ª la


despolarizadora, que son:

1.ª 2ClNH4 + Zn" = Cl2Zn" +


2NH3 + H2 .
2.ª H2 + 2MnO2 =
Mn2O3 + H2O.

Fig. 415.—Pila de bicromato potásico.

En rigor, resulta oxicloruro de zinc y un


cloruro doble de amonio y de aquel metal
(3): aunque bastan las fórmulas escritas
para tener una idea de la acción química,
origen de la corriente cuya f. e. m. es de
1,02 voltios.

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Fig. 416. — Par de Leclanché.

La pila de Maiche es una modificación de la


anterior, que ofrece ventajas por su
constancia y mayor duración, pero con el
inconveniente de la fragilidad y más alto
precio. El liquido activo es la misma
disolución de sal amoniaco, y el polo
negativo la amalgama de zinc con un exceso
de mercurio, puesto en una cápsula de
porcelana, sostenida en la parte inferior
por un cilindro de ebonita que aisla el
alambre de platino hundido por un extremo
en el mercurio, y en el otro se halla el
botón donde se fija el electrodo. El
conductor no atacable es sólo carbón
platinado, sin manganesa, contenido dentro
de un vaso poroso que está agujereado y
ocupa la parte superior de la disolución.
El hidrógeno se desprende sin adherirse al
carbón platinado.

790. Pila de sal. —

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No terminaremos este punto sin citar la


pila de sal común, cuya disolución
reemplaza la de sal amoníaco usada en las
anteriores, produciéndose una reacción no
bien estudiada sobre el zinc y
desprendiéndose el hidrógeno en el polo
positivo, que es el carbón. Esta pila es
muy usada en Suiza para los timbres
eléctricos y en la telegrafía, mereciendo
fijar la atención de los físicos é
industriales españoles con el fin de utizar
la sal común ó directamente el agua del mar
en nuestros numerosos puertos para la
producción de la corriente eléctrica; pues
hasta el presente han sido infructuosas las
tentativas hechas con tan plausible objeto.

791. Pilas secas. —

Se han construido pilas de poca intensidad,


pero que funcionan durante mucho tiempo sin
más liquido que la humedad del aire. La
pila de Zamboni está formada por discos de
papel, que llevan pegada una hoja de estaño
en una de sus caras y en la otra una capa
de manganesa. Doblado el papel
convenientemente, se recortan de una vez
varios discos con un sacabocados, y
superpuestos con orden como en la pila de
columna y atados fuertemente, el disco de
cobre en contacto con el bióxido de
manganeso será el polo positivo; el que
descansa sobre el estaño, el negativo,
metal atacado por el oxigeno del bióxido.

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Aun cuando no tengan ya importancia estas


pilas, convenía citarlas, porque se
construyen juguetes y algún aparato fundado
en la constante atracción de sus polos.

792. Zinc amalgamado. —

El zinc puro y el ordinario cuando está


amalgamado en la superficie, presentan la
ventaja sobre el zinc del comercio, de no
ser atacados por el ácido hasta que se
cierra el circuito; por cuyo motivo es una
operación previa, indispensable, amalgamar
los zines, frotándolos simplemente con
mercurio, si queremos conservarlos en buen
estado. Cuando no se toma esta precaución,
el zinc impuro se corroe al poco tiempo,
explicándose que continúe la acción
química, á pesar de hallarse abierto el
circuito, porque se establecen corrientes
parciales entre el zinc y el plomo ú otros
cuerpos que generalmente impurifican la
lámina metálica.

793. Formación de las pilas. —

Después de haber descrito diversas clases


de elementos de pilas hidroeléctricas,
conviene fijar algunas reglas que deben
tenerse presentes para agruparlos formando
pilas:

1.ª Los pares que se enlacen han de

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ser todos de igual clase y á ser


posible del mismo tamaño.

2.ª Cuando deseamos producir mayores


efectos de tensión ó de potencial, se
enlazan los pares en serie; es decir,
cada zinc de un elemento con el cobre
ó carbón del par inmediato, como
sucede en la pila de columna y en
otros casos anteriormente citados
(figs. 410 y 411).

3.ª Para obtener mayores efectos


caloríficos, con potencial más débil,
se agrupan los pares en cantidad; ó
bien todos los electrodos positivos
de un lado y todos los negativos
entre si.

4.ª Si es necesario producir efectos


mixtos, se adopta una combinación
también mixta, formando varias pilas
en serie, cuyos electrodos positivos
de los elementos extremos se enlazan
entre si é igualmente todos los
negativos. Más adelante expondremos
las razones teóricas confirmadas en
la práctica en que se funda la
disposición más adecuada que en cada
caso deba darse á los pares.

CAPITULO LXV

Pilas termoeléctricas.

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794. Experimentos de Seebeck. —

Supongamos un alambre por donde circula la


electricidad de una pila, cuyo polo
positivo está en A (fig. 417) y el negativo
en B: la corriente llevará la dirección de
la flecha; y una aguja imanada paralela al
alambre antes de cerrar el circuito, se
sitúa perpendicularmente á la posición de
equilibrio asi que pasa la corriente. El
efecto es más sensible con la doble aguja
de polos opuestos, llamada semiastática,
que se dibuja aparte y puede sustituir á la
sencilla que lleva el pie vertical.

Fig. 417. — Acción de una corriente sobre la


aguja imanada.

Seebeck formó un circuito análogo con dos


láminas, una de bismuto y otra de
antimonio, soldadas por sus extremos;
habiendo observado que si se calienta con
la llama una de las soldaduras, la aguja
semiastática se desvia como antes,

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indicando el paso de una corriente


producida por la simple acción del calor
sin necesidad de pila hidroeléctrica.

795. Par termoeléctrico. —

Las corrientes termoeléctricas asi


engendradas por la transformación de la
energía calorífica en electricidad, no
difieren esencialmente de las
hidroeléctricas debidas á la acción
química, y podemos considerar ahora, como
antes (776), pares ó elementos
termoeléctricos, formados únicamente por
dos metales soldados por sus extremos para
cerrar un circuito, los cuales se enlazan
asimismo convenientemente para constituir
pilas.

796. Leyes. —

Debe advertirse que la fuerza electromotriz


propia de un par termoeléctrico, es una
fracción muy pequeña de la correspondiente
á un elemento de Daniell, que
aproximadamente representa la unidad ó,
como ahora se dice, un volt ó voltio,
variando la intensidad de la corriente (4)
en un circuito determinado, según las
circunstancias ó leyes siguientes:

Primera. En un mismo par termoeléctrico la


intensidad es proporcional á la diferencia
de temperatura de las soldaduras, hasta

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cierto limite variable con los metales que


constituyen el par: para el cobre y
bismuto, esta diferencia es de 45°; para el
hierro y cobre es de 300º. Elevando mucho
la temperatura, disminuye, se anula y puede
invertirse el sentido de la corriente.

Segunda. En una pila de pares idénticos,


por su naturaleza, superficie y diferencia
de temperatura, la intensidad es
proporcional al número de pares.

Tercera. La intensidad y el sentido de la


corriente dependen de la naturaleza de los
metales, en igualdad de las demás
condiciones. Luego veremos (797) han
formado listas que contienen los diferentes
metales, desde el más electropositivo, que
es el antimonio, al bismuto, el más
electronegativo; pero difieren los
resultados obtenidos por eminentes físicos
á causa de la gran influencia que ejercen
pequeñas cantidades de otros cuerpos que
los impurifiquen. Según Becquerel, para
producir una corriente de la misma
intensidad que un elemento Daniell, se
necesitan 29 pares formados por sulfuro de
cobre y metal blanco, 188 de antimonio y
bismuto, 1.053 de hierro y cobre con una
diferencia media de 100° entre las
soldaduras de lugar par é impar.

Respecto á la manera de operarse la


transformación de la energía calorífica en
eléctrica, se han propuesto varias
hipótesis y ejecutado algunos experimentos

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con el fin de determinar previamente datos


seguros en que apoyarlas, fijando la
atención de los físicos de un modo especial
la influencia que ejerce la conductibilidad
de los metales que constituyen el par; mas
únicamente debemos citar acerca de este
asunto dos resultados, fáciles de comprobar
en las clases elementales:

1.° Basta alterar la estructura de un


alambre en un punto, retorciéndolo,
formando un nudo ó arrollándole en
tirabuzón, para que calentando á la
derecha, v. gr., de este punto se
produzca una corriente
termoeléctrica, que cambia de signo
si aplicamos la llama al otro lado.

2.° Hay producción de una corriente


termoeléctrica por el contacto de una
tira de cobre calentada en una
disolución de sulfato cúprico, ó en
otra que no ejerza reacción química,
pues se desvía la aguja del
galvanómetro puesto en relación con
las tiras mediante el aparato
descrito (780).

797. Serie termoeléctrica. —

En virtud de lo expuesto ha sido posible


formar una lista de los metales, de modo
que cada uno de ellos desarrolla una fuerza
electromotriz positiva con el que le
precede, y negativa con el que le sigue, la

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cual constituye la serie termoeléctrica. He


aquí algunos de los metales que la
constituyen.

Bismuto, níquel, platino, plata, estaño,


plomo, cobre, oro, zinc, hierro, antimonio.

Fig. 418. — Pila termoeléctrica de Nobili.

Fig. 419. — Sección de la pila termoeléctrica.

Dicha fuerza electromotriz es, por


consiguiente, tanto mayor cuanto más
separados se hallan los metales en la
serie; de modo que entre los citados
alcanza su máximo valor en el par bismuto y
antimonio; pero habiendo observado
Becquerel que el azufre, al combinarse con

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los metales, modifica sus propiedades


termoeléctricas, pudo hallar con la pirita
de cobre (sulfuro doble de cobre y de
hierro) y el protosulfuro de cobre, un par
termoeléctrico, que en igualdad do
condiciones produce una intensidad de
corriente que supera al par bismuto
antimonio.

798. Disposición que se da á estas


pilas. —

Una de las aplicaciones principales de las


pilas termoeléctricas, y á la cual hemos
hecho referencia en varias ocasiones (592),
ha sido la de Nobili, que forma parte del
termomultiplicador de Melloni,
disponiéndose las barritas planas de
bismuto y antimonio, según indican las
figuras 418 y 419. La última representa una
sección en que las rayas negras A
corresponden al antimonio y las B al
bismuto, quedando los soldaduras impares á
un lado D y las pares al opuesto C, de modo
que si se calientan las primeras la
corriente marcha, según indica la flecha,
de A, polo positivo, hacia B, polo
negativo.

799. Pila de Noé. —

Queriendo utilizar ol fuego, indispensable


á veces para el caldeo de las habitaciones,
en la producción de corrientes, que fuera

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de desear lleguen á emplearse en el


alumbrado, etc., se disponen pilas
termoeléctricas como la de Noé (fig. 420)
formada por elementos de metal blanco y una
aleación de antimonio, de modo que las
soldaduras pares concurran en un punto
donde actúa la llama y en las impares se
apliquen láminas delgadas de cobre que
presentan hacia el exterior una gran
superficie irradiante para facilitar el
enfriamiento. Otra pila bastante usada es
la de Clamond, constituida con elementos de
hierro y una aleación de antimonio y zinc.

Fig. 420.—Pila termoeléctrica de Noé.

800. Aplicaciones. —

Las pilas de Noé y Clamond pueden


utilizarse por su constancia en la

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galvanoplastia, aunque resultan costosas


por el mucho gasto de combustible y por su
rápido deterioro.

Se emplean principalmente las pilas


termoeléctricas para la medida de
temperaturas, habiéndose citado en varias
ocasiones con este objeto el
termomultiplicador, y también se utilizan
como pirómetros para las muy elevadas,
elementos formados con metales poco
fusibles, como el platino y el paladio ó el
rodio, y asimismo se usan cuando se han de
apreciar las temperaturas muy bajas de los
gases liquidados (par cobre argentan). En
todos los casos basta tener una soldadura
en el punto cuya temperatura se quiera
apreciar (el horno, el cuerpo humano, el
suelo, etc.), y la otra á una temperatura
constante, que suele ser de 0º.

(1) Esta disolución se obtiene mezclando


nueve partes de agua por una de ácido
sulfúrico del comercio.

(2) Los electrodos B y B' se ponen en


comunicación con un galvanómetro.

(3) El oxicloruro de zinc se deposita por


todas partes y, de consiguiente, en el
interior sobre el carbón y la manganesa,
contribuyendo á la rápida polarización de
estas pilas, cuyos vasos porosos pueden
continuar sirviendo sin desmontarlos, con
sólo verter clorhídrico por un agujero

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abierto en la capa de pez, que se tapa


después de limpio el electrodo positivo.

(4) La intensidad de una corriente es la


cantidad de electricidad que pasa por un
circuito dado en la unidad de tiempo.

"Elementos de Física" Eduardo Lozano y


Ponce de León
Catedrático por oposición de la referida
asignatura, actualmente numerario de
acústica y óptica en la Universidad
Central, doctor en ciencias físico-
matemáticas, graduado en la sección de
físico-químicas y licenciado en farmacia,
miembro de la Real Academia de Ciencias y
Artes de Barcelona, oficial de la
instrucción pública en Francia,
corresponsal de la Económica matritense y
de otras sociedades.
Aprobada por el Consejo de Instrucción
Pública, y destinada para servir de texto
en los Institutos de 2ª enseñanza y
Escuelas de Artes é Industrias.
Novena edición corregida y revisada por el
ingeniero D. Eduardo Lozano y Monreal
Establecimiento tipográfico de Jaime Ratés,
Madrid, 1907

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