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CAPITULO 12

Ayudando a los niños a sobrellevar la muerte


de un familiar1
NANCEE M. BIANK, MSW, AND CATHERINE FORD SORI, PH.D.

El niño en duelo es cualquier niño o adolescente que ha vivido circunstancias que


alteran lo que se conoce, lo que es seguro, lo que define la vida tal como la conoce.

—Jennie D. Matthews (1999).

Los adultos a menudo luchan por comprender la muerte y confrontar sus propios
miedos sobre la muerte y el final de la vida. Entonces, ¿qué deben saber los niños de
la muerte? ¿Cómo pueden los padres admitir la realidad de la muerte en la vida de
sus hijos? La propia ansiedad de los padres a menudo les impide hablar de la muerte
con sus hijos, ya que es el trabajo de los padres proteger y evitar angustiar a los
niños que son parte de ellos mismos. Aunque los niños están expuestos a la muerte
casi a diario en la televisión, los dibujos animados, las películas y las noticias, hablar
honesta y abiertamente de la muerte sigue siendo un tema tabú en nuestra sociedad.
La comprensión de los niños de lo que realmente significa la muerte —que es
irreversible, inevitable y universal— llega gradualmente y es el resultado tanto del
desarrollo cognitivo normal como de las experiencias de la vida (Reilly, Hasazi y
Bond, 1983).

EVALUAR EL DUELO DE LOS NIÑOS

Webb (1993a) analiza la importancia de examinar tres factores generales al evaluar


a un niño en duelo. Estos incluyen factores individuales, factores relacionados con la

1
Traducción de Francisco Estrada V.

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muerte y factores sistémicos / contextuales. Al pensar en los factores individuales
que afectan a los niños en duelo, uno debe considerar su edad, etapa de desarrollo
cognitivo y factores temperamentales. Un niño de 3 años no podrá comprender los
mismos conceptos que entendería un niño de 10 años. La forma en que los niños se
han adaptado a los cambios y pérdidas en el pasado (como divorcios, mudanzas,
pérdida de mascotas o muerte de otros miembros de la familia) también es
importante a considerar al evaluar a los niños. Con cada nueva pérdida, las pérdidas
anteriores se reactivarán y es posible que sea necesario revisarlas. Todos los niños
que han experimentado la muerte de un familiar cercano deben ser evaluados por
depresión y tendencias suicidas.

Cuando un padre, hermano o hijo muere, es importante comprender si la muerte fue


repentina o esperada, si los niños estuvieron presentes en la muerte y tuvieron la
oportunidad de despedirse, y si participaron en el funeral. Cuanto más estrecha era
la relación, más difícil era la pérdida. Estos factores relacionados con la muerte
juegan un papel importante en la forma en que los niños se adaptan (Webb, 1993a).

Culturalmente, cómo una familia experimenta la muerte puede marcar la diferencia


en cómo un niño interpreta la pérdida. Algunas familias lloran en silencio mientras
que otras lloran. Algunos tienen rituales religiosos estrictos, como los últimos ritos,
ser enterrados antes de la puesta del sol o sentarse a Shiva con familiares y amigos.
Por lo tanto, es importante comprender las creencias y prácticas tanto nucleares
como familiares de origen sobre la muerte y el morir. Todos estos son ejemplos de
factores sistémicos/culturales que influirán en la experiencia de la muerte de los
niños (Webb, 1993a).

TIPO DE EXPERIENCIA DE MUERTE

Existen variaciones en la forma en que los niños se ven afectados por una muerte,
algunas de las cuales están relacionadas con el tipo de muerte experimentada por
un ser querido. Esta es una consideración importante al evaluar a los niños y las
familias que han experimentado una pérdida. Webb (1993a) analiza varias categorías
de experiencias de muerte y sus implicaciones.

Muerte anticipada. Según Webb (1993a), el período que precede a una muerte
anticipada puede ser muy difícil para los niños. Desde el momento en que aprenden
que la muerte ocurrirá hasta el momento en que la persona muere, las vidas de los

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niños están llenas de tensiones y se preguntan "¿y si?" Por ejemplo, "¿Qué pasa si
ella muere antes de mi recital de baile? ¿Qué pasa si no está aquí para mi cumpleaños
para hornear mi pastel especial, o si estoy a solas con ella cuando muera? ¿Qué
hago?" Aunque se les haya dicho y digan que entienden lo que significa la muerte,
los niños a menudo no tienen un marco de referencia para captar el concepto de
muerte hasta que ocurre, y entonces es como si lo estuvieran escuchando por
primera vez. Si bien es posible que lo hayan entendido en algún nivel
cognitivamente, es posible que no hayan integrado o internalizado la información.

Además, durante el tiempo que precede a la muerte de un familiar cercano, los


adultos pueden estar preocupados por el cuidado y su propio duelo anticipado, por
lo que es posible que las necesidades de los niños no se hayan satisfecho durante
este período. Esta pérdida de la atención de los padres puede hacer que los niños se
sientan abandonados y puedan experimentar un duelo anticipado en aislamiento.

Las familias a menudo experimentan muchos cambios en la estructura, los roles y el


clima emocional que conducen a la muerte. Los niños a menudo tienen que asumir
responsabilidades adultas, que pueden incluir tareas domésticas, cocinar, criar a los
niños más pequeños y cuidar al familiar enfermo. Algunos pueden ver la escuela
como un respiro, mientras que a otros les resulta difícil ir a la escuela y adaptarse a
sus compañeros que no enfrentan una pérdida tan inminente. Muchos experimentan
quejas somáticas y una disminución en el rendimiento escolar. Los niños pueden
preguntarse quién será el próximo miembro de la familia en enfermarse y morir. Es
difícil para los niños y adolescentes enfrentar la muerte que se avecina y cómo
enfrentarán el futuro. Este período de duelo anticipatorio suele ser más intenso que
el dolor que se siente después de la muerte.

Muerte súbita. Mientras que los niños que anticipan la muerte de un ser querido
luchan con muchos problemas y emociones difíciles, es aún más difícil cuando la
muerte es repentina e inesperada, como en el caso de un ataque cardíaco o un
accidente (Webb, 1993a). Los niños pueden protegerse del impacto mediante el uso
de la negación y pueden actuar como si nada hubiera pasado, negándose o
incapaces de aceptar la realidad y las implicaciones de la pérdida repentina y trágica.
Tanto los adultos como los niños a menudo se angustian por la posibilidad de
prevenir las muertes súbitas.

Muerte traumática. Los niños a menudo experimentan una mayor ansiedad cuando
la muerte es violenta, como un homicidio, o traumática, como la de un desastre
natural. Pueden sentir que el mundo no es un lugar seguro y que el desastre puede

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volver a ocurrir en cualquier momento. Los niños también pueden ser más sensibles
y tener miedo al dolor. Hay estigmas asociados a algunos tipos de muerte, como el
SIDA, el suicidio, las drogas e incluso el cáncer (Webb, 1993a). Es posible que estas
muertes no se reconozcan ni se discutan abiertamente, lo que puede hacer que un
niño sienta vergüenza y pena privada de sus derechos. Todo esto complica el
proceso de duelo.

Muertes asociadas con desastres. Los niños que han pasado por un desastre
natural corren un riesgo especial, como las experiencias recientes de miles de niños
que vivieron en el sur de los Estados Unidos y que fueron devastados por el huracán
Katrina. Muchos de estos niños perdieron no solo a miembros de la familia, sino
también a sus hogares, escuelas, compañeros de juego, mascotas, juguetes
familiares y objetos de transición, y sus comunidades. En resumen, han perdido gran
parte de su contexto, la mayor parte de lo que les resultaba familiar. Estos niños
deben ser evaluados cuidadosamente para detectar PTSD, depresión e incluso
tendencias suicidas. Un recurso útil es Después de la tormenta: una guía para ayudar
a los niños a afrontar los efectos psicológicos de un huracán (La Greca, Sevin y Sevin,
2005), que se puede descargar en http://www.psy.miami.edu/ .

Cuando las pérdidas son tan graves y agravadas, los niños y los padres a menudo
necesitan apoyo individual y/o grupal, así como asesoramiento familiar para
ayudarlos a estabilizarse, reestructurarse de una manera que les permita funcionar y
aceptar el significado de tantas cosas. pérdida. Los consejeros deben sentirse
cómodos al abordar los muchos problemas espirituales o religiosos que surgen de
tales desastres tanto con niños como con adultos (ver Biank & Sori, en prensa-a).

Además de estas pérdidas concretas, muchos niños que atraviesan desastres


naturales de tal magnitud también experimentan una pérdida ambigua (Boss, 1999),
cuando han sido separados de su familia, han asumido la carga de buscar a sus seres
queridos y se sienten inseguros. si alguna vez se reunirán. Estos niños se quedan con
la enorme incertidumbre de lo que les pasará y de quién se hará cargo de ellos si no
encuentran a sus padres o familiares. Aunque está fuera del alcance de este capítulo
abordar las necesidades especiales de los niños que han experimentado este grado
de trauma, se remite a los lectores a las obras de La Greca, Silverman, Vernberg y
Roberts (2002), Gordon, Farberow y Maida. (1999), Webb (1991), Linesch (1993),
Figley (1986) y Johnson (1998).

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EL DUELO Y EL SISTEMA FAMILIAR

Cada miembro se ve afectado de forma única cuando hay una muerte en la familia.
Existe una influencia recíproca entre cómo una muerte afecta a los individuos, cómo
las reacciones individuales influyen en los miembros de la familia y cómo se altera la
familia en su conjunto. Las pérdidas de pases no resueltas evitarán un duelo
saludable. Por ejemplo, una nueva madre que nunca lamentó por completo la
pérdida de su madre, que murió cuando estaba embarazada, ahora tiene dificultades
para lamentar la muerte de su pequeño hijo.

Un sistema familiar puede verse afectado por una muerte en muchos niveles. Los
problemas de duelo no resueltos en los adultos pueden exacerbar la inestabilidad y
el caos que se produce inicialmente después de una muerte. Estos problemas
pueden interferir con las tareas necesarias de estabilización y luego reestructuración,
que son necesarias para que las familias funcionen a fin de proporcionar un ambiente
seguro y estable durante el proceso de duelo. Los problemas que pueden surgir
incluyen cambios de roles, en los que los niños cuidan a un padre en duelo, o un
niño se convierte en padre y se preocupa por hermanos en duelo porque un padre
no está disponible emocionalmente. Algunos niños se portan mal y se convierten en
chivos expiatorios de la familia o tratan de ser "perfectos", lo cual distrae a la familia
de su dolor, pero son potencialmente dañinos para el niño.

IMPACTO DE LA PÉRDIDA EN UN NIÑO

Síntomas en niños en duelo. Los niños en duelo a menudo experimentan una


variedad de síntomas físicos después de una pérdida. Matthews (1999) señala que el
nivel de actividad de un niño puede inicialmente ser suprimido, o puede ocurrir lo
contrario y el niño puede parecer revoltoso o hiperactivo (Klicker, 2000). Durante un
período de tiempo, los niños que han perdido a uno de sus padres o hermanos
pueden experimentar cambios en el apetito y los hábitos de sueño, quejas somáticas
que pueden imitar las del fallecido, ataques de ansiedad, dolores de cabeza y
resfriados frecuentes.

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Emocionalmente, los niños pueden parecer entumecidos o confundidos, temerosos,
tristes, enojados o culpables (Matthews, 1999). La intensidad de estas emociones
puede parecer tan extraña y abrumadora que los niños pueden temer que están
perdiendo la cabeza. No es inusual que los niños digan que ven o escuchan al
difunto. Esta experiencia común en realidad les ayuda a terminar asuntos pendientes
y continuar la relación con un padre o hermano fallecido. Los niños tienen una
capacidad limitada para tolerar el dolor, por lo que pueden sufrir intensamente
durante breves períodos y luego salir a jugar para escapar del dolor. Groilman
(1991a) señala que existe una delgada línea de demarcación entre lo que son
reacciones de duelo normales y anormales. La diferencia no está solo en los
síntomas, sino en el grado de intensidad y la duración de estas reacciones.

Los niños más pequeños también carecen del vocabulario para expresar emociones
intensas. Es posible que los padres no estén disponibles emocionalmente (Casini y
Rogers, 1996) y, a diferencia de los adultos, los niños no tienen fácil acceso a fuentes
externas de apoyo. Según Matthews (1999), los niños pueden ser apáticos y tener
poco o ningún interés en sus compañeros o actividades. Los niños a menudo se
preguntan si fue su culpa, qué significa realmente la pérdida para ellos y qué les
sucederá. Necesitan atención y apoyo especiales de los padres o cuidadores que
puedan centrarse en sus necesidades y experiencias únicas.

Los cambios de comportamiento que pueden ocurrir incluyen niños que se portan
mal para buscar atención o castigo (o para distraer a los adultos en duelo), desafío
abierto o retraimiento emocional. Los niños pueden distraerse y ser más propensos
a sufrir accidentes, y los adolescentes tienen mayor riesgo de abuso de sustancias y
actividad sexual.

Es importante recordar que la pérdida cambia el curso académico, social, personal y


económico de un niño. Por ejemplo, las finanzas de una familia pueden ser
drásticamente más bajas después de la muerte de un padre, y los niños pueden tener
que mudarse, cambiar de escuela y perder amigos. Es posible que los niños ya no
puedan participar en actividades extracurriculares o deportes que disfrutaban
anteriormente y que formaban parte de su identidad, mientras intentan adaptarse a
la pérdida y a un nivel de vida reducido. Académicamente, las calificaciones de los
niños pueden sufrir, debido a todas las pérdidas que pueden interferir con la
concentración. Pueden volverse disruptivos en el aula o desarrollar problemas de
asistencia (Matthews, 1999).

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La pérdida erosiona la confianza de los niños cuando cuestionan la capacidad de un
adulto para protegerlos del dolor y el sufrimiento. En un momento en que los adultos
de la familia están abrumados y distraídos mientras se concentran en su propio dolor
y no pueden responder a las necesidades de sus hijos, los niños pueden sentir que
no tienen lugar para procesar su interpretación de la pérdida.

PÉRDIDA DE LOS PADRES

La muerte de un padre es lo más difícil de experimentar para un niño. Su mundo


entero se estremece mientras luchan por entender el significado de la pérdida. Los
niños pierden su inocencia y confianza porque ya no se sienten protegidos. Los
padres proporcionan una base para su mundo y la muerte de un padre cambia la
definición de su existencia. Los niños nunca completan realmente el proceso de
duelo hasta que son adultos. Necesitan tener dos padres para crecer y funcionar bien
(Biank & Sori, en prensa-a). Por lo tanto, es útil que los niños accedan y compartan
los recuerdos de sus padres, que se les anime a mantener el amor de los padres en
sus corazones para que puedan mantener al padre como una figura de apego
permanente (Baten y Oltjenbruns, 1999). En cada etapa del desarrollo, los niños
necesitan revisar la pérdida y hacer ajustes a sus percepciones del padre fallecido y
el significado de la pérdida. Por ejemplo, no tener una madre a los 5 años significa
que no hay la habitación de la madre y nadie para hacer un regalo del Día de la
Madre en la escuela. No tener una madre en la adolescencia significa que no hay una
madre para discutir los hechos de la vida y las citas, o llevarte a comprar tu primer
sostén o tu vestido de graduación. A menudo, no es hasta que los niños son adultos
y tienen sus propios hijos que pueden llorar por completo la pérdida de un padre.

PÉRDIDA DE UN HERMANO

Experiencias antes de la muerte. Los niños que han experimentado la muerte de


un hermano a menudo se sienten impotentes en su dolor. Dependiendo de si la
muerte es por enfermedad o es una muerte súbita, puede haber problemas
emocionales no resueltos de las circunstancias en la familia antes de la muerte (Casini

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y Rogers, 1996). Cuando un hermano o hermana padece una enfermedad crónica o
que pone en peligro su vida, los hermanos sanos a menudo se sienten ignorados.
Pueden sentir que sus padres están preocupados o abrumados y dudan en pedir
apoyo o en que se satisfagan otras necesidades. Hay una pérdida de atención por
parte de los padres y miembros de la familia extendida, y los niños deben adaptarse
a los cambios en la estructura familiar que se hicieron cuando la familia se reorganizó
para satisfacer las necesidades del cuidado de un niño enfermo.

Cuando un hermano está muriendo, los hermanos sanos pueden sentirse culpables
por comportamientos pasados hacia el hermano moribundo. Pueden estar celosos y
resentidos por la atención que recibe el hermano o hermana enfermo, e incluso
pueden sentirse abandonados y que no son valorados por la familia. Los niños
experimentan una pérdida de normalidad, pueden tener que dejar de realizar
actividades debido a una pérdida de recursos y pueden preocuparse de que las cosas
cambien para siempre. A estos niños también les puede preocupar que ellos también
se enfermen e incluso puedan experimentar los síntomas del hermano enfermo.
Algunos estudios sobre el cáncer infantil han demostrado que los hermanos suelen
verse más afectados que el niño enfermo (véase Sori y Biank, 2006).

Reacciones de los hermanos a la muerte. Los niños que sobreviven se ven


afectados en dos niveles. - Internamente, experimentan una profunda pérdida
personal que alterará el rumbo de su vida. Externamente, se ven afectados por el
duelo de los padres (Kaplan y Joslin, 1993). Del mismo modo, los padres también se
ven afectados por los niños y los miembros de la familia en duelo, y pueden
preocuparse por cómo ayudar a sus hijos sobrevivientes. Para evitar agregar más
angustia a los padres en duelo, los hijos que sobreviven pueden mostrarse valientes
y parecer que les está yendo "bien". Por lo tanto, los padres pueden creer
erróneamente que su hijo se está desenvolviendo bien cuando no lo está. Por el
contrario, un padre puede sentir que el niño no está mostrando el dolor apropiado
y malinterpretar esto en el sentido de que el niño no está triste. Cualquiera de estas
reacciones separa a los niños y a los padres de compartir su dolor y consolarse
mutuamente.

La muerte de un hermano es difícil para los niños restantes debido a la naturaleza


de la relación entre hermanos (Randa, 1988). El subsistema de hermanos es aquel en
el que los niños aprenden a llevarse bien con los demás y donde han compartido
muchas experiencias. Un niño puede haber perdido a su compañero de juegos,

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confidente, rival o mejor amigo. Luchan contra el miedo y la ansiedad debido a su
identificación y similitud de clase, y a menudo temen que ellos también mueran
(Kaplan y Joslin, 1993). Por ejemplo, una clienta adulta cuyo hermano murió en la
infancia hace 30 años en un trágico accidente automovilístico, nunca perdió el terror
a la carretera y nunca pudo conducir debido a su ansiedad.

La muerte repentina de un hermano puede ser devastadora para todos los miembros
de la familia, pero puede dejar a los hijos sobrevivientes preguntándose cómo
cambiará su rol dentro de la familia. A menudo experimentan la culpa de los
sobrevivientes, preguntándose por qué están vivos cuando un hermano o hermana
no lo está (ver Rando, 1988). Los hermanos sobrevivientes a veces intentan pasar al
papel del niño muerto para compensar el dolor en la familia y llenar el vacío en la
estructura familiar (ver Rancio). Por ejemplo, una joven cuyo hermano fallecido era
un héroe del fútbol local se interesó por el fútbol y cambió la forma en que se vestía
vistiendo exclusivamente camisetas de fútbol y gorras deportivas para emularlo y
evocar su presencia en la casa. Si esta asunción de roles se vuelve permanente, el
niño no se afligirá y puede perder su propia identidad.

Los hermanos a menudo experimentan ansiedad por separación como reacción a la


ansiedad de sus padres de que algo les pueda pasar a ellos también. Al mismo
tiempo, pueden sentirse resentidos porque los padres pueden idolatrar al hermano
fallecido, y un hermano sobreviviente puede sentirse incapaz de vivir a la altura de
la imagen de un "santo" fallecido (Raudo, 1988). Los padres pueden estar tan
consumidos por el dolor que no están disponibles para los hijos sobrevivientes. Los
niños más pequeños que usan el pensamiento mágico pueden sentirse culpables e
incluso creer que sus pensamientos o deseos hostiles en realidad causaron la muerte.
Pueden sentirse abrumados por la tristeza debido a la pérdida de una relación muy
cercana e irremplazable.

Tareas para comprender la muerte. Los niños tienen una capacidad limitada para
comprender el concepto de muerte por su nivel de desarrollo cognitivo, así como
por su experiencia de vida (Reilly, Hasazi y Bond, 1983). Doka (1995) analiza los
conceptos que los niños deben llegar a comprender para comprender lo que
significa la muerte. Primero, los niños deben comprender que la muerte es universal:
todo lo que vive muere. Los niños pequeños pueden preguntarse si algunos pueden
escapar de la muerte o si es evitable. También pueden preguntarse sobre la
previsibilidad de la muerte; cuando ellos o un padre sobreviviente podrían morir.

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En segundo lugar, los niños pequeños no pueden comprender el concepto de que
la muerte es irreversible (Doka, 1995). Los niños pueden preguntarse cuánto tiempo
estará muerta su hermana o cuándo volverá a estar viva. Elisabeth Kübler-Ross solía
contar la historia de su pequeña hija que no parecía triste después de la muerte de
su amado perro. Cuando Kübler-Ross le preguntó por qué no estaba triste, la niña
respondió que debido a que habían enterrado al perro en el jardín, ¡sabía que le
pasaba a las flores en la primavera! Los padres deben explicar a los niños en términos
simples y concretos; que cuando una persona muere ya no come, duerme, respira,
camina, habla ni siente dolor (Biank & Sori, en prensa-a). Es bueno preparar a los
niños antes de la muerte utilizando momentos de aprendizaje, como ver un pájaro
muerto y darse cuenta de lo diferente que es a un pájaro vivo. No está volando,
cantando, saltando de rama en rama o picoteando semillas, y nunca volverá a
hacerlo.

Es importante no asumir que los niños pequeños comprenden el concepto de que


un cuerpo deja de funcionar al morir. Los niños pueden preguntarse en silencio si su
madre tendrá hambre o frío en el ataúd, cómo irá al baño o qué hará la gente cuando
muera.

Lo más duro de todo podría ser la tarea de ayudar a un niño a comprender por qué
mueren las personas o qué causa la muerte. Los niños que son egocéntricos pueden
creer que papá murió porque eran malos o deseaban estar muerto. Cuando dos
eventos suceden contiguamente, los niños a menudo asumen que un evento causó
el otro. Por ejemplo, un padre comentó: "Hijo, me vas a matar sigues dejando tus
juguetes en el suelo" y luego, murió en un accidente automovilístico dos días
después. Su hijo pequeño creía que él había causado la muerte de su padre.

Una forma en que se puede ayudar a los niños a comprender la muerte es si se utiliza
un lenguaje concreto para explicar lo que sucede cuando alguien muere. Existe una
tendencia natural de los padres a querer suavizar el golpe y proteger a los niños de
las duras realidades que trae la muerte, pero a la larga eso puede ser más perjudicial
para su bienestar. Grollman (1991b) advierte que no se les diga a los niños algo que
luego necesitarán desaprender. "Las distorsiones de la realidad crean un daño
duradero. Es mucho más saludable compartir con los niños la búsqueda de la
sabiduría que apaciguar su curiosidad con cuentos de hadas disfrazados de hechos"
(p. 5). Los niños pequeños piensan de manera concreta y el lenguaje abstracto es
confuso y, a menudo, engañoso. Por tanto, es imperativo utilizar términos concretos
(no metafóricos) al explicar la muerte (Biank & Sori, en prensa-a; Lewis & Lippman,
2004). Por ejemplo, los padres deben evitar decir que el abuelo está durmiendo o

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que la tía Mary se fue de viaje a su lugar de descanso final, porque el niño puede
temer irse a dormir o ir de viaje. Si una madre dice que "perdió" a su esposo, los
niños pueden preguntarse por qué los adultos no lo buscan. Esto también podría
crear el temor de que si el niño se perdía nadie vendría a buscarlo. El uso del término
"fallecido" es demasiado vago para que los niños lo comprendan y los anima a usar
su imaginación de una manera dañina para llenar los vacíos (Seibert, Drolet y Fetro,
1993). Decirle a un niño que mamá está "en el cielo" puede resultar confuso, y los
niños pequeños pueden preguntarse por qué mamá los abandonó. Los niños que
aún no comprenden la irreversibilidad de la muerte pueden contemplar el suicidio
para estar con el fallecido. Cuando hable con los niños, sea siempre objetivo y use
palabras objetivas, como la madre está "muerta" o el abuelo "murió".

A medida que los niños maduran, gradualmente pueden comprender estos


conceptos. Seibert, Drolet y Fetro (1993) creen que los niños atraviesan etapas para
comprender la muerte. En la primera etapa, no pueden comprender la finalidad de
la muerte y creen que la muerte es como dormir o cuando alguien está de viaje. En
la segunda etapa, los niños comprenden que la muerte es definitiva, pero creen que
de alguna manera pueden burlarla o evitarla. En la tercera etapa, los niños han
comprendido que la muerte es tanto final (irreversible) como inevitable (universal).
Para cuando los niños están al borde de la etapa operativa formal de Piaget,
alrededor de los 9 o 10 años, pueden tener una percepción realista de la muerte y
pueden conectar elementos concretos (por ejemplo, el cuerpo ya no funciona) con
lo abstracto (creencias religiosas). sobre la vida después de la muerte) (Biank & Sori,
en prensa-a).

Abordaje de cuestiones espirituales o religiosas. Los niños también se preguntan


sobre la continuación de la vida después de la muerte. Cuestionan adónde va el
espíritu cuando muere el cuerpo y cómo es en el cielo. Los padres deben responder
estas preguntas de acuerdo con sus sistemas de creencias. Sin embargo, es
imperativo que primero se ayude a los niños a comprender la realidad de la muerte
física antes de discutir los temas espirituales o religiosos. Los antecedentes religiosos
y culturales de la familia influirán en la comprensión del niño sobre la naturaleza de
la muerte, la vida después de la muerte y los rituales. Un niño absorbe (y a menudo
malinterpreta) estas creencias y costumbres, y llenará el vacío cuando algo no esté
claro o sea vago. Los adultos deben ser conscientes de que el niño puede desear
estar con un padre fallecido o puede estar enojado con Dios por llevar a su mamá al
cielo. Los niños pueden preguntarse cómo Dios pudo ser amoroso cuando hizo algo
que los entristeció tanto. Pueden sentir que están siendo castigados por ser malos,

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o que si hubieran rezado más duro podrían haber salvado a mamá. Los niños
pequeños pueden incluso creer que sus oraciones pueden devolverle la vida a mamá.
Todas estas posibilidades deben explorarse y abordarse, y se debe tener cuidado
para ayudar a los padres a navegar estos temas sensibles dentro de su propio
sistema de creencias (ver Biank & Sori, en prensa-a).

Factores que inhiben el duelo. Rando (1988) señala varios factores que podrían
interferir con la capacidad de los niños para hacer el duelo. Si los padres no pueden
llorar por sí mismos o permitir que sus hijos expresen sus sentimientos, esto interfiere
con la capacidad del niño para llorar. Otros factores que influyen en el proceso de
duelo incluyen no tener un entorno seguro o un adulto cariñoso a quien acudir en
busca de apoyo. Algunos niños pueden temer la vulnerabilidad de sus padres y, por
lo tanto, tratan de protegerlos al no compartir sus propios sentimientos de tristeza
o enojo. La confusión acerca de la muerte, la culpa o la ambivalencia hacia el difunto
también complica el proceso normal de duelo. Fogarty (2000) señala que el
pensamiento mágico no abordado (como que el niño de alguna manera causó la
muerte) puede conducir a una psicopatología grave a medida que el niño madura y
se convierte en adulto.

Por ejemplo, María; una mujer de unos 50 años que había experimentado un dolor
severo en ambas piernas desde que era niña. Había visitado los médicos y hospitales
más reconocidos del país y se había sometido a innumerables y costosas pruebas de
diagnóstico. Nadie pudo identificar la fuente de su dolor debilitante. Su médico más
reciente la remitió para recibir asesoramiento. En la primera sesión, cuando el
terapeuta familiar inició un genograma, surgió la trágica historia de María. María
procedía de una gran familia mexicoamericana. Un día, cuando tenía unos 10 años,
su madre la envió a la tienda en bicicleta y le pidió que llevara a su hermana menor,
Rosa, que iba en la parte trasera de su bicicleta. Al doblar una esquina, un automóvil
saltó la acera y los golpeó. María se despertó en la sala de emergencias con dos
piernas rotas, con la asistencia de varios médicos y enfermeras. Su hermana yacía en
silencio al otro lado de la habitación. María seguía protestando a los médicos que
estaba bien y que necesitaban revisar a Rosa, que había estado a su cuidado. Le
dijeron que su hermana estaba bien y dormía.

María pasó una semana en el hospital. Cada vez que preguntaba dónde estaba su
hermana, le decían que Rosa estaba un piso por encima de ella y estaba bien.
Finalmente, su madre y su sacerdote la llevaron a casa desde el hospital. Mientras
aparcaban en el camino de entrada, el sacerdote le preguntó si se había fijado en
todos los coches y le explicó que su hermana había muerto en el lugar del accidente,

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había sido enterrada esa misma mañana y los coches pertenecían a los dolientes que
habían regresado a su casa. del cementerio. Le dijeron que no llorara. En estado de
shock, entró a la casa a trompicones donde cesó toda conversación. Pasó varios días
sola en su habitación sintiéndose entumecida.

Su familia la culpó y cambió para siempre. María cargó con la culpa, la culpa, la
responsabilidad, el trauma y las cicatrices emocionales durante toda su vida. Su dolor
se manifestó en síntomas somáticos que se ubicaron en el sitio donde había sido
físicamente lesionada (ver Griffith y Griffith, 1994; Minuchin, Rosman y Baker, 1978,
para el tratamiento de problemas psicosomáticos).

Es imperativo que los niños puedan compartir sus sentimientos y recuerdos de su


ser querido con otros miembros de la familia.

Predecir resultados más positivos. El impacto de la pérdida se reducirá si las


personas cercanas al niño antes de la muerte comparten la información adecuada.
Por ejemplo, un padre u otra persona importante que se sienta con el niño y lo
prepara usando un lenguaje apropiado para su edad puede darle confianza al niño
para poder despedirse de un ser querido. Esto creará una base para su proceso de
duelo. En el caso de la muerte de un padre, la calidad de la relación con el padre
restante es crucial para ayudar al niño a navegar en el futuro. Si uno de los padres
está distraído o no está disponible, los niños pueden sentirse abandonados y dejados
a su propia discreción en cuanto a cómo dar sentido a la pérdida. En el caso de que
un padre sobreviviente no esté disponible, los niños resilientes a menudo encuentran
a una persona externa, como un miembro de la familia extendida o un maestro, para
ofrecerles apoyo y aliento. Además, tener una comunidad de apoyo para la familia
ayuda tanto a los padres como a los niños a sobrellevar la situación y seguir adelante
(Biank & Sod, en prensa-b).

Cuatro cosas que los padres deben ofrecer a sus hijos. Los niños en duelo
necesitan información, tranquilidad, la oportunidad de expresar sus sentimientos y
preocupaciones, y de involucrarse con la persona moribunda, según Monroe (1995).
Un padre debe asegurarse de que cada niño comprenda cómo murió la persona, qué
significa la muerte y que no fue su culpa. Aunque los padres pueden compartir esta
información, también es su actitud la que marca la diferencia en la forma en que los
niños interpretan el significado de lo que se dice. Por ejemplo, si los padres están
demasiado consumidos por su propio dolor y responden a las preguntas de forma
abrupta o se niegan a responderlas, el niño aprende que el padre es inaccesible y la
muerte no es un tema para discutir. Los niños naturalmente quieren proteger a sus

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padres de un dolor adicional, por lo que a menudo ocultan sus verdaderos
sentimientos. También ayuda a que los niños sean incluidos en las conversaciones
antes y después de la muerte, para que se sientan involucrados y un miembro valioso
de la familia. Esto incluye ser parte de la planificación del funeral, donde los niños
pueden elegir una canción o un himno para tocar, mostrar imágenes o escribir un
poema o una carta para leer o guardar en el ataúd. Después de la muerte, depende
de la familia marcar el ritmo de las conversaciones y los rituales para recordar al ser
querido en ocasiones especiales, aniversarios y conversaciones cotidianas.

Actividades lúdicas. Muchos de los que trabajan con niños en duelo encuentran
que las actividades de juego son útiles para permitir que los niños expresen sus
emociones y superen su dolor. Las modalidades que utilizan arte, títeres, música e
imágenes son todas muy útiles para dar a los niños y las familias un lugar común. El
juego es el lenguaje de los niños y es la forma en que le dan sentido a los eventos
incomprensibles de su mundo. Por ejemplo, una niña de 5 años que descubrió el
cuerpo de su hermano adolescente luego de un ataque al corazón después de un
evento deportivo, usó repetidamente una casa de muñecas para recrear la búsqueda
del cuerpo de su hermano mayor, llamar a la ambulancia y llevar su cuerpo al
hospital. . Ella le indicó al terapeuta que usara muñecos y jugara con ella mientras
representaba todos estos eventos con gran detalle. (Véase Gill, 1991, para obtener
ideas que se pueden adaptar para ayudar a los niños traumatizados por una
experiencia de muerte).

Una actividad que es útil para ayudar a los niños a procesar cómo una muerte ha
afectado sus vidas es hacer que compartan sus "tareas imposibles y más aterradoras"
(Biank y Sori, 2003). Un títere de tortuga se usa para presentarles a los niños y las
familias la idea de que algunas cosas te dan ganas de esconderte como una tortuga,
pero hay cosas que también ayudan a la tortuga a salir de su caparazón. El títere
abejorro —que no debería poder volar por su gran masa corporal— ilustra la
superación de un gran obstáculo para hacer lo imposible. Luego, los niños pueden
escribir o dibujar su propia enfermedad o experiencias relacionadas con la muerte.
Los títeres se pueden utilizar para ayudarlos a expresar sus sentimientos relacionados
con estos eventos, que luego pueden ser validados por los padres y el terapeuta. Por
ejemplo, la tarea más aterradora de un niño era tener que despedirse de su padre,
que estaba en soporte vital.

Lo que le ayudó a salir de su caparazón fue saber que contaba con el apoyo de su
madre y sus abuelos, quienes se mantuvieron a su lado. La tarea imposible de otro
niño era irse a dormir por la noche sin que su madre estuviera allí para cantar su

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canción especial. Lo que la ayudó fue cuando su padre encontró una cinta de su
madre cantando, y se la ponía cada noche cuando la metía en la cama.

Algunas familias se benefician de traer fotografías y recuerdos para crear una caja
de recuerdos o "cofre del tesoro" (Schutten, Foraker-Koons y Sal, en prensa). Esto
ayuda a reforzar el concepto de mantener la memoria del ser querido en el corazón
y la cabeza del niño. Cuando las familias comparten recuerdos e historias de los
fallecidos, las conexiones se fortalecen a medida que las personas se unen para
compartir su dolor. Esto también permite a los consejeros normalizar y validar las
diferencias en las reacciones de duelo de la familia.

Excell (1991) sugiere que los niños en duelo se dibujen a sí mismos antes de la
muerte, en el momento de la muerte y en la actualidad. Ella también hace que los
niños creen tres dibujos diferentes. La primera es lo que causa la muerte (p. Ej.,
Asesinato, cáncer, accidentes automovilísticos), la segunda es dibujar cómo se ve la
muerte (p. Ej., Un monstruo o ángel de la muerte), y la tercera es lo que sucede
después de la muerte (p. Ej., El servicio fúnebre o reunión junto a la tumba).

Una forma de "exteriorizar el problema" (White & Epston, 1990), que es la muerte o
la causa de la muerte, es hacer que las familias escriban una carta a la muerte o la
enfermedad. Los niños también pueden hacer un dibujo de cómo creen que es la
causa de la muerte (por ejemplo, cáncer, un huracán). Se pueden encontrar ideas
adicionales en Biank y Sori (en prensa-a), Smith y Pennells (1995) y Webb (1993b).

Una breve viñeta

El padre biológico de Jill, Tom, llamó a un centro de apoyo para el cáncer local para
preguntar sobre los servicios para Jill, su media hermana y él mismo. Jill tenía 10
años y su madre se estaba muriendo de un tumor cerebral. Vivía con su madre, su
padrastro Bili y su media hermana Amy. El padre de Amy era de una relación que la
madre de Jill tenía entre los dos matrimonios, y el padrastro de Jill estaba en proceso
de adoptar a Amy. La abuela materna de Jill había venido de otro estado para ayudar
a cuidar a su hija moribunda. Tom también se volvió a casar y vivía en un estado
vecino con su esposa, su hijo recién nacido y los dos hijos de su esposa de su primer
matrimonio. Jill visitaba a su padre y su familia con regularidad, y a menudo incluían
a su media hermana Amy en estas visitas.
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Jill había experimentado varios cambios en la estructura de su familia incluso antes
de que su madre se enfermara. Primero vivió con ambos padres biológicos hasta el
divorcio cuando ella tenía 4 años. Ella y su madre vivieron solas durante varios meses
antes de que un novio (el padre de Amy) se mudara, y en un año nació Amy. Esta
relación duró poco y, durante un año, el hogar familiar incluyó a Jill, mamá y Amy.
Cuando Jill tenía 8 años, su madre se volvió a casar y poco después le diagnosticaron
cáncer. A pesar de todos los tratamientos de quimioterapia y radiación que dejaron
a mamá muy enferma y muy débil, el cáncer se propagó sin cesar.

Durante este período, Jill asumió cada vez más responsabilidades, como cocinar,
limpiar, a veces sostener la cabeza de mamá cuando vomitaba y estaba demasiado
débil para levantarse de la cama, y limpiar después de ella. Su padrastro trabajaba
muchas horas para ayudar a cubrir algunas de las facturas médicas, ya que la familia
tenía un seguro médico limitado. Cuando tenía 10 años y su madre se encontraba
en la etapa terminal de la enfermedad, Jill había asumido la mayor parte de las
responsabilidades parentales de su hermana de 6 años. Ella le daba de comer, la
limpiaba, se aseguraba de hacer las tareas escolares, bañarla y llevarla a la cama. Por
las mañanas se levantaba a las 6:00 a.m. para preparar el cereal de Amy, ayudarla a
vestirse y asegurarse de que tuviera su mochila y llegara a tiempo para el autobús.

Jill era una niña resistente. A pesar de la tremenda pérdida de tiempo y atención de
su madre debido a la enfermedad, Jill pudo sobrevivir y tener un buen desempeño
académico y social en la escuela. Tener el amor y el apoyo continuos de su padre
durante esos años difíciles ayudó a Jill a creer en sí misma y en su futuro.

Tom vino a un par de sesiones individuales para discutir cómo ayudar a Jill, y llevó a
Jill y Amy a algunas sesiones familiares. Ambos niños se unieron a un grupo para
niños que tienen un padre o un hermano con cáncer, y Tom se unió al grupo de
padres correspondiente. Las sesiones individuales con Tom se centraron en la
importancia de preparar a los niños para su muerte inminente y en cómo hablar con
ellos utilizando un lenguaje y explicaciones que pudieran entender. También se
discutió cómo los niños necesitan poder despedirse de sus padres. Las sesiones
familiares se enfocaron en los cambios en el hogar que los niños habían
experimentado desde que su madre se enfermó, qué era el cáncer (y qué no lo era)
y cualquier pensamiento mágico que los niños tuvieran (por ejemplo, que ellos
causaron la enfermedad). Tom aclaró que el cáncer no era contagioso, que nada de
lo que hicieran los niños causaba la enfermedad y que nada de lo que pudieran hacer
la curaría. Tom les dijo a los niños que los médicos estaban haciendo todo lo posible
por su madre y que había un medicamento más que querían probar. Sin embargo,

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no sabían si el medicamento ayudaría. El cuerpo de mamá se enfermaba y debilitaba,
y tuvieron que darle muchos medicamentos para que no sintiera tanto dolor. Por eso
dormía tanto y no podía hacer cosas como jugar o leerles como solía hacerlo.

A Jill le fue bien en el grupo de niños donde aprendió sobre el cáncer y pudo
compartir sus sentimientos y hablar sobre los cambios en su familia. Amy participó
tranquilamente y se quedó en clase al lado de Jill.

Después de solo unas pocas semanas de asesoramiento, Tom llamó al centro para
informar que su ex esposa había muerto el día anterior. Le dijo al consejero lo
siguiente:

“Ayer estaba fuera de la ciudad y recibí la llamada de que Mary se estaba


muriendo. Cogí el primer avión a casa y fui directo a la casa para recoger a
Jill y Amy, para llevarlas a casa conmigo. Era alrededor de la medianoche y
estábamos conduciendo a casa cuando de repente recordé lo que dijiste
sobre preparar a los niños. Así que entré en un estacionamiento, me di la
vuelta y les pregunté a los niños si sabían lo que le estaba pasando a su
madre. Negaron con la cabeza, así que les dije que la medicina no había
funcionado y que los médicos no podían hacer nada más por su mamá. Su
cuerpo estaba demasiado enfermo y demasiado débil para seguir
trabajando mucho más tiempo. Ya no podía despertarse, comer ni beber, y
le costaba respirar. Luego dije que los médicos creen que su cuerpo se está
agotando y que pronto morirá. Comenzaron a sollozar y yo también. Me subí
al asiento trasero y los sostuve a ambos mientras lloramos juntos. Más tarde
manejamos borne y durmieron durante varias horas. Pero también recordé
lo que dijiste sobre lo importante que es para ellos decir adiós. Así que los
levanté muy temprano y los llevé de regreso con Mary. Les dije de nuevo
que probablemente mami no podría vivir mucho más tiempo y que moriría
pronto, que podían entrar y hablar con ella y, aunque ella no podía hablar,
los escucharía. Les dije que podían despedirse si querían. Les pregunté si
tenían alguna pregunta y si entendían. Jill dijo que sí, y que quería entrar y
hablar con su madre. Amy se quedó en silencio, sosteniendo la mano de Jill,
chupándose el pulgar. Cuando Jill fue a la habitación de su madre, se subió
a la cama del hospital y se acostó encima de su madre. Sollozando, le dijo a
su madre que la amaba mucho, pero que estaba bien que muriera ahora
porque había estado muy enferma y había sufrido mucho. Luego dijo: "Pero
por favor, mami, por favor, pídele a Jesús que entre en tu corazón para que
puedas ir al cielo y Amy y yo sabremos que te volveremos a ver. Amy está

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aquí y ella también te ama. Ambos siempre te amaremos, ¡Mami! Siempre
estarás en nuestros corazones ".

Tom luego continuó llorando:

Después de un tiempo, llevé a ambos niños a mi casa y Mary murió tardía esa
mañana. Les expliqué, tal como hablamos, lo que significaba que su mamá estaba
muerta, que no volvería a hablar con ellos, que no la verían después del funeral, que
no comería ni dormiría ni jugaría. ya, pero que siempre mantendrían su amor y su
recuerdo en sus corazones. Creo que Jill lo entiende, pero no estoy seguro de que
Amy lo entienda. Pero el padrastro de Jill dijo que ahora está dispuesto a acudir a la
consejería de Amy. Venir aquí realmente nos ha ayudado mucho. A los niños les
encantó venir aquí y quieren volver a verte pronto.

Más tarde, ese mismo día, un enorme ramo de flores llegó al centro, con notas de
agradecimiento escritas a mano de Jill, Amy y Tom.

Varios días después del funeral, toda la familia extendida de nueve, vino para una
sesión: Tom, su esposa y sus tres hijos, Jill y Amy, Bill (el esposo de Mary) y la madre
de Mary, Betty. Betty pronto se mudaría de regreso a su casa, por lo que era
importante incluirla en esta sesión. Había dos objetivos principales para esta reunión.
Primero, cada persona tuvo la oportunidad de compartir recuerdos de María y
expresar lo que la pérdida significó para ellos. Jill habló sobre muchos recuerdos
felices de su mamá jugando a las Barbies con ella y leyéndoles a ella y a Amy. Amy
dijo que extrañaría los macarrones con queso de mamá y sus abrazos. Bill expresó
su enojo por perder a su esposa tan pronto después de casarse, y por todos los
sueños que habían tenido, eso nunca sucedería.

El segundo objetivo era que todos los adultos comenzaran a discutir cómo mantener
la mayor estabilidad posible en las vidas de Jill y Amy. Con la partida de la abuela
pronto, perderían la presencia diaria de otra figura amorosa en sus vidas, por lo que
discutieron cuándo podría venir para otra visita y cómo se mantendrían en contacto
telefónico. Esto también fue una gran pérdida para Betty, que había perdido a su
única hija y tenía sus propios problemas de duelo. Betty recibió el nombre de una
organización contra el cáncer cerca de su casa donde podría asistir a un grupo de
duelo.

Tom, su esposa y Bill hablaron sobre lo importante que era para Jill y Amy estar
juntos tanto como fuera posible. Jill había sido una madre sustituta de Amy, por lo
que sería otra pérdida para ambos si ella se mudara abruptamente para vivir con la

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familia de su padre. También se señaló que Jill podría necesitar ayuda para dejar de
lado su papel de niña parental. Juntos elaboraron un horario para el verano en el
que los dos niños permanecerían juntos y alternarían dónde se quedarían.

Se animó a Bill, que claramente estaba muy enojado, a asistir a las sesiones
individuales y familiares. Amy, que solo tenía 6 años, parecía algo aturdida y no
parecía entender lo que realmente significaba la muerte. Necesitaría apoyo adicional.
en el otoño, Jill se iría a vivir con su padre de forma permanente, por lo que Amy
perdería no solo a su madre y a su abuela, sino también el contacto diario con su
hermana, de la que tanto dependía. Jill experimentaría las mismas pérdidas
secundarias, pero también tendría que cambiar de escuela y aflojar las conexiones
con sus amigos y su tropa de exploradores.

En una sesión de seguimiento para parejas, Tom y su esposa discutieron las


implicaciones que tendría la muerte de Mary en su familia y cómo sería cuando los
niños los visitaran y cuando Jill se mudara con ellos en el otoño. Afortunadamente,
la esposa de Tom era una madre cariñosa y comprensiva que se dedicó a hacer todo
lo posible para ayudar a Jill y Amy. Se les animó a programar horarios regulares como
pareja para hablar sobre los problemas a medida que surgieran, de modo que los
sentimientos no fueran reprimidos, así como programar "citas nocturnas" en las que
pudieran estar solos sin hijos. La pareja también exploró cómo ayudar a Jill a
adaptarse a todas las pérdidas secundarias, incluida la pérdida de su papel de figura
paterna para Amy. Acordaron llamar si sentían que necesitaban otra cita.

Aproximadamente un mes después, Tom llamó con bastante urgencia y solicitó una
sesión familiar lo antes posible. Mary había sido incinerada y Jill estaba en posesión
de la urna. Estaban preocupados porque Jill habló con la urna e hizo que todos se
alinearan y le dieran las buenas noches a su "mamá" cada noche antes de acostarse.
Jill dejaba la urna junto a su cama por la noche y rezaba y hablaba con su madre.
Cuando el terapeuta se reunió a solas con Jill y abordó el tema de las cenizas de su
madre, Jill compartió lo siguiente:

Sé que son solo las cenizas de mi madre en la urna y que está muerta. Pero su espíritu
está en el cielo, y me hace sentir mejor tenerlo con quien hablar. Me hace sentir que
me escucha y que estoy más cerca de ella. Aunque no creo que lo necesite por
mucho más tiempo. Bill dijo que tendríamos esta ceremonia, donde todos iremos a
Pigeons Point. A mi mamá le encantaba trepar hasta la cima donde se pueden ver
las colinas por millas y millas. Luego, todos rezaremos, abriremos la urna y dejaremos

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que sus cenizas se lleven al viento. No estoy listo para hacer eso todavía, pero lo
estaré pronto. hágales saber cuándo.

Con el permiso de Jill, esta información se compartió con su padre y su madrastra.


El consejero sugirió que dejaran que Jill les trajera algunos de los artículos personales
de su madre (como una bufanda o un camisón). Tener un objeto de transición podría
ayudarla a soltar la urna y dormir mejor. Un mes después tuvieron su celebración.

Jill hizo una fácil transición a la casa de papá y prosperó en su nuevo hogar. Bill, sin
embargo, no siguió adelante con el asesoramiento para sí mismo o para Amy. Tom
y su esposa se convirtieron en una gran fuente de apoyo para Amy, quien continuaba
con sus visitas regulares en su hogar.

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