Está en la página 1de 563

¡Importante!

Esta traducción fue realizada sin fines de lucro por lo cual


no tiene costo alguno. Es una traducción hecha por fans y para
fans. Si el libro logra llegar a tu país, te animamos a adquirirlo.
No olvides que también puedes apoyar a la autora siguiéndola
en sus redes sociales, recomendándola a tus amigos,
promocionando sus libros e incluso haciendo una reseña en tu
blog o foro.

¡¡Disfrútalo!!

SIGUENOS EN NUSTRAS REDES SOCIALES:

Instagram: Team_Fairies

Facebook: Team Fairies


Sinopsis

¿Qué es un Pakhan sin emperatriz?

Han pasado tres años desde el final de Kingpin's Foxglove.


Elena Falcone ha dejado a su nueva familia y al hombre que
ama, destruyendo su propio corazón en el proceso... lo único
que le queda es el chico rubio y de ojos verdes que la llama
"mamá".

Cuando la vida de su hijo está en peligro, Elena encuentra


su camino de regreso a los brazos de Konstantin y se ve
obligada a regresar al mundo del que una vez anhelaba
liberarse ...

Desde la traición que dejó a su familia desgarrada,


Konstantin Tarkhanov ha estado asegurando ferozmente su
gobierno sobre Staten Island. En medio de su creciente
oscuridad, surge una luz en la forma de la mujer que le rompió
el corazón… y el niño que comparten.

Sin embargo, el reencuentro de Elena y Konstantin se ve


oscurecido por las sombras de sus enemigos. Las tensiones
están aumentando en la ciudad de Nueva York, las familias se
aniquilan y la sangre empapa las aceras... ¿Logrará la Bratva
Tarkhanov alzarse con la gloria o este imperio caerá antes de
que comience?
Glosario de Términos Rusos

*Pakhan: Es el jefe de la mafia rusa llamada Bratva, la


cabeza pensante de la misma, quien decide si algo se hace o no
se hace, la persona más poderosa, cuyas órdenes deben
obedecerse. Por lo general está acompañado siempre de su
Brigadier o en su defecto el Opekun. Nadie está por encima de
él.

*Dorogaya; Utilizado afectuosamente "Dorogaya" para una


mujer o "Dorogoy" para un hombre. Esta es otra forma de
llamarlo o llamarla “cariño” o “amado o amada”.

*Lyubimaya: En ruso Amada.

*Vor v zakone (en ruso, вор в законе, «ladrón en la ley


(zakón)»; plural: vory ...) es una expresión vinculada con la
mafia rusa o Bratva

*Byki: se traduce como "toro", estos son los guardaespaldas.

*Torpedo: se traduce "asesino a sueldo", estos hombres


están a cargo de la eliminación de los individuos que
desagradan a la brigada.
*Sovietnik: "Consejero" Es el asesor y la persona más
cercana, al Pakhan.

*Banya; Una banya es originalmente un baño de vapor ruso-


eslavo oriental con estufa de leña.

*Oyabun: El líder absoluto de un clan Yakuza. Oyabun


significa padre.

*Shan Chu o “Maestro de la Montaña - Líder de la Triada.


PARTE I

Coronas, serpientes y odio.

"Hay veneno en el colmillo de la serpiente

en la boca de la mosca y en la cola del escorpión;

pero el hombre malvado está saturado de él"

— Chanakya.
Prólogo
Artyom Fattakhov
Seis meses después de la marcha de Elena...

Cuando hoy he llamado a la puerta de mi Pakhan por quinta


vez, no me ha sorprendido que de nuevo no haya habido
respuesta.

—Vuelve a llamar —susurró mi mujer, Roksana.

Accedí, pero el resultado fue el mismo que las otras seis


veces. Silencio.

Roksana me puso una mano suave en el brazo. El contacto


era suave, casual. Pero la intimidad de su cercanía, el calor de
su brazo, fueron suficientes para encender el fuego en mi
sangre.

Apreté mi mano contra la suya, estrechándola contra mí. Bajo


mi palma cicatrizada y fuerte, la mano de Roksana se sentía tan
quebradiza como la porcelana fina. —Tu preocupación es inútil
aquí, dorogaya. Sólo te haces daño a ti misma.

Se mordió el labio.
Puede que tuviera treinta años, pero mi polla seguía teniendo
la virilidad y el cerebro de un chico de quince años que acaba
de descubrir su entrada favorita en Pornhub1. Si mi jefe no
hubiera estado detrás de la pared, podría haberme follado a
Roksana contra ella.

Más tarde, me dije.

Mi mujer permaneció ajena a la suciedad de mis


pensamientos, demasiado perdida en sus preocupaciones. —
Roman dijo que era... malo. —Levantó sus ojos grises hacia los
míos, de un tono tan claro que eran casi incoloros—. Lo que
Kostya le hizo a ese hombre...

Malo era un eufemismo.

Nunca me había visto como un pimpollo verde que se


marchitaba al ver la violencia y la sangre. Había nacido y
crecido en la Bratva, me había acostado tanto con un cuchillo
como con un oso de peluche, y me había tatuado antes de
salirme vello facial. Había visto todo lo que este mundo podía
ofrecer... incluyendo lo que les hacía a mujeres como mi esposa.

Pero lo que había visto hacer a mi Pakhan...

Eso me había helado hasta los huesos.

Todavía podía oler la sangre, escuchar los gritos. Dudaba que


fuera algo que olvidara en seguida.

1 Pornhub: Sitio web para adultos y servicio de alojamiento de videos.


Cuando Roman había visto la carnicería, se había tapado la
boca para contener el vómito, demasiado asqueado como para
intentar hacer un comentario sarcástico. Incluso Dmitri, que
últimamente se había cerrado al mundo y a todo lo que había
en él, parecía estremecido. Su gélida fachada se resquebrajó por
un momento antes de volver a congelarse.

No podía decírselo a Roksana. No sólo porque la perseguiría


implacablemente y la alteraría innecesariamente, sino porque
mi cerebro aún no había comprendido bien lo que había visto.
Intentar describirlo con palabras sería imposible.

En su lugar, apreté mi mano. —Algunas cosas es mejor no


contarlas, dorogaya.

Roksana buscó mi expresión, viendo más de lo que quería


mostrar. Pero no presionó.

—Han pasado casi siete meses. —No necesitó especificar qué


había sucedido hace siete meses. Sólo había un acontecimiento
en estos días en el que se centraba todo el tiempo—. No está
mejorando.

No. En todo caso, estaba empeorando.

—Lo único que podemos hacer es quedarnos a su lado —le


dije—. Esta no es una familia que se abandona.

Ella sonrió con tristeza. —¿No lo es?


Roksana no había nacido ni crecido en este mundo. Todavía
no podía entender algunos de los conceptos que yo consideraba
mi filosofía personal. Pero yo sabía que ella estaba pensando en
Tatiana. En Elena. Tal vez incluso en Dmitri, que había dejado
el cuidado de su hijo a Roksana.

—No —dije.

No discutió, pero su expresión me dijo cómo se sentía.

Volví a mirar hacia la puerta, la única entrada y salida de los


aposentos de mi Pakhan. Si hubiera nacido otro hombre, tal vez
me habría lamentado por el simbolismo de la puerta cerrada y
por cómo representaba la barricada entre Konstantin y yo.

Pero yo no era un poeta, y esto no era un cuento sinuoso.

—Voy a ver como está Roman —le dije a Roksana—. Por


favor, no entres en su habitación sin mí.

Dije por favor como una cortesía. Mis palabras no eran más
que una exigencia.

Roksana asintió con la cabeza, pero sus ojos vacilaron sobre


la puerta de Konstantin. Su mano se movió, casi hasta el
estómago, antes de detenerse y volver a llevar el brazo a su
lado.

Era demasiado desconfiada para su propio bien. Creía que, si


reconocía las células que se estaban formando en su interior,
desaparecerían. Yo le había dicho en repetidas ocasiones que
los abortos eran normales y que no tenían nada que ver con la
madre, pero su naturaleza supersticiosa se negaba a aceptar una
explicación racional.

Apreté su mano una vez más, recordándole mi presencia. Ella


parpadeó y me miró. —Puede que sea el momento de
plantearse hacer una prueba —dije con cuidado.

Sus rasgos se contrajeron inmediatamente. —No hablemos de


eso aquí. —Como si la oscuridad de Konstantin fuera a
empañar el parpadeo de luz que habíamos creado entre
nosotros.

—Más tarde. —Apreté un beso en sus labios, que ella


devolvió.

—Estoy preocupada por él —murmuró contra mí.

Solté su mano y, en su lugar, ahuequé sus mejillas con cada


una de las palmas, obligándola a encontrarse con mis ojos.
Nuestras narices se apretaron la una contra la otra,
mezclándose las respiraciones.

—Artyom. —Roksana apretó sus manos contra las mías,


encerrándonos en nuestro abrazo—. ¿Va a ser así para siempre?

—No para siempre. Eso es imposible.

Las emociones cambiaron detrás de sus ojos grises, el color


pasó de plata brillante a asfalto oscuro mientras procesaba sus
pensamientos y daba vueltas a sus sentimientos.
—¿No me llorarías para siempre? —preguntó ella.

Todo mi cuerpo se tensó. Los miedos que guardaba bajo un


escudo de negación amenazaban con abrumarme. Incluso casi
siete años después, seguía viéndola tan claramente en mi
mente; inclinada sobre sus rodillas rotas y ensangrentadas,
agarrándose a los huesos destrozados con la fuerza de un
gigante. No había gritado, pero a veces deseaba que lo hiciera.
El silencio había sido inquietante.

—¿Qué clase de pregunta es esa?

Roksana no se opuso a mi negativa a responder a la


pregunta. En cambio, dijo: —Te lloraría para siempre. —Su voz
se endureció—. Masacraría a los que te apartaron de mí y haría
caer mi ira sobre Nueva York. —Golpeó la puerta de
Konstantin—. Tal vez en otra vida, esa sea yo sentada detrás de
esa puerta, y es Kostya el que está de pie en el pasillo, marcado
por mi rabia.

—Los "y si" no te llevarán a ninguna parte —dije, pero su voz


se hundió en mí como una piedra caída en un estanque.

Si yo estuviera en la posición de Konstantin y hubiera sido


Roksana... mi Roksana...

No habría palabras para describir el terror que impondría al


mundo.

—Hemos estado juntos mucho más tiempo, dorogaya —


razoné.
—Nos casamos después de estar juntos menos de un mes —
fue su respuesta.

Roksana, por desgracia, tenía razón. De hecho, esperar más


de un día había sido una formalidad por el bien de Roksana. En
el momento en que había puesto los ojos en ella, la hermosa
bailarina de Moscú, con ojos de soñadora y alma de ángel,
había estado acabado.

Me habría casado con las campanas del Lago de los Cisnes


antes de saber su nombre, si hubiera sido Bratva.

—Konstantin y Elena no están casados —dije secamente—. Él


no estará así para siempre. No lo permitiré.

Roksana se encogió de hombros con tristeza. —No creo que


eso sea algo que ninguno de nosotros pueda decidir.

Mi mente recordó la sangre y los huesos, las tripas y los


órganos que Konstantin había dejado tirados en el suelo como
si fueran zapatos desechados. La brutalidad de todo aquello era
impactante, pero las palabras de Roksana me habían abierto los
ojos. Quizás comprendía la situación de mi Pakhan mejor de lo
que había pensado en un principio y ahora sabía que, si
nuestras posiciones se intercambiaban, yo no estaría mejor.

—No —murmuré—. Creo que tienes razón. No depende de


nosotros.

Sonrió débilmente.
—¿Será esa razón suficiente para calmar a los hombres?

No, no lo sería. Konstantin tenía un reino que reinar, tenía


una Bratva que gobernar. Sus hombres esperaban órdenes y
cuanto más tiempo pasaban sin su rey, más inquietos se ponían.
Habían comenzado a surgir débiles juegos de poder, que para
su crédito, Feodor, había manejado bien.

Nunca lo admitiría en voz alta.

Pero a pesar de los esfuerzos de Feodor, el malestar se


mantuvo, y si la Bratva Tarkhanov veía la debilidad de
Konstantin, no pasaría mucho tiempo antes que nuestros
enemigos también lo hicieran.

Una vez que nuestros enemigos lo supieran... entonces todo


por lo que Kostya y yo habíamos trabajado desde que éramos
niños sería en vano.

Sin embargo, no pude encontrar en mí mismo el sentimiento


de desprecio.

Lo comprendí.

Volví a centrar mi atención en mi mujer, observando su


cabello rubio casi blanco y sus gráciles rasgos de muñeca de
porcelana. Observando esas manos que sólo me habían tocado
con amor y esas piernas que tan cálidamente me habían
acogido en su abrazo. Sus ojos, donde me decía todo lo que
sentía, y su boca, que me decía todo lo que pensaba.
Lo entiendo, hermano, pensé. Lo entiendo.

—Déjame encargarme de los hombres —dije, respondiendo a


la pregunta anterior de Roksana—. Kostya es su Pakhan. Lo
respetarán.

—No creo que lo hagan.

Esa arrogante declaración no había salido de mi mujer.


Roman Malakhov, byki de Kostya y buen amigo por derecho
propio, apareció en escena. Desde que Elena se había
marchado, se había apoderado de él una ira perruna que
convertía cada sonrisa en un gruñido y cada grito en un
ladrido.

Levantó la barbilla hacia el final del pasillo.

—Feodor está reunido con algunos brigadieres ahora. Olezka


dijo que viniera rápido.

Me alejé de mi mujer y evalué al byki. No me gustó la mirada


de Roman ni el hecho que la gentil, pero despiadada Olezka me
hubiera dicho que acudiera rápido.

Roksana se dio cuenta de mi cansancio. —Deberíamos irnos,


Artyom.

—Vamos a ver por qué tanto alboroto —cedí, y seguí a


Roman hasta el comedor formal.
Antes, celebrábamos todas las reuniones en el despacho de
Konstantin, pero estos días, nadie se atrevía a pisar las
dependencias privadas. Konstantin no estaba a menudo allí,
pero era más la representación de lo que significaría tener una
reunión formal sin él.

El comedor formal estaba lleno de Vory, desde brigadieres


hasta torpedos. Feodor ocupó el lugar al frente de la sala, todo
sonrisas y encanto, pero el duro brillo de sus ojos me dijo todo
lo que necesitaba saber sobre el motivo de esta reunión.

En cuanto entré en la sala, las cabezas se volvieron hacia mí.

Roksana no se doblegó ante la atención, sino que se dirigió a


Danika, que estaba acurrucada en un rincón. El vínculo entre
las dos mujeres se había profundizado tras la traición de
Tatiana... y la de Elena. Compartían un entendimiento que sólo
ellas podían descifrar, uno compartido entre mujeres que
habían sido agraviadas.

Para mi sorpresa, Dmitri había dado la cara. Se apoyó en la


pared del fondo, tratando de separarse lo más posible, pero sin
dejar de formar parte de la reunión.

Lo saludé con la cabeza. Él me devolvió el gesto con una


fuerte inclinación de cabeza.

—¿Dónde está el Pakhan? —preguntó alguien.

Las voces se agitaron de acuerdo, mezclándose en una


armonía de preguntas sobre ¿dónde demonios estaba Konstantin?
La respuesta no era necesaria; sólo preguntaban porque querían
confirmar que, una vez más, había fracasado en la dirección de
su organización. Y, a su vez, había fallado a sus hombres.

—Está ocupado en otras cosas —dije, pero nadie me creyó.


Ante sus miradas incrédulas, añadí—: Son libres de ir a
preguntar ustedes mismos.

Al instante, la sala se quedó en silencio y los ojos cayeron al


suelo. Nadie quería ir a ver a Konstantin. No eran estúpidos.
Algunos hombres, que habían sido testigos de la brutalidad de
Konstantin, incluso se pusieron verdes ante la mención de
enfrentarse a su Pakhan.

Todos se alegraron de juzgarlo hasta que llegó el momento de


enfrentarse a él. Entonces desaparecieron de nuevo en sus
pequeños agujeros oscuros, escondiéndose de la ira de su
Pakhan y obedeciendo a sus instintos que les decían que se
callaran.

Roman se rió bruscamente en su garganta. Sintió el repentino


cambio de humor al igual que yo.

—¿Por qué se ha convocado esta reunión? —pregunté.

Feodor frunció los labios, su exterior jovial se atenuó


ligeramente. —No fui yo quien la convocó.

—Fui yo.
La confirmación vino de Anatoly Eristov, un brigadier nacido
en Estados Unidos que llevaba varios años al servicio de
Konstantin. Su nacionalidad había sido muy útil a la hora de
tratar con la política, pero no tenía el rango suficiente para
convocar una reunión.

Entorné una ceja hacia él. —¿Y por qué fue eso, Eristov?

Anatoly se puso en pie. Vi que algunos hombres lo miraban


apoyándolo, mientras que otros se apartaban, sin querer
mostrar ninguna alianza con el hombre.

Así que parece que Eristov se cree el usurpador, musité para mí,
observando su escasa estatura y sus cualidades beta. Un
hombre que pedía cosas, que convocaba reuniones, nunca sería
rey. No era lo suficientemente fuerte.

—Amo a Konstantin tanto como a cualquier hombre de aquí


—dijo Anatoly—. Pero los hechos no se pueden negar. Es
nuestro líder el que no lidera. Necesitamos un líder, Artyom. Y
si no estás dispuesto a recoger el testigo...

—¿Estás planeando un golpe de estado? —pregunté—. Si no,


siéntate.

Cuando Anatoly fue a sentarse, sólo demostró mi teoría,


según la cual nunca sería lo suficientemente fuerte como para
liderar. Pero su mente captó la orden en el último segundo y
enderezó sus rodillas dobladas inmediatamente.
—Necesitamos un líder —insistió—. Si nadie más se ofrece
como voluntario, estaré encantado de...

Roman dio un paso adelante, enseñando los dientes.

—Qué vas a hacer, ¿eh? ¿Matar a Kostya? Nunca serás rey,


Anatoly. Eres demasiado perra.

Dmitri asintió y sólo dijo —Estoy de acuerdo.

Levanté una mano hacia ambos, una orden silenciosa para


que se calmaran. Roman no se calmó pero sí calló, sus ojos se
posaron en Danika, que le hacía señas para que se relajara
desde el otro lado de la habitación.

Anatoly se adelantó antes que pudiera decir nada. Unas


cuantas respiraciones se produjeron en la habitación, pero no se
pronunció ninguna palabra.

—La DEA nos está respirando en la nuca, Tatiana sigue por


ahí, y los federales echan espuma por la boca ante la idea de
encontrar algo contra nosotros. Necesitamos a alguien que nos
defienda, alguien que nos dirija.

Hizo algunos puntos decentes. Los puntos de un idiota, pero


puntos decentes, sin embargo. La DEA tenía en el punto de
mira a nuestra organización, gracias a la imprudencia de
Konstantin a la hora de deshacerse de los narcotraficantes
rivales. También tenía razón sobre Tatiana; seguía siendo
escurridiza e ingeniosa. Los federales ya no eran un problema.
Acabábamos de tratar con una rata; un hombre débil que había
vendido los secretos de la mafia a cambio de un borrón y
cuenta nueva y algo de dinero.

Konstantin se había asegurado que lamentara esa decisión.

—¿Y tú harás desaparecer estos problemas, Anatoly? —


pregunté.

Él frunció los labios. —Alguien tiene que hacerlo. No


podemos seguir así. Nos ha costado demasiado llegar a donde
estamos como para que nos lo arranquen todo...

—Estoy completamente de acuerdo.

La frase atravesó la sala.

Sólo un hombre podía dominar una sala entera con un


puñado de sílabas.

Me giré y vi a mi Pakhan, y hermano, de pie en la puerta. Se


había cambiado el traje empapado de sangre por uno nuevo y
limpio, pero no se había duchado. El olor permanecía en su
cabello y en su piel. Tuvo el efecto deseado; los hombres de la
sala se estremecieron, recordando de repente a quién servían.

Anatoly se dio cuenta al mismo tiempo que su compañero


Vory.

—Por favor —dijo Konstantin, sonriendo lentamente—, no


dejes que te interrumpa. —Agitó una mano hacia Anatoly, un
gesto casi burlón para indicarle que siguiera hablando—.
Vamos, Anatoly. Quería escuchar lo que decías.

El brigadier tragó saliva. —Señor, yo... —Se interrumpió


cuando la sonrisa de Konstantin se ensombreció.

Conocía a Konstantin desde hace mucho tiempo. Habíamos


sido inseparables desde que éramos niños, pasando juntos
todos los momentos de vigilia y unidos por el hecho que ambos
éramos demasiado ambiciosos como para resignarnos a una
vida mundana. Lo había visto en sus mejores momentos y en
los peores, pero mirándolo ahora, viéndolo ahora, a veces no
reconocía al hombre que tenía delante.

Sólo había una razón para este cambio en él.

Elena.

Su nombre no se decía en voz alta estos días, especialmente


no delante de Konstantin. Pero ella seguía en estos pasillos. Su
silla vacía permanecía en el desayuno, Anton dormía con su
almohada y la biblioteca permanecía intacta, como si
tuviéramos miedo que volviera y se enfadara porque habíamos
alterado su sistema de clasificación.

Todo conducía a su marcha.

Al principio, Konstantin había parecido retraído, incluso


triste. La traición de Tatiana podría ser la culpable de no darme
cuenta antes, porque, poco a poco, Konstantin se volvió más
duro y cruel. Sus castigos nunca habían sido amables, pero
ahora rozaban el horror. Ahora prefería ocuparse él mismo de
los asuntos, incluso interrogando a socios de poca monta, y esos
interrogatorios a menudo llevaban al derramamiento de sangre.

Cuando Olezka había encontrado a la rata del FBI, un


hombre que trabajaba en el despacho de nuestro abogado y que
había estado compartiendo en secreto nuestra información legal
con los federales, me había llamado antes de entregarlo. Se
había preocupado por Konstantin, pero lo había ignorado.

Danika lo había interrogado primero, pero una vez que


Konstantin se había enterado de nuestro pequeño soplón, se
había ido enseguida. No sé lo que le dijo a Danika ni lo que ella
había visto en su expresión, pero se había ido inmediatamente.

Una parte de mí deseaba haberla seguido afuera.

Konstantin tomó asiento entre los hombres. No a la cabeza de


la mesa, sino entre dos brigadieres. Ambos bajaron la mirada
ante su llegada, como presas acobardadas ante el depredador.

—¿No tienes nada que decir, Anatoly? —inquirió—. Si vas a


molestar a todo el mundo, debes tener algo que decir. Es de
buena educación.

Anatoly tragó saliva audiblemente.

—Si has terminado... —Konstantin agitó una mano hacia él.

El brigadier se sentó al instante, la silla gimió por lo rápido


que se dejó caer en ella.
Feodor y yo compartimos una mirada.

—¿Alguien más desea ofrecerse para mi puesto? —preguntó


Konstantin a la sala—. ¿Alguien cree que podría ser un mejor
Pakhan?

Se podía oír la caída de un alfiler, la habitación estaba muy


silenciosa.

—¿No? —musitó, con los ojos brillantes. No con humor...


sino con algo mucho más oscuro. Por instinto, mis ojos se
dirigieron a Roksana, evaluando que estuviera bien.

Su atención se centró en Konstantin, con un rostro lleno de


preocupación.

Ya no nos preocupamos, me temo. Ahora es el momento de ser


precavidos.

—Si eso está resuelto, permítanme aprovechar al máximo


esta reunión y contarles a todos, un pequeño secreto. —
Konstantin se enderezó los puños—. Los que piden poder
nunca lo acumulan.

Oí el disparo antes de ver el arma.

Con la misma precisión que el golpe de una serpiente,


Konstantin había disparado su arma y enviado una bala
directamente a la cabeza de Anatoly.

Mi jefe tenía razón. No pidió el poder; lo tomó.


Mi teléfono sonó en el mismo momento y una discreta
mirada me permitió ver quién había contactado conmigo.

Sólo un vago mensaje me saludó.

La he encontrado.
Capítulo 1

Konstantin Tarkhanov
Estaba en el jardín.

Miré por la ventana, esperando ver nada más que arbustos


crecidos y flores silvestres, pero una figura solitaria me llamó la
atención. Bajo la luz de la luna, inmóvil como una estatua, pero
relajada, estaba mi amor.

No es realmente ella, dijo una voz lejana, lo suficientemente


débil como para que pudiera ser el viento.

No le di importancia.

Ella me miró, encontrándose con mis ojos a través del cristal


de la ventana. Ven afuera, su expresión parecía hacer señas. Ven
y quédate bajo las estrellas conmigo.

Nunca me negué a ella y acepté su llamada, atravesando mi


tranquila mansión y adentrándome en el jardín cubierto por la
noche.
—¿Lyubimaya? —la llamé—. Entra. Tendrás frío aquí fuera.

Ella no se movió.

Intenté acercarme a ella, pero se alejó más... o quizá mis


piernas dejaron de funcionar. La distancia entre nosotros
pareció de repente insuperable.

La llamé por su nombre, pero no respondió.

—Ven adentro —repetí—. Vuelve a la calidez.

Aun así, ella no respondió.

—Vuelve a casa.

Se volvió hacia mí de repente, pero no era la mujer que yo


amaba la que me devolvía la mirada. Los ojos azul grisáceo de
Tatiana brillaron de odio, y sus labios se torcieron en un
gruñido.

Grité con furia, como un lobo que protege a su manada.

—¡Te atreves...!

—Konstantin —dijo ella, con una voz extraña y profunda—.


¡Kostya, hermano, Kostya...!

La ira me atravesó, y mi brazo se levantó y giró...

Mis nudillos golpearon la piel y el hueso, provocando un


fuerte grito de la persona que había conectado en la cara.
—¿Qué diablos, Kostya? —dijo la áspera voz de Roman. Me
miró, con la nariz ensangrentada. Sus ojos marrones me
miraron con incredulidad, ya no eran el azul grisáceo de
Tatiana—. Puedes pagar mi operación de nariz, hijo de puta.
Mierda, estaba intentando ayudarte...

Di un paso atrás.

Los sonidos de la noche inundaron mis sentidos. La brisa, la


música de los grillos. Incluso podía oír a los perros que
pataleaban y a mis hombres que acechaban entre los árboles.

Poco a poco, la lucidez se apoderó de mí, trayendo consigo


pensamientos claros y la comprensión de lo que había hecho.

—Roman.

Acababa de golpear al chico que había criado desde los


quince años, al hombre que había entrenado para ser un
guerrero y al que consideraba uno de mis compañeros más
cercanos.

No respondí. Sólo podía pensar en mi madre.

Las mujeres Tarkhanova están malditas, me había dicho mi padre


una vez. Tu madre está maldita, la madre de Natalia estaba maldita y
Natalia también.

¿Maldita con qué? recordé haber preguntado.

Mi padre se había reído. Locura.


Una parte de mí se preguntó si tal vez no eran sólo las
mujeres cuyas mentes se volvían peligrosas. Tal vez mi madre
me había dado un último regalo.

Quizás yo también era portador del gen de la locura y


estaba creciendo lentamente dentro de mí, mutilando mis
células e infectando mi sangre.

¿Merecería la pena intentar luchar contra ella?


Capítulo 2

Elena Falcone
Los insectos murieron dramáticamente al golpear el zapper,
cayendo al suelo como pequeñas bolas de electricidad.

Mi hijo observaba fascinado cómo los insectos se negaban a


aprender la lección de su familia. Sus ojos verdes se iluminaban
cada vez que el zapper hacía un ruido agudo, casi como si él
también se sorprendiera de los errores de los bichos.

Tiré de la manta para cubrirlo más alto mientras el aire frío


me rozaba.

La parpadeante bombilla de la gasolinera se esforzaba por


mantener iluminada la tienda, y mucho menos iluminaria el
bosque circundante. La oscuridad tenebrosa hizo que se me
erizara el vello de la nuca.

Alguien está observando, me dijo mi instinto.


La cordura amenazó con imponerse. Nadie te está siguiendo.
Perdiste la estela hace días.

Abracé a mi hijo con más fuerza.

El empleado de la gasolinera levantó la vista cuando entré,


asintió en señal de saludo antes de volver a su fascinante revista
de motos. Cuando alcancé a ver las sensuales imágenes de
mujeres repartidas como águilas y tigres en los vehículos, le
tapé los ojos a mi hijo.

No había la más amplia selección de alimentos saludables,


pero me conformé. Comidas rápidas y fáciles que podían
comerse inmediatamente y no se estropeaban llenaban mi cesta,
además de algunos caramelos de colores brillantes que mi hijo
agarró de los estantes.

Nikolai no se quejó ni lloró como en las primeras visitas a la


gasolinera. Se había acostumbrado a ellas, incluso las
anticipaba. Durante todo el día había preguntado por la
"gasolinera" hasta que yo había accedido (en un estado de
irritación) a parar en la siguiente que pasáramos.

Era una oportunidad para estirar las piernas y, sobre todo,


para causar problemas. Incluso en mis brazos, hizo todo lo
posible por sacarme una reacción, desde hurtar comida de los
estantes hasta robar comida de la cesta y meterla en el
congelador. Tuve que cerrar la cremallera de mi bolso para que
no pusiera cosas en él. Para su disgusto, le pillaba siempre.
Cuando fui a pagar, el empleado sintió la necesidad de
iniciar una conversación.

—¿Estás de paso? —preguntó, apartando los ojos de la


revista.

—Sí. —Agarré la muñeca de Nikolai antes que pudiera


agarrar una chocolatina.

El charlatán se tomó su tiempo para escanear los artículos.

—No estoy convencido de lo seguro que es estar viajando


sola por aquí —dijo—. El bosque tiene una mente propia.

Puse los ojos en blanco. —Seguro que sí.

Se limitó a resoplar y a contar mi total.

Empezábamos a quedarnos sin dinero. Tenía una solución,


pero no era muy ética, y ya me daba miedo. Pero lo que fuera
necesario para mantener a mi hijo a salvo era algo que haría.

Mientras observaba los lentos movimientos del hombre que


tenía delante, pensé que tal vez debería ser mi primer intento.
Sería un objetivo fácil; era un estúpido y estaba
geográficamente a kilómetros de cualquier cuerpo de seguridad
o ayuda.

Mis ojos se dirigieron a la cámara de seguridad situada en la


esquina. Estaba polvorienta y vieja, pero la luz roja parpadeante
indicaba que estaba viva y en buen estado.
Además, estaba la cuestión de mi hijo. Nikolai no merecía
ver a su madre robar en una tienda; además, sólo sería una
distracción.

Mi plan de llenar las inexistentes arcas se desvaneció al


notar los obstáculos, y salimos de la tienda. Afuera sólo se había
vuelto más oscuro y frío, y el bosque que nos rodeaba se volvía
más aterrador y amenazante a medida que avanzaba la noche.

—Mamá —susurró Nikolai—. ¿Quién es?

Giré la cabeza hacia donde señalaba su manita.

Un segundo y un tercer auto se habían unido a nosotros en


la gasolinera vacía. Ninguno de los dos se movió, sino que se
quedaron inmóviles en medio de la carretera.

Bloqueando las salidas.

Llevé una mano a la cabeza de Nikolai, acercándolo a mí y


ocultándolo de la vista. No era que no supiera quién era o a
quién pertenecía, pero no quería que Nikolai los viera. Se
merecía unas horas más de inocencia, que era mucho más de lo
que nadie me había dado nunca.

O de lo que le dieron a su padre.

—Shh —murmuré en su cabello—. Silencio ahora, mi niño


salvaje.
Nikolai no habló, pero sentí que su pequeño cuerpo se
tensaba de miedo.

Los autos permanecieron inmóviles.

Sentí que mi cerebro daba vueltas furiosamente a las ideas,


buscando una solución. Si alertaba al empleado de la
gasolinera, obligaría a los enemigos a actuar; además, la policía
tardaría en llegar hasta nosotros. ¿Y de qué servirían unos
cuantos policías de campo contra soldados altamente
entrenados del propio Titus?

Un pensamiento me vino de repente. ¿Y si no fueran


hombres de Titus... sino de Konstantin?

Es imposible, me aseguré rápidamente. Konstantin habría


venido a buscarme él mismo. Si supiera dónde estoy.

Miré hacia mi auto. Ambos habían bloqueado las salidas y


yo no conocía la zona lo suficientemente bien como para
soportar una carrera de autos, sobre todo con mi hijo de dos
años y medio en el asiento trasero.

En la ventanilla, vi a Babushka levantando la cabeza. Sus


ojos brillantes me miraron antes de mirar por el espejo
retrovisor y fijarse en los recién llegados. Su tupida cola se agitó
con irritación.

Una de las puertas del auto se abrió de repente, dejando ver


a un hombre temible. Salió, con las piernas como troncos de
árbol, y llamó: —Ven tranquilamente y no le haremos daño al
niño.

De ninguna jodida manera, pensé.

—Déjame agarrar a mi gato —le grité—. No podemos dejar


al gato.

Me aventuré lentamente hacia mi auto.

—¡Detente! —gritó. Volvió a meter la cabeza en el auto. Lo


oí discutir algo con su desconocido compañero, sus voces y
palabras apagadas, antes que volviera a mirarme—. Voy
agarrar el gato.

—No creo que sea una buena idea —dije.

El hombre avanzó hacia nosotros y todo mi cuerpo se tensó.


El pobre Nikolai probablemente no podría respirar en mi
agarre, pero ahora sólo confiaba en mis instintos, y mis instintos
me gritaban que protegiera a mi hijo.

—No te muevas —gruñó, haciéndose cargo de la situación.


Uno de los lacayos más inteligentes de Tatiana entonces.

El hombre abrió la puerta del auto, era lo suficientemente


vieja como para que las cerraduras se hubiesen gastado y,
extendió una mano. —Ven aquí, estúpido gato.

Babushka se lanzó.
Cada célula de mi cuerpo se encendió, llenándome de fuego
y adrenalina, y corrí.

No me dirigí a la tienda, ni a la carretera, ni al auto. Me


dirigí directamente al bosque. La flora verde oscura parecía
sacada de un cuento de hadas de Grimm, y ahí estaba yo, la
ingenua princesa que corría directamente hacia su abrazo.

Pero yo no era la princesa; era la bruja.

Nikolai gritó sorprendido cuando me alejé. Se aferró a mí


con fuerza, con su cabecita apoyada en el pliegue de mi cuello.

Los hombres gritaban detrás de mí y sus pasos se hacían


más fuertes por encima de mi hombro, la tierra cedía mientras
ellos la atravesaban. Las ramas se rompían, las hojas crujían,
pero no me detuve, ni siquiera consideré la posibilidad de
reducir mi ritmo.

Si nos agarraban, nos matarían.

Matarían a mi hijo.

Un salto sobre un tronco hizo que el dolor rebotara por mis


rodillas hasta mi espalda. Había perdido la agilidad de mi
juventud cuando di a luz a Nikolai, y mis músculos me lo
recordaban ahora.

Me aguanté, negándome a dejar que me frenara.


La lógica se apoderó de mi cerebro. No iba a ser capaz de
dejar atrás a estos hombres, especialmente a Piernas de Tronco
de Árbol.

Tenía que esconderme.

Los árboles se desdibujaron mientras bombeaba mis


piernas, pero una pronunciada curva a la izquierda me hizo
derrapar hasta el suelo. Me retorcí, obligando a mi espalda a
soportar la mayor parte de la caída, sin que mi agarre a Nikolai
flaqueara ni un segundo. El aire abandonó mis pulmones y el
dolor me recorrió las costillas.

—¿Mamá? —Su vocecita sonó asustada.

—Shh, shh. —Nos arrastré hacia un lado, metiéndonos


debajo de un tronco. La suciedad húmeda me empapaba la
chaqueta, y un trozo de corteza se clavaba en mi espalda, pero
no me moví.

Nikolai se retorcía en mis brazos, pero yo me mantuve


firme.

—No te muevas —le ordené.

Los gritos de los hombres se acercaban, y mi hijo se aflojó en


mi agarre. Sus pisadas resonaron en la tierra cuando pasaron a
toda velocidad junto a nosotros.
Pero no nos vieron escondidos en la oscuridad, temblando
de frío y aferrándonos el uno al otro como si fuéramos
salvavidas.

Pronto el bosque se calmó a nuestro alrededor, y el único


sonido que se escuchaba era el de nuestras respiraciones.

—¿Mamá?

—Sí, cariño.

—¿Dónde está Baba?

Apreté los ojos para contener el repentino torrente de


emociones.

—Nos encontrará —dije—. No te preocupes, cariño. Está


bien.

Nikolai miró a su alrededor, con los ojos recorriendo la


oscuridad.

—No la veo.

—No, no la verás. No está aquí. Pero pronto estará. —Le


froté la espalda—. Mamá necesita hacer una llamada.

—¿A Baba?

—Los gatos no tienen teléfono.


Saqué el teléfono de mi bolso, con los dedos temblando
tanto por la anticipación como por el frío. Había memorizado el
número para protegernos a los dos en lugar de guardarlo en mi
teléfono.

Sonó.

Y sonó.

Sonó el pitido que indicaba que dejara un mensaje de voz.


Su voz familiar dijo: —Ya sabes lo que tienes que hacer.

Nikolai levantó la cabeza, mirando el teléfono, pero


sorprendentemente no habló.

—Oye, soy yo —dije tras el tono—. Titus nos ha encontrado.


Estoy huyendo. No sé dónde... —Me llevé una mano a la boca,
abrumada por la repentina emoción. Había tantas cosas que
quería decir, que quería expresar, pero las palabras se quedaron
atascadas en mi garganta—. Si pasa algo, prométeme que
cuidarás de él. Prométemelo. —Terminé la llamada.

Nikolai extendió la mano y presionó su pulgar sobre mi


mejilla.

—Mamá, estás llorando.

Lo estaba haciendo. Las lágrimas habían empezado a


derramarse por mis mejillas.
—Estoy bien, Nikolai. —Le tendí el teléfono—. Tienes que
cuidar esto, ¿vale, cariño? Escúchame, esto es muy serio. Tienes
que llevar esto contigo todo el tiempo, ¿sí?

—Bien, mamá.

—¿De acuerdo?

Metí el teléfono en su chaqueta, asegurándolo en su sitio. Si


no me encontraban a mí... encontrarían a Nikolai. Oh Dios, por
favor, que encuentren a mi hijo antes que ella.

Acerqué a Nikolai a mi pecho, con su cabecita apoyada en


mi corazón. El hollín y el rocío se pegaban a su cabello y la
suciedad manchaba sus zapatos y pantalón. Intenté quitarle la
tierra de encima, pero eso no cambió el hecho que ambos
seguíamos estando sucios y lo estaríamos durante muchos días.

Cuando mi hijo se durmió, con sus bracitos aferrados a mí


incluso en sus sueños, ordené lo que teníamos. Una bolsa con el
teléfono y el monedero, comida de la gasolinera y las llaves del
auto que ya no necesitaríamos. No teníamos mucho dinero en
efectivo, pero no había precisamente una abundancia de centros
comerciales en el bosque en los que pudiéramos gastarlo.

El sonido de la lluvia se hizo más intenso a medida que


avanzaba la noche, las gotas se abrían paso a través de nuestro
refugio hasta que mi cabello quedó empapado. Me desabroché
la chaqueta y la envolví sobre Nikolai, impidiendo que le
llegara la mayor cantidad de agua posible, pero me dejó
temblando y cubierta de piel de gallina.
Incluso cuando el sol se alzaba en el horizonte, con una luz
dorada colándose cuidadosamente entre los huecos de los
árboles, la lluvia no cesó. Las lombrices se retorcían
alegremente por encima del suelo, lo que hizo que unas cuantas
fueran atrapadas por aves madre que intentaban alimentar a
sus hambrientos polluelos.

Un chasquido de una rama resonó en el paisaje, el sonido


me distrajo momentáneamente de la lluvia.

Me giré hacia el ruido, mi cuerpo se preparó para correr y


escapar, pero en lugar de un monstruo grave esperándome,
estaba Babushka. Su pelaje estaba enmarañado y empapado, y
su nariz estaba cubierta de sangre. Cuando sus ojos brillantes se
posaron en mí, maulló fuertemente como si dijera, ¿dónde coño
has estado?

—Hola, Babushka —saludé. Nunca lo admitiría en voz alta,


pero me alegré mucho de ver a esa maldita gata.

Se desplomó hacia mí, agitando la cola con nerviosismo.

Con cuidado de no molestar a Nikolai, abrí un paquete de


comida que habíamos traído para ella. Ella comió felizmente las
piedrecitas de mi mano.

—¿Por qué tienes sangre? —me pregunté y traté de frotarle


la cara, pero ella se apartó, con los ojos entrecerrados—. Vale,
vale. No volveré a preguntar.
Cuando dejó de llover, empujé a Nikolai con suavidad. Sus
pequeños párpados se agitaron, antes de despertarse a
regañadientes. Se frotó los ojos, con el ceño fruncido, antes de
parpadear confundido.

—¿Mamá?

—Estoy aquí, cariño. Shh.

—Tengo frío.

—Yo también. Pero vamos a empezar a caminar ahora. Y


luego entrarás en calor, ¿sí?

Negó con la cabeza. —Quiero ir a casa.

—Lo sé. Pero no lo haremos. —Lo insté a ponerse en pie,


antes de volver a robarme el jersey. Para intentar consolarlo,
abrí un paquete de cecina y lo soborné con un trozo.

Nikolai parecía mucho más feliz masticando el palito de


carne.

La tierra crujía bajo nuestros pies mientras caminábamos, el


movimiento era más para mantener el calor y distraer a Nikolai
que para llegar a algún destino.

¿Adónde íbamos? me pregunté mientras miraba el bosque. El


conjunto de ramas nunca había parecido tan intimidante como
ahora.
Vamos a morir aquí fuera, pensé de repente. Ya sea por
hipotermia, por inanición o porque nos coman vivos, vamos a
morir.

Miré a mi hijo. Caminaba a mi lado, saltando por encima de


los troncos y brincando alrededor de los árboles. Tuve que tirar
de él para que se bajara de la ladera unas cuantas veces, pero
siguió intentándolo una y otra vez. Mi hijo había adquirido mi
carácter salvaje, pero no tenía nada de mi sentido común.
Mientras que yo entendía lo que era peligroso, Nikolai lo veía
todo como un juego limpio hasta que se hacía daño, e incluso
entonces no se le podía convencer que no lo hiciera.

Cuando acabó de aprender a caminar, decidió que trepar


por el sofá hasta el banco de la cocina era su principal objetivo.
Debió ver a Babushka dar el salto y decidió que no parecía tan
difícil. Cuando lo vi, era demasiado tarde y se estrelló contra el
suelo, cayendo torpemente sobre su brazo.

Tras un sollozo, una tirita y muchos besos, Nikolai había


decidido que simplemente lo intentaría de nuevo. En el
segundo intento también se había hecho daño.

Incluso hubo un momento en el que lo llevé en brazos tras


la caída y casi dije en voz alta: —¿Qué diría tu padre? Porque
sabía que, si Konstantin hubiera visto alguna vez algo tan
hilarantemente estúpido y a la vez valiente, habría tenido unas
cuantas cosas que decir.

Sin embargo, no se lo dije, sólo le di un baño y le prohibí


que se subiera al sofá.
¿Cuántas veces había sentido la presencia de Konstantin en
mi casa? Algunos días me había despertado con la sensación
fantasma de sus brazos rodeándome, y a menudo oía su voz en
mi oído cuando me esforzaba por disciplinar a Nikolai. Aunque
estuviera a kilómetros de distancia, su huella en mi vida nunca
había disminuido, y lo había sentido conmigo cada día que
había estado sin él.

—¿Mamá? —La vocecita de Nikolai interrumpió mis


pensamientos—. Me duelen las piernas.

—¿Te duelen, cariño? Pronto pararemos.

Un viento gélido agitó las hojas, haciendo que tanto mi hijo


como yo nos estremeciéramos.

—Tengo frío.

—Hace frío —murmuré, mientras los ojos buscaban en el


bosque algún tipo de refugio improvisado. Cuando divisé una
hondonada en el suelo, tomé la mano de Nikolai y lo dirigí
hacia ella—. Acurrúcate con Baba, Niko. Mamá va a intentar
encender un fuego.

Conseguí encender un fuego por la gracia de Dios, frotando


palos secos hasta que me dolieron los dedos y las palmas se
desgastaron. Pero el calor no era lo único que necesitábamos
para sobrevivir. Para conseguir agua limpia até la bolsa de
plástico de la gasolinera a una rama, dejando que se llenara de
agua fresca de lluvia. Racioné la comida que habíamos traído,
pero era una solución temporal, sobre todo cuando tenía un
niño pequeño al que le gustaba comer.

Y un gato.

Una vez resuelta la cuestión del calor y la hidratación, pude


dedicar toda mi atención al otro gran problema acuciante.

La seguridad.

O más específicamente, la seguridad de Nikolai.

Mi propio bienestar era algo que consideraba como algo


secundario, viéndolo más como una medida de protección de
Nikolai que como algo que me había propuesto hacer por mi
propio bien. Era un contraste tan grande con mi forma de
pensar y de comportarme, cuando me veía a mí misma como lo
único que valía la pena proteger y hacía cosas horribles para
asegurar mi supervivencia. Ahora haría cosas horribles para
asegurar la supervivencia de mi hijo.

Si Niko hubiera nacido como cualquier otro niño, con miedo


a las sombras y a los ojos que brillan en la oscuridad, con
necesidad de dormir en la misma cama todas las noches, quizás
no se hubiera comportado tan bien, o no se hubiera adaptado
tanto. Pero mi hijo había captado mi carácter salvaje y se había
acostumbrado al bosque con facilidad.

Lo vi arrastrarse por los troncos y revolcarse en la maleza y


me pregunté si había vuelto a su lugar de origen. Algo en sus
ojos verdes como el musgo y en su espíritu salvaje encajaba a la
perfección con la naturaleza que ahora nos rodeaba, casi como
si yo lo devolviera a su lugar de origen.

Yo me había adaptado con la misma facilidad.

Nos olvidamos de los zapatos, que se desprendieron para


intentar confundir a nuestros cazadores, pero también porque
ni a mi hijo ni a mí nos importaban. Nos gustaba sentir la tierra
entre los dedos de los pies y tener un buen agarre al escalar
árboles caídos. Nos movíamos como una madre osa y su
cachorro por la naturaleza, y nuestra humanidad desaparecía
poco a poco cuanto más nos aventurábamos.

Un día llegamos a un río caudaloso, el agua estaba tan fría


que mi piel se arrugó al verla. Pero lo seguimos hasta que
llegamos a un estanque claro, donde el agua se sentía como
seda corriendo entre mis dedos.

Nikolai trató de saltar, pero lo atrapé en el último segundo,


recordándole furiosamente que no sabía nadar y que tendría
que sujetarse a mí.

Nos desnudamos y nos deslizamos en el estanque. Mi hijo


trató de salir nadando, pero me mantuve agarrada a él,
tratando de lavarle el cabello con el agua limpia cada vez que se
detenía un momento. Desde su percha en una roca cercana,
Babushka nos observaba con un ligero disgusto, limpiándose,
pero permaneciendo atenta a cualquier amenaza circundante.

Después del baño, Niko y yo nos tumbamos en la orilla,


dejando que la luz del sol nos secara. La brisa se movía entre las
hojas y la voz jubilosa de mi hijo se unía a la melodía del canto
de los pájaros. No había nada más que paz, ni amenazas, ni
gritos, ni miedo, sólo la sensación del sol en nuestra piel y el
viento bailando sobre nosotros.

No sería tan malo quedarse aquí afuera para siempre, pensé. No


sería tan malo en realidad.
Capítulo 3

Elena Falcone
La paz fue efímera.

Sabía que al final nos encontrarían, pero cuando llegó el día,


me sentí más irritada que asustada. Como si fuera una furiosa
maestra de escuela que se inclina sobre sus alumnos y los
regaña por la nota que dejó el profesor sustituto. En todos mis
años de enseñanza, ¡nunca me había sentido tan avergonzada!

El hombre que nos encontró aún no nos había visto. Era


alto, con ojos oscuros y una nariz con la forma equivocada. Pasó
dos veces por delante de nuestro escondite, sin poder vernos,
pero sabiendo que estábamos cerca.

Nikolai se acurrucó contra mi pecho, pero pude sentir que


se ponía inquieto. Babushka había desaparecido, pero yo sabía
que estaba cerca de nosotros, probablemente observando desde
su propio escondite.
Las hojas crujían bajo los pies del hombre, y cada vez que
una lo hacía, resistía el impulso de estremecerme. Sus pisadas
se hacían cada vez más fuertes, hasta que mi aliento chocaba
con sus zapatos, antes de alejarse de nuevo y darme un
momento de alivio.

El hombre dio unas cuantas vueltas más alrededor de


nosotros, antes de detenerse.

Por favor, vete, canté para mí misma. Por favor, piensa que aquí
no hay nada, que tus instintos estaban equivocados, y vete.

Se quedó quieto durante unos segundos, y cada momento


que pasaba hacía que mi corazón se acelerara y me sudaran las
palmas de las manos. Luego, bruscamente, giró sobre sus
talones y se alejó, con los ojos todavía buscando, pero con pasos
que se desvanecían lentamente en el susurro de las hojas y la
música de los grillos.

—¿Mamá?

—Shh, shh.

Nos saqué de nuestro escondite, estirando mis miembros


acalambrados mientras me ponía de pie. Nikolai se contoneó
para que lo bajara, pero no me atreví.

—Puedes caminar más tarde. Agárrate a mamá ahora.

—Quiero caminar —gimió, arrastrando las palabras en una


demanda infantil.
Lo subí a mi cadera, impidiendo que se resbalara, y luego
giré para que su trasero descansara sobre ella, un cabestrillo
improvisado. Intentó soltar los brazos de mi cuello, pero se los
agarré y le advertí. —Podrás caminar más tarde. Ahora tienes
que estar tranquilo.

La cara de Nikolai se contrajo en señal de rechazo. —


¡Mamá!

—Shh —siseé.

Normalmente no era tan dura con él. Había sido estricta


durante unos segundos hasta que lo consideré fuera de peligro
en la vida cotidiana, pero este no era el momento para mis
inconsistentes técnicas de crianza. Tenía que mantenerlo vivo;
tenía que mantenerlo a salvo.

Nikolai captó mi tono inmediatamente y la confusión se


reflejó en su expresión. Pero dejó de intentar escapar.

—Lo siento, cariño, pero es hora de callarse. —Le sujeté la


parte posterior de la cabeza, instándole a descansar en el
pliegue de mi hombro.

De repente, un grito estalló en la distancia.

Se me revolvió el estómago.

A través de la mancha de árboles, no podía ver de dónde


venía, pero sabía que se acercaba. Las voces se elevaron y las
pisadas golpearon la tierra.
¿Había sido descubierto nuestro escondite, o podía volver a
introducirnos rápidamente en él? ¿Podría dejar atrás a un
soldado altamente entrenado mientras llevaba a un niño de casi
tres años?

No tuve que tomar ninguna decisión.

El hombre salió a la luz, con los ojos estrechados hacia mí.


Estaba solo, pero nos había visto. Había visto a mi hijo.

No había nada más en lo que pensar, no había más


decisiones que contemplar ni miedos que entretener. Era hora
de correr, y era hora de correr rápido.

El viento me azotó la cara mientras corría con Nikolai en


brazos. Babushka desapareció en cuestión de segundos, pero
sabía que podía cuidar de sí misma. Yo sólo tenía que
preocuparme por mi bebé y por el hombre que estaba ganando
velocidad sobre nosotros rápidamente.

Mi cuerpo se cansó rápidamente, la falta de descanso y los


kilómetros finalmente me alcanzaron. No podía mantener esta
velocidad y sostener a Nikolai.

Detrás de mí, el hombre emitió un fuerte ruido de golpe,


como si hubiera atravesado una rama.

Yo era lo suficientemente ágil como para poder saltar y


deslizarme por espacios pequeños.
El plan se solidificó dentro de mi mente como un rayo, nada
y de repente algo.

Me giré bruscamente, torciéndome el tobillo en el proceso, y


me deslicé entre dos arbustos. Las ramitas me cortaron la piel y
las hojas me abofetearon la cara, pero no frené.

El hombre maldijo con fuerza y se estrelló entre la maleza.

Teníamos momentos “segundos” para escondernos, para


desaparecer de la vista.

Podíamos meternos en otro agujero, escondernos detrás de


un tronco. Tal vez podríamos arrastrarnos hasta el centro de un
árbol, envolviéndonos en su abrazo.

Pero cualquier cosa con dos piernas podría encontrarnos allí


abajo... no, teníamos que subir.

Nikolai ni siquiera tuvo la oportunidad de parpadear. Me


enganché a una rama baja y nos elevamos hacia el cielo. La
corteza se desprendió mientras subíamos.

El hombre salió de entre los arbustos y su impulso no se


detuvo ni un segundo. Siguió corriendo, desapareciendo de
nuevo en el bosque.

Solté un gemido involuntario.

Habíamos estado tan cerca de ser vencidos, de ser


atrapados. No iban a dejar de cazarnos ahora que habían
captado nuestro olor. Nuestros pacíficos días de vida en el
bosque habían llegado a su fin.

—¿Estás llorando, mamá? —preguntó Nikolai, acercando su


manita a mi mejilla.

Me limpié apresuradamente las lágrimas. —Estoy bien,


cariño. Tenemos que subir más alto. ¿Quieres enseñarme lo alto
que puedes subir?

Mi hijo se animó ante el reto.

Los dos subimos lentamente. Nikolai fue el primero, con mi


mano colgando detrás de él y ayudándolo a subir. Tal vez otro
niño pequeño no sería capaz de hacerlo, pero mi hijo había
trepado antes de poder caminar; esta era una tarea fácil para mi
niño salvaje.

Cuando llegamos a una de las ramas más gruesas, nos


pusimos cómodos. Aseguré a Niko a la rama usando mi jersey.

—¿Dónde está Baba?

—No lo sé, cariño. Seguro que está bien. —Ojeé el suelo del
bosque, pero no pude distinguir a la gata. Estaría bien;
Babushka podía cuidar de sí misma.

Yo tenía que cuidar de Niko.

Sabía lo que tenía que hacer, pero también estaba la


cuestión de lo que quería hacer...
Durante más de tres años, había querido volver a casa,
quería regresar con el hombre que amaba. A veces incluso
llegué a hacer la maleta y agarrar las llaves, mientras que otras
veces sólo llevaba el pensamiento en silencio. En mis horas más
vulnerables, creaba universos ficticios en los que un día
llamarían a la puerta y Konstantin estaría allí, enfadado al
principio, pero seguro y acogedor.

Una vez había estado a punto de volver... una vez había


estado tan cerca.

Unas semanas después del nacimiento de Nikolai, había


estado luchando. Sola e insegura, atrapada con un recién nacido
y huyendo de los hombres de Tatiana. Nos habíamos refugiado
en un motel, donde la calefacción no funcionaba y las
cucarachas utilizaban el baño como su propio caldo de cultivo.
Nikolai había estado inquieto todo el día, dejándome exhausta
y frustrada.

Entonces llamaron a la puerta.

Todo mi mundo se detuvo. ¿Estaba él delante de la puerta?


¿Había venido a llevarme a casa? ¿Estaba Tatiana muerta y mi
familia a salvo?

Pero no era Konstantin el que estaba en el pasillo... era


Artyom.

Antes que ninguno de los dos dijera nada, me había


abrazado, una sorprendente muestra de afecto por parte de un
hombre que rara vez lo demostraba. Le devolví el abrazo hasta
que me dolieron los brazos.

A partir de ahí, de alguna manera, nada y todo cambió. Me


alegré que fuera Artyom quien me encontrara. Si hubiera sido
Roman o Dmitri, me habrían arrastrado de vuelta a casa. Pero
Artyom no dejó que sus emociones nublaran su deseo de
mantener a su familia a salvo.

Me había dejado un teléfono y un número de teléfono. Para


emergencias, había dicho al entregarlos. No había dicho cuando
sea seguro o cuando quieras. Para emergencias.

La expresión se me quedó grabada ahora.

Nikolai no se opuso mientras sacaba el teléfono. Balanceaba


las piernas y miraba las hojas. Por el brillo de su expresión,
algún pájaro o ardilla había captado su interés.

Esta vez Artyom contestó al primer timbrazo.

—Elena, no te muevas —ordenó—. Vamos por ti.

—Un chip de rastreo. —Era obvio, pero decirlo en voz alta


lo hacía sentir más sustancial—. ¿Eres el único que puede
acceder a él?

Artyom hizo una pausa. No me mentiría para hacerme


sentir mejor.

—En teoría.
Miré a mi hijo, observando sus mejillas regordetas y sus ojos
brillantes. Aún no había cumplido los tres años; ¿cómo iba a
defenderse?

—En teoría no es suficiente.

—Elena…

Aparté el teléfono de mi oreja y, con una descarga de fuerza,


lo arrojé a la maleza. Desapareció al instante.

Niko se asomó. —¡Mamá!

—Está bien, cariño. —Le alisé el cabello. La suciedad


aparecía manchada en las hebras rubias—. Todo va a estar bien.
Mamá se encargará de ello.

Un momento después, la flora bajo nosotros se estremeció.


El hombre reapareció, más lento y preciso en sus movimientos.
Sabía que nos había perdido, sabía que el rastro se había
enfriado.

Pero eso no era suficiente.

El hombre nos había visto. No me cabía duda que volvería


con su jefe y pediría refuerzos. Escapar de un solo hombre ya
había sido bastante difícil; no había forma que pudiéramos
estar a salvo de docenas de cazadores. Vendrían con armas y
perros, y no se irían hasta tener lo que Titus quería.

A mí.
El hombre siguió dando vueltas alrededor de nuestro árbol.

Me incliné hacia el oído de Niko, murmurando: —No hagas


ruido.

Sus ojos se abrieron mucho.

Con facilidad, me puse a cuatro patas y atravesé lentamente


la rama. Cuando pude, bajé por el árbol. Me sentí casi como un
mono, haciendo un hogar en la parte superior de las ramas y
utilizando las hojas para esconderme.

Pero ningún mono haría lo que yo iba a hacer.

Cuando me acerqué lo suficiente, me detuve. Me quedé en


posición agachada, observando y esperando.

El hombre continuó su búsqueda, llegando incluso a mirar


dentro de los árboles y detrás de los troncos.

Podía oír los latidos de mi corazón en mis oídos. Pum, pum,


pum.

A lo lejos, un coyote aulló. El viento agitó las hojas. Los


pájaros piaron desde sus nidos. Las ramitas crujían bajo sus
pisadas.

Un poco más cerca, me dije.

El hombre pasó por debajo de la rama en la que me


encontraba y me abalancé.
Después me di cuenta de lo fácil y familiar que había sido
matar a este hombre. Cómo, en el momento en que mis dedos
se clavaron en sus ojos, todo mi cuerpo supo lo que tenía que
hacer. O cómo la sensación de mis dedos en su carne sensible
no era tan repugnante como la primera vez.

Me apoyé en sus hombros, agarrándolo con una fuerza


divina.

Gritó ante mi ataque y sus brazos se acercaron al instante


para intentar tirarme. Pero yo tenía el elemento sorpresa,
mezclado con los instintos maternales y el hambre voraz de
sobrevivir.

Cuando la sangre empezó a derramarse por mis manos,


aflojé el agarre.

El hombre me arrojó fuera de él, haciéndome caer al suelo.


Pero no importaba. Se arrodilló, con las manos en los ojos
ensangrentados. Sus gritos resonaron por todo el bosque,
interrumpiendo los aullidos, el viento y los pájaros.

Lo vi morir. Tardé unos instantes, pero lo observé como un


espectador de un espectáculo. Inmóvil y tranquila, y casi
entretenida.

Cuando dejó de respirar, rompí ramas de los arbustos y lo


cubrí. Pronto su cuerpo quedó oculto, como una parte más del
bosque. Los animales lo encontrarían y acabarían con él, y
luego las bacterias lo descompondrían lentamente. Pronto sería
como si nunca hubiera estado aquí, los únicos que se acordarían
de él serían las plantas que utilizarían sus restos como
combustible para sus raíces.

—No deberías haber intentado hacerme daño —dije—. No


deberías haber intentado hacer daño a mi hijo.

No respondió. ¿Cómo iba a hacerlo? Yo lo había matado.

Se oyó un crujido detrás de mí, pero no me volví. Momentos


después, Babushka se frotó contra mis tobillos, ronroneando
profundamente. Volvió la nariz hacia el cuerpo escondido.

Cuando volví a las copas de los árboles, Nikolai tenía una


mirada extraña. Me había lavado las manos en un charco
cercano, pero el olor a sangre y a muerte seguía acechando.

—Duerme un poco, mi niño salvaje —le dije.

Babushka me había seguido y los dos se acurrucaron juntos


para entrar en calor.

Incluso cuando cayó la noche y la oscuridad nos cubrió, no


dormí. Observé nuestro entorno, con ojos que se agudizaban
poco a poco ante la falta de luz.

Una parte de mí luchaba por la cordura, por mi humanidad.


Pero una parte más primaria de mí se negaba a dejarse llevar.
En cambio, cuanto más tiempo pasaba sobreviviendo como un
animal, más sentía que pensaba como uno. Convirtiéndome en
uno.
Besé la frente de mi hijo mientras dormía, suave como una
pluma.

—Te mantendré a salvo —susurré—. Seré mejor que mi


madre. Te mantendré a salvo.

Y lo haría.

Incluso si eso significaba perderme a mí misma en el


proceso.
Capítulo 4

Konstantin Tarkhanov
El traidor murió fácilmente.

Cayó al suelo como un saco de trigo, el aire y la vida


escapando de su cuerpo. La sangre se pegaba a todo lo que
entraba en contacto, incluidas mis manos y mis puños.
Acomodé mi ropa. Los puños ensangrentados eran una cosa,
¿pero las arrugas? Yo era un caballero, después de todo.

—¿Algo?

Giré la cabeza. Danika estaba arrinconada contra la pared,


casi como si intentara desaparecer entre los ladrillos. El sudor la
cubría en un brillo intenso, trabajado por las horas de
interrogatorio y por estar atrapada bajo la banya. Todos los
hombres me habían abandonado en mi interrogatorio, pero
Dani, sorprendentemente, se había quedado.

—No. —Recordé su pregunta—. El paradero de Tatiana


sigue siendo desconocido.
Danika se mordió el labio. — Titus —corrigió—. Su nombre
es Titus. Tatiana es una mujer a la que amamos; Titus es la
mujer que mató a inocentes.

—Son la misma persona. —Hice un esfuerzo por suavizar


mi voz. A Danika le estaba costando asimilar la pérdida de su
madre de alquiler y de su amiga más querida—. A veces, los
que más queremos son los que más nos hieren.

Algo parpadeó detrás de sus ojos. Sabía que no estaba


hablando de Tatiana.

Una parte de mí deseaba provocar a Danika, tratar de


presionarla. Quería que se irritara lo suficiente como para decir
su nombre. Suficiente con el tema, suficiente con las miradas
furtivas y las frases inacabadas.

Pero no le haría eso a Danika.

Guardaría esa ira para mis enemigos, aunque la única vez


que usaran su nombre fuera para burlarse de mí o convocar mi
furia. ¿Dónde está ella ahora? Titus la quiere muerta; ¿quién dice que
sus huesos no están ya en la corona de mi amo?

Para crédito de mis enemigos, esta táctica generalmente


funcionaba. Decir su nombre me enfurecía, provocando la
reacción que querían. Pero nunca pudieron disfrutarlo mucho
tiempo. Sus muertes llegaron rápidamente.

Era mi familia la que evitaba el tema como la peste. Ni uno


solo de ellos había dicho su nombre durante tres años.
A veces, yo boqueaba las sílabas en silencio, recordando a
mi lengua cómo pronunciarlo.

—Olezka dijo que está siguiendo otro rastro. Deberíamos ir


a hablar con él. —La voz de Danika me sacó de mis
pensamientos. Sospeché que por eso me había seguido hasta la
oscuridad, para que ella pudiera ser mi camino de vuelta a la
luz.

Si ella supiera que era demasiado tarde para mí. Los cielos
arderían antes de verme atravesar sus puertas nacaradas. Mi
alma era ahora una colección de violencia y odio, sangre y
locura. No habría alivio, excepto cuando finalmente diera mi
último aliento.

Algunos días lo contemplé. Una bala en la cabeza, una caída


desde el tejado.

Pero entonces, ¿quién haría que el mundo fuera seguro para


mi familia? ¿Para mis sobrinos? Yo era el único capaz de
hacerlo. El único que no tenía nada que perder.

—Déjalo así hasta que nos traiga a alguien —le dije—. Ese
es su trabajo.

—Su trabajo es asesinar. —No entregar presas a tu calabozo, no


añadió.

Me aparté del cuerpo y salí de la habitación. Cuando le abrí


la puerta, Danika hizo un esfuerzo por mirar a todas partes
menos al cadáver mutilado que dejábamos atrás. Nunca lo
admitiría, pero había mantenido los ojos cerrados durante la
mayor parte del tiempo, e incluso se había tapado los oídos en
algunas ocasiones.

Cuando llegamos al pasillo, desaceleró.

Hubo un silencio cargado durante unos momentos.

—¿Está todo bien, Danika?

Levantó la vista hacia mí, con los ojos marrones como la


miel brillando por las lágrimas. —¿Crees... crees lo que ha
dicho?

—¿Qué parte?

Danika se miró las manos. —¿Sobre que ella... se ha ido?

Un remolino de emociones creció dentro de mí, pero


mantuve mi expresión despejada. —Tatiana tuvo su
oportunidad de matarla y no lo hizo.

—Tuvo su oportunidad de matarnos a todos —señaló


Dani—. Durante años. Sin embargo, no lo hizo.

—Las serpientes son pacientes.

Levantó la vista y se encontró con mis ojos de frente.

Una de las razones por las que Danika era tan buena
interrogadora era que, cuando dirigía toda su atención hacia ti,
te sentías como la única persona del mundo entero. Tiene unos
ojos cautivadores, había dicho Roksana cuando llegó a la familia.
Con una sola mirada, quedas bajo su hechizo.

Como siempre, Roksana tenía razón.

—Sí —dijo Danika, con voz más tranquila pero no menos


exigente—. Lo son, ¿verdad?

Un hombre más débil habría respondido a la pregunta de


Danika en un suspiro. La parte primitiva y hormonal de su
cerebro anulando su pensamiento racional.

Pero sabía que no debía caer bajo el hechizo de Dani.


Después de todo, ¿quién cree que la había entrenado? ¿Había
alimentado sus habilidades? Desde luego, no habían sido el
encantador Artyom, el rudo Roman o la soñadora Roksana. Ni
siquiera Tatiana y Dmitri, aunque los dos la habían adorado en
su juventud.

Era ese afecto que sentía por ella lo que me impedía ver sus
palabras como un desafío. Si uno de mis hombres me hubiera
hablado así, habría rociado las paredes con su sangre.

—¿Todo resuelto?

Roman salió del final del pasillo y sus ojos se dirigieron


inmediatamente a Danika. Había discutido cuando ella insistió
en unirse a mí y supe que la estaba revisando en busca de algún
signo de dolor.

—Así es. No nos ha dicho nada —dije.


Sus ojos revolotearon momentáneamente hacia la sangre
que manchaba mis manos. —¿Nada en absoluto?

—Excepto que ella estaba muerta.

El dolor y la negación se mezclaron en su expresión. Un


sentimiento que comprendí bien. —Eso es una mierda. Esos
cabrones sólo lo dicen para cabrearte.

Danika interrumpió. —Funcionó.

—Es una mierda —reiteró.

—Eso no lo hace menos efectivo —replicó ella.

Pasé por delante de Danika, intuyendo que iba a producirse


una pelea. Ambos se contuvieron sus comentarios al ver que me
movía. Lo más probable es que volvieran a empezar cuando
llegáramos a casa.

La palabra "muerta" rondaba por mi mente. No había nada


que dijera que lo estaba; pero tampoco había nada que dijera
que no lo estaba.

No obstante, sabía que si los hombres de Titus tenían razón


y ella estaba realmente muerta, me aterraba saber qué me diría
cuando nos encontráramos en el otro lado.

Tal vez por eso no pensaba demasiado en dejar esta tierra.


El miedo a verla, el miedo a su reacción cuando viera en lo que
me había convertido, sería demasiado para mí. No podría
soportar ver el asco y la decepción en sus hermosos ojos verdes.

Me arrancaría el corazón del pecho, por segunda vez.

Mis hombres ya no me miraban como antes.

Incluso cuando entré en mi finca privada, sus ojos se


desviaron hacia abajo. Conocía a estos hombres desde hace
años, confiaba en ellos lo suficiente como para proteger mi
santuario, pero a veces dudaba que eso me impidiera
arrancarles el cuello.

Me respetaban, seguían siendo leales hasta la muerte. Pero


mientras antes me temían, ahora estaban aterrorizados. Ahora,
cuando se celebraban las reuniones, las copas se hacían añicos y
las palmas de las manos estaban resbaladizas de sudor. Mis
decisiones no eran cuestionadas, ni siquiera por Artyom, con
quien siempre había contado para mantenerme a raya.

La única persona que me decía "no" estos días era mi


sobrina.

La niña de dos años me recibió en la puerta. Evva Fattakhov


iba vestida con un pichi verde con medias de color crema y
calcetines con dibujos de unicornios. Llevaba el cabello en dos
pequeñas coletas, con cintas que las sujetaban.

—Hola, tío Kostya.


—Evva —saludé. Me había asegurado de limpiarme las
manos en la banya antes de volver a casa. Mi sobrina se merecía
unos cuantos años más de inocencia—. Hoy estás muy guapa.
¿Vas a algún sitio especial?

Ella negó con la cabeza. —Nooo.

Había pocas razones por las que continuaba mi existencia;


seguía comportándome y participando en la sociedad. Mi
sobrina era una de ellas.

La noche que había nacido, toda la finca se había


estremecido con los gritos de Roksana. Recuerdo haber sentido
miedo por primera vez en meses, mi dolor se suspendió
durante el tiempo suficiente para poder atender a la mujer que
consideraba de la familia. Todos los hombres, además de
Artyom, habían esperado en el vestíbulo, con los oídos pegados
a las paredes.

Entonces, a las 6:16 de la mañana, justo cuando el sol había


empezado a colorear el mundo, Evva Fattakhov había decidido
unirse a nosotros. Era pequeña, delicada, pero su agarre era
feroz. Tenía alma de guerrera, como sus padres. Pero lo más
importante es que, además de su madre y su padre, yo era el
único al que dejaba abrazarla.

Incluso ahora, Evva estiró los brazos hacia arriba, doblando


las rodillas. —¿Arriba?

—¿Dónde están tus modales, mi amor? —Roksana entró en


el vestíbulo, con la bata revoloteando a su alrededor.
—Por faaaavor. —Evva se aseguró de pronunciar la palabra
completa para su madre. Esa chica llevaba la picardía en la
sangre.

Como nunca la negué, me abracé a Evva. Ella soltó una


risita de placer.

—¿Cómo te ha ido en el día? —le pregunté.

—Bien —balbuceó Evva. Me contó largamente que había


desayunado tortitas, que había jugado con Antón y que había
pasado el rato con su madre. Sus palabras eran torpes y en su
mayoría un galimatías, pero los "oh, ¿en serio?" bien colocados
la satisfacían al saber que yo estaba escuchando.

—¿Están Danika y Roman contigo? —preguntó Roksana en


cuanto Evva se detuvo a tomar aire.

—Están en el auto peleando —musité.

Los había dejado sentados en silencio. Pero en cuanto había


cerrado la puerta del auto, habían comenzado las primeras
voces.

Evva levantó la cabeza. —¿Tía Dani? ¿Tío Rom?

—Sí, cariño —respondió Roksana. Y a mí me dijo—: Artyom


quiere ver a toda la familia en el estudio. No dijo por qué.
¿Estudio? Me devané los sesos pensando qué querría
Artyom con todos nosotros. Tal vez una intervención estaba en
mi futuro.

Podría tratarse de cualquier cosa. Desde las drogas,


pasando por los interrogatorios, hasta el hecho que Danika
había decidido acompañarme al hablar con los hombres de
Titus.

Una parte de mí esperaba con impaciencia mis encuentros


con Artyom. Cada día me despertaba preguntándome si hoy
era el día en que mi hermano iba a matarme y a quitarme la
corona. Quizás si no hubiera sido por Roksana y Evva, ya lo
habría hecho.

Una sombra se acercó desde lo alto de la escalera,


interrumpiendo la conversación. Los ojos azules de Dmitri
recorrieron el vestíbulo, brillando como corrientes de
electricidad. Algunos días no decía nada. Pasaba todo el día sin
hacer un solo sonido. como si tuviera los labios congelados y la
lengua fuera un pesado bloque de hielo entre los dientes.

—Jefe —saludó—. Nos reunimos en el estudio.

—Muy bien. Roksana, ¿puedes ir, por favor, a buscar a


nuestro problemático dúo?

Roksana desapareció afuera mientras yo me encontraba con


Dmitri en lo alto de la escalera. Sus labios estaban apretados en
una línea apretada, su máscara apática extrañamente emotiva.
Levanté las cejas hacia él. —¿Quieres decir algo?

—No. —Dmitri se frotó la boca, en señal de ansiedad—.


Creo que es mejor que sea Artyom quien te lo diga.

Mi paciencia se estaba agotando rápidamente. — ¿En serio?

Conocía a Dmitri desde que era joven y no me resultó difícil


detectar su repentina incomodidad.

Tal vez, comenté para mis adentros, había tenido razón al decir
que se trataba de una intervención.

Artyom no estaba en el estudio, sino que esperaba afuera,


en el pasillo. Sus ojos se dirigieron directamente a Evva, que
sonrió a su padre.

—Baja a mi hija, Kostya —afirmó con calma.

No me moví. Evva parecía contenta en mis brazos. —¿Qué


significa esto? Tengo cosas que hacer, hermano.

Artyom no reaccionó. —Deja a Evva en el suelo.

Las voces surgieron detrás de nosotros, pero se calmaron en


cuanto nos vieron a los tres en el pasillo.

—¿Está todo bien? —preguntó Roksana.

—Evva tiene que irse. —Artyom no sonaba como un marido


cuando habló con Roksana, ni siquiera como un padre. Sonaba
como el hombre con el que había llegado a la cima.
Apreté un delicado beso en la parte superior de la cabeza de
Evva y se la pasé a su madre. Roksana retrocedió de inmediato
con su bebé en brazos, sus ojos bailaban entre Artyom y yo con
una velocidad cegadora.

Yo no fui tan rápido en mis movimientos. Me volví hacia él,


cada acción deliberada y lenta. Como una serpiente que se
asoma desde su escondite, con la presa a la vista y los colmillos
preparados.

—¿Qué significa esto, Artyom? ¿Por fin te ha entrado la


afición por el dramatismo?

—Necesitamos tener esta discusión en privado —


aventuró—. Es... es un asunto delicado.

Dmitri murmuró algo en voz baja. Sonó como un mierda.

Señalé el estudio. —Lidera el camino.

La tensión en la sala era palpable mientras la llenábamos.


Todos los residentes de la finca se unieron a Artyom y a mí,
además de Roksana y los niños. Todos se dispersaron
rápidamente en varios asientos mientras yo me recosté en mi
silla de oficina.

Artyom estaba de pie ante mí, tan quieto e inamovible como


una gran estatua.

—¿Quieres explicar el motivo de tu dramatismo, hermano?


—pregunté en voz baja.
No respondió.

—¿Qué coño está pasando, Artyom? —preguntó Roman


desde la pared donde se apoyaba. Danika estaba con las piernas
cruzadas junto a sus pies, con los ojos muy abiertos—. ¿Por qué
estás siendo tan reservado?

Dmitri miró a Roman para que se callara.

Dmitri sabía lo que Artyom intentaba decirme, lo


comprendí de inmediato. Artyom y Dmitri se habían unido. ¿Se
turnarían para intentar matarme o sería un acto de
compañerismo?

La segunda mirada compartida entre ellos comenzó a


irritarme. Me estaba cansando de este juego.

—¿Qué ha pasado, Artyom? —La orden en mi tono era


clara. Puede que esté planeando usurparme, pero yo sigo
siendo su Pakhan y él acatará mis órdenes.

Artyom miró a la puerta, como si pudiera ver a su mujer y a


su hija a través de la caoba.

—Sólo dilo —sentenció la gélida voz de Dmitri.

—Sí, Artyom —repetí—. Sólo dilo.

Conocía a Artyom desde que éramos niños. No recordaba


ningún momento en el que no estuviera a mi lado, en el que no
me cubriera las espaldas. Siempre habíamos sido uña y carne,
incluso cuando nuestra familia fue creciendo poco a poco. La
verdad y la honestidad eran algo que siempre habíamos
valorado entre nosotros.

Que Artyom fuera tan reservado no me llenaba de alegría.


En cambio, sentí que mis manos se acercaron a mi arma... por si
acaso...

—Ella me llamó.

Las tres palabras cayeron como piedras.

Ella me llamó.

Roman se adelantó primero. —¿Por qué? ¿Está bien?


¿Dónde está ella...?

—Está en peligro y necesita nuestra ayuda. Dije que


podíamos ayudarla. —Artyom no me quitó los ojos de
encima—. Tengo la intención de hacerlo.

Había demasiados pensamientos en mi mente. Demasiadas


emociones que llenaban mi cabeza como la niebla.

Si hablaba, temía revelar las grietas más oscuras de mi


corazón.

—Parece que ya te has decidido —dije, sin dejar que mi


exterior revelara la tormenta de ira y locura que se agitaba en
mi interior. Apenas escuchaba mi propia voz; lo único que oía
era que me llamaba, que me llamaba, que me llamaba—. ¿Por
qué me concierne a mí?

Los tres compartieron una mirada. Danika me miraba


fijamente.

—Cuéntale el resto —siseó Dmitri.

—¿Hay más? —exigió Roman.

Antes que nadie pudiera decir nada, sonó la dulce voz de


Danika.

—Si Elena está en peligro, ¿no deberíamos ayudarla?

Ahí estaba.

Su nombre.

Elena.

Tres sílabas, cinco letras, el título de una mujer formidable.

Una parte de mí aulló al pensar que estaba en peligro.


¿Quién se atrevería a amenazar un solo cabello de su cabeza?
¿Quién pondría en peligro lo que me pertenecía?

Pero Elena no me pertenecía. Ella lo había dejado muy claro.

Yo no te quiero.
Yo, como la mayoría de los hombres, era una criatura de
ego y orgullo. La arrogancia venía con el territorio; no querías
un líder nervioso y cohibido, ¿verdad? No. Querías a alguien
que tomara las decisiones, que mantuviera los hombros bien
altos.

Pero Elena me había dado un rodillazo en el ego.

—Actualmente estamos rastreando el chip de su teléfono —


dijo Artyom con cuidado—. Una vez que demos con su
ubicación, nos iremos.

—¿Chip en su teléfono? —Esto vino de Roman—. ¿A qué


coño te refieres? ¿Cuándo tuviste la oportunidad de colocarle
un chip?

Dmitri se burló.

—Casi un año después de su marcha.

Levanté la mirada hacia Artyom. Pero fueron Roman y


Danika quienes hablaron por mí.

—La has visto...

—¿Cómo se veía?

—¿Me ha mencionado?

—¿Nos echa de menos?


—Cuando la vi, estaba bien. Físicamente —añadió
Artyom—. Ella dejó muy claro lo que sentía respecto a volver
con esta familia. Sus opiniones no habían cambiado.

Danika miró al suelo. Por el movimiento de su garganta, se


estaba obligando a no llorar.

—¿Dijo por qué se fue? —preguntó Roman. Estaba


hablando con Artyom, pero era a Danika a quien miraba.

—Sabemos por qué se fue —dije. Mi voz se asentó sobre la


habitación como el polvo que cae del techo—. Una vez que la
localices, debes ir a ayudarla. Los recursos de la Bratva están a
tu disposición.

Artyom frunció los labios. —¿No quieres venir con


nosotros?

—Elena y yo nos separamos. Eres tú quien ahora la une a


esta familia.

—Jefe... querrás venir.

Crucé las manos sobre el pecho, fingiendo despreocupación.

—¿Y por qué sería eso?

Artyom y yo entrecruzamos las miradas.

—Porque... por el niño.


Sólo hubo un momento en el que registré cómo salía mi
temperamento, cómo la bestia Tarkhanov que mantenía
encerrada se liberaba de su prisión. Pude oír el eco del
chasquido en mi cráneo cuando el monstruo se desató.

Mi visión se tornó roja; mi sangre hervía caliente.

Me abalancé.
Capítulo 5

Konstantin Tarkhanov
Artyom y yo nos estrellamos contra el suelo, y el escritorio
se desplomó con nosotros al caer al suelo. El estudio retumbó
cuando nuestras fuerzas chocaron, haciendo caer libros y polvo.

Su piel se partió bajo mi primer puñetazo, pero las costillas


me dolieron cuando las golpeó. Aprovechamos los puntos
débiles del otro y evitamos los puntos fuertes. Era casi como
luchar contra mí mismo: así de bien nos conocíamos Artyom y
yo.

Llevábamos luchando el uno contra el otro desde nuestra


infancia. Cada día, cada mes, durante décadas. No había nada
en su arsenal con lo que pudiera sorprenderme y viceversa.

—¡Paren! ¡Paren! —La voz de Danika sonó—. ¡Se están


haciendo daño!

Sus gritos se perdieron en mi rabia. No podía ver nada a


través del rojo, a través de la furia.
Todo lo que sabía era que Artyom me había traicionado.

Y los traidores no llegaban muy lejos en la Bratva


Tarkhanov.

Los dedos de Artyom me rodearon la garganta mientras yo


enterraba mi rodilla en su pecho. A través de su jadeo
estrangulado, apretó y dijo: —Ella te necesita...

Le di un puñetazo en la mejilla, dejándolo


momentáneamente sin habla. El aire volvió a mis pulmones
cuando su agarre en el cuello se aflojó.

—¡Para, para! —La voz de Danika se coló por segunda vez


en mi muro de ira—. ¡Paren, paren! ¡Se están haciendo daño!

—¡Dani, no...!

Sentí que unas manos suaves me agarraron la nuca, pero se


apartaron cuando Artyom y yo rodamos. Nos envolvieron
fuertes impactos, cuadros que caían de sus ganchos y yeso que
gemía bajo nuestros pesos. Oí brevemente un grito de sorpresa
seguido de un juramento en voz alta de Roman.

—¡Suficiente!

Unas manos más fuertes me agarraron del cuello y me


hicieron retroceder. La persona que me había agarrado y yo
caímos de espaldas, perdiendo ambos el equilibrio.
Vi a Roman rodear con un brazo el cuello de Artyom y tirar
de él hacia atrás, cayendo los dos sobre una estantería. Una
pesada novela cayó sobre la cabeza de Roman y éste maldijo
con fuerza.

Empecé a avanzar, pero Dmitri me empujó hacia un lado,


impidiéndome ver.

—Jefe, sé que estás enfadado. Pero Elena está en peligro. En


peligro, ¿me oyes? Necesita tu ayuda.

Sus ojos me imploraron que lo escuchara. Su azul era tan


impactante que de repente me encontré retrocediendo en el
tiempo, recordando vívidamente el lago cercano a la casa de mi
infancia que solía congelarse en invierno. Todavía podía sentir
el escozor del hielo bajo las palmas de las manos cuando me
volcaba y oía cómo el hielo se astillaba al chocar con mis
rodillas.

Cuidado, Kostya, cantó la voz de mi madre en mi mente. Si


rompes el hielo, los monstruos podrán nadar y capturarte.

Una vez me caí. Cuando salí a la superficie, con los


pulmones llenos de agua y las puntas de los dedos azules, mi
madre chasqueó la lengua desde la orilla del lago.

No era la primera vez que me sentía inseguro al cuidado de


mi madre.
—Nunca te perdonarás si no vas ahora. No podrás vivir
contigo mismo. —La voz de Dmitri disolvió el recuerdo en mi
mente.

Mi temperamento aún amenazaba con apoderarse de mí,


aún amenazaba con absorberme por completo. Llevaba la bestia
de Tarkhanov en mi vientre, y aunque siempre había sido
bueno para mantener al monstruo dentro de mí con una correa,
parecía que había una sola mujer que podía dejarlo salir
fácilmente. Que podría fácilmente ponerme en marcha.

La cordura se apoderó de mi mente, tan fría como el viento


enérgico que me picó las mejillas en el camino de vuelta a la
casa después de caer, y sentí que mi cuerpo se calmaba.

Las palabras resonaban en mi cabeza una y otra vez. Elena,


Elena, Elena.

Niño, niño, niño.

—¿Estás bien, Dani? —preguntó Roman.

Me giré y vi a la joven. Tenía una mano en la mejilla,


cuidando una mancha de piel enrojecida.

Danika debió ser las suaves manos que intentaron


separarnos a Artyom y a mí. En el ajetreo de la pelea, uno de
nosotros debió de herirla accidentalmente, lo que hizo que se le
formara un moretón en la cara.
La culpa se arremolinó en mi interior, oscureciendo las ya
horribles partes de mi alma.

Había herido a Danika; había herido a la chica que había


cuidado desde que era una adolescente.

Artyom vio cómo me sentía yo. Su rostro se derrumbó al


ver la herida, la vergüenza se filtró por su expresión.

—Está bien —susurró Danika. No me miró a los ojos—. Fue


un accidente.

Roman parecía que iba a arrancarme la garganta. Si no


hubiera estado sujetando a Artyom, lo habría dejado.

—No hay excusa —dije—. Nunca hay una excusa.

De repente, el sonido de un timbre se disparó por el pasillo.

—Déjame agarrarlo, Roman —soltó Artyom, soltando el


agarre del byki y sacando el teléfono del bolsillo. Sus nudillos
ensangrentados temblaron al responder—. Elena, no te muevas.
Vamos a por ti.

—Un chip de rastreo.

Su voz.

Mi amor, mi corazón, mi Elena. La mujer que me había


destruido con una sola frase y había dejado a su paso un
conjunto de pedazos rotos.
Danika se adelantó como si fuera a sumergirse en el
teléfono y sacar a Elena.

—¿Eres el único que puede acceder a ella?

Artyom hizo una pausa. —En teoría.

Elena guardó silencio durante un segundo, y luego; —En


teoría no es suficiente.

—Elena…

El tono de la llamada sonó. Ella había colgado.

Artyom intentó llamarla de nuevo, pero no hubo respuesta.

Mi familia me miró, con preguntas en los ojos. ¿Cuál iba a


ser nuestro próximo movimiento? ¿Cuál iba a ser mi próximo
movimiento?

El sonido de su voz resonó en mis oídos. Tan clara y


extraña, pero tan familiar para mí como la mía propia. Siempre
había tenido una forma de hablar tan objetiva, como si cada
palabra que salía de su boca fuera correcta y no hubiera más
respuestas que las que ella daba.

Me froté la mandíbula dolorida, la sangre se desprendía de


mis dedos. No toda era mía.

—Preparen a los hombres —dije con calma—. Tenemos una


mujer que cazar.
Antes de partir, busqué a Danika. La encontré con Roksana,
la mujer mayor comprobando el hematoma que se estaba
formando. Sus hermosos dedos sostenían la barbilla de Danika
con suavidad, pero la expresión de su rostro no era tan suave.

Sus ojos grises parecían bronce cuando me miraron


fijamente.

—Roksana, Danika —saludé.

—No deseo verte en este momento, Kostya. —Era lo más


duro que me había dicho Roksana.

Incliné la cabeza. —No he venido a verte a ti, Roksana, sino


a Danika.

Danika finalmente movió su mirada hacia mí, su vista era


incómoda debido a que Roksana aún sostenía su barbilla.

—Está bien, jefe —dijo—. No fue a propósito.

Apoyé una mano en su cabeza como solía hacer cuando era


más joven. Roksana la observó, pero no dijo nada.

—No hay excusa. A cambio y para igualar las cosas, puedes


pegarme. —Le revelé mi mejilla, ya magullada por los ataques
de Artyom—. Si me haces daño, estaremos en paz.

Los ojos de las dos mujeres se agrandaron.


—No voy a hacer eso. —La voz de Danika subió de tono—.
Acabaría haciéndome más daño a mí misma que a ti.

—No eres tan torpe —la tranquilicé.

Ella frunció el ceño. —No me refería a eso.

Una parte de mí anhelaba volver a ser el hombre que era


por mi familia.

Haría cualquier cosa por ellos.

Casi cualquier cosa.

No intentaría controlar mi locura, no podría devolver al


hombre que los había acogido y cuidado. El hombre que había
hecho bromas en el desayuno y no había provocado náuseas
con sus actos violentos.

Retiré mi mano de su cabello. —Lo sé, Danika. Lo sé.

Encontramos el teléfono antes de encontrar a Elena.

Estaba poco profundo en la tierra, oculto bajo la maleza. La


lluvia lo había arruinado, pero era un buen indicio que Elena
había estado aquí, había caminado por estos senderos
improvisados.

Los hombres se repartieron por la zona, buscando dentro de


los troncos y debajo de los grandes arbustos. Pero no pudieron
distinguir ni siquiera unas huellas.

Levanté la cabeza, observando las ramas que nos vigilaban.


La mayoría de ellas parecían lo suficientemente fuertes como
para formar un camino en las copas de los árboles.

Entonces, una franja de color me llamó la atención.

Mientras mis hombres buscaban en el suelo, me encogí de


hombros, me remangué y me subí al árbol. Algunos
compartieron miradas, pero ninguno dijo nada.

Encontré lo que buscaba. Un trozo de tela azul estaba


metido en las hendiduras de la rama, como si se hubiera
rasgado. Sostuve la tela entre los dedos, preguntándome de qué
habría formado parte en su día.

¿Era Elena consciente que ahora tenía un agujero en su


ropa? ¿Podía sentir el clima con más intensidad ahora?

Volví a bajar del árbol de un salto y le pasé la tela a Olezka.

—Sólo Elena usaría los árboles —afirmó—. Los hombres de


Titus no podrían subir allí.

—Estoy pensando eso exactamente —dije.


Mi torpedo observó las pruebas, viendo más de lo que yo
podía con sus ojos entrenados.

Empezó a llover una vez más, las gotas golpeaban las hojas
a nuestro alrededor y se unían a la sinfonía del bosque. Había
perdido momentos de belleza durante tres años, pero ahora casi
podía ver a mi amor caminando por este bosque, oírla hablar
por encima del piar de los pájaros y el sonido de la lluvia.

—¡Jefe! —gritó uno de mis hombres—. Eh... hemos


encontrado algo.

Me acerqué a donde se había formado un grupo de mis


hombres. Habían apartado las ramas y la suciedad, dejando al
descubierto un cadáver. Llevaba poco tiempo aquí, la carne sólo
mostraba pequeños signos de descomposición.

Pero estaba claro quién había matado a este hombre.

Dos agujeros estaban donde deberían haber estado sus ojos,


ensangrentados y oscuros. Se volvieron hacia el cielo, pero no
vieron nada.

—Ha estado aquí —dijo Roman.

—Obviamente —murmuró Dmitri—. ¿Quién más mata a


través de los globos oculares?

—Este hombre suponía una amenaza para ella —observé—.


Traigan su cuerpo con nosotros. Quiero saber todo sobre su
vida, incluyendo por qué se interpuso en el camino de Elena.
Los ruidos de acuerdo se mezclaron. Mis hombres
envolvieron el cuerpo antes de llevarlo hacia donde estaban
estacionados los autos. La mayor parte del viaje había sido a
pie, ya que el bosque era demasiado espeso para atravesarlo
con un vehículo.

Artyom me miró, con la cara hinchada. Sabía que la mía no


tenía mejor aspecto.

—No somos los únicos que la persiguen —dijo.

—Lo sé —comenté—. Pero, ¿quién más se atrevería? Por lo


que respecta al mundo, Elena se fue por voluntad propia. A su
familia le importa un bledo. —Volví a ponerme la americana
con un encogimiento de hombros—. A menos que insinúes que
es alguien de nuestra familia.

—Ya no —soltó Román—. Esa zorra es un ex miembro de la


familia.

Dmitri apretó los labios, aunque no dijo nada.

—¿Qué querría Titus con Elena? —preguntó Artyom.

—Cuando la encontremos, podremos preguntarle. —


Escudriñé las ramas una vez más—. Elena no usó el suelo. Es
demasiado inteligente. Envía a algunos hombres a las copas de
los árboles.
La búsqueda continuó durante muchas horas más, pero
nadie se atrevió a quejarse. Nadie se iba, nadie dormía, hasta
que la hubiéramos encontrado.

Incluso cuando la lluvia se hacía más intensa y el cielo se


oscurecía, seguimos buscando. Los hombres trepaban
torpemente por las copas de los árboles. Acabaron encontrando
un paquete de caramelos vacío y una barra de cecina a medio
comer.

Estaba cerca.

¿Dónde estás, Elena? pensé. Este es tu territorio, el mundo que


conoces. Puede que ahora nos evadas, pero los Tarkhanov siempre
atrapan a nuestras presas.

No te equivoques, mi Elena. Te encontraré.

Olezka salió de los árboles. Se había adelantado a nosotros,


buscando amenazas antes que tropezáramos con ellas.

—Hay un campamento de los hombres de Titus en la cima


—declaró—. ¿Quieren dar la vuelta?

Sonreí. —No, no. Deberíamos saludar, ¿no?

La emoción se extendió por los hombres, las armas se


prepararon y las sonrisas se extendieron.

Los encontramos rodeando una hoguera, como viajeros


medievales que hacen un largo viaje. Se habían despojado de
sus armas y mochilas, convirtiéndose en presa fácil para que
mis hombres los hicieran desaparecer de repente.

Sería casi demasiado fácil.

—Caballeros —saludé.

Levantaron la cabeza y se pusieron en pie de un salto.


Cuando se apresuraron a buscar sus armas, descubrieron de
repente que los lugares donde las habían dejado estaban vacíos.
Oh, vaya.

—No se preocupen por nuestra llegada —los tranquilicé—.


¿Quién manda aquí?

Uno se adelantó. El más bajo de todos, con una larga cicatriz


que le recorría la mejilla derecha.

—Dennos nuestras armas y hagan de esto una lucha justa —


gruñó—. Titus tenía razón cuando dijo que no tenías honor.

—Porque ella misma es muy noble. —Hice un gesto con la


mano a mis hombres. Bajaron sus armas; no estaban
preocupados. Parecían niños que acababan de tropezar con una
tienda de caramelos—. No recurramos a la violencia. ¿Por qué
están aquí?

El hombre siseó, su cicatriz se deformó al hacerlo.

—Por la misma razón que tú.


Mi sonrisa creció. —Temí que dijeras eso. —Me encogí de
hombros y le pasé la chaqueta a Olezka—. Si lo que buscas es
una pelea justa, déjame presentarme como candidato.

Como un gato en una caja, el hombre se lanzó hacia mí. Sus


movimientos eran impetuosos y sin entrenamiento. Las
acciones de un soldado de bajo rango, no de alguien de alto
rango en la organización de Tatiana.

Matarlo fue fácil.

Su cuello se abrió entre mis manos como una ramita.

—¿Alguien más? —pregunté a los hombres restantes


mientras su líder caía al suelo como un saco de patatas.

Ninguno se movió.

—Lástima. Esperaba una lucha justa.

Los otros hombres se abalanzaron sobre mí como un


enjambre de moscas. Al parecer, no entendían los principios de
una lucha igualitaria, ya que eran cuatro contra uno. Cuando
mis hombres intentaron intervenir, levanté una mano.

Quería sentir el desgarro de la carne bajo mis manos, el


chasquido de los huesos en mi agarre. Estos hombres
perseguían a mi Elena... y al bebé. Habían tratado de herir algo
que me pertenecía. No merecían otra cosa que morir en mis
manos.
Así es exactamente como acabaron muriendo.

El primero se acercó a mi garganta, pensando que podría


dejarme sin aire. Atrapé su muñeca en el aire, tirando hacia la
derecha con una fuerza feroz. El sonido de su hombro
dislocado quedó enterrado bajo su aullido de dolor. Cuando
cayó al suelo, los demás lo pisotearon.

Uno cayó.

El segundo y el tercer asaltante se unieron. Uno fue por


cada brazo. Era una técnica eficaz; después de todo, ¿cómo iba a
luchar sin brazos? Sin embargo, no tuvieron en cuenta que yo
predije su plan y me desvié fácilmente hacia un lado.

Hice tropezar al tercero cuando pasaba por delante de mí,


haciéndole derrapar al suelo. No fue difícil pisar con fuerza su
garganta, cortando su oxígeno con el tacón de mi zapato.

El segundo cayó tan fácilmente como su compañero.


Cuando se volvió hacia mí, saqué la mano y le agarré la cabeza.
De un tirón, lo desequilibré y lo sostuve sólo con mis dedos.
Gritó cuando le presioné y gritó aún más fuerte cuando le metí
la mano en la boca y le arranqué la lengua.

Murió ahogado en su propia sangre.

El cuarto fue el último en atacarme. Había tomado un gran


palo, blandiendo fuego en su extremo.

Levanté una ceja, casi impresionado por su arma en llamas.


Se acercó a mí, primero con las llamas. Lo esquivé por un
milisegundo, sintiendo el calor rozándome. Me chamuscó la
camisa, pero no tocó la piel.

Apreté los labios. Se trataba de una camisa de vestir hecha a


medida que probablemente valía más que la tierra que
pisábamos.

La siguiente vez que fue por mí, volví a esquivarlo,


entonces me giré y lo agarré por la nuca. Cayó de nuevo sobre
mí, lo que me permitió arrancarle el palo de la mano. En cuanto
cayó al suelo, se lo acerqué al pecho y dejé que el fuego
consumiera su carne y su fuerza vital.

Todavía estaba vivo cuando dejamos el campamento


improvisado, pero no lo estaría por mucho tiempo.

Olezka me tendió la chaqueta mientras nos íbamos.

—Mira a ver si encuentras algo que pueda llevarnos hasta


Tatiana —dije—. Si no, deja que los animales se queden con
ellos.
Capítulo 6

Konstantin Tarkhanov
La búsqueda continuó durante otros tres días.

La moral empezaba a decaer a medida que el barro


empapaba más la ropa y los estómagos gruñían. Me
preocupaban poco las quejas de los hombres: sabían que no nos
iríamos hasta que obtuviéramos lo que habíamos venido a
buscar.

Encontramos algunas pruebas más que indicaban que Elena


estaba cerca mientras viajábamos. Un refugio improvisado con
ramas, un trozo de envoltorio rasgado, un montón de mierda
de gato -que supuse que nos había dejado tan dulcemente
Babushka.

—Jefe. —Olezka se acercó a mí una tarde. Utilizó su voz


suave de entrada, lo que significaba que iba a intentar
convencerme de que abandonara mi situación—. Puedo
continuar con la caza de ella. La llevaré a ella, y a todos los que
estén con ella, a salvo. Tienes mi palabra.
—Te creo, Olezka. —No me explayé.

Pasó los ojos por encima de los hombres, encogiéndose al


ver el creciente agotamiento.

—Konstantin... eres un Pakhan antes que un hombre.

—Claro que lo soy. Por eso tomo las decisiones. —Le asentí
con la cabeza—. No te preocupes, Olezka. Ella está cerca.

No respondió a eso. Estaba claro que pensaba que yo estaba


diciendo tonterías. En cambio, preguntó: —¿Has hablado con
Artyom?

—Veremos en qué estado se encuentra Elena cuando la


encontremos —dije—. A partir de ahí, tomaré mi decisión sobre
Artyom.

Olezka no me pidió que me expandiera. Por su mirada, no


creía que la decisión que tomara sobre Artyom fuera a ser
inocente y amable.

Al cuarto día, llegamos a un pequeño campamento.

Los restos de una hoguera se encontraban en medio de un


pequeño claro, donde las hojas y las piedras habían sido
apartadas para ablandar la tierra en forma de lecho. Un
pequeño cuenco hecho con un trozo curvado de corteza
descansaba junto al lugar.
Olezka se inclinó hacia la hoguera. La inspeccionó. —Esto
no lleva mucho tiempo ardiendo.

—¡De acuerdo! —Artyom ordenó la atención de los


hombres—. Está cerca. Quiero tres hombres en cada dirección.
Deben arrancar cada tronco, cada arbusto. No hay nada en este
bosque que no se pueda revisar, ningún escondite que no se
pueda revisar. Si la encuentran griten.

Al instante, los hombres empezaron a moverse, con la


emoción de encontrar a su presa y poder volver a casa.

Yo no me moví.

Algo en el campamento había captado mi atención. Tal vez


fuera el hecho que fuera la primera prueba que tenía en cuanto
a que Elena estaba viva y sobreviviendo en este bosque,
viviendo fácilmente entre la naturaleza. Tal vez fuera la extraña
familiaridad del entorno natural, desde el cuenco hecho de
corteza hasta la cama hecha con el suelo del bosque.

O tal vez era simplemente porque Elena no había salido de


esta pequeña zona.

Conocía a Elena. Conocía a Elena más de lo que le gustaría


admitir.

No había una sola parte de esa mujer que no hubiera visto y


adorado, ni un solo pensamiento astuto con el que no hubiera
estado total y absolutamente embelesado. Siempre me había
asombrado, me había interesado, pero no me sorprendía. La
conocía demasiado bien para eso.

Mis ojos recorrieron la multitud de árboles. Recordé haberla


encontrado en lo alto de las ramas, recordé haber pensado que
estaba tan relajada y cómoda entre la flora que me la debían
haber regalado las hadas. O que ella misma era una criatura
mística y etérea.

Mira hacia arriba, susurró una voz en mi mente.

Levanté la cabeza y los dos ojos verdes más hermosos que


había visto en mi vida me miraban fijamente.

Nos miramos el uno al otro por un momento. Casi tres años


de separación, meses llenos de dolor y días alimentados por la
angustia. Nuestras últimas palabras parecían suspendidas en el
aire, pero se olvidaron momentáneamente mientras nos
mirábamos.

Ella estaba en una rama justo encima de mí, con las


extremidades estiradas como un jaguar para equilibrarse. Tenía
el cabello nudoso, el barro empapaba su camisa y la suciedad
cubría sus manos, pero seguía siendo la criatura más hermosa
que jamás había visto.

Si no la hubiera buscado, habría asumido que era parte del


bosque. Un animal más que hace su hogar o un árbol que
extiende sus raíces.

Elena ladeó la cabeza, con movimientos preternaturales.


—¿Lyubimaya? —pregunté.

Su pecho se levantó en dos respiraciones rápidas.

Vi lo que iba a hacer antes que lo hiciera. Pero no hice


ningún esfuerzo para defenderme de su ataque.

Las manos de Elena se enroscaron en mi cuello y sus pies se


empujaron contra mi pecho. Dejó escapar un grito animal.

Nos estrellamos juntos contra el suelo, ella encima de mí.


Sus rodillas se clavaron en mi pecho, su presencia abrumó mis
sentidos mientras nos apretábamos el uno contra el otro. Casi
tan entrelazados como la flora que nos rodeaba.

Elena se detuvo un momento, con una expresión de


confusión creciente.

—Mi Elena —suspiré, con los ojos recorriéndola


furiosamente mientras absorbía cada nueva marca y pliegue.

Había envejecido en su expresión, sus rasgos se volvieron


más nítidos y llamativos a medida que maduraba en ellos. Bajo
sus ojos había pesadas bolsas, y los iris verdes contenían ahora
fantasmas y furia en sus profundidades.

No había palabras nuevas marcadas en su piel, pero podía


ver la pluma muy tenue. Sólo pude distinguir una palabra.
Limpieza.
Extendí la mano y le aparté el cabello. Se sentía como paja al
tacto.

—Mi Elena, oh mi Elena. Lyubimaya. Mi alma, mi corazón.

Elena miró fijamente.

Podía ver su mente moviéndose a una milla por minuto


detrás de sus ojos, tropezando con cálculos y soluciones y
problemas.

Tan silenciosa, que puede que ni siquiera la haya oído,


respiró: —Kon.

Mi mano se posó en su mejilla, mis dedos y mi palma


encajaron tan perfectamente alrededor de su rostro que
podríamos haber sido dos piezas de puzzle encajando para
formar la imagen final.

—Lyubimaya, mi Elena.

Ella abrió la boca.

—¿Mamá?

Elena se alejó de mí de un salto. Volvió a subirse a las


ramas, arrullando palabras cálidas.

—Estoy aquí, mi niño salvaje. Estoy aquí. —Su voz era


exactamente la misma, pero nunca la había oído tan suave.
Los hombres se habían reunido alrededor. Todos querían
ver de cerca a nuestra presa, la criatura que había dejado a la
familia destrozada. La mujer que me había dejado menos
hombre.

Roman se adelantó, dejando caer la mandíbula y abriendo


los ojos al ver lo que había llamado a Elena.

—Santo cielo... Artyom, ¿estás viendo esto?

Elena bajó del árbol de un salto, con los brazos llenos del
secreto que tan bien había mantenido oculto durante casi tres
años.

Mi hijo.

Tenía la cara regordeta de un niño sano, sus rasgos todavía


suaves y flexibles antes de madurar con la edad. Pero incluso a
pesar de su juventud, todavía podía ver a su madre y a mí en él.
Desde su cabello rubio hasta sus ojos verdes, pasando por la
forma de su nariz y la curva de su barbilla.

Se parecía... se parecía a Natalia cuando era pequeña. Lo


que significa que se parecía a un Tarkhanov, se parecía a mí.

Mi hijo, mi niño, mi primogénito.

Mi heredero.

Babushka venía detrás de ellos, con el pelaje enmarañado


por haber vivido en el bosque durante tanto tiempo, pero
seguía casi sin cambios. Tal vez estaba un poco menos gorda
ahora, pero una vez que tuviéramos acceso a las ratas y a las
golosinas de Roksana de nuevo, estaba seguro que engordaría
una vez más.

Todas las miradas permanecían puestas en Elena y mi hijo,


a pesar que la gata emitía un fuerte maullido lleno de furia.

Elena ajustó a nuestro hijo en su cadera y levantó la barbilla.


No hubo saludos, ni reencuentros llorosos. Se dirigió a Artyom
y le dijo: —Nos han seguido cinco hombres. No estoy segura de
dónde están ahora, pero no pueden estar muy lejos.

Podía parecer medio salvaje, pero su voz seguía siendo


aguda y clara. Los instintos salvajes que acababa de mostrar
parecían evaporarse. "Parecía" es la palabra clave.

Puede que Elena haya vuelto a encerrar su salvajismo en su


interior, pero en el fondo sigue siendo una criatura salvaje.
Podía ver la barbarie que acechaba bajo su piel -me era tan
familiar como la mía propia- y ningún discurso civilizado podía
ocultarla a mis ojos.

—Ya se han ocupado de ellos —dije.

Ella no me miró. Ni siquiera reconoció mi existencia.

La ira se retorció en mis entrañas. —Pediste nuestra ayuda.


Aquí la tienes.
Artyom dirigió sus oscuros ojos hacia mí. Sabía que quería
discutir nuestras opciones, dejar a Elena la libertad de elegir.
Pero ya había hecho demasiado e ignoré su mirada cargada. No
intervine entre él y Roksana; esperaba la misma cortesía.

O si no....

—Sigues siendo cazada. Titus no se detendrá hasta que


tenga lo que quiere. No importa cuánto tiempo le lleve. —Metí
las manos en los bolsillos, la imagen de la facilidad—. Tienes
dos opciones, Elena.

Todos se tensaron mientras preparaba mi ultimátum.

—O vienes con nosotros de vuelta a la finca o te quedas


aquí y nos llevamos al niño de vuelta a la finca.

Todos los hombres miraron a sus pies y algunos juraron en


voz baja.

Elena tuvo una reacción menos atractiva. —¿Es eso una


jodida amenaza, Konstantin?

Se volvió hacia mí, con los labios despegados para mostrar


sus dientes.

La petulancia cubrió mi ira mientras la obligaba a dirigirse a


mí. El acto de tratamiento silencioso sólo iba a durar un tiempo.

—Cuida tu lenguaje delante del niño.


Por un segundo, pensé que volvería a arremeter contra mí.
Pero en lugar de eso, echó los hombros hacia atrás, levantó al
niño y dijo secamente: —Hay casas y hogares seguros en todas
partes, Konstantin. Nos quedaremos en uno de ellos.

Lo sabía, sabía que podría haberse escondido fácilmente en


el campo y no volver a poner los ojos en ella. Podría ahorrarme
el dolor, el tormento, la debilidad. ¿Pero ese niño? ¿Ese niño
que se parecía a mi sobrina? ¿Ese niño que tenía un par de
hermosos ojos verde musgo?

Esta familia había estado separada durante mucho tiempo.


No habría casas seguras, ni escondites. Nos reuniríamos,
aunque Elena hiciera todo lo posible para asegurarse que no lo
hiciéramos.

—Ninguna es tan segura como la finca —fue mi respuesta.

Me pregunté si ella podía ver los planes que se estaban


formando en mi mente.

Por la oscuridad que brillaba en sus ojos, sí podía. Casi me


dolió admitirlo, pero Elena me conocía tan bien como yo a ella.
Éramos dos individuos complejos que sólo se habían desvelado
el uno al otro...

Hasta que ella se había ido, hasta que me había dicho que
no me amaba. No te amo, Konstantin.

—Eso no es del todo cierto, ¿verdad?


Sonreí ante su doble sentido, aunque al recordar el ataque
de Titus en la finca me dieran ganas de rugir.

Un sonido de asfixia indicó que Roman estaba tratando de


contener una risa y fallando miserablemente.

—Oh, Elena, sigues siendo una perra, ¿eh?

—También soy madre ahora —volvió a decir, pero su tono


no tenía el mismo calor cuando se dirigía a Roman. Pude notar
el parpadeo de afecto en su rostro cuando se dirigió a él—.
¿Sigues siendo un idiota?

Roman sonrió con aspereza. —Mejor que un desertor de la


familia.

—Ya lo veremos —fue su fácil respuesta.

—Por muy dulce que sea este pequeño reencuentro... —


Hice que mi voz sonara mucho más suave de lo que sentía. Una
parte de mí, la parte oscura e impía, quería arrancarle la
garganta a Roman, castigo por hacer que Elena lo amara—. Es
hora de irse.

Elena apretó la mandíbula.

Algunos de los hombres echaron mano de sus armas, como


si se prepararan para defenderme... o para defender a Elena y al
niño.
—Entonces, ¿qué será, Elena... ustedes dos vienen con
nosotros, o yo me llevo a mi hijo de vuelta a casa sin su madre?
Capítulo 7

Elena Falcone
La repentina reintroducción en la sociedad aclaró mis
pensamientos.

El salvajismo que llevaba dentro se atenuó ante la


conversación de los adultos y me sentí más humana que bestia
por primera vez desde que desaparecí en el bosque con Niko.
Aunque todavía podía sentir mis instintos animales gruñendo
en mi vientre, se calmaron durante el tiempo suficiente para
que pudiera procesar un solo pensamiento: Hay algo malo en
él.

Al principio no sabía que era él. No había captado sus


rasgos, demasiado alejada de mi naturaleza para saber nada
más que cómo sobrevivir. Pero cuando escuché su voz, su
acento, que repetía mi nombre con tanto amor y anhelo, mi
mente se aclaró y mi humanidad regresó.
Fue entonces cuando me di cuenta, en lo más profundo de
mi alma, que este hombre podía lucir el rostro de mi amor, pero
que había algo dentro de él que no había estado allí antes.

Algo estaba mal; algo no estaba bien. Este no era el hombre


del que me había enamorado profundamente.

Físicamente, parecía el mismo. Su aspecto peligrosamente


bello no había cambiado, su cabello rubio y sus ojos castaños no
se habían alterado. Sin barba incipiente, sin nuevas cicatrices.
No había una letra grande que dijera Elena Falcone es una perra y
aquí hay una lista de razones de por qué.

Pero debajo de su exterior...

Había algo detrás de sus ojos. Se movía y bailaba lejos de la


luz, retorciéndose dentro de él como una serpiente
enroscándose alrededor de su presa. El giro de sus labios, el
tono de su voz, todo indicaba que algo, en lo más profundo de
su ser, estaba fuera de lugar. Un resorte de embrague se había
soltado, un engranaje se había atascado.

Aunque Konstantin podría haberse hecho un tatuaje que


dijera algo horrible sobre mí y todavía lo habría mirado y
recordado. Amo a este hombre. Nunca he amado tanto a nadie. Mi
igual, mi oponente. Lo amo, lo amo, lo amo…

Rompiste su corazón, Elena, me maldije en silencio mientras


caminábamos por el bosque. Eres la villana, la mala. Rompiste una
familia y lo alejaste de tu hijo. No puedes cabalgar hacia el atardecer
con el apuesto príncipe.
Miré la parte posterior de la cabeza de Konstantin. Príncipe
apuesto... Casi me reí a carcajadas.

Sus hombres se agruparon en la parte trasera del gran


grupo, y los de mayor rango caminaron más cerca de su Pakhan.
Tomamos caminos apenas hechos a través del bosque,
empujando entre los árboles salvajes y la maleza. Se prefería el
silencio, y sólo se oía la dulce voz de Nikolai.

Iba en contra de todos los huesos racionales de mi cuerpo,


pero una pequeña parte de mí se sentía aliviada que fuéramos a
la finca. No sólo porque era seguro, sino porque anhelaba ver a
Danika y Roksana, a Rifat, a Feodor y a los caballos, sólo una
vez más.

Te fuiste por una razón, me recordé.

Desvié la mirada hacia Dmitri. Tenía la mirada fija al frente,


pero pude ver sus ojos azul eléctrico escudriñando a los
hombres y los alrededores.

Cuando captó mi mirada, aceleró un poco el paso hasta


situarse a mi lado. Ninguno de los dos dijo nada.

Las últimas palabras que me dijo resonaron en mi mente en


ese momento. Recuerda por qué aprendiste ruso, me dijo.

Lo recordé: por eso me había ido.

Me había ido para mantenerlos a salvo, para evitar que la


gente que me importaba sufriera daños. Tatiana había entrado
tan fácilmente en la finca y los había amenazado. No le había
costado nada capturar a Roksana, Danika y a mí, y tampoco le
había costado matar a esas mujeres.

Todavía coreaba sus nombres por la noche. Letizia Zetticci,


Eithne McDermott, Mallory Nicollier, Flowerpot... y la pequeña
Annabella Benéitez.

Ellas me recordaban, cada vez que agarraba las llaves para


volver con Konstantin y mi familia, por qué no debía hacerlo.

Prendi una decisione, Elena. ¿O loro o tú?

Toma tu decisión, Elena. ¿Ellos o tú?

¿Cuántas veces había estado junto a la puerta de entrada,


con las llaves en la mano, cantando para mí las últimas palabras
de Tatiana? Demasiadas para contarlas.

Miré a Nikolai. Insistía en caminar solo como un niño


grande. De vez en cuando, Roman le devolvía la mirada y le
guiñaba un ojo, o le hacía una mueca, lo que provocaba una
carcajada en mi hijo. Sonaba tan dulce como el piar de los
polluelos en sus nidos.

¿Ellos o tú?

¿Ellos o mi hijo?

La cuestión era que sabía a quién elegiría... Sabía que mi


corazón quedaría destrozado pasara lo que pasara.
Necesitaba idear un plan. Uno bueno, uno que terminara
con mi hijo y mi familia sobreviviendo.

Mis maquinaciones eran una buena distracción para no


mirar la nuca de Konstantin y juzgar lo mucho que se parecía el
cuello de Nikolai al suyo. -casi idéntico-. Cuando comprobé que
eso fallaba, me distraje de Konstantin mirando a todos los
demás.

Artyom no había cambiado nada, salvo que parecía más


cansado. Su cabello negro como el de un cuervo seguía siendo
largo y estaba atado hacia atrás, y su rostro seguía teniendo una
expresión de hastío hacia todo el mundo. Él y Konstantin
estaban tensos el uno con el otro, lo que consolidó mi teoría que
Artyom no le había dicho a nadie que sabía dónde estaba yo.

Lo agradecí.

Roman era probablemente el que más había cambiado.


Parecía más viejo, no tanto más maduro, pero sí más curtido
por la vida. Probablemente fue el que más se alegró de verme;
aunque Olezka me ofreció un beso en la mejilla y un amable
"me alegro de verte".

Para ser el asesino de la familia, Olezka siempre había sido


el más amable y gentil de todos. Tal vez fuera porque creaba
tanta oscuridad y destrucción para ganarse la vida que, cuando
tenía la oportunidad de ser humano, la aprovechaba con
gratitud.
Babushka, sin embargo, era una criatura del mal, y se había
colocado al lado de Konstantin. Cada vez que miraba detrás de
ella, decía " traidora ".

Tardamos unas buenas horas en llegar hasta donde estaban


estacionados los vehículos. Nikolai se cansó, así que lo levanté y
lo llevé casi todo el camino. Me dolían los brazos y la espalda,
pero no me atreví a pedirle a nadie que lo tocara. Nikolai aún
no había sido presentado adecuadamente a su padre.

Todos nos amontonamos en los vehículos. Tuve la suerte al


conseguir que me metieran en un todoterreno con Dmitri,
Roman, Olezka, Artyom y Konstantin.

Todos mis chicos, me burlé para mis adentros. Algunos me


quieren, otros no y uno de ellos me odia. ¿Adivinas cuál es
cuál?

—Mamá. —Nikolai se frotó los ojos—. Tengo hambre.


¿Dónde está Baba?

—Te daré de comer pronto —le prometí—. Y Baba está


sentado en el regazo de Dmitri. ¿Lo ves?

Dmitri levantó a Babushka para mostrársela a Niko.

Niko estiró los brazos, pero yo le sujeté las muñecas. —


¿Puedo agarrarla?

—No, cariño. Dmitri está pasando un rato con Baba. Hace


años que no la ve.
—¿Mascota? —Niko se inclinó hacia delante y le acarició el
pelaje. Me miró por encima del hombro, sonriendo con maldad.
Sabía que estaba haciendo algo que yo no quería que hiciera.

Levanté las cejas, apretando los labios.

De repente, Nikolai no era tan valiente. Se apartó de


Babushka y volvió a acurrucarse en mi pecho, con la cabeza
metida debajo de la mía. No había otro lugar donde pudiera
sentarse que no fuera mi regazo, así que nos puse el cinturón de
seguridad a los dos y lo abracé con fuerza.

Yo estaba entre Dmitri y Artyom en el asiento del medio,


con Olezka y Konstantin en la parte delantera. Roman se sentó
en la parte de atrás, con la pistola en el regazo, aunque se
esforzó por mantenerla fuera del campo de visión de Nikolai.

—¿Cómo se llama? —preguntó Roman de repente.

Se me ocurrió que no lo había dicho en voz alta delante de


ellos, prefiriendo llamarlo por apodos cariñosos.

Miré a Artyom, pero su rostro permanecía estoico. No había


dicho nada. ¿Qué sabían y qué no sabían?

¿Cuánto sabían?

Sus ojos se cruzaron con los míos, y un entendimiento pasó


entre nosotros.
Artyom haría lo que fuera necesario para proteger y cuidar
a su familia, incluso si eso provocaba que la tensión y
Konstantin lo odiaran. Sabía que prefería que estuvieran vivos
con aire en los pulmones y lo odiaran a que estuvieran
enterrados a dos metros bajo tierra y lo amaran.

Sabía algo de lo que se siente.

—Nikolai —dije—. Se llama Nikolai.

El auto estaba lo suficientemente silencioso como para


haber oído caer un alfiler.

Niko levantó la cabeza al oír su nombre. —¿Sí, mamá?

—Niko —le acaricié el cabello—, te presento a Artyom,


Roman, Dmitri, Olezka... y Konstantin.

Sonrió mientras giraba la cabeza para mirar a todos. —Hola,


hola.

Intenté ver la reacción de Konstantin, pero seguía mirando


al frente, ocultándome su rostro.

Dmitri pareció que iba a vomitar por un segundo, pero


luego su rostro volvió a formar su máscara helada.

—Nikolai... después de mi... —Se interrumpió antes de


terminar la frase. Sus ojos se encontraron con los míos—. Un
buen nombre ruso.
—Así es.

El ceño de Niko se frunció mientras hablábamos por encima


de él. —Mamá —dijo en voz alta, dejando claro que seguía aquí
y que le gustaría ser incluido—. Mamá, Mamaaaá.

—Ese es mi nombre. No lo gastes. —Le peiné el cabello y lo


engatusé para que volviera a mi pecho—. Duerme la siesta,
cariño. Cuando te despiertes, estaremos en un lugar totalmente
nuevo.

—No estoy cansado —murmuró.

Segundos después de su declaración, Nikolai estaba


profundamente dormido.

Seguía siendo el centro de interés de los hombres. Incluso


Olezka, que conducía, miraba hacia atrás de vez en cuando para
espiarlo. Roman incluso intentó tocarle el cabello, lo que le valió
un fuerte tirón de orejas.

—Despierta a Nikolai y lo siguiente serán tus bolas —siseé


en voz baja.

Roman se retiró al asiento trasero.

El único que no parecía mostrar ningún interés era


Konstantin.

No sabía qué había esperado. Había tenido sueños infantiles


y esperanzas que, una vez reunidos, Titus sería derrotado y
Konstantin recogería en sus brazos a un alegre Nikolai, ambos
felices y juntos.

Pero no fue así. Ni lo sería nunca.

Este mundo no era apto para las personas que pedían


deseos a las estrellas y soplaban dientes de león al viento con
nuestras oraciones. Si querías algo aquí, tenías que tomarlo.
Tenías que robar, matar, sobrevivir. Cruzar los dedos y rezar un
Ave María no iba a ser suficiente.

No importaba cuánto lo desearas.

Sólo tienes que esperar hasta que sea seguro salir para ti y Nikolai,
me dije. Entonces podrás dejar ir a Konstantin y él podrá liberarse de
ti.

¿Pero cómo sería la seguridad? Tatiana había dicho que


mataría a mi familia si me quedaba con ellos, pero si no estaba
con mi familia, Tatiana iba a matarme de todos modos.

Una vez más, la pregunta rondaba en mi cerebro.

¿Ellos o tú?

¿Ellos o tu hijo?
No dormí en todo el viaje.

Cada vez que sentía que mis párpados empezaban a caer,


mi instinto maternal me pellizcaba el brazo. ¿De verdad vas a
dormir y dejar a tu hijo indefenso? ¿Rodeado de extraños? ¡Despierta!

Tardamos más de un día en llegar a la finca, un día de viajes


constantes. Del auto al avión y de vuelta al auto. Nikolai se
despertó en el avión, nervioso por todos los nuevos ruidos, y se
negó a tranquilizarse. Acabé caminando por los pasillos con él,
tratando de entretenerlo lo suficiente como para evitar un
ataque de nervios.

No fue hasta que se formaron los árboles y prados


familiares fuera del auto que necesité asentarme para intentar
evitar un ataque de nervios.

Me incliné sobre Artyom, en la parte trasera del auto,


bebiendo de las vistas que poco a poco empezaban a
configurarse. Vi a los caballos pastando en sus prados y a los
enormes perros con aspecto de oso que recorrían las
instalaciones. Los hombres se movían entre las sombras de los
árboles, pero sentí que sus ojos se volvían hacia el auto cuando
este pasaba.

Antes de darme cuenta, la gravilla estallaba bajo los


neumáticos y estábamos pasando las enormes puertas que nos
llevaban al interior de la finca. Las plantas y los árboles crecidos
seguían reclamando el terreno, las raíces destrozadas y las
plantas rebeldes parecían el bosque en el que Niko y yo
habíamos pasado la última semana sobreviviendo.

Vi cómo se abrían las puertas de la casa, seguidas de un


destello de cabello castaño.

Me abalancé sobre Artyom antes que tuviera la oportunidad


de quitarse el cinturón de seguridad.

Sus brazos me rodearon antes de caer al suelo, apretándome


con tanta fuerza que Nikolai gimió.

—Elena —sollozó Danika—. Dios mío, gracias a Dios... —De


repente, me apartó, la furia deformando su rostro—. ¿Qué
demonios, Elena?

Levanté a Nikolai. Sonrió a Danika. —Danika conoce a


Nikolai, Niko conoce a Dani, la amiga de mamá.

Danika se tapó la boca, parpadeando rápidamente. Unas


lágrimas silenciosas se derramaron por sus mejillas.

Mi hijo se acercó y le acarició la cara. —No llores. No pasa


nada. —Repetía las mismas palabras que yo le decía cuando se
enfadaba.

Más lágrimas cayeron por la cara de Danika.


—Estoy muy contenta de conocerte, Nikolai. Por eso estoy
llorando. —Levantó la vista hacia mí—. ¿Un bebé? Un hermoso
bebé. —Danika cayó en un charco de lágrimas una vez más,
apartando a Roman cuando intentó consolarla—. No, no, vete a
la mierda. Estoy bien, estoy bien.

Danika parecía mayor, pero la energía de su paso seguía


siendo ágil. Sus rasgos seguían siendo principalmente los
mismos, aparte de la marca en la mejilla. Se había formado un
hematoma que despertó mi curiosidad. ¿Dónde se había hecho
esa herida?

Cuando Danika interrogaba a la gente, normalmente lo


ataban. ¿Alguno de ellos la había herido?

Antes de poder preguntar, una voz melódica me llamó por


mi nombre.

Roksana entró en escena. Bajó las escaleras flotando, con un


movimiento fácil y ligero. Junto a sus tobillos, una niña de
cabello negro la seguía, agarrándose a las piernas de su madre
para protegerse.

—¡Oh, Elena!

Roksana y yo nos abrazamos. No fue tan exigente en su


abrazo como lo había sido Danika, pero me dio un buen
apretón.
—Me alegro mucho que estés bien —me susurró al oído.
Cuando se retiró, tocó el pie de Nikolai, dedicándole una
pequeña sonrisa—. ¿Y quién es este chico tan guapo?

Danika soltó hipando. —Nikolai.

Los ojos de Roksana se abrieron de par en par.

—Nikolai. —Probó el nombre en su boca antes de dedicarle


otra sonrisa—. Nikolai, es un placer conocerte.

Se le pusieron las mejillas un poco rosadas.

—Saluda a Roksana.

—Hola, Roksy. —No pudo pronunciar su nombre completo,


así que se conformó con dos sílabas.

La niña junto a sus pies se acercó, mostrando su preciosa


carita. Se parecía a Artyom, pero podía ver la dulzura de
Roksana en sus rasgos.

Parecía que Konstantin y yo no éramos los únicos que


habíamos estado ocupados procreando en lugar de vigilar a
Tatiana.

—Qué grosera soy. —Roksana puso una mano suave sobre


la cabeza de la niña—. Esta es mi hija, Evva. Evva, saluda a tu
tía Elena y a su hijo, Nikolai.

Evva sonrió como su madre. —Hola.


Niko la miró, con los ojos muy abiertos por la curiosidad.
Ella lo miró, con las cejas fruncidas.

No parecían saber qué hacer el uno con el otro.

Nikolai no había ido al preescolar y no hubo muchos otros


niños a su alrededor mientras crecía. Babushka y yo habíamos
sido sus compañeros de juego; nunca había tenido un amigo de
su edad.

Roksana me puso una mano suave en el brazo. —Entra y


caliéntate. Pueden comer, bañase y dormir. Ahora están a salvo.

Ahora están a salvo. Resistí las ganas de reír.

Ninguno de nosotros estaba a salvo, y menos ahora que


estaba con la familia.

Los hombres se habían quedado para ver nuestra reunión,


pero ninguno se unió a ella. De hecho, Artyom observó lo cerca
que estaba de Evva, sus instintos protectores probablemente en
llamas.

Sentí que el mío se encendía. ¿Creía que Nikolai y yo


éramos una especie de amenaza para Evva? No obstante,
Artyom siempre había sido sobreprotector. Lo había sido con
Roksana, y seguramente era peor cuando se trataba de su hija.

Konstantin fue el único que no se quedó a ver la reunión.


Entró en la casa con sus otros hombres, ladrando órdenes.
Danika lo vio partir, con el rostro pensativo.

—No ha sido él mismo últimamente...

—¿Últimamente? Creo que quieres decir desde hace tres


putos años —murmuró Roman.

Lo fulminó con la mirada antes de volverse hacia mí. Había


un destello de esperanza en sus ojos.

—Te echaba de menos, Elena. Pero ahora has vuelto;


nuestra familia vuelve a estar unida. —Sonrió a Nikolai—. ¡Y
tenemos nuevos miembros! ¿No somos afortunados?

Incluso Roksana, que era una conocida soñadora y siempre


la optimista, miró a Danika con incredulidad. Pero fue Roman
quien resopló y dijo: —No en esta puta vida, Dani. Elena
rompió esta familia. Va a hacer falta algo más que unos cuantos
besos para curar eso.

—No fue sólo Elena. —Me sorprendió escuchar a Dmitri


dando la cara por mí.

La otra persona que había destrozado la familia seguía sin


ser nombrada, pero no necesitaba presentación. Tatiana, o
Titus, o como coño se llamara, se cernía sobre todos nosotros,
invadiendo nuestros corazones y nuestras mentes. Algunos días
pensaba que, aunque ella muriera, nunca nos liberaríamos.

El fantasma de la perra probablemente abriría puertas y


encendería lámparas por el resto de nuestras mortales vidas.
—No te preocupes por tu familia —les dije a todos—. Yo
protegeré a la mía y ustedes a la suya.

Todos los ojos se posaron en Nikolai. Había empezado a


hacer muecas a Evva, lo que hizo que ésta mirara a su madre en
busca de ayuda.

Roksana me dio otro apretón. —No nos preocupemos por el


pasado. Entra, Elena.

Resultaba espeluznante lo mucho que la casa seguía siendo


igual y a la vez diferente. Todas las paredes estaban en la
misma posición, las luces y los cuadros, incluso algunas cajas de
la mudanza seguían idénticas.

Me sentí como si hubiera retrocedido en el tiempo y fuera


aquella viuda de veintitrés años que tenía la sangre de su padre
y de su marido en las manos.

Ahora tenía veintiséis años, era madre y estaba licenciada


en botánica por una universidad pública. Todavía tenía mucha
sangre en las manos, pero eran las mismas manos que bañaban
y calmaban a mi hijo, así que no podía seguir enfadada con
ellas.

Puede que todo siga en la misma posición, sin tocar y


acumulando polvo, pero había algo diferente. No era nada
físico... más bien era como si toda la casa estuviera sobre
cáscaras de huevo. Incluso las tablas del suelo parecían crujir
más suavemente. Como si tuvieran miedo de enfadar a los
habitantes.
O simplemente al dueño de la casa.

Nikolai se retorció en mis brazos. —Abajo, mamá, por favor.

Lo bajé, pero le sujeté la mano. —No te escapes —le dije


cuando tiró de mi agarre—. Te perderás. Entonces, ¿cómo te
encontraré?

—¡Escóndete y busca!

—Ahora no, cariño. Quizás más tarde.

Apretó la mandíbula, con los ojos entrecerrados. Abrió la


boca, dispuesto a exigir lo que quería a su manera de dos años.

Antes de poder pronunciar una palabra, una voz sonó en el


vestíbulo.

—Escucha a tu madre.

Nikolai se calló ante la orden. Parecía que ni siquiera él era


inmune a respetar al Pakhan.

Konstantin había decidido acompañarnos una vez más, con


Babushka por los tobillos. Parecía más tranquilo, pero esa bestia
que mantenía fuertemente encerrada rondaba bajo su piel. Un
movimiento en falso y se liberaría.

Mi propia bestia tenía un temperamento similar.

Esperaba que Konstantin se dirigiera a mí, que dijera algo,


cualquier cosa. Me hubiera gustado que empezara una pelea
delante de todos. Una buena y grande, que terminara con
lágrimas y cristales rotos y Konstantin necesitando una copa.

No recibí tal emoción de él.

Dijo a Artyom y Dmitri.

—Reúne a los hombres para la reunión. —Señaló a


Danika—. Tú también, Danika.

Luego se fue.

Nada.

Ni siquiera una mirada.

Sus palabras se envolvieron en mi corazón y lo apretaron.

Lyubimaya, mi Elena. Mi alma, mi corazón.

—Hora de un baño —dijo Roksana en voz baja—. Incluso


tenemos baño de burbujas. ¿Quieres burbujas, Niko?

Mi hijo asintió con energía, y su brillante voz llenó todo el


vestíbulo. —¡Sí, por favor!
Capítulo 8

Elena Falcone
El agua chapoteaba en las baldosas mientras Nikolai y yo
nos bañábamos. Le restregué la piel hasta que el agua se volvió
marrón por la suciedad y su piel se sintió blanda al tacto. Al
final, nos encontramos con los dedos podados, pero ninguno de
los dos se salió. Se sentía demasiado bien para tener un lavado
real, lleno de burbujas y jabones de dulce aroma.

—No nos quedaremos aquí mucho tiempo, cariño —le dije a


Nikolai mientras le echaba agua por la cabeza. Se rió del juego y
trató de corresponder. Lo dejé, sintiendo que el agua corría por
mi rostro, obstruyendo momentáneamente mis sentidos—.
¿Estás bien, cariño? No estaremos aquí mucho tiempo.

Nikolai no estaba escuchando realmente. —Ya, ya, mamá —


dijo.

No nos quedaremos aquí mucho tiempo, me recordé.


Cuando llamé a Artyom, pidiendo ayuda, desesperada por
la seguridad, no había previsto esto. No había pensado en cómo
sería ver a la familia, ver a la gente que había abandonado para
proteger.

No me había dado cuenta de lo mucho que los echaba de


menos hasta que los vi. En mi mente, no habían envejecido ni
cambiado un solo día; estaban congelados en el tiempo. Era
irracional creer que no cambiarían sin mí aquí, pero una
pequeña parte de mí realmente lo había esperado. En cambio,
las mejillas de Roman se habían ahuecado al madurar, y
Roksana había empezado a moverse con más comodidad sobre
su pierna.

Nuevas arrugas, cicatrices y pecas los marcaban a todos,


pequeños recordatorios de haberme perdido casi tres años de
sus vidas, y ellos de la mía. Aparté el cabello de Niko de sus
ojos.

Mi hijo era demasiado joven para entender lo que estaba


ocurriendo a su alrededor. Pero los niños eran intuitivos, y él
sabía que algo estaba pasando, especialmente con Konstantin.
Había intentado distraerlo de camino a la finca, pero los ojos
inquisitivos de Nikolai se habían posado en Kon durante la
mayor parte del viaje.

Konstantin no había mostrado lo que sentía en su rostro,


pero había visto un segundo en el avión en el que podía
percibir una curiosidad equivalente en su expresión al ver a su
hijo. Sólo un segundo antes de darse la vuelta, transformándose
de nuevo en el aterrador Pakhan que era.
¿Qué fue de él? me pregunté. ¿Qué pensaba Konstantin de
Nikolai, qué pensaba de su hijo? ¿Estaba contento, enfadado?
¿Triste o indiferente?

Un suave golpe en la puerta me sacó de mis pensamientos.

—¿Elena? —llegó la voz de Roksana—. He traído unas


toallas limpias.

—Pasa. —Me cubrí para ofrecerle a Roksana algo de pudor.

Supuse que pondría las toallas junto a la puerta y se


marcharía, pero en lugar de eso se deslizó dentro de la
habitación. El movimiento me permitió apreciar plenamente el
uso de su pierna. Antes se inclinaba por la pierna izquierda,
pero ahora bailaba en cada pisada, usando las dos.

—¿Ha desaparecido el dolor? —pregunté antes de poder


detenerme.

Roksana colgó las toallas en el perchero y sonrió a Nikolai.


Él le devolvió la sonrisa.

—Sí —respondió a mi pregunta—. He estado usando el


tónico que me recetaste durante los últimos años. Cuando hace
frío o llueve, hay dolor... pero la mayoría de los días tengo
plena movilidad de la rodilla.

—Me alegro. —Y lo estaba. Escuchar que Roksana ya no


tenía un dolor constante casi me hizo llorar.
Para ser justos, mis hormonas desde que me convertí en
madre estaban mal.

Roksana se miró en el espejo, pero no estaba concentrada en


su reflejo. Sus pensamientos estaban en otra parte.

—¿Roksana? —le pregunté.

—Te he echado de menos, Elena —dijo.

—Yo también te he echado de menos. —Fue más fácil de lo


que pensé que sería para mí decir eso.

Roksana se miró las manos. —Llevo mucho tiempo en esta


familia, Elena. Podría decirse que estoy aquí desde el principio.
Hace tiempo éramos sólo Artyom, Konstantin Tatiana y yo. Nos
cuidábamos unos a otros, nos queríamos. Éramos una familia.

Nikolai se entretenía con las burbujas sobrantes, lo que me


permitió prestar toda mi atención a Roksana.

—¿Cuál es tu punto?

—¿Mi punto? —Roksana se volvió hacia mí—. Sabes que


cuando me estaba recuperando de mi... accidente, Tatiana me
llevó a un campo cercano a Moscú. Estábamos solas ella y yo;
ninguno de los chicos estaba con nosotras. Lo cual era inusual
ya que siempre llevábamos a los chicos con nosotras. No era
seguro estar sola sin ellos.
Ella entrelazó sus dedos. —¿Sabes lo que dijo para estar en
ese campo? Ella dijo, grita Roksana. Grita hasta que no puedas
gritar más, grita hasta que se te salgan los pulmones del pecho,
grita hasta que tu voz se la trague el cielo, ¿y sabes lo que hice,
Elena?

Ya sabía la respuesta, pero pregunté: —¿Qué hiciste,


Roksana?

—Grité. Grité hasta que tuve que acostarme por el esfuerzo.


—Tenía los ojos vidriosos, pero no se le caían las lágrimas.

—¿Qué sentido tiene esa historia?

Roksana sonrió débilmente. —Cuando necesites gritar,


avísame. Conozco un campo.

Mis hombros se tensaron. —¿Qué te hace pensar que


necesito gritar?

—De madre a madre, parece que necesitas un buen grito. —


Roksana acarició las toallas—. Las he puesto en la secadora
para que estén calientes. Evva y yo estaremos afuera.

Se fue tan silenciosa y elegantemente como había venido.

Saqué a Nikolai, a pesar de sus protestas. Pero las palabras


de Roksana habían calado en mí, ahora una parte permanente
de mi psique. La inquietud se enroscaba en mis músculos y
necesitaba moverme, ver algo.
—Mamá, déjame hacerlo. —Nikolai me quitó la toalla,
secándose torpemente.

Envolví las otras toallas alrededor de mí y de mi cabellera,


viendo a mi hijo luchar. Al final, se la puso como una capa, con
la parte delantera desnuda a la vista de todos.

Sacudí la cabeza. Chiquillos.

Roksana y Evva estaban en el pasillo. Esta vez, Evva estaba


en brazos de su madre y miraba a Nikolai. Cuando él le sacó la
lengua, ella le sacó la suya.

—Niko —advertí—. No le sacamos la lengua a la gente.

Señaló a Evva con un gesto de incredulidad.

—Por aquí, Elena. Tú también, Nikolai —dijo Roksana.


Comenzó a recorrer el pasillo, pero en la dirección equivocada.

—¿No nos quedamos en mi propia habitación?

Me miró de nuevo, encogiéndose ligeramente.

—Eh, no. Kostya quiere que tú y Nikolai se queden al final


del pasillo. —añadió rápidamente—. Para mantenerlos a salvo.

—¿O para mantenernos dentro?

Roksana no tuvo respuesta a eso.


Había algunas habitaciones en el pasillo de Konstantin. Su
cuarto de baño privado, unido a su estudio personal y a dos
habitaciones libres. Nikolai y yo compartíamos la habitación
contigua a la de Konstantin, lo que significaba que yo podía
oírle salir, pero él también podía oírme salir.

Me sentía demasiado cerca de él, sólo una composición de


yeso y ladrillo que nos mantenía separados.

Aunque estuviera tan callado como un ratón, seguiría


sintiendo su presencia a unos metros de distancia. Seguiría
sabiendo que se estaba duchando, durmiendo y vistiendo a
pocos metros de donde yo estaba.

Me iba a volver loca si seguía rumiando sobre ello.

—La cena es dentro de un par de horas —dijo Roksana—.


Deberías venir.

Ayudé a Nikolai a subir a la cama. Inmediatamente empezó


a saltar.

—No te caigas y te abras la cabeza —ordené. A Roksana le


dije—: Sí, ya veremos.

Ella suspiró. —Sé lo que significa. En serio, será bueno para


Niko y a Danika le encantará.

Me apoyé en el poste de la cama. Nikolai y Danika eran mis


puntos débiles. —Eres toda una manipuladora, ¿sabes? Aquí
estaba pensando que tú eras la buena.
Roksana se rió de forma simpática. —¿Cómo crees que he
sobrevivido en este mundo tanto tiempo? —Sentí que mi propia
sonrisa crecía—. La cena es a las seis. No llegues tarde.

Incliné la cabeza.

Cuando iba a marcharse, volvió a llamar.

—Ah, ¿y Elena? —Señaló a nuestros hijos—. Ellos son los


únicos buenos. El resto somos adultos. —Roksana se fue en un
remolino de movimientos.

No fui a cenar.

El reloj llegó a las seis y no salí de mi habitación.

Nikolai no se dio cuenta de la contemplación de su madre,


demasiado excitado e interesado en su nuevo entorno. Se pasó
horas rebuscando en la habitación y en el baño, abriendo todas
las puertas y tirando de todos los marcos. Le impedí destrozar
la decoración más de una vez.

Me senté en la cama y lo observé, con las rodillas pegadas al


pecho.
El reloj estaba frente a mí, su incesante tic—tac nunca vaciló
ni se detuvo, a pesar que necesitaba desesperadamente unos
minutos sólo para procesar cómo había llegado desde una
farmacia en un pueblo pequeño hasta el lugar del que estaba
huyendo.

Dame sólo cinco segundos, le rogué al reloj.

El reloj siguió avanzando.

Cuando el reloj marcó las siete, llamaron a la puerta.

Nikolai se detuvo a mitad de carrera, girando la cabeza


hacia la puerta. —¿Mamá? —preguntó cuando no me moví.

Volvieron a llamar a la puerta.

Quería ignorarlos, pero por el olor que se respiraba bajo la


puerta, habían traído la cena. Nikolai tendría hambre y se
merecía una buena comida caliente, sobre todo después de
haber comido bayas y bocadillos de gasolinera durante los
últimos días.

Esperaba que Roksana o Danika estuvieran en la puerta,


pero en su lugar la figura de Artyom, de dos metros de altura,
se asomó al umbral. En sus manos había dos platos llenos de
comida humeante.

—¿Puedo entrar? —preguntó.


Me hice a un lado y vi cómo llevaba los platos a la pequeña
mesa y las sillas, destinadas a las comidas en la habitación.

Nikolai fue directamente hacia la comida, con los ojos muy


abiertos.

—¿Para mí?

—Sí, para ti y para tu madre. —Artyom puso los cuchillos y


los tenedores—. Este es para ti, Nikolai. Toma.

Artyom ayudó a Nikolai a subir a la silla.

Me adelanté con la intención de arrebatarle a Nikolai, pero


mi hijo hurgó con avidez en su cena, con un aspecto tan feliz
que no pude soportar el riesgo de sus lágrimas.

—Gracias —exhalé—. Por no decir nada.

Secretos giraron entre nosotros. Artyom debió de informar a


Konstantin de algunos de ellos; si no, ¿por qué si no iba a
bloquear al hombre que consideraba su hermano con tanta
crueldad?

Artyom volvió sus ojos oscuros hacia mí.

—No me des las gracias, Elena. No te he hecho ningún


favor. —Miró a Nikolai—. O a él mismo.

Mi hijo siguió comiendo, ensuciándose mientras se


atiborraba.
Tenía sospechas de por qué Artyom había guardado mis
secretos. Sin embargo, quería su confirmación, quería que me
dijera la razón.

—¿Por qué no dijiste nada?

La cara de Artyom no revelaba nada. No es que lo hubiera


hecho alguna vez.

—¿Por qué? —le pregunté.

—Ven a cenar mañana —dijo en lugar de responder. Quizás


ni siquiera Artyom sabía la respuesta a mi pregunta.

—No.

—No me molestaré en preguntarte por qué no. Nos


ahorraré a los dos tener que soportar una mentira. —Artyom
continuó observando a mi hijo, sus rasgos se suavizaron
momentáneamente.

—Es extraño... lo parecidos que son.

Todo mi cuerpo se tensó. Ya lo sabía, no necesitaba el


recordatorio.

—Gracias por traernos la cena, Artyom. Ya puedes irte.

Sus cejas se alzaron con un leve humor. —Por supuesto,


Elena. Disfruta.
Cuando iba a marcharse, se detuvo junto a la puerta y
apoyó la mano en el marco.

—La respuesta a tu pregunta... —Nuestros ojos se


encontraron—. Haría cualquier cosa para proteger a mi familia,
Elena. Cualquier cosa.

Sentí que se me fruncían las cejas.

—¿Protegías a Konstantin?

Por un momento, pensé que Artyom se reiría. En cambio, se


limitó a negar con la cabeza, con el rostro iluminado por la
diversión.

—No. A Konstantin no. —Se marchó sin decir nada más,


como había hecho su mujer.

La cena estaba deliciosa, y ver a mi hijo tan encantado con el


puré de patatas hizo que las últimas setenta y dos horas
merecieran la pena. Cuando terminó, lo vestí con un pijama de
Anton y lo metí en la cama. En cuestión de segundos estaba
dormido, su pequeño pecho subía y bajaba mientras su cabeza
se llenaba de sueños.

Pensé que el sueño me evadiría, pero caí rápidamente en la


trampa de las pesadillas. Soñé con Titus de pie junto a la cama,
con una sonrisa cruel y la mano acariciando la cabeza rubia de
Nikolai. Cuando intentaba agarrar a mi hijo, se reía y susurraba
—¿Ellos o tu hijo?
Me desperté cubierta de sudor, pero a tiempo de ver salir el
sol por el horizonte, señalando el primer día de mi regreso a
Konstantin Tarkhanov.
Capítulo 9

Elena Falcone
Me tumbé en la cama y miré al techo. El mundo exterior era
apacible y tranquilo, desde los pájaros que piaban en sus nidos
hasta la luz del sol que calentaba la tierra.

Pero en mi interior no había tranquilidad. En cambio, una


tormenta oscura y furiosa se agitaba en mis entrañas.

El nuevo día había traído consigo pensamientos claros, y me


había permitido procesar los últimos días. Lo que significaba
que tenía tiempo para organizar todos mis pensamientos y
sentimientos, ordenándolos como si mi cerebro fuera una
despensa. El trauma en el estante superior, Konstantin en los
recipientes, la familia en el estante de las especies y el
conocimiento de los venenos en los tarros de cristal.

¿Cómo se atreve Konstantin a amenazarme con quitarme a


mi hijo si no sigo su pequeño plan? Me burlé de mi propia
mente mientras revivía nuestro primer encuentro después de
tres años, repasando cada palabra y cada momento con tanta
concentración que estaba convencida de poder recrear todo el
intercambio.

¿Cómo se atreve a arrastrarme de nuevo a este lugar que


dejé? Cómo se atreve, cómo se atreve, cómo se atreve...

Cree que tiene derecho sobre ti porque tuviste a su hijo, dijo una
voz en mi mente. A pesar de todos sus esfuerzos, no es diferente de los
hombres que te criaron, los que se creen dueños de los vientres de sus
mujeres y de todo el fruto que da.

—No a mí, Konstantin —siseé para mis adentros—. No


serás mi dueño, no me titularás como tu baby mamma, como tu
amante.

Una pequeña parte racional de mí me advirtió que me


estaba agitando. Me estaba enfadando más de lo que tenía
derecho a estar, pero una vez que empezó el espiral de
pensamientos, fue difícil ver la luz. Era difícil mantener la
calma.

Mi creciente ira me animó a hacer lo que hice a


continuación.

Levanté la cabeza para ver cómo estaba Nikolai. Seguía


dormido, tan lindo como un querubín. Lo arropé, le besé la
frente y luego fui en busca de una pelea.

Toda la mansión estaba en silencio, pero pude ver a los


soldados y a los perros deambulando por el exterior,
moviéndose entre las sombras menguantes mientras cambiaban
de turno.

Konstantin no estaba en su habitación, sino en su estudio


personal. Era diferente al despacho de abajo, que servía tanto
de lugar de trabajo como de sala de reuniones informal. Su
estudio personal era más cálido, con fotos de su familia en las
paredes y libros apilados como montañas para el polvo.

No me molesté en llamar, simplemente entré.

Konstantin estaba en el escritorio, con el bolígrafo en la


mano y los documentos ante él. No levantó la vista cuando
cerré la puerta tras de mí, sino que continuó con su trabajo.

Era extraño lo mucho que se parecía esto a la noche en que


me fui, pero en el espectro opuesto. Como si los colores
estuvieran invertidos, como si estuviera al revés.

—Necesitamos hablar.

Su pluma no se levantó de la página. —¿Eh?

—Sí, lo hacemos. —Me acerqué al borde del escritorio, la


sangre ya se calentaba con la emoción de una pelea.

Que Konstantin me gritara sería mucho mejor que su apatía,


mucho mejor que esta tensión vacía y educada entre nosotros.

Golpeé las manos sobre la caoba.


—Acabas de descubrir que eres padre y te importa una
mierda. ¿Qué te pasa? —exigí—. Además, no soy estúpida.
Estás actuando de forma extraña; todo el mundo está actuando
de forma extraña. Como si toda la Bratva estuviera caminando
sobre cáscaras de huevo. ¿Qué has hecho, cabezota?

Konstantin dejó la pluma, cerró su documento y se recostó


lentamente en su silla. Cada movimiento era metódico y
ordenado, pero pude notar que la ira en su interior subía a la
superficie.

—Tienes mucho valor —dijo en voz baja, suave, como un


enamorado—, viniendo a mi despacho y acusándome de malas
acciones.

Crucé los brazos sobre el pecho, ocultando mi alegría al ver


que mordía mi anzuelo. Sí, pelea conmigo, arrullé internamente.
Grita, grita. Luchemos, Konstantin.

—Tienes mucho valor. Te dejé, Konstantin. Me fui y tú me


has devuelto al redil, a la familia, y me has metido en la
habitación contigua a la tuya.

Sus ojos parpadearon. —Nos pediste ayuda.

—Llamé a Artyom para pedirle ayuda —respondí—. No


quiero nada de ti.

Mentirosa, mentirosa, mentirosa. La palabra se burló de mí.

Necesitaba un bolígrafo, un rotulador, algo con tinta. Ahora.


—Lo dejaste muy claro, Elena —ronroneó Konstantin. La ira
se aferraba a cada palabra—. No te preocupes por eso.

Porque no te amo, Konstantin.

Mis palabras de despedida quedaron suspendidas en el aire


entre nosotros como un nido de avispas. Decirlo había sido
pura agonía y casi le había confesado todo a Konstantin. Me
había ofrecido un reino, un matrimonio, una familia, y yo lo
había rechazado todo. Para mantenerlo a salvo, para
mantenerlos a todos a salvo.

Cerré los ojos brevemente.

¿Por qué empiezas esta pelea, Elena? me pregunté. Te fuiste


para mantenerlo a salvo. Tienes que protegerlos de Tatiana.
Funcionó, ¿no? Ella no ha tocado ni un cabello de sus cabezas.

¿Qué hará ella ahora que has roto tu parte del trato?

—¿Dónde está? —pregunté antes de poder detenerme.

El ceño de Konstantin se frunció. —¿Quién?

—El hombre que conocí hace casi tres años. —No


respondió—. El hombre que me dio una biblioteca y bromeaba
con su familia. El hombre que fue respetado por sus hombres
antes de ser temido. Quiero saber dónde está.

Su expresión no se inmutó. —Me gustaría poder decir lo


mismo. Pero la mujer que conocí hace tantos años huyó de sus
problemas y no ha parado desde entonces. —Una lenta sonrisa
creció en su rostro—. ¿Ya estás cansada, Elena?

Exhausta.

Estaba tan cansada de correr, esconderme y escabullirme


que algunos días me asombraba levantarme por la mañana. Me
sorprendía que mi corazón no hubiera dejado de latir por la
fatiga y que mis pulmones no hubieran dejado de respirar por
el cansancio.

¿Cómo podía responder a eso?

Tengo tan poca energía que a veces soy más cadáver que humana.
Soy una criatura aletargada cuyo único propósito es mantener a su
hijo con vida. Mis huesos se duermen a la hora de comer y mi cerebro
está durmiendo la siesta a mediodía.

Por supuesto, estoy jodidamente cansada, Konstantin, quise


soltar.

En lugar de eso, dije: —Elegiste amar algo venenoso, Kon.


No puedes enfadarte cuando te hace enfermar.

—Así parece. —Konstantin señaló la puerta—. Me parece


que nuestra pequeña charla ha terminado. Siéntete libre de irte.

—No he terminado de gritarte.

Apretó los labios. Pude ver cómo se agitaba su cólera bajo


su exterior tranquilo. —He terminado de discutir esto.
—No lo harás.

—Suenas como Roman. Argumentando tu punto de vista


como una niña petulante.

Casi me reí. —Oh, ¿ahora estamos hablando de niños? Eso


es irónico. Teniendo en cuenta que definitivamente no vas a
recibir ninguna taza de "Mejor Papá de la Historia" este año... o
nunca.

Esa fue la gota que colmó el vaso.

Konstantin golpeó el escritorio con la mano y toda la


habitación tembló por el impacto. Sentí que el corazón me daba
un vuelco y que el miedo crecía en mí.

No me haría daño... ¿Verdad?

—¡Suficiente! Cómo te atreves a hablarme así. —Su voz


sonó como un trueno—. Soy el Pakhan, el rey. No estás en
posición de desafiar mi autoridad, Elena.

Puse una cara más valiente de lo que sentía.

—Puedo desafiar a cualquier autoridad que desee.


Especialmente al padre de mi hijo.

Konstantin se puso de pie. Casi había olvidado lo alto que


era. Estaba tan acostumbrada a ser una de las más altas de la
sala, no sólo en altura física sino también en intelecto y
autoestima.
Me sentí muy pequeña de repente.

—No puedes castigarme por un crimen que ni siquiera se


me permitió cometer —gruñó—. Me quitaste a ese niño, le
quitaste a su familia. Y luego lo llamaste Nikolai Falcone.

Hice una pausa.

Espera, ¿qué?

—¿Falcone? —repetí, saboreando el apellido en mi lengua


con cada sonido agrio—. ¿Falcone?

—Podrías haberle puesto al menos un apellido mejor.


Agostino, Strindberg. ¿Pero Falcone? —gruñó Konstantin—.
¿Jodido Falcone?

Me reí. No pude evitarlo.

—¿Crees que le puse el nombre de un hombre que maté?


¿Un hombre al que odiaba tanto que lo envenené lentamente
con dedalera todos los días para que su corazón acabara
cediendo? —Levanté las manos en el aire—. ¿Has comprobado
siquiera el certificado de nacimiento de Nikolai o sólo estamos
haciendo acusaciones descabelladas?

Konstantin no se calmó. Mi diversión pareció encender aún


más su temperamento.

—Lo sé de buena tinta.


—Claro que no —dije—. Porque yo estaba allí ese día
cuando se rellenó el certificado de nacimiento. ¿Quieres saber
cómo se llama, Konstantin?

Su nuez de Adán se agitó mientras gritaba: —¿Cómo se


llama?

—Nikolai Konstantinovich Tarkhanov. —Mi acento se


torció en algunas vocales, pero conseguí que se entendiera—. Se
llama Nikolai Tarkhanov, saco de mierda.

Los nudillos de Konstantin se volvieron blancos cuando


agarró el escritorio y la madera gimió. No estaba segura de si lo
agarraba con tanta fuerza porque se preparaba para lanzármelo
o si estaba utilizando el escritorio como última barrera entre
nosotros, su única forma de evitar lanzarse.

—Cuando se lo conté a la comadrona, me preguntó cómo se


deletreaba —dije, con el recuerdo cayendo de mi boca—. Se lo
dije. Luego me preguntó por el nombre del padre.

—¿Qué le dijiste?

Me encontré con sus ojos. Bajo su ira, su locura, pude ver


algo familiar. Tristeza. Pérdida. Desamor.

—Le dije la verdad —dije con sinceridad.

Konstantin cerró los ojos brevemente, en un esfuerzo por


tratar de ocultar lo que sentía por mí.
No sirvió de mucho. Konstantin veía cada parte de mí, y a
su vez, yo veía cada parte de él.

—Cuando la amenaza termine, Niko y yo nos alejaremos de


ti. —Me dolió decir esas palabras en voz alta, pero, ¿por qué?
Siempre había sido así como terminaría esta historia—. No
apareceré dentro de treinta años reclamando tener el heredero
de tu trono y robar toda la gloria a tus otros hijos. Viviremos
una vida tranquila, una vida afuera.

No dijo nada.

—No tendrás que volver a vernos.

Entonces se echó a reír.

Fue tan sorprendente, la risa ronroneante, casi cálida, que


retumbó en su pecho y salió al aire lleno de tensión.

—No, no, mi Elena —musitó mientras se calmaba—. No es


así como mi hijo va a vivir su vida.

No me gustó la forma en que lo dijo.

—¿Qué quieres decir? —pregunté.

—Nikolai es un Tarkhanov. Es mi heredero. —Konstantin se


levantó del escritorio, robando todo el aire de la habitación al
hacerlo—. El resto de su vida transcurrirá aquí, con su familia,
con su padre.
—¡Bastardo arrogante! ¿Y sin su madre? Sí, eso no va a
pasar, joder —solté—. Yo soy su madre. Ni siquiera sabe tu
nombre.

—Lo sabrá —amenazó Konstantin—. Todo el mundo


conoce el nombre de Konstantin Tarkhanov y mi hijo no será
una excepción.

Gruñí. —¡Y cuando llegue el momento de ocupar su trono,


le pasaré la maldita corbata!

—Si se lo pides amablemente, estoy seguro que te dejará ser


tú quien lo haga.

—¿Qué, Konstantin? ¿Vas a criarlo bajo el reinado de sangre


de Titus? ¿Vas a leerle cuentos para dormir y a cortarle la
corteza de los sándwiches mientras Tatiana se venga de
cualquiera que le haya puesto la mano encima?

Konstantin enseñó los dientes, con el labio curvado en un


gruñido.

—Tienes suerte que no quiera vengarme, Elena.

—Así es como va a ser, ¿eh? ¿Tengo que sacar la vieja


dedalera? ¡Maldito hijo de...!

—¿Mamá?
Capítulo 10

Konstantin Tarkhanov
Nikolai había abierto la puerta y ahora colgaba del pomo.
Llevaba un pijama que le quedaba grande, los puños del
pantalón le ahogaban los tobillos. El pijama de Anton -había
oído a Roksana mencionar a Anton que lo compartiría durante
un rato.

Los ojos de Nikolai se agrandaron al vernos a su madre y a


mí. Su cabello rubio estaba revuelto por el sueño y había un
pliegue de una almohada fundido en su mejilla.

Se frotó los ojos. —¿Mamá? —volvió a preguntar.

Elena se levantó de donde había estado. —Mi niño salvaje,


¿qué haces despierto? Has tenido un gran día, lo que significa
que necesitas un gran sueño.

Nikolai me miró y luego volvió a mirar a su madre. —Has


hecho mucho ruido.
Vi cómo se tensaban los músculos de la espalda de Elena.
Ella le peinó el cabello.

—¿Te hemos despertado? Lo siento, cariño. Sólo


estábamos... Sólo estábamos hablando.

Para ser un niño pequeño, tenía una muy desarrollada


expresión de mierda. Aunque suponía que Elena llevaba esa
misma cara en los genes y la había transmitido con la misma
facilidad que sus ojos verdes.

—Mmhmm —murmuró—. Estaba durmiendo.

—Lo siento, cariño. Deja que te vuelva a acostar. —Elena me


miró por encima del hombro, con los ojos repentinamente
encendidos. Esto no ha terminado, prometía su expresión.

Sí, lo está, le respondí.

Nikolai tomó la mano de su madre y dejó que lo guiara


hacia afuera. Mientras se iba, se volvió hacia mí y me saludó
con un pequeño gesto. —Buenas noches.

Elena me envió otra mirada acalorada. Devuélvesela, pedazo


de mierda.

—Buenas noches, Nikolai. —No miré a su madre. —Elena.

Si su hijo no estuviera allí, podría haberme insultado de


nuevo. En lugar de eso, Elena controló su temperamento,
recogió al niño y se fue.
En un movimiento calculado de su parte, dejó la puerta del
estudio abierta.

Sabía que se sentiría satisfecha con la idea que yo me


levantara y la cerrara detrás de ella, como si fuera su maldito
mayordomo.

Cuando di un paso alrededor de mi escritorio para cerrar la


puerta, me detuve junto al pasillo. Me dije que sólo estaba
comprobando si había amenazas, que sólo estaba estirando las
piernas.

Pero ni siquiera yo podía engañarme.

A través de las paredes, podía oír a Elena arrullando a su


hijo. De vez en cuando soltaba una risita de júbilo antes de
quedarse callado bajo el silencio de su madre. Podía oír su voz
repitiendo palabras y aumentando el ritmo, lo que significaba
que le estaba leyendo un cuento.

Me apoyé en la pared y escuché.

Las palabras estaban apagadas, pero era su tono lo que me


enamoraba. Lo delicada y dulce que era su voz cuando le
hablaba a su hijo, lo paciente y cariñosa que era cuando
describía y explicaba el mundo que lo rodeaba.

Incluso en el bosque, cuando los encontramos por primera


vez y nos dirigimos a los vehículos, ella respondió a todas sus
preguntas.
¿Pajarito?

Sí, es un pájaro carpintero.

¿Pájaro carpintero?

Pico. Recuerda el sonido de la k.

K, k, k, había repetido hasta que Elena se había reído. Pájaro


carpintero.

Elena a menudo se equilibraba en la línea entre la paciencia


y la impaciencia. Podía tener problemas con la gente que no
entendía los conceptos tan rápido como ella o se molestaba
rápidamente por las formas convencionales de hacer las cosas.
Pero también se había sentado con Roman durante horas
mientras lo enseñaba a leer y había esperado durante meses
para matar a su padre.

Escucharlos a los dos...

Era difícil describir lo que me hizo sentir. Había sentido


rabia, tristeza y alegría, todo en las últimas horas. Por lo
general, todo al mismo tiempo.

Adoraba a mi sobrino y a mi sobrina, los adoraba con la


intención de tener siempre hijos propios algún día. Pero me
había perdido casi tres años de la vida de Nikolai. No lo había
visto como un recién nacido ni lo había visto dar sus primeros
pasos. Ni siquiera conocía su primera palabra, y sólo hace tres
minutos que había aprendido su nombre completo.
Me habían engañado; habían engañado a Nikolai. Nuestra
relación nunca se había formado ni crecido, ¿y para qué? ¿Para
que Elena pudiera vivir con su libertad?

Elena nunca había tenido la oportunidad de ser libre. Había


tenido un hijo que cuidar, y luego, cuando Nikolai tuvo edad
suficiente para ir al preescolar, Tatiana había enviado a sus
hombres a cazar a Elena.

La participación de Tatiana en esta situación era motivo de


preocupación. ¿Por qué ahora? ¿Por qué elegiría atacar ahora?

Hace tiempo que sospechaba que su silencio en los últimos


años había sido para tener tiempo de construir su ejército. Sin
embargo, cuando mis hombres y las demás organizaciones
habían buscado, no había pruebas de un ejército, ni siquiera de
la propia Tatiana.

Se las había arreglado para burlarnos a todos de nuevo.

Sólo que ahora, mi fracaso en capturarla no sólo amenazaba


a mi familia o a las mujeres que amaba. Sino también a mi
sobrina, mi sobrino... y mi hijo.

El tono de llamada cortó mis cavilaciones, permitiéndome


una distracción momentánea del torbellino que eran mis
pensamientos.

—Sí —respondí.
—Jefe. —Era Feodor—. Tenemos al Don de Manhattan en la
línea.

—Pásamelo.

El dial corrió por un segundo antes que la voz de Giovanni


Vigliano dijera: —Necesitas una secretaria.

—Tengo una. Sólo que no se lo digas a Feodor.

No se rió, pero Giovanni nunca lo hacía. Imaginé que era


porque no veía el sentido de reírse. Mientras que yo me reía
para calmar a la gente que me rodeaba o para encantar a los que
necesitaban ser encantados, Giovanni no se molestaba.

Es un psicópata, me había dicho Roman la primera vez que


nos reunimos con Giovanni en privado.

Los psicópatas intentan pasar desapercibidos, había


respondido Artyom. Son encantadores y productivos en la
sociedad. Giovanni es... Giovanni es simplemente apático.

Estaba de acuerdo con Artyom. El vacío que había en el


interior de Giovanni no podía explicarse con un término
médico. Era algo mucho más horrible que eso.

—He oído que tu mujercita ha vuelto —dijo Giovanni—.


¿Puedo creer que sus desmanes asesinos también están
llegando a su fin?
Me recosté en la silla, sonriendo para mis adentros. —Eres
uno de los que habla.

—Sin duda.

—Ya que te tengo al teléfono, tengo que agradecerte lo del


barco. Nos ha reducido el tiempo de viaje a la mitad.

—Me hiciste un favor y ahora yo te he hecho uno. Estamos


en paz. —Unos meses después de la marcha de Elena, Giovanni
y su nueva esposa se habían encontrado en un aprieto, y yo
había estado más que feliz de ofrecerles una ayuda.

—Por ahora —respondí.

Giovanni hizo un ruido de acuerdo. —He oído que te has


encontrado con un heredero. Enhorabuena.

Mi agarre del teléfono se tensó. —Su madre y yo no estamos


casados. —Una indirecta a la propia filiación de Giovanni—. Si
quiere un reino, tendrá que matar a un viejo don y casarse con
su hija.

—O robarle la viuda —replicó Giovanni.

—Muy cierto. —Retiré una pelusa invisible de mi


pantalón—. Qué ejemplos hemos dado a nuestros muchachos.

El don no se rió, pero había humor en su voz cuando


respondió: —Esperemos que sus madres sean mejores
influencias.
Ninguno de los dos lo creía.

—Llamé para preguntar por la situación de Titus. ¿Ha


vuelto?

Por primera vez en décadas, los jefes de la mafia habían


dejado de lado sus rivalidades y diferencias para dar caza a
Titus. Había matado a mujeres y niños inocentes y todos
querían un bocado. Giovanni y yo habíamos trabajado juntos.
No la había perdonado por su atentado contra la vida de su
hija, Marzia.

—Sus lacayos lo son, y trabajan duro. Pero la mujer misma


permanece oculta.

—Hazme saber si hay alguna actualización.

—Tú también.

Colgamos, mucho más cordiales el uno con el otro de lo que


habíamos sido todos esos años atrás. El tiempo es algo curioso,
¿no? Puede aliviar y doler. Podía disminuir el dolor, pero
también podía generar resentimiento. Lo peor era que no
podías tomarte un respiro; seguía avanzando y avanzando
hasta que mirabas atrás y pensabas, ¿dónde ha ido el tiempo?

Cuando salí del estudio, atraído por el olor del tocino,


Roman me encontró. Su expresión era sombría y su nariz había
doblado su tamaño, goteando sangre.

—¿Dmitri?
Mi byki suspiró. —Dmitri.

—¿Dónde?

La cara de Roman se deformó. —¿Estás seguro de querer


tratar con él, jefe?

El significado de sus palabras no era difícil de descifrar.


Para él, yo era un barril de pólvora a punto de explotar, y
emparejarme con un Dmitri borracho sólo acabaría en desastre.

—¿Dónde? —repetí.

No se molestó en ocultar la preocupación en sus ojos


cuando dijo: —Su baño. —Parecía que iba a decir algo más, una
advertencia o un consejo, pero se calló. Roman no se atrevería a
arriesgar mi temperamento en estos días, pero, de nuevo,
¿quién lo haría?

Lo hizo, una voz susurró en mi mente.

La ignoré y fui a buscar a Dmitri.

Encontré a Dmitri en el suelo de su cuarto de baño, con las


botellas de vodka desechadas colocadas a su alrededor como un
extraño ritual. Tenía la cabeza baja, el cabello enmarañado y
pegajoso. Su mano derecha sangraba y la hinchazón de los
nudillos indicaba que la cara de Roman había sido la causa de
las heridas.

—¿Dima?
Dmitri se había criado en Estados Unidos y apenas utilizaba
apelativos rusos. Incluso se olvidaba de añadir el sufijo "a" a los
apellidos femeninos cuando hablaba con mujeres nacidas en
Rusia. Pero en ese momento, respondió: —¿Kostya?

Me agaché a su altura y miré brevemente su mano. Las


heridas no eran profundas, no necesitaría atención médica. —
¿Qué ocurre?

Dmitri levantó la cabeza. Siempre había tenido rasgos


afilados, como si estuviera hecho de líneas rectas. En una
ocasión, Danika le puso el dedo en el pómulo y le preguntó si
podía cortarla de tan afilado que era. Anton solía levantar la
mano y gritar ¡Pico!

Ahora, sus rasgos lo hacían parecer demacrado y hueco,


toda la vida extraída de su cuerpo. Los ojos azules, antes
eléctricos, eran ahora profundos y oscuros, llenos de nada más
que dolor.

—Hermano —dijo, con voz pesada y arrastrada.

—Hermano. —Agarré la parte posterior de su cabeza,


apretando con fuerza. El dolor despejó momentáneamente su
cerebro—. Sabes que el fondo de la botella no es una cura.

—Señorita mi esposa —refunfuñó.

Cerré brevemente los ojos. —Sé que lo sabes.


—Echo de menos a mi hijo. —Dmitri señaló al aire libre—.
Echo de menos a mi hija.

—Yo también los extraño.

—No es lo... —hipó—lo mismo. Has recuperado a los tuyos.


—Dmitri se llevó la mano al corazón, como si me mostrara
dónde le dolía—. Nunca voy a recuperar los míos.

Resistí el impulso de ponerme furioso, de dejar que mi


locura se apoderara de mí. Podía sentirla en los márgenes de mi
mente, como un moho que crecía lentamente sobre mi
hipotálamo y mi cerebelo. La más mínima mención a esa mujer
y al secreto que me había ocultado era suficiente para encender
la bestia que vagaba bajo mi piel.

En un raro momento de control, me limité a decir: —Tu hijo


está ahora abajo, esperando a su padre.

Anton esperaba a su padre. Aunque físicamente sólo


estuvieran a un piso de distancia, los dos estaban separados por
un abismo de pérdida y miseria.

Dmitri sacudió la cabeza. —No puedo... no puedo ser lo que


él necesita. Lo que se merece... —Su pecho se agitó con un
sollozo no expresado—. Dios, todos somos nuestros padres.
Sólo repeticiones de la misma puta historia una y otra vez como
un trauma en nuestra jodida genética.

—Ninguno de nosotros somos nuestros padres.


—Artyom dijo que a veces te pareces a tu madre —
refunfuñó—. Cuando estás en tu... locura, cuando Elena se fue...

Mi agarre en su cabello se tensó. —Todos nos parecemos a


nuestros padres. No se puede evitar.

—Anton se parece a mí... Nikolai se parece a ti. Pobres


chicos. —Dmitri me dedicó una sonrisa sarcástica—. ¿Qué les
haremos antes que se acabe nuestro tiempo?

—No estoy seguro de lo que quieres decir.

—Evva estará bien, pero, ¿los chicos? Oh, nuestros hijos, los
chicos. Tal vez Elena tuvo la idea correcta... no dejar que sea
criado aquí. No dejar que sea criado por ti.

—Ahora veo por qué Roman estaba tan enfadado contigo.


—Intenté sofocar mi temperamento, traté de recordarme que
Dmitri estaba triste y borracho. Era más fácil decirlo que
hacerlo.

Dmitri se encogió de hombros. —Le dije la verdad.

—Me lo imagino.

—Necesita... —Su hilo de pensamiento se desvaneció antes


de volver a encontrarlo—. Danika no esperará mucho más.

—Siempre supuse que Roman era el perseguidor y Danika


la negadora —dije.
Dmitri negó con la cabeza. —Danika ama a Roman desde
que le puso los ojos encima. Me dijo que no dijera nada, así
que... no le digas que te lo he dicho.

—No lo haré.

—Pero no por mucho tiempo... ahora es una mujer. Los


enamoramientos de cachorros no resisten la prueba del tiempo.

—No, no lo hacen. —Le di otro apretón—. Lo peor es que lo


único que podemos hacer es observarlos. A esta gente
prácticamente la hemos criado. Esperemos que no se hagan un
lío demasiado grande entre ellos...

Dmitri sonrió sin ganas. —Buena práctica para bebés.

—Buena práctica para bebés —asentí. Casi me encogí con el


siguiente pensamiento que me vino a la mente—. No quiero ni
pensar la posibilidad de que salgan juntos. Roksana necesitará
un tranquilizante para Artyom.

Refunfuñó. —Ya me da pena el chico que intentará salir con


nuestra sobrina.

Me reí. —A mí también, pero no nos preocupemos por eso


ahora. Son niños. Anton es un niño. Necesita a su padre. Ve a
ser su padre, Dmitri.

Dmitri se inclinó hacia delante y apoyó su frente en la mía.


Nos quedamos abrazados durante unos instantes, ambos
respirando tranquilamente.

Recordé el día en que apareció en mi puerta. Había sido


criado por un Vor y no había conocido otra vida que la del
crimen. Durante toda su juventud había ido de Bratva en
Bratva, de Pakhan en Pakhan, buscando a quien servir.

Dmitri había llamado a mi puerta. Había sido más joven,


pero oscurecido por la vida. Un digno soldado de mi imperio.

Estoy aquí para servir al que llaman el Caballero Ruso, había


dicho.

Así es como me llaman, sí.

Sus ojos azul oscuro me habían evaluado. Muy bien,


entonces, había dicho finalmente. Soy Dmitri Gribkov.

No le di la mano. Konstantin Tarkhanov. Adelante.

A Artyom casi le estalla una vena cuando le conté la historia


más tarde. No podía creer que hubiera dejado entrar a un
extraño en nuestra casa como si fuéramos viejos amigos.
Roksana lo había calmado, asegurándole que a veces uno sabe
cuándo dejar entrar a la gente en su casa.

Dmitri no había destacado en el improvisado vestíbulo.


Habíamos estado viviendo en una casa temporal mientras nos
asegurábamos un lugar de residencia más permanente. De
hecho, Dmitri se había quedado allí y había evaluado el lugar
como si hubiera estado allí mil veces.

Dmitri, rompí el silencio. Considera esto como tu entrevista de


trabajo.

Señor.

Había caminado a su alrededor, como un león que rodea a su


presa. Háblame de ti. ¿Padre?

Soldado de Smirnoff Bratva.

¿Madre?

Maestra.

¿Y tú?

Esto es todo lo que he conocido.

¿Cómo encontraste mi dirección?

Alguien... me dijo que estaba en esta zona. Me imaginé que esto


era tuyo.

¿Cómo es eso?

Este es el único edificio blindado hasta los dientes.

Pensé que estábamos siendo discretos.


Para el peatón normal, por supuesto. Pero yo me crie en este
mundo. Vi las cámaras de seguridad, los perros atados a la puerta. Así
que llamé a la puerta.

¿Qué te trajo aquí?

Dmitri había respirado profundamente. He servido a docenas


de hombres, todos los cuales se creen más grandes que el anterior. Los
he visto tomar decisiones de cobardes y torturar a sus hombres leales.
No fui hecho para ser un pensamiento pasajero, una mancha de tinta
en una página.

¿Para qué fuiste hecho?

Fui hecho para servir a un imperio. No soy una novela, pero soy
un capítulo importante. Soy necesario para la historia. Para eso me
crearon: para servir, construir y dar gloria a quienes considero dignos
de ello.

¿Cómo crees que soy digno?

Se enfrentó a mis ojos con una fuerza ardiente, con un color


tan brillante que podrían haber sido sus propias fuentes de luz
—el sol, sea condenado—. No mataste a tus hermanos ni
interrumpiste la paz de Rusia. En cambio, viniste aquí y creciste. Has
adquirido poder lentamente, pero es un poder que no desaparece. Estás
construyendo un imperio que gobernará durante siglos, para tus hijos
y nietos. Quiero formar parte de eso.
Sonreí y le tendí la mano. Bienvenido, Dmitri. Ojalá
construyamos juntos un imperio que nuestros dos hijos puedan
gobernar y que nuestros nietos puedan heredar.

Sin embargo, Dmitri no me había escuchado. Sus ojos se


habían dirigido a la parte superior de la escalera, por donde
había bajado Tatiana.

Oh, Kostya, se había reído. ¿A quién has traído a nuestra casa?


Artyom te matará.

Le tendió la mano, con su atención puesta en ella con tal


tenacidad que podría no haber estado allí. Dmitri Gribkov,
señorita.

Tatiana había puesto su mano en la de él, tan delicada como


una mariposa que se posa en una hoja. Por favor... llámame
Tatiana.

Se habían casado un año después. Anton había llegado no


mucho después.

Enamorados, había pensado siempre que los veía juntos. Son


dos personas enamoradas.

Me había equivocado. Todos nos habíamos equivocado.

—Hermano —respiré—. Déjame soportar este dolor por ti.


—No —suspiró—. Es mi trabajo soportarlo. Soy su marido,
su otra mitad. No puedo dejar que toque a nuestro hijo. No
puedo dejar que Anton sienta esto.

No solté mi agarre. —Nada lo tocará.

—Nuestros hijos están a salvo ahora. Pero no para siempre.


Nadie puede estar a salvo para siempre.

Era un pensamiento horrible, pero Dmitri tenía razón.

Nadie puede permanecer a salvo para siempre.

Allí nos encontró Artyom. Respiraba con dificultad, como si


hubiera salido disparado hacia nosotros en cuanto se enteró que
estaba a solas con Dmitri. En otro tiempo, no se habría
preocupado tanto, pero ya no era el mismo hombre de antes.

¿Dónde está él? El hombre que conocí hace casi tres años.

Sus palabras rondaban mi cerebro, afectándome más de lo


que me gustaría admitir.

El hombre que me regaló una biblioteca y bromeaba con su familia.


El hombre que fue respetado por sus hombres antes de ser temido.

Quiero saber dónde está.

No sabía dónde estaba. Me lo había comido vivo el día que


Elena me había dejado, tragándolo a él y a todas sus
debilidades.
Sólo quedaba el monstruo Tarkhanov y su vientre lleno.
Capítulo 11

Konstantin Tarkhanov
El huerto se extendió ante mí, cada árbol era una figura
desnuda y torpe con hielo goteando de las ramas en lugar de
manzanas rojas maduras. El aire frío se arremolinaba a nuestro
alrededor, corriendo sobre el suelo helado y silbando mientras
nos picaba la nariz y las mejillas.

Puede que el tiempo sea brutal, pero era la tensión la que


hacía que el mundo se sintiera unos grados más gélidos.

Me paré frente al laboratorio, con las manos en los bolsillos,


y evalué los daños.

Durante la noche, nos habían atacado. No un robo, ni una


estafa. No, nuestros enemigos no se habían llevado nada de la
mercancía, sino que habían optado por destruir todos los
equipos de miles de dólares que pudieron. Las ventanas
estaban destrozadas, el producto estaba arruinado y las
cámaras de seguridad yacían esparcidas a mi alrededor.
Algunos de los Vory habían recibido disparos, algunos
murieron al instante mientras otros luchaban por su vida en el
hospital. Ninguno de los trabajadores había estado allí durante
la noche, una pequeña misericordia.

Ni siquiera habíamos desayunado antes que llegara la


llamada que nos alertaba del ataque. No se había disparado
ninguna alarma, ni se había visto ninguna señal de alarma. Eso
indicaba quién había sido inmediatamente... sólo una persona
sabía lo suficiente sobre mi seguridad como para burlarla.

—¿Titus? —dijo Artyom a mi lado.

—Por supuesto.

Él frunció los labios, pero no respondió.

—¿Por qué no hemos actualizado nuestras defensas? —No


era una gran pregunta.

—No lo ha pedido, señor.

—¿Debí hacerlo? —Trabajé la mandíbula, sintiendo que mis


músculos se crispaban de irritación.

La culpa era mía. Había cambiado la seguridad de la finca y


de nuestros otros bienes, pero no del huerto. Tal vez se me
había olvidado, o tal vez había sido demasiado arrogante al
pensar que Titus tendría alguna posibilidad. Otra razón podría
ser que estaba demasiado lejos en mi dolor y locura para
racionalizar donde nuestras defensas eran más débiles.
De cualquier manera, este ataque fue para mí. La muerte de
mis hombres era culpa mía.

Otro pecado que añadir a mi abultada colección.

El ataque fue curioso... ¿Por qué no se llevaron nada de la


heroína? ¿Por qué dejar millones de dólares de mercancía en la
nieve?

El vello de la nuca se me erizó de repente.

—Aléjate —dije.

Artyom no discutió ni preguntó por qué. Sólo ladró —


Vámonos ya.

Los vory errantes comenzaron a dispersarse


inmediatamente. Algunos desaparecieron en el grupo de
árboles, mientras que otros se agruparon alrededor de Artyom
y de mí, con ojos protectores. Incluso los grandes perros
asesinos de osos junto a sus patas se tensaron, moviendo la
cola.

Me di la vuelta y comencé a alejarme del espacio. Despacio,


metódicamente. El suelo crujió bajo mis pies.

—¿Kostya? —La voz de Artyom era tranquila.

No lo miré. —¿No te parece extraño que toda nuestra


mercancía esté a la vista?
La comprensión golpeó sus rasgos y rápidamente escudriñó
la zona. Ordenó a algunos de los hombres que se adelantaran
para ver si había alguien al acecho junto a los autos, esperando
para atraparnos.

Uno de ellos volvió inmediatamente con una advertencia.

—Hay dos federales esperando —nos advirtió el Vor—.


Tienen cámaras y todo eso.

Me alisé el abrigo. —Muy bien. —Sacudí la barbilla—.


Olezka.

Mi torpedo no necesitó una orden o mandato. El tono con el


que dije su nombre le dijo todo lo que necesitaba saber.

—¿Jefe? —preguntó Artyom mientras yo seguía


avanzando—. Vamos por la parte de atrás.

—No es necesario, Artyom.

El hombre compartió miradas con el otro. Eran miradas que


había visto muchas veces en los últimos tres años. Se traducía
en: el jefe está loco y todos vamos a sufrir por ello.

—Los que quieran esconderse de los federales y su cámara


pueden ir por detrás —dije en voz alta. Ninguno se movió—.
Como pensaba.

Los federales no habían hecho un trabajo impresionante


intentando camuflarse. Observaban desde el asiento delantero
de un auto, con las ventanillas subidas para conservar el calor.
Mientras nos dirigíamos a nuestros vehículos, el flash de su
cámara brillaba.

Me detuve, con las manos en los bolsillos, y los observé.

El mundo entero pareció detenerse mientras los evaluaba.


Incluso el viento detuvo su interminable aullido.

Entonces empecé a moverme.

Mis hombres gritaron alarmados cuando me acerqué a los


agentes. Antes de tener la oportunidad de cerrar las puertas, las
abrí de un tirón y saqué al conductor. Ambos sacaron sus
armas, pero no me detuve.

—Bueno, ¿qué tenemos aquí? —pregunté.

El que había sacado del auto estaba tumbado de espaldas,


con la pistola apuntando hacia mí. Tenía las mejillas enrojecidas
y la nariz brillante, parecía un Papá Noel cualquiera. El agente
que iba de copiloto era más joven, con la frente grande y la
barbilla puntiaguda; su pistola me apuntaba, pero sus manos
temblaban ligeramente.

—Menudo equipito —musité—. Un joven ciervo y un viejo


buey.

El agente más viejo no dejó que su miedo se manifestara de


forma tan evidente. —Cuidado, Tarkhanov. Hay dos pistolas
apuntándote.
—Y hay seis sobre ti.

Sus ojos se deslizaron alrededor de mis piernas, divisando a


mis hombres. Todos ellos estaban listos para sacar sus armas y
atacar, sin hacer preguntas.

—Dispárenme y nunca encontrarán sus cuerpos.

El agente mayor no bajó su arma. —Si eso es lo que hace


falta para acabar con un hombre como tú, Tarkhanov, que así
sea.

Me reí con frialdad.

—Qué grosero soy. Tú sabes mi nombre y yo no sé el tuyo.


—Me incliné y saqué su placa de la chaqueta. La identificación
estaba desgastada y descolorida, lo que demostraba cuánto
tiempo había sido agente del FBI—. SSA Stephen Kavinsky. Es
un placer conocerle.

Su mandíbula se tensó. Para ser un hombre que estaba de


espaldas, completamente a mi merced, admiré su valentía. —
Un movimiento equivocado, Tarkhanov, y estás acabado.

—No creo que eso sea del todo cierto —repliqué—. ¿Por qué
está aquí, agente Kavinsky? La temporada de recogida de
manzanas ha pasado.

—Eso no es asunto suyo.


Apreté el pie sobre su garganta, alterando el flujo de aire. —
Stephen, esa no es la respuesta que quería. —Sus pulmones
lucharon por tomar aire y sus jadeos se hicieron más fuertes.

—Un chivatazo —soltó el joven agente—. Recibimos un


chivatazo que estaría aquí.

—Andy, no —jadeó Kavinsky.

Retiré el pie de su garganta y sonreí al joven. Su pistola


empezó a temblar más rápido. —Continúa, Andy.

—Hemos recibido una llamada... que estarías aquí. Si


conseguimos una foto tuya, podríamos incriminarte...

—Ya veo. —Di un paso atrás, volviendo a meter las manos


en los bolsillos—. Gracias por tu sinceridad, Andy.

Stephen se puso en pie lentamente. Si se hubiera levantado


demasiado rápido, mis hombres de gatillo fácil habrían atacado.
Se frotó el cuello mientras me miró, con ojos llenos de desprecio
y sospecha.

—¿Hay otra guerra de bandas en el horizonte? —Su tono


daba a entender que ya había visto muchas guerras de bandas y
que no tenía ningún interés en ver otra. Su joven compañero lo
miró alarmado ante la pregunta.

—Depende totalmente de quién se interponga en mi


camino. —Incliné la cabeza—. Señores, ha sido un placer.
Ambos me observaron, con las armas aún preparadas,
mientras me alejaba. Mis hombres se agolparon a mi alrededor,
irradiando orgullo y suficiencia. Sólo Artyom mostró su
desaprobación, enviándome miradas de advertencia durante
todo el camino de vuelta a la finca.

Sus risas fueron lo primero que oí.

Horas después de mi improvisada reunión con los agentes


del FBI, me encontraba trabajando en mi estudio formal. Los
daños en el laboratorio habían afectado a nuestras
exportaciones y a nuestros resultados, pero nada que unos
meses de recuperación no pudieran arreglar. Teníamos otros
laboratorios, aunque ninguno tan grande, y duplicaríamos sus
recursos para mantener nuestra buena reputación en torno a la
mercancía.

Sin embargo, no era el pensamiento de mi negocio lo que


me distraía. El regreso de Elena y su inflexible negativa a volver
a formar parte de la familia se había extendido por toda la
mansión como una infección. Cada movimiento era tenso; cada
frase era cuidadosa.

Todo el mundo sentía el cambio de energía, aunque sólo


Roman se había atrevido a preguntarme por ello. Cuando le
había echado una mirada, se había echado atrás, pero los
susurros y las miradas compartidas a través de la mesa de la
cena permanecían. Su lugar vacío se había burlado de mí en
silencio.

Al segundo estallido de risas le siguió un jubiloso. —


¡Mamá!

No tardé en levantarme y situarme junto a la ventana,


mirando hacia el jardín.

Había un claro que Artyom había hecho cuando Evva había


empezado a caminar. Era pequeño, pero había colocado una
hierba suave y había cortado todos los arbustos que podían
hacer daño a su hija. Artyom se había pasado todo el día
preparándolo, y Roksana se había pasado todo el día
observándolo, con los labios entreabiertos y los ojos muy
abiertos.

Ahora no eran Evva y Roksana quienes bailaban sobre la


hierba, sino Elena y Nikolai.

Nikolai alargó la mano y agarró a su madre, riendo: —


¡Pillado!

—¡Lo estoy! —Se burló de su horror—. Oh, será mejor que


corras, Nikolai.

Salió corriendo a toda velocidad. Con sus pequeñas piernas,


no llegó muy lejos, sólo alcanzó el borde del claro antes que
Elena lo rodeara con su brazo y lo hiciera girar en el aire. Gritó
con indignación.
—¡Mamá! ¡Me has hecho trampa!

—¿Hice trampa? —Se rió Elena. El sonido fue música para


mis oídos—. Mi niño, ¿cómo te atreves a acusarme de algo así?

Nikolai se zafó de sus brazos. Fue a agarrarla, pero ella se


apartó bailando, con sus largas piernas prácticamente
extendidas sobre él. —¡Mamá!

—¡Vas a tener que atraparme!

Él se rió y fue tras ella. Elena lo hizo correr unos pasos,


esquivando unos cuantos golpes, pero finalmente se frenó y
fingió una derrota cuando la marcó.

—¡Me has pillado!

Ambos jugaron unos cuantos asaltos más hasta que Elena


rodó por el suelo, atrapando a Nikolai en sus brazos antes que
pudiera marcarla. No les importaba la tierra ni la hierba
mientras se estiraban bajo el sol, riendo entre jadeos.

No podía oír lo que decían mientras estaban tumbados de


espaldas, pero Nikolai estiraba los brazos hacia arriba,
tocándose las piernas. Cuando su madre se unió, mostrando su
apetitoso físico, él se animaba y trataba de estirarse más alto
que ella. Sus piernecitas daban patadas al aire.

Estos momentos eran los que había perdido cuando ella se


había ido. Momentos tranquilos y sin sobresaltos en los que
padre e hijo eran felices. La alegría infantil de Nikolai era
contagiosa; ni siquiera Elena era inmune a su encanto.

¿Cuántos momentos más de este tipo le quedan? le pregunté al


universo. ¿Y de cuántos podré formar parte? ¿Si es que hay alguno?

La súbita rabia que me llenó podría haber encendido el


mundo.

Un fuerte golpe en la puerta interrumpió mi espionaje. Me


aparté de la ventana y exclamé: —Adelante.

Artyom entró en la habitación, con el rostro impasible. —He


encontrado el certificado.

—Veámoslo entonces.

La ira que se revolvía en mi interior cada vez que veía a


Artyom no se había enfriado con el tiempo. Su secreto, el
secreto de Elena, había manchado a esta familia para siempre.
No había dicho nada sobre Nikolai, los había mantenido a
ambos inseguros y desprotegidos. Nunca habría despreciado a
Roksana de esa manera.

Artyom me pasó el certificado, con una mirada extraña en


sus ojos.

—¿Aparece Thaddeo como padre? —Mi tono era oscuro,


indicando lo que haría si dijera algo tan blasfemo.

—No. —No se explicó.


Lo desdoblé y leí.

Nikolai Konstantinovich Tarkhanov. Nacido el 11 de agosto,


a las cuatro y veintitrés de la madrugada (el niño debió de
mantener a Elena despierta toda la noche; problemas desde el
principio). Madre: Elena Agostino Falcone. Padre: Konstantin
Evgenevich Tarkhanov.

Debajo de mi nombre había una impresionante falsificación


de mi firma.

—Ella falsificó mi firma.

Artyom dirigió sus oscuros ojos hacia mí. —Pareces


impresionado.

—Quizás lo esté. —Lo doblé.

—¿Creíste realmente que había escrito algo más que tu


nombre? —Parecía más crítico que curioso.

Deslicé el certificado en mi escritorio. Lo movería a un lugar


más seguro cuando tuviera la oportunidad.

—Me dio a entender que lo había dejado en blanco.

Le dije la verdad, me dijo cuando le pregunté. Supuse que la


verdad había sido una línea en blanco; no mi nombre.

—Elena da a entender muchas cosas —dijo Artyom—. Es su


forma de protegerse.
Dirigí mis ojos hacia él. —¿Ahora nos gusta ser psicólogos,
verdad, Artyom?

Sus labios casi se movieron en una sonrisa, la única señal de


su diversión. Me sorprendió; ninguno de los dos estaba en
buenas relaciones como para burlarse del otro.

—Nuestra familia estaría mejor con uno, pero no. —señaló


la partida de nacimiento—. Sólo digo que yo tengo mi manera
de defenderme, tú tienes la tuya y Elena la suya. Te sugiero que
no estés tan dispuesto a creer todo lo que ella te dice.

—¿Es esta tu manera de advertirme que me aleje de Elena?

—No sería nada que no me hayas dicho —dijo,


recordándome una conversación que tuve con él cuando su
amor por Roksana amenazaba su poder—. Pero no. De hecho,
creo que te estoy animando a que te acerques, a que la traigas
de nuevo a esta familia.

Mis cejas se alzaron. —Nunca te he oído apoyar el


acercamiento de alguien a esta familia. Estabas en contra de
Tatiana, Danika, Roman y Dmitri. —No dije lo que realmente
quería decir, que era; incluso si ofreciera, incluso si perdonara,
no creo que regresara con nosotros. Regresar a nuestro lado.

—Tampoco apoyé a Babushka —dijo—. Pensé que infectaría


la casa con pulgas.

—Y lo hizo.
Artyom asintió. —Lo hizo. Pero fuimos los mejores por ello.
¿Quién más cuidaría a nuestros hijos con tanta fiereza cuando
nosotros no podemos? ¿Quién más habría protegido a Elena?

—Tuviste la oportunidad de hacerlo —le recordé,


endureciendo el tono al recordar su fracaso—. Podrías haberlos
traído fácilmente a ella y a Nikolai de vuelta a casa.

—Físicamente, sí, podría haberlo hecho —dijo Artyom.

Metí las manos en los bolsillos, observándolo.

—¿Cómo estaba ella, cuando la viste?

La sorpresa brilló en sus ojos ante la pregunta... y la


camaradería de mi tono.

—No mejor que tú, amigo mío. Aunque su locura era


menos evidente, estaba claro que tenía el corazón tan roto como
tú.

—Ya veo.

Artyom miró por la ventana. Todavía podía oír a Elena y a


Nikolai ahí fuera, pero se había movido para que estuvieran
fuera de mi vista. Sus mejillas se arrugaron cuando los vio.

—Elena estaba en un motel con un recién nacido, cansada y


triste. También estaba aterrada.

—¿Aterrada de qué?
—De lo que todos estamos aterrorizados.

Sentí que mi sonrisa crecía. —¿Evasiva?

—Eres uno de los que piensan.

Eso me hizo reír. —En efecto.

Compartimos una mirada de sorpresa y diversión, una


entre hombres que se consideraban hermanos. Todavía
recordaba el día en que nos conocimos, dos jóvenes que se
asfixiaban bajo la sombra de sus padres. Artyom había sido
protector y racional incluso entonces, nunca se interesó por mis
elaborados planes ni por mi amor al arte.

No fue hasta que maté a mi padre que Artyom empezó a


apoyar mis ambiciones. Cuando éramos adolescentes, parias de
la Bratva y aún no lo suficientemente poderosos como para
tomar nuestra propia tierra, habíamos pasado horas creando
nuestras esperanzas y sueños, alimentando las aspiraciones del
otro.

Nuestra naturaleza violenta siempre nos había apartado de


los demás en el patio de la escuela, e incluso de nuestras
familias, pero nos habíamos tenido el uno al otro. Cuando mis
hermanos y mi padre me habían perseguido sin piedad, cuando
la locura de mi madre había amenazado mi propia cordura,
siempre había tenido a Artyom.

No hubo ni un solo sueño de mi imperio en el que Artyom


no estuviera a mi lado.
Entonces me había traicionado.

Una parte racional de mí comprendía y sabía que Artyom


habría hecho lo que fuera necesario para proteger a su familia.
No había nada que Artyom no pudiera hacer para mantenernos
a salvo. Éramos el centro de su mundo, y Roksana era el eje
sobre el que giraba su mundo.

Puede que me llenara de un odio tan violento y ardiente al


verlo y al saber de su traición, pero sabía que Artyom creía
tener una buena razón.

—Cuéntame más sobre Elena en ese motel —dije en lugar


de ilustrar cualquiera de los otros pensamientos dentro de mi
mente.

Artyom levantó la ceja, pero no hizo ningún comentario.

—Nos llevó mucho tiempo a Olezka y a mí encontrarla —


dijo—. Tuvo cuidado de no dejar rastros. Incluso el hospital en
el que dio a luz a Nikolai estaba desprovisto de sus huellas.
Pero la encontramos.

—¿Olezka estaba en ello?

Otro hombre mío que tenía que ser castigado.

—Olezka sabe cosas sobre esta Bratva que tú y yo no


podríamos ni imaginar. Ese es su trabajo.

Asentí, de mala gana, indicándole que siguiera con el relato.


—Estaba delgada, cansada. Nikolai gritaba. Pensé que
podría llorar al verme, pero no lo hizo. —Artyom miró por la
ventana, pensativo—. Le di el teléfono de emergencia y algo de
dinero. También cambié el pañal de Nikolai. Luego me fui.

Si Artyom esperaba que yo creyera que esa era toda la


verdad, estaba muy equivocado. Sabía que en aquella
habitación de hotel había tenido lugar una conversación,
susurrada bajo los llantos de Nikolai.

—¿Dijo por qué se fue?

Artyom dirigió sus ojos hacia mí. —Sabes por qué lo hizo.
—No se explicó.

—Nunca pensé que te gustara Elena —comenté—. Pero


bueno, nunca has sido de los que te gusta alguien a primera
vista.

—No, no lo soy, a diferencia de mi esposa. —Sus rasgos se


suavizaron como siempre lo hacían cuando mencionaba a
Roksana—. No me gustó Elena a primera vista. Ni siquiera a la
segunda. Ella te distrajo, te consumió. Ella amenazó todo lo que
habíamos trabajado con su desafortunado primer matrimonio.

—¿Qué ha cambiado?

Artyom no reveló nada en su rostro.


—Vi algo en ella que reconocí. La ferviente necesidad de
proteger a los que amas, aunque signifique romperte a ti mismo
en el proceso.

—Eso no responde a mi pregunta.

Sonrió, con los dientes brillando mientras las esquinas de


sus ojos se arrugaban. Artyom rara vez sonreía, la mayor parte
de sus sonrisas las reservaba para Roksana, pero ahora me
sonreía como si yo le hubiera contado algo divertidísimo.
Incluso de niño, Artyom nunca había mostrado un humor
despreocupado.

—Sí, así es —musitó—. Piénsalo, Kostya. He respondido a


tu pregunta. —Señaló con una mano la ventana—. Ella ha
respondido a tu pregunta. Deja de ser tan duro con ella.

—No he sido más que acogedor.

—Tú darías la bienvenida al Diablo, Kostya. Elena no es el


Diablo; es la mujer que amas. Actúa como tal. —Artyom inclinó
la cabeza como si quisiera rectificar toda la falta de respeto que
me había mostrado—. Hermano.

Incliné la cabeza, pero no devolví el cariñoso apodo.


Capítulo 12

Elena Falcone
Resultó que evitar a todo el mundo fue más fácil de lo que
esperaba.

Cuando todo el mundo estaba dentro, Nikolai y yo


competíamos en el jardín y nos colgábamos de las ramas más
altas. Cuando todo el mundo estaba fuera, nos colábamos en la
cocina y nos dábamos un festín de sobras como mapaches
hambrientos rebuscando en la basura. Cuando el interior de la
casa había empezado a poblarse de nuevo, había llevado a
Nikolai al único lugar al que sabía que no iría: la biblioteca.

Mi petulancia por mi inteligencia no duró mucho. En cuanto


entré en el amplio espacio, se me cayó el estómago hasta los
tobillos.

Toda la sala parecía exactamente igual, ni un libro volcado,


ni una lámpara desempolvada. Mi huella en esta finca no había
desaparecido, no había disminuido, sino que parecía que nunca
me había ido.

Nikolai no se dio cuenta de mi vacilación y se lanzó a la


habitación, su risa se elevó tan alto como las estanterías.

—¡Mamá! ¡Mamá! ¡Ven a buscarme!

Fui a jugar cuando una pequeña figura me llamó la


atención. En las sombras, escondido bajo una única lámpara
dorada, un niño estaba estirado sobre su vientre, entretenido en
leer.

—¿Anton?

A sus cinco años, Anton era una réplica exacta de su padre.


Llevaba el cabello negro y oscuro cortado, con mechones
sueltos que salían de lugares extraños. Unos ojos azul eléctrico
me miraban entre unas largas pestañas oscuras y una piel
blanca como una perla. Debajo de sus ojos se extendían
enormes bolsas de color púrpura oscuro que lo hacían parecer
mucho más viejo de lo que era.

Me agaché, sintiendo que el corazón se me apretaba en el


pecho.

—Anton, qué grande te has hecho.

La voz de Anton era tranquila.

—Hola, tía Lena.


—Hola, Anton.

Sonrió débilmente.

Señalé el libro.

—¿Una buena lectura?

—Sí, lo es.

Se oyó un fuerte golpe en el fondo de la biblioteca.

Inmediatamente, seguí el sonido y me detuve cuando


encontré a Nikolai sentado sobre una pila de libros, con toda su
figura retumbando de risa.

—¡Nikolai Tarkhanov! —Lo arrastré fuera de la pila—.


¡Podrías haberte hecho daño! —Le quité el polvo de sus
mechones rubios.

Anton vino detrás de mí, con cara de desconfianza al ver a


la nueva incorporación a la casa.

—Nikolai te presento a Anton, Anton te presento a Nikolai.

Los dos jóvenes se miraron mutuamente. Nikolai sonrió y


saludó, mientras que el rostro hosco de Anton no se movió. Mi
hijo me miró, con preguntas en los ojos.

—Anton es el hijo de Dmitri. Ya conoces a Dmitri, chico


salvaje.
—¿Baba?

—Sí, el que sostenía a Babushka. —Sonreí a Anton. Estaba


escuchando, interesado, pero no había revelado nada en su
rostro—. Conocí a Anton cuando tenía tu edad.

Anton se frotó las mejillas.

—Voy a seguir leyendo. —Su voz era clara y formal, aunque


un poco tranquila. Se fue sin decir nada más.

Mi hijo no notó la extrañeza de la reunión. En cambio, trató


de volver a subir a la pila de libros. Su falta de conciencia de sí
mismo me preocupaba constantemente, aunque sabía que
sacaba su lado más aventurero de mí. ¿A quién podía culpar
cuando veía exactamente las mismas tendencias en mí?

Niko y yo encontramos algunos libros que le interesaban


para los cuentos antes de dormir. Le gustaba tratar de escalar
los estantes y mirar las bonitas imágenes del interior de algunas
de las novelas. No tenía mi aprecio por el conocimiento y los
artefactos antiguos, pero no se quejaba del tiempo que pasaba
hojeando. Ya estaba acostumbrado.

Creía que nuestro plan para perdernos la segunda cena


había tenido éxito hasta que me giré y vi a Konstantin en la
apertura entre las estanterías.

Estaba de pie entre los libros, con las manos en los bolsillos
y la luz brillando detrás de él. Cuando movió la cabeza, el rubio
de su cabello captó la luz y brilló como el oro entre la
polvorienta biblioteca.

—Es hora de cenar —dijo. Tan educado, tan formal. Estuve


a punto de lanzarle un libro.

—Nikolai y yo no tenemos hambre.

Nikolai me tiró de la pierna. —Tengo hambre, mamá.

Cuando tuviera dieciséis años y tratara de sacarme con


mentiras de un examen de ciencias, iba a recordar esto.

Konstantin sonrió. —¿Lo tienes, Nikolai? Entonces baja a


cenar.

Mi hijo empezó a caminar hacia Kon, pero le tomé la mano.


—Niko y yo iremos por algo más tarde.

—No, noo. —Nikolai me miró, con los ojos verdes muy


abiertos y el labio tembloroso—. Mamá, tengo hambre ahora.

La sonrisa de Konstantin era un destello de dientes. Sabía


que había ganado y que yo había perdido.

Acabamos cenando, aunque me pasé la mayor parte de la


comida rezando para que se acabara.

Nikolai se sentó al final de la mesa con Evva, los dos


entretenidos por Danika y Roman. Cada vez que Roman y
Danika interrumpían su pequeño espectáculo para pelearse, los
dos niños caían en una tormenta de risas.

Yo, por desgracia, fui empujada al lado adulto de la mesa.


Donde no había nuggets de pollo y había que comer con
cuchillo y tenedor. Konstantin se sentó en su asiento habitual
como jefe de la mesa, gobernando sobre todos nosotros.
Durante las dos horas que estuvimos sentados allí, no me
dirigió la palabra ni una sola vez. Yo podría haber sido un
mueble más del comedor para él. Diablos, probablemente lo
era.

—¿Dónde está Anton? —murmuré a Roksana durante la


comida.

Sus rasgos se tensaron. —Le pedí que se uniera a nosotros,


pero se negó.

—¿Cómo está? —El niño hosco que había visto en la


biblioteca no era el niño encantador que recordaba.

Fue Dmitri quien dijo: —Está traumatizado. Mató a su


hermana y su madre es una psicópata.

La mesa se quedó en silencio. No se dijo nada más sobre el


tema.

No aprecié la familiaridad, los pequeños "Elena, pásame las


patatas" o "¿Más vino?". Habían pasado tres años, tres años
agónicos, y todos parecían contentarse con actuar como si
nunca hubieran pasado.
Sin embargo, no fue eso lo que me hizo perder los estribos.
Fue Konstantin.

No me gustaba que me ignoraran. Él lo sabía. Sabía que el


tratamiento silencioso me afectaba.

No dejes que te afecte, dijo una voz racional en mi mente.

Era demasiado tarde. Konstantin ya me había afectado.


Sentía toda su presencia bajo mi piel, anudada en mi cabello y
bajo mis uñas. Cada vez que hablaba, cada célula de mi cuerpo
parecía encenderse con electricidad, y cada vez que me pasaba
un plato por encima, mis pulmones se contraían
dolorosamente.

No dejaba de rezar para que Nikolai derramara algo o se


aburriera, y así tener una excusa para irme. Niños, decía con esa
voz molesta pero aliviada mientras arrastraba al pequeño. ¿Qué
se puede hacer?

Mi hijo, en cambio, se portó bien. La única vez que necesité


que fuera problemático y estaba demasiado entretenido con
Roman como para idear algún plan.

No pude encontrar en mí misma el modo de enfadarme


mientras observaba su brillante rostro. Sus ojos se abrieron de
par en par cuando Roman dobló una servilleta dándole una
extraña forma de pájaro, y sus risas fueron contagiosas cuando
Danika fingió que la servilleta podía volar.
El amor que sentía por mi hijo era tan prominente, era tan
doloroso y gratificante, que si un médico me abriera alguna vez,
vería el nombre de Nikolai escrito sobre las válvulas y la aorta
de mi corazón.

Me pregunté qué otros nombres encontrarían...

Mis ojos se dirigieron a Konstantin. Estaba recostado en su


silla, apurando su vaso de vodka y escuchando pacientemente
algo que le explicaba Roksana. Por los movimientos aéreos de
sus manos y el brillo de su expresión, tenía que estar hablando
de ballet.

Konstantin favoreció a Roksana como interlocutora durante


la cena. Apenas hablaba con Artyom, y Dmitri se sentía
demasiado miserable como para tratar de arrastrarlo a una
pequeña charla. De vez en cuando hablaba con Roman o
Danika, pero aparte de eso, se sentaba en silencio.

La dinámica era muy diferente a la de las cenas que


habíamos compartido hace tres años.

Creo que por eso una parte de mí había intentado evitar


comer con ellos. No quería ver lo mucho que habían cambiado,
lo que había pasado sin que yo estuviera allí para ser testigo.
No quería ver su felicidad sin mí, pero tampoco quería ver la
tristeza que había provocado mi ausencia.

No quería ver al nuevo hombre en el que se había


convertido Konstantin.
Cuando la cena llegó a su inevitable final, aparté a Niko de
su silla por las axilas y desaparecí en el laberinto de pasillos.
Habló largo y tendido sobre Roman, Danika y Evva durante su
rutina de acostarse; apenas pude decir una palabra.

Cuando nos acomodamos bajo las sábanas, preguntó: —


¿Podemos quedarnos?

La pregunta me convirtió en piedra.

—¿Mamá?

—¿No quieres ir a casa?

Nikolai bostezó. —No, no. Quédate... —otro bostezo—,


quédate aquí...

—Nuestra casa nos espera, cariño —susurré—. No podemos


quedarnos aquí.

—Sí. —Hubo un destello de rechazo infantil en su rostro al


responder—. Sí, mamá.

Acaricié su cabello rubio, la prueba del color de la sangre


Tarkhanov que corría por sus venas. La prueba del reino que
iba a heredar. —Ve a dormir, mi niño salvaje.

Nikolai quiso discutir más, pero se durmió rápidamente.


Sus pequeños ronquidos no tardaron en llenar la habitación, el
sonido se emparejaba con el suave murmullo de las voces en el
piso de abajo y el crujido de la casa al instalarse en el sueño.
Mi mente se negaba a tranquilizarse, retorciéndose con
tantos pensamientos y palabras y temores que sentí que un
grito empezaba a formarse en lo más profundo de mi garganta.
La voz de Konstantin se repetía en mi cabeza.

Nikolai es un Tarkhanov. Es mi heredero.

El resto de su vida estará aquí. Con su familia, con su padre.

La idea de compartir a Nikolai me invadió un sentimiento


de posesión que ni siquiera comprendía. Era mi hijo, mi bebé.
Lo había dado a luz, alimentado y bañado sin ayuda de nadie.
¿Quién era Konstantin para exigirme que lo entregara en
bandeja de plata?

La parte cuerda de mí sabía que eso no era lo que


Konstantin había querido decir. Pero, ¿cómo podía saber el
significado de las palabras de Konstantin? Apenas conocía al
hombre. De dos personas que habían conocido las partes más
oscuras del alma del otro, ahora éramos extraños.

Horas más tarde, oí pasos, seguidos del sonido de una


puerta que se cerraba. Podía imaginarme a Konstantin con tal
precisión y exactitud en mi mente que era casi como si lo
estuviera viendo. Podía ver cómo se despojaba de la americana,
los pliegues de los músculos cuando se desabrochaba la camisa
y el sonido de la hebilla de su cinturón...

Nikolai estornudó.
El sonido me hizo estremecer. Acaricié el cabello de mi hijo
y lo acomodé de nuevo en sus sueños. Fue lo mejor que mi hijo
interrumpiera mis pensamientos. Se habían encaminado por un
camino adictivo y peligroso.

Anhelo.

La palabra de seis letras dio vueltas en mi mente y se


incrustó en mi lóbulo temporal.

Intenté ignorarla, pero seguí tanteando en la oscuridad en


busca de un bolígrafo. No sentí alivio hasta que la palabra se
grabó en mi piel.

Casi me había quedado dormida cuando la voz de


Konstantin sonó desde el otro lado de las paredes, retumbando
a través del yeso.

—¡Si tiene contactos en el interior, quiero saber quiénes son,


joder!

Mis ojos se abrieron de golpe. A mi lado, Nikolai se


removió.

Si Konstantin despertaba a mi hijo...

Me levanté de la cama, me puse un jersey y salí de la


habitación. Sus gritos venían del estudio.

No llamé a la puerta, no me anuncié. En lugar de eso, abrí la


puerta de golpe y siseé: —¡Vas a despertar al niño!
Konstantin estaba de pie en medio de la habitación, una
figura imponente de agitación en el pequeño espacio. La rabia
parecía estar presente en cada centímetro de su cuerpo, incluso
en sus oscuros ojos, que se clavaron en mí cuando entré. No
aligeré su estado de ánimo.

—¡Vas a despertar a Nikolai! —repetí.

Colgó el teléfono y dijo con un tono frío y formal: —Mis


disculpas.

Nos miramos fijamente a través del espacio, solos y ocultos


por la noche. Nadie entraría, nadie nos interrumpiría. Si quería
enfrentarme a Konstantin, ésta era mi oportunidad. El campo
de batalla estaba ante mí... ¿debía agarrar un arma?

Konstantin atacó primero. —No estoy acostumbrado a tener


un niño tan cerca. —Su tono implicaba que era una
consecuencia directa de mis acciones—. Me olvido de mí
mismo.

—Ahora lo sabes. —Mi voz contenía la misma cantidad de


ácido que la suya; sólo que no era tan buena para ocultarlo bajo
fingidos modales.

—¿Es eso todo?

La irritación aumentó bruscamente en mi interior.

Era curioso. Cuando Thaddeo me había descartado y me


había dejado a mi aire, me había sentido aliviada. Me había
visto felizmente fuera y nunca me había llenado de rabia. Al fin
y al cabo, había un sinfín de otras cosas que prefería hacer antes
que atender a mi marido.

¿Pero cuando Konstantin intentó despacharme?

Mi reacción no fue tan agradable.

Señalé su teléfono. —¿Vas a seguir gritando? Las paredes


son finas.

—Soy consciente. —Sus labios se curvaron brevemente


hacia abajo—. Ahora mismo estoy lidiando con mucho más que
tu disgusto, Elena.

—Estaré más que disgustada si despiertas a Nikolai.

El agarre de Konstantin sobre su teléfono se tensó, pero hizo


un esfuerzo admirable tratando de sonar controlado. Me sentía
como un niño con un palo... y Konstantin era el oso hibernante.

—Has dejado claro tu punto de vista, Elena, en tu habitual y


exigente forma.

Crucé los brazos sobre el pecho. —De todas formas, ¿por


qué gritas?

Algo brilló en sus ojos, como si supiera que no sería capaz


de controlar mi curiosidad. Levantó su teléfono, el soporte de
su argumento.
—Han atacado uno de mis laboratorios y han destruido
millones de dólares en equipos.

Se me hundió el estómago.

—¿Fue ella?

No necesité especificar a quién me refería. Hoy en día sólo


había una ella.

—Creemos que sí. —Los ojos de Konstantin me recorrieron,


viendo cosas que quería ocultar desesperadamente—. La
mercancía estaba intacta, pero dos agentes del FBI estaban al
acecho fuera.

—¿Te vieron? —la pregunta salió de mí antes que pudiera


detenerla.

—Tuvimos una pequeña charla pero no hay necesidad de


preocuparse, Elena. —Parecía tan engreído, tan divertido, que
yo hubiera mostrado mi horror a que lo descubrieran—.
Llegamos a un acuerdo mutuo que benefició a ambas partes.

—Estoy segura.

Un tornado de pensamientos había comenzado a agitarse en


mi mente. ¿Había sido Titus o era otra familia de la mafia la que
intentaba socavar a Konstantin? ¿Estaba a salvo? ¿Quién les dijo
a los agentes del FBI dónde estaba el laboratorio y cuándo
estaría Konstantin allí? ¿Estaba a salvo?
—¿Preocupada, Elena? —canturreó, acercándose a mí—. No
pensé que te importara.

Me preocupa más de lo que nunca sabrás, quise decir.

—Me preocupa lo que esto significa para mi hijo y para mí.


Ni siquiera se me pasó por la cabeza.

La mentira era tan obvia que podría haber sido otro mueble.

Konstantin se detuvo a menos de un metro de mí, con las


manos metidas en los bolsillos. Se olvidó por completo de su
llamada telefónica mientras sus ojos me recorrieron de arriba a
abajo, con una mirada tan intensa que parecía que sus manos se
arrastraban por mi piel.

—No te preocupes por la seguridad de Nikolai, Elena.


Nunca le ocurrirá nada malo, y cualquiera que desee hacerle
daño, tendrá que pasar por mí primero.

Unas palabras tan bonitas y devotas, pero su tono prometía


un derramamiento de sangre.

Quise replicar, pero las palabras parecían fallarme. Las


palabras de Konstantin se abrieron paso en mi corazón.

—Mantendré a Nikolai a salvo —dije, con la voz más suave


que antes.

Konstantin asintió. —Sé que lo harás. Pero los mantendré a


los dos a salvo.
Los mantendré a ambos a salvo.

Me sentí atraída de nuevo, sentí la misma atracción que


había sentido hace casi tres años. Konstantin y yo estábamos
entrelazados el uno con el otro, tan enredados que era
imposible saber dónde empezaba yo y dónde terminaba él.
Resistirse a él era como intentar desatar nuestros nudos... inútil.

—¿Igual que cuando mantuviste a Roksana a salvo cuando


Tatiana le apuntó con una pistola a la cabeza? —pregunté—. ¿O
es como cuando mantuviste a Anton a salvo y él mató a su
hermana nonata?

—Las cosas han cambiado, Elena. —La voz de Konstantin


estaba tensa por el control.

—Lo sé. Las cosas... y las personas.

Hizo una pausa por un momento. —Y las personas.

En ese momento, levanté la vista y me encontré con su


mirada. Nuestras miradas colisionaron en una explosión de
fuegos artificiales. La fuerza pura de él amenazaba con borrar
todo pensamiento racional, amenazaba con hacer que mi
corazón dejara de latir y la sangre de bombear.

A veces lamentaba que Nikolai no hubiera heredado los


ojos de su padre. Siempre me habían enamorado los iris pardos,
cómo los bordes se volvían dorados por la tarde y obsidiana en
las sombras. Los ojos de Konstantin eran un punto fascinante; al
instante me arrepentí de haberlos mirado.
—Lo siento por ser tan ruidoso. Trataré de ser más
considerado en el futuro, Elena.

Elena. Mi nombre. La forma en que cayó de su lengua debió


ser ilegal.

—No me llames así.

—¿Llamarte qué?

Él sabía qué. Siseé: —Elena.

—Te he llamado Elena muchas veces —comentó—. No


puedes decirme que te molesta que simplemente diga tu
nombre.

Me había llamado Elena muchas veces, pero nunca con


tanto... distanciamiento. Decía mi Elena, lyubimaya. Nunca sólo
mi nombre, y nunca con una amabilidad tan amenazante, como
si fuéramos dos compañeros de trabajo que intentan aguantarse
hasta la hora de fichar.

—Sólo... sólo no me llames así.

—¿Preferirías que no me dirigiera a ti en absoluto?

No. —Sí.

Los labios de Konstantin se movieron en una pequeña y


secreta sonrisa. —No creo que eso sea posible. Será perjudicial
para Nikolai vernos tan enfrentados. Por él, debemos ser
civilizados... Elena.

—No vamos a quedarnos aquí mucho tiempo como para


molestar —solté.

—Sí, lo harán —respondió—. Aunque acaben marchándose


una vez que la amenaza de Tatiana quede anulada, pueden
pasar meses, años, antes que eso suceda. Hoy no estamos más
cerca de encontrarla que hace tres años.

Fruncí el ceño y pregunté: —¿Qué coño quieres decir con


que no están cerca de encontrarla?
Capítulo 13

Elena Falcone
El rostro de Konstantin no reveló nada.

—Es como he dicho. Tatiana ha conseguido mantenerse


oculta durante tres años. No fue hasta el ataque al laboratorio
que supimos con certeza que seguía activa. Así de callada ha
estado.

Tatiana había cumplido su parte del trato. Yo no.

Mi estómago se retorció dolorosamente. —No ha habido


nada... ¿ningún indicio que esté construyendo un ejército o
alguna mujer desaparecida?

—Nada —respondió Konstantin—. Pero eso no significa


que no esté haciendo nada. Sea lo que sea lo que Tatiana está
haciendo, ha conseguido mantenerlo en secreto.
Pensé en el jarrón de dientes que me había enviado, la
vibrante dedalera púrpura que había sido una clara amenaza.

—Te has puesto pálida —dijo—. ¿Esperabas una noticia


diferente?

—Por supuesto. Esperaba que ustedes, los hombres, con


todas sus armas y experiencia, fueran capaces de encontrar a una
mujer solitaria.

—Desgraciadamente, encontrar mujeres solitarias es algo


que todavía estamos aprendiendo a hacer. —La voz de
Konstantin estaba cargada de doble sentido—. Dondequiera
que esté, es seguro asumir que no ha renunciado a sus...
ambiciones.

—¿Por qué vino por Nikolai y por mí entonces? —


pregunté—. Si está tan decidida a esconderse.

—Esa es una pregunta que me he hecho.

¿Por qué ha esperado Tatiana tres años? ¿Por qué me asustó


para que rompiera mi parte del acuerdo?

¿Por qué me llevó a los brazos de Konstantin?

Odiaba estar confundida, odiaba estar en la oscuridad. Mi


cerebro se retorcía dolorosamente sobre las razones y las
teorías, desesperada por tratar de encontrar una respuesta. Un
mundo sin lógica me resultaba difícil de procesar e incómodo
de soportar, como si hubiera un picor constante en mi mente
que nunca podría rascar.

La palabra inalcanzable me recorría. Inalcanzable, inalcanzable,


inalcanzable.

La mano de Konstantin se extendió, atrapando un mechón


de mi cabello suelto. Lo pasó suavemente por sus dedos. —
¿Qué está pasando en ese cerebro tuyo? —Su voz era tranquila,
suave.

—No es de tu incumbencia.

Su sonrisa fue pequeña, los ojos permanecieron en el


mechón de cabello. —¿No vas a compartirlo?

—Siéntete libre de adivinar. —Salió más sin aliento de lo


que había pretendido. Su proximidad era confusa,
desorientadora.

—¿Adivinar? —Las cejas rubias se alzaron ligeramente—.


¿No somos un poco mayores para los juegos, Elena?

Entrecerré los ojos. —Podría decir lo mismo de ti.

—De hecho, podrías. —Su mirada me recorrió, como si


tratara de escudriñar mi cráneo y entrar en mi cerebro. Retorció
mi cabello entre sus dedos como una hebra de seda, dejándome
en su sitio—. Te frustra no saber por qué Tatiana ha elegido
ahora revelarse. Veo que tu mente intenta encontrar la
respuesta, pero se queda corta.
Eché la cabeza hacia atrás, el cabello tirando dolorosamente
de su agarre. —No.

—Sí —respondió Konstantin.

Me sentí desnuda, expuesta. Cada centímetro de mi piel


estaba caliente; me estaba quemando. —Cállate, Konstantin.
Estoy tratando de mantener a un niño pequeño dormido.

—Ya acepté estar más tranquilo. Sin embargo, todavía estás


aquí.

Todavía estaba aquí. No podía irme. Había algo en mi


interior que me impedía salir del estudio, algo que me impedía
dejar a Konstantin.

Mis mejillas se sonrojaron cuando dije: —Me voy.

Me costó todas mis fuerzas dar la vuelta y volver a mi


dormitorio. Inalcanzable, inalcanzable, inalcanzable.

Ni siquiera llegué al pasillo, antes que Konstantin me


empujara contra la puerta. El pomo se clavó dolorosamente en
mi espalda, pero todo mi malestar se olvidó cuando Konstantin
me levantó la barbilla, con un agarre firme pero no brusco.

Sus ojos pardos se clavaron en los míos, tratando


desesperadamente de encontrar algo en mis musgosas
profundidades verdes.

—Déjame ir —gruñí.
Las facciones de Konstantin se ensombrecieron. —No otra
vez. —Su pulgar se extendió, acariciando suavemente mi labio
inferior. Sentí que el contacto rebotaba por todo mi cuerpo—.
¿Cuál es la palabra?

—No sé de qué estás hablando.

Se inclinó más cerca, su aroma inundó mis pulmones y mi


cerebro.

—La palabra que se repite en tu mente ahora mismo. Casi


puedo oírla. —Sus labios rozaron mi sien—. Tal vez si te quedas
callada, podré distinguirla.

Tragué saliva. —No hay ninguna palabra.

—No seas deshonesta, Elena. —Konstantin levantó una de


mis manos, con los dedos recorriendo suavemente la tinta de
mi piel—. Anhelo —leyó—, traidor, agotada, mentirosa. Sólo
puedo imaginar a qué se refieren.

Intenté liberarme de su agarre, pero no cedió. —Quería


escribir tu apodo —siseé—, pero sería inapropiado decirlo
delante de los niños.

La diversión brilló en su expresión. —Apuesto a que sí.

Ninguno de los dos se movió durante un segundo,


respirando el uno al otro.
—¿Cuál es la palabra, Elena? —preguntó Konstantin una
vez más, con un tono no poco amable.

—No hay ninguna palabra. —Eché la cabeza hacia atrás,


tratando de liberarme de su agarre—. Y si la hubiera, ¿qué te
haría estar al tanto de ella?

Algo oscuro y horrible brilló en el fondo de sus ojos. Parecía


algo entre la ira y la envidia, la traición y la codicia.

Tuve que girar la cabeza. Ver esa mirada en sus ojos hizo
que cada célula de mi cuerpo se estremeciera.

Konstantin me soltó, pero no dio un paso atrás. —Tal vez


me toque a mí ser el adivino.

Me aparté de él, con la mano corriendo detrás de mí para


abrir la puerta. —Adelante —siseé, ya dando un paso atrás en
el pasillo.

Su sonrisa era pequeña. —Inalcanzable.

Sin decir nada, me di la vuelta y salí corriendo hacia mi


habitación. Me apoyé en la puerta cerrada, con la mano en el
corazón acelerado, y tartamudeé en mis siguientes
respiraciones. Inalcanzable, inalcanzable, inalcanzable.

A través de la caoba, podría haber jurado que oí la risa baja


y seductora de Konstantin.
Capítulo 14

Konstantin Tarkhanov

Me desperté pensando en mi madre.

Recordar a Yekaterina Tarkhanova nunca fue agradable, era


como meter la mano en un pozo de víboras. Había sido una
mujer tensa, difícil. De todos mis hermanos, yo había sido el
único capaz de manejarla y permanecer con la mente intacta.
Eso me había convertido en su favorito y en el centro de su
atención.

No tenía idea de por qué pensaba en las mujeres hasta que


oí la voz de Nikolai a través de las paredes. —Mamá, mamaaaá.

Me froté la cara. Seguramente por eso me había despertado


pensando en aquella extraña e indispuesta criatura a la que
había llamado madre.

Por un momento, escuché. Podía oír la voz de Nikolai mejor


que la de Elena, aunque sus palabras eran confusas con un
lenguaje infantil. Por lo que parecía, estaban hablando del
desayuno, y Nikolai había pronunciado varias veces la palabra
"tortita".

Me giré y miré el reloj. 5:06 a.m.

Pasarían unas horas hasta el desayuno, que era


probablemente lo que Elena le estaba diciendo. Hablaron un
rato más hasta que escuché el clic de la puerta de su habitación.

Me levanté en un instante.

Elena no se inmutó cuando abrí la puerta de golpe, pero


Nikolai sí. Se agarró a la rodilla de su madre y gritó: —¡Mamá!

—Es sólo Konstantin, cariño. —Se volvió hacia mí y se


detuvo.

Sus ojos se dirigieron a mi pecho, recorriendo la piel


expuesta. Había dormido en bóxers por si tenía que impedir
que se fuera durante la noche, pero no dejaban mucho a la
imaginación.

Elena se puso muy colorada.

Me sentía como un adolescente, allí de pie y semidesnudo.


Me sentía satisfecho de mi belleza y de la reacción de Elena ante
ella. Me sentí bien al saber que yo era un pensamiento en su
mente, uno que podía conjurar la vergüenza y el ardor.
Después de todo, Nikolai no había sido traído por la
cigüeña.

Y fue él quien nos recordó a Elena y a mí que no estábamos


solos.

—No des portazos —me dijo a pesar de no haber dado


ningún portazo. Lo dijo exactamente de la misma manera que
lo diría Elena, lo que me llevó a creer que Nikolai se estaba
burlando de su madre más que dándome un sermón.

—Tienes razón —asentí—. No damos un portazo.

Elena puso los ojos en blanco. —No nos vamos, Konstantin.


Puedes volver a la cama. —Levantó sus manos vacías—. ¿Ves?
No hay equipaje.

—Así parece.

—Mamá y yo haciendo tortitas. —Nikolai tropezó con


algunas palabras, pero entendí lo esencial.

—Suena delicioso. —Sonreí a Elena—. Deja que me ponga


un pantalón más cálido.

Casi se le salen los ojos de las órbitas cuando se dio cuenta


que me uniría a ellos dos. Fue Nikolai quien sonrió y dio una
palmada. —¡Muchas tortitas!

—Estoy segura que Konstantin tiene otras cosas que


preferiría hacer. —Ella gritó, con una expresión de irritación.
Mi sonrisa no vaciló. —Nada más importante que hacer
tortitas.

—¡Muchas! —añadió Nikolai.

—Sí, sí, haremos un montón —murmuró Elena detrás de mí


mientras volvía a entrar en mi habitación.

Volví al pasillo con el pantalón de deporte puesto, lo que


sólo hizo que Elena se pusiera más colorada. Para castigarme
por su propia vergüenza, Elena decidió ignorarme y bajó a la
cocina, con Nikolai saltando a su lado. De vez en cuando estaba
a punto de caerse o de chocar con algo, pero siempre lo
atrapaba y se reía jubilosamente de su cuasi—percance con el
peligro.

Lo mucho que me recordaba a Natasha era doloroso. Ella


había sido igual de pequeña. Demasiado inteligente pero
demasiado joven para hacer algo al respecto, así que había
canalizado su aguda mente para causar problemas. Vi el mismo
problema con Nikolai.

La casa estaba a oscuras y en silencio. Aunque la gente


estuviera despierta a esa hora, teníamos la norma tácita de no
molestarnos entre la cena y el desayuno. Era nuestro momento
para estar solos, para que los casados disfrutaran de sus
cónyuges y los solteros de su vida sexual, o de la falta de ella.

Nikolai corrió hacia el armario en cuanto llegamos a la


cocina, abriendo la puerta de golpe. Lo atrapé antes que
chocara contra la pared.
—Cuidado con las puertas —le advertí.

Nikolai me miró con el ceño fruncido. —Tú también lo


hiciste.

Lo había hecho y lo recordaba claramente. Evva era igual;


observando todo lo que ocurría a su alrededor y haciendo lo
posible por copiarnos.

Elena me miró, con expresión de suficiencia. ¿Qué tienes que


decir a eso? Tú también lo hiciste, me dijo.

—Fue un accidente —le dije.

—Fue un accidente. —Señaló Nikolai la puerta con la que


acababa de ser brusco.

Intenté no reírme, pero no pude evitar la sonrisa que se


dibujó en mi rostro. La locura que atormentaba mi alma pareció
desvanecerse brevemente.

—Discutes como tu madre, ¿alguien te lo ha dicho alguna


vez?

Nikolai volvió a mirar a Elena.

—¿Mamá? —Luego volvió a mirarme a mí—. Como mi


mamá.

—Sí, muy parecido a tu mamá. —Señalé la alacena—.


Escoge los ingredientes que quieras utilizar.
—Acabará poniéndonos a todos enfermos. —Señaló Elena
cuando Nikolai fue directamente a por el bicarbonato.

—¿Como su mamá? —pregunté.

Esperó a que Nikolai no mirara para señalarme con el dedo.


Me ahogué en una carcajada.

Con nuestra ayuda, Nikolai reunió todos los ingredientes.


Agarré el taburete que Anton y Evva utilizaban cuando
ayudaban en la cocina. Tenía una pegatina estricta de “no es un
juguete” colocada por Artyom antes que Evva pudiera siquiera
caminar. Mi hijo echó un vistazo al taburete y vio un gimnasio
de la selva.

—Cuidado con eso —soltó Elena cuando Nikolai trató de


usarlo para subirse al banco—. Si te caes hacia atrás, te abrirás
el cuello y tendré que limpiarte los sesos.

Negó con la cabeza. —Nooo.

—Sí, es verdad, mi chico salvaje. —Se llevó una mano a la


cadera—. Entonces, ¿quién me ayudará a hacer tortitas, mmm?
Entonces, ¿eres inteligente o estúpido?

Nikolai se colocó sobre una pierna. —Inteligente.

—Los chicos listos se abren el cerebro, ¿eh? No lo creo. —


Elena le hizo cosquillas en el brazo y él se las quitó, riendo—.
Ahora, ¿eres inteligente o estúpido?
Entonces, para mi asombro, Nikolai puso los dos pies en el
taburete y lo utilizó correctamente. Con un pesado suspiro de
derrota, dijo: —Inteligente.

Elena le acarició el cabello. —Sí, lo somos. Te prometo que si


te comportas, podremos salir más tarde y encontrar algo para
escalar. ¿Te parece bien?

Asintió con la cabeza y estuvo a punto de saltar de alegría,


pero antes recordó la advertencia.

—Buen chico. —Elena me miró por encima de su cabeza,


con las cejas levantadas—. ¿Los tazones están en el mismo
lugar?

Incliné la cabeza.

Por un momento, vi que ambos convivían solos. No lo había


contemplado en profundidad antes de verlos trabajar tan bien
juntos, pero ahora era todo lo que mi mente podía enfocar. Sí,
Elena y Nikolai se habían unido a nuestra familia, pero en cierto
modo, nosotros también nos uníamos a la suya. Tenían su
propia dinámica, reglas y bromas.

Fue una agonía saber que me había perdido tanto. Pero


también sentí alivio. Había perdido ese tiempo con mi hijo, pero
no se había quedado sin amor. Nikolai tenía a Elena, y Elena
tenía a Nikolai. Los dos se habían cuidado, se habían amado y
se habían hecho felices.
¿Cuántos amaneceres se habían despertado y hecho tortitas
juntos mientras salía el sol? ¿A cuántos árboles se habían
subido juntos mientras el resto del mundo dormía? ¿Cuántas
bromas se han hecho, cuántos compromisos se han compartido?

Encontré que mi rabia se atenuaba ligeramente en medio de


mi curiosidad... y alivio.

Alivio puro y absoluto que, aunque Elena había estado sin


su familia, no había estado sola. No había estado sin amor. No
como todos esos años que había estado a merced de su familia y
luego de su marido.

Nikolai desbarató mi hilo de pensamiento al inclinarse


sobre mí para llenar la jarra. Elena fue a hacerlo, pero me
interpuse.

—¿Lo tienes? —le pregunté. Sentí la mirada atenta de Elena


sobre mí, pero la ignoré. No me gustaba que me tratara como
una amenaza cerca de mi propia sangre.

Sus muñecas se tambaleaban mientras intentaba sostenerla.


—Pequeña ayuda —murmuró.

Sujeté la jarra mientras se llenaba de agua, pero no solté mi


agarre cuando Nikolai fue por ella.

—Puedo hacerlo —gimió.

—Vale, pero pesa mucho, así que tienes que agarrarte a ella.
Nikolai asintió y la agarró. Al instante, sus brazos
empezaron a doblarse, así que agarré el fondo de la jarra
rápidamente. El peso disminuyó y la arrastró hasta el cuenco.

—Suave —le dije antes de poder verterlo y hacer un


desastre.

—Mmm. —Nikolai trató de verterlo más rápido, pero lo


sujeté con fuerza—. Deja que lo haga yo.

—¿Dónde están tus modales? —preguntó Elena, con voz


extraña.

Se corrigió rápidamente. —Por favor. Déjame hacerlo, por


favor.

Me reí para mis adentros. Los niños y sus exagerados “por


favor”.

Elena añadió algunas cosas más a la masa antes de pasarle


la cuchara a Nikolai. Se la tendió, pero no aflojó su agarre.

—Recuerda remover, no golpear la masa. Si no, las tortitas


quedarán asquerosas.

Nikolai removió durante unos 10 segundos hasta que


empezó a utilizar la cuchara como una baqueta improvisada.
Los trozos de masa volaron por todas partes, haciéndolo reír. —
¡Oops!

—No creo que haya sido un accidente —murmuró Elena.


Me reí suavemente. —Creo que fue premeditado.

Compartimos una mirada de diversión por encima de su


cabeza. Elena se dio cuenta en un instante que estaba cabreada
conmigo y yo recordé al mismo tiempo que tampoco estaba
muy contento con ella. Rompimos el suave momento
apartándonos el uno del otro y volviendo al niño.

—Deja que lo haga mamá —dijo finalmente Elena.

A Nikolai no le importó entregárselo. Se acercó a una


mancha de masa en el mostrador, mojando el dedo en ella y
llevándosela a la boca.

—No comas eso —le dije—. Eso tiene huevo crudo. Te vas a
enfermar.

Sonrió alrededor de su dedo. —¡No!

—Negar algo no lo hace menos cierto. —Me incliné y agarré


algunos de los arándanos—. Toma, si quieres algo de comer,
agarra algunos de estos.

Cuando Elena se fue, llegamos a la conclusión que teníamos


demasiados arándanos. Habíamos perdido dos miembros de la
familia, que eran dos bocas y estómagos. Era un problema tan
extraño y raro para tener durante un tiempo de agonía tan
agitado, pero había terminado con Roksana enterrando todos
los arándanos podridos en el jardín.
Tres años después, teníamos una impresionante cosecha de
arándanos. La fruta era algo que nunca parecía acabarse.

Eso y las balas.

Nikolai estaba encantado que le ofreciera arándanos y


enseguida se metió un puñado en la boca. El jugo púrpura se
derramó sobre sus labios y manchó su pijama.

—¿Cómo es que ya estás ensuciando? —Toné el paño y le


limpié la barbilla. Cuando intentó esquivar, lo llamé de
nuevo—. Te vas a poner morado.

Sus ojos verdes se agrandaron y volvió a mirar a su madre


en busca de confirmación. Elena había dejado de remover y
estaba completamente inmóvil, con los ojos clavados en
nosotros como si estuviera pegada al lugar. Tenía una mirada
peculiar, viendo algo que yo no podía ver.

—¿Elena? —pregunté.

—¿Eh? —Elena tragó, volviendo a bajar al planeta Tierra—.


Lo siento. ¿De qué estabas hablando?

—Si Nikolai se va a poner morado. —Me di un golpecito en


la barbilla para indicarle disimuladamente la cuestión.

Sus ojos se dirigieron a Nikolai y suspiró.

—¿Cómo es que he dado a luz al comilón más desordenado


del planeta? ¿Con quién puedo hablar de eso? —Pareció
animarse de nuevo, reanudando su agitación—. Es verdad, mi
niño salvaje. Límpiate la cara o te pondrás morado.

Nikolai me dejó limpiarle la barbilla, pero se puso al límite


cuando fui a limpiarle la camisa. Para castigarme, se metió más
arándanos en la boca, asegurándose de meter también los dedos
y mancharlos igualmente.

—Vas a ser una pesadilla para el baño —musité.

Sonrió y asintió. —¡Sí!

Cuando llegó el momento de cocinar las tortitas, Elena se


puso firme.

—Cocinar es un trabajo de personas grandes —le dijo a un


llorón Nikolai. Él estaba a sus pies, rogando por cocinarlos.

—Soy un niño grande —le dijo.

—No, no lo eres —contestó ella, no sin maldad—. Eres un


niño pequeño. Pero un día serás grande y entonces podrás usar
la cocina.

Nikolai echó la cabeza hacia atrás como si fuera la peor


noticia que hubiera escuchado en su vida. Dejó escapar un
gemido. —¡Soy un niño grande!

—Un par de cumpleaños más —le dije.


Clavó sus ojos en mí como si no pudiera creer que estuviera
interfiriendo en su rabieta. Elena era la única fuerza
disciplinaria que había experimentado.

—Cuando seas tan alto como yo, podrás usar la estufa.

Nikolai miró mis pies y luego inclinó lentamente la cabeza


hacia atrás hasta que sus ojos llegaron a mi rostro. Frunció el
ceño. —¿Cuando tenga cien años?

Elena emitió un sonido de tos que se parecía mucho a una


risa ahogada.

Escondí mi sonrisa. —¿Es esa la edad que crees que tengo?


¿Qué edad tiene tu madre, entonces?

—Cuidado —advirtió Elena, levantando la espátula.

Nikolai parecía estar pensando en ello. —Cuatro.

Ella se rió. —Oh, gracias, cariño. Te daré la tortita más


grande. —Dirigió su mirada hacia mí—. Puedes agarrar la
quemada.

—Respeta a tus mayores —le advertí.

Elena se dio la vuelta, pero pude ver cómo sus mejillas se


curvaban hacia dentro mientras sonreía. La sonrisa desapareció
en cuanto recordó quién era yo y lo que nos habíamos hecho, o
mejor dicho, lo que ella me había hecho a mí y a su familia.
Ese parecía ser un tema común entre los dos. Caímos en la
felicidad, pero, de alguna manera, mientras caíamos, nos dimos
cuenta con un golpe: ahora mismo odio a esta persona. Esta persona
me rompió el corazón y encendió mi rabia. Así de fácil, la felicidad
se evaporó y volvieron nuestras actitudes hoscas hacia el otro.

Nikolai no pareció darse cuenta.

—Puedes ayudarme con otro trabajo de niño grande —le


dije, desviando mi atención de Elena. Prestarle atención a mi
hijo no me daba ganas de ponerme furioso—. De hecho,
algunos podrían decir que es el trabajo de niño grande más
importante de todos.

Había captado su interés, pero sus ojos volvían al fuego


encendido.

—Colocación de la mesa.

Tanto Elena como Nikolai me lanzaron miradas idénticas de


eso es una estupidez. No sería capaz de convencer a Elena, pero
Nikolai podría ser un poco más flexible.

—No, no lo es —refunfuñó.

—Sí, lo es. Los niños pequeños no pueden tocar los


cuchillos.

La mención de los peligrosos cubiertos hizo que Nikolai se


animara. Me dedicó toda su atención, con la cara radiante de
interés.
En ese momento, vi al Tarkhanov en él. ¿Emoción por los
cuchillos? Esa era la pura sangre Tarkhanov corriendo por sus
venas.

Nikolai Konstantinovich Tarkhanov.

No sabría decir cuántas veces había dicho su nombre. Se lo


había dicho a toda la familia y había dejado que se extendiera a
los guardias. Lo dije una y otra vez hasta que fue más ruido que
palabra, hasta que sonó como una alarma y no como un
nombre.

Nikolai Tarkhanov.

Cuando Elena había dicho que se llamaba Nikolai, la


versión masculina del nombre Nikolia, me había sorprendido.
Había sido el primer indicio de que Elena seguía enredada con
esta familia. Pero entonces ella había dicho su nombre...

Nikolai Konstantinovich Tarkhanov.

No parecía una oda a su padre, un nombre por su culpa. Se


sentía como si ella lo hubiera nombrado con la intención que él
usara ese nombre en el futuro. Lo había nombrado como si yo
hubiera estado en la sala de partos con ella, como si hubiera
sido yo quien rellenara el certificado de nacimiento de mi
primogénito.

Puede que no lo haya hecho intencionadamente, había razonado


conmigo mismo cuando esa vieja y familiar bombilla de
esperanza empezó a florecer de nuevo. Estaba sola y acababa de
dar a luz; tal vez su mente estaba todavía aturdida por la
epidural.

No es la primera vez que me pregunto qué pasa por la


cabeza de Elena. Qué secretos guardaba detrás de esa bonita
cabellera y esos afilados ojos verdes.

Repetí la pregunta que me había hecho durante casi tres


años.

¿Cuál es la verdadera razón por la que te fuiste, lyubimaya?


Capítulo 15

Konstantin Tarkhanov

La luz del sol entraba por las ventanas, calentando el


comedor en tonos dorados y naranjas. El olor de las tortitas y el
beicon chisporroteaba en el aire, mezclado con el ruido de los
cubiertos. Todos, excepto Anton, se habían reunido en el
desayuno, incluso Babushka se dio a conocer. Se sentó en la
repisa de la ventana más cercana a los niños.

Observé a Elena interactuar con los demás. Se esforzaba por


no volver a caer en nuestro redil, pero podía ver cómo se
esforzaba por mantener la fachada. Al igual que cuando llegó
aquí por primera vez, cuando era esa hermosa mujer egoísta,
intentando mantener las distancias.

Pero todos los miembros de la familia parecían decididos a


arrastrarla de nuevo. Eres uno de los nuestros, parecían decir cada
vez que se ofrecía un plato o se compartía una anécdota. Te
guste o no.
Cuando mi atención no estaba en Elena, observaba a
Nikolai. Él y Evva se reían entre sus madres, con los ojos
puestos en su tío Roman. Pronto quedó claro por qué. Cada vez
que Roman apartaba la vista, Nikolai alargaba la mano y le
robaba algo del plato.

Cada vez que lo hacía, siempre compartía la mitad de su


botín con Evva. Los dos tenían mucha comida para comer, pero
era la emoción de los problemas y de ser atrapados lo que hacía
que los arándanos almibarados fueran mucho más sabrosos.

Sonreí, pero no llamé la atención sobre su pequeño juego.


No quería arruinar su diversión.

A mi lado, el teléfono de Danika empezó a sonar. Terminó


su zumo de naranja antes de sacarlo.

—Sin teléfonos en el desayuno —le advertí.

Me sacudió la cabeza. —Seré rápida. Podría ser Olezka.

Artyom también se había fijado en el móvil de Danika.


Abrió la boca para decir algo, pero se calló cuando vio mis ojos.
Nuestra relación seguía siendo agria; ahora era de tensa
cooperación más que de afecto fraternal.

Echaba de menos nuestras charlas, escuchar sus ideas y


críticas.

Sólo hubo unas pocas veces en las que Artyom y yo nos


habíamos peleado tanto. Por lo general, nos golpeábamos,
discutíamos como diplomáticos, nos volvíamos a golpear y se
acababa la pelea. Antes del día siguiente ya estábamos
bebiendo vodka juntos.

Mis ojos se posaron en Roksana. Ella era el corazón y el


alma de esta familia, la hermana que nunca había tenido, la
única persona de esta mesa que apreciaba mi admiración por el
arte. Qué extraño era pensar que una vez me había opuesto a
que Roksana se uniera a esta familia, no sólo preocupado por
Artyom, sino también por ella.

Pensé que se rompería, que se haría añicos como las


muñecas de porcelana a las que se parecía.

Pero la vida la puso a prueba, y salió más fuerte de lo que


yo o Artyom habíamos sido nunca.

Volví a mirar a Artyom.

Quizás era el momento de ofrecer una rama de olivo...

Danika sostuvo su teléfono sobre la mesa, con movimientos


robóticos.

—Dani, ¿qué estás haciendo...? —comenzó Roman cuando


una voz fría cortó su demanda.

—Déjame adivinar —dijo la mujer al teléfono, el altavoz


dejó que su voz llegara a todos nuestros oídos. Incluso los niños
pequeños se callaron—. Es un desayuno familiar. Tortitas y
beicon, y arándanos. ¿Cómo podría olvidar los arándanos?
Roman le decía a Danika que colgara. Ella se quedó
congelada en su sitio.

Con cuidado, le quité el teléfono. —Está bien, Dani. Yo me


encargo. —Tan pronto como estuvo en mi poder, Danika se
desplomó hacia atrás, cayendo en los brazos de Elena.

—Tatiana —dije—. ¿A qué debemos el placer?

—Kostya. —El hecho que utilizara mi apodo cariñoso hizo


que me rechinaran las muelas. Ya no había afecto entre
nosotros—. Ha pasado demasiado tiempo.

Tres años y ni una palabra de Tatiana. Aquel fatídico día se


había marchado para no volver a ser vista. Habíamos buscado
por todo el país, desde las salas de maternidad hasta los
tanatorios. Aquella mujer había permanecido como un
fantasma, imposible de atrapar.

¿Por qué se daba a conocer ahora? ¿Cuál era el catalizador


que había desencadenado esto?

Mis ojos se dirigieron a Elena. Estaba muy quieta, con los


ojos clavados en Nikolai con la suficiente intensidad como para
silenciar al niño.

—No lo suficiente —refunfuñó Roman.

Sonreí débilmente. —Si lo que buscas es ponerte al día, deja


que te llame en un momento mejor. Ahora mismo estoy con mi
familia.
Se rió, pero no había humor en el ruido. —Siempre tan
encantador, Kostya. ¿Qué es lo que tu madre solía decir
siempre? ¿Que cuanto más hermosa es la serpiente, más mala es
su mordedura?

—¿Quién puede recordar tanto tiempo atrás? —No me


gustó que sacara a relucir a mi madre, aunque no podía precisar
la razón exacta.

—Nos estamos haciendo viejos —dijo Tatiana—. Mucha


historia.

—Efectivamente.

Dmitri perdió la paciencia. Me impresionó que esperara


tanto tiempo para decir algo. —Ve al grano, Tatiana —siseó.

—¿Es ese mi marido? Querido, ¿cómo está Anton?

Sus mejillas se agudizaron. —¿Cómo está Anton? Tú…

—Uh uh uh —reprendió ella—. Cuida tu lenguaje delante


de los niños. ¿Cuántos hay ahora? Deben estar desbordados.
Creo que hay que felicitar a Roksana... y a Elena.

Los dedos de Elena se crisparon, rozando su brazo. Era


como si estuviera escribiendo una palabra, pero no tuviera un
bolígrafo a mano.

Roksana se había puesto muy pálida.


Nikolai se acercó a Elena. —¿Mamá?

—Shh, cariño. —Le acarició el cabello, tirando de él a sus


brazos junto a Danika.

—Me sorprendió escuchar que Elena había regresado. Pensé


que buscabas tu libertad, Elena. ¿Por eso pretendías conocer la
cura de mi enfermedad?

—El remedio a tu enfermedad es una bala en la cabeza —


espetó Roman.

Tatiana chasqueó la lengua. —Los adultos están hablando,


Roman. Calla. —continuó—. ¿No era el mundo exterior todo lo
que esperabas, Elena? ¿Ningún erudito esperándote, listo para
pasarte un doctorado y un premio noble de la paz?

—Debo haberme equivocado de camino —dijo Elena.

Mi agarre del teléfono se tensó. No me gustaba demasiado


que Elena se relacionara con Tatiana, aunque no hubiera una
amenaza física real.

—Debiste haberlo hecho. —Las palabras de Tatiana tenían


otro significado. ¿Por qué si no Elena se puso tan pálida de
repente? —. Ah, bueno, los reencuentros siempre son motivo de
celebración. De hecho, esperaba tener una propia pronto.

—¿Con Satanás?
—Roman, ¿qué acabo de decir? —regañó—. Estos años han
sido prósperos para mi organización. Estoy deseando compartir
esa prosperidad con los reyes de Norteamérica. Especialmente
contigo, Kostya, mi primer amigo.

—Quédate con ellos —dije—. Ya no nos sirves ni tus


dramáticos trucos. El mundo ha seguido moviéndose sin ti en
él, Tati, y seguirá haciéndolo mucho después que te hayas ido.

—Ser llamada dramática por Konstantin Tarkhanov... es


todo un cumplido —Tatiana se rió—. Ah, bueno, me parece que
me estoy aburriendo de esto. Llamé para advertiros.

—¿Advertirnos de qué?

Tatiana no se dirigió a mí. En cambio, su voz se elevó del


teléfono, dirigida a una persona.

—¿O loro o tu, Elena? —Colgó, el tono se repitió en el


silencio que dejó.

Elena no miraba a nadie más que a su hijo. Podía ver su


mente dando vueltas sobre sí misma, tropezando para llegar a
una conclusión que no podía entender.

Antes que nadie pudiera decir nada, Dmitri se levantó de


un salto, empujó su silla contra la mesa y salió furioso de la
habitación. El sonido se extendió por toda la habitación,
haciendo que Evva se echara a llorar.
—¿Te ha asustado el ruido, cariño? —exclamó Roksana,
mientras Artyom ya se había levantado de su asiento y la había
agarrado en brazos.

Nikolai parecía muy alarmado y miró a Elena en busca de


una explicación. Ella le ofreció una pequeña sonrisa, pero su
mente estaba muy lejos.

Entonces miró hacia mí.

Estaba acostumbrado a que la gente me buscara en una


crisis, acostumbrado a que la gente esperara que yo tuviera la
solución o la respuesta. Al fin y al cabo, mi trabajo consistía en
conocer el final antes que empezara el principio. Por eso los
seres humanos se entretenían con la idea de los reyes y los
líderes, para que por un momento, aunque fuera un segundo,
pudieran tener a alguien que resolviera sus problemas y tomara
decisiones por ellos.

Pero cuando Nikolai se volvió hacia mí, expectante, no fue


en busca de una respuesta sino de consuelo.

—Está bien —le dije, con palabras extrañas en mi boca.


¿Qué le decía uno a un niño pequeño que necesitaba consuelo?
¿Uno que necesitaba consuelo de su... de su padre? —. El tío
Dmitri sólo necesitaba un tiempo a solas.

Nikolai miró a Evva y luego a mí.

—A Evva no le gustan los ruidos fuertes.


Asintió con la cabeza y se incorporó en la silla, estirándose
para alcanzar a Evva. Le dio una torpe palmadita en la espalda,
tratando de replicar el consuelo que seguramente le había
mostrado su madre. —Está bien, Evva. —Sus palabras se
desbordaron en un discurso infantil.

—Los traseros van a la silla —dijo Elena de repente. Se puso


en pie—. No es seguro subirse a las sillas. Ya lo sabes.

Nikolai se agachó, pero no volvió a apoyar el trasero en el


asiento. —Mmm.

—Trasero. Asiento. Ahora.

Cedió ante su tono, volviendo a la posición sentada


adecuada con tanto entusiasmo como un gato empapado.

—Levántate, Niko. —Roman se acercó y le acarició la


cabeza—. Tu madre regaña a todo el mundo. No sólo a ti.

Nikolai le lanzó una mirada interesada. Puede que fuera un


hijo o un sobrino para nosotros, pero para él todos éramos
todavía unos desconocidos. Le costaría un poco más
acostumbrarse a todo el mundo.

—Sólo a los que necesitan ser regañados —advirtió Elena.

Sonrió con dientes a su madre.


El llanto de Evva se calmó y apoyó la cabeza en el pecho de
Artyom. Él le frotó la espalda y le susurró palabras dulces
mientras la mecía suavemente en sus brazos.

Nadie sabía realmente cómo actuar. Todo el mundo tenía


ganas de hablar de la llamada telefónica, de teorizar y tratar de
rastrear el número, pero nadie se atrevía a hablar de asuntos
delante de los niños.

Elena me miró, encontrándose con mis ojos.

Mi italiano había mejorado mucho en los últimos tres años.

¿O loro o tu, Elena? le había dicho Tatiana. Evidentemente,


era un mensaje sólo para Elena, algo que la había asustado lo
suficiente como para hacerla callar.

¿Ellos o tú, Elena?

Levanté las cejas hacia ella, indicando que había escuchado


el mensajito y que tenía la intención de averiguar el significado
del mismo.

Elena frunció el ceño y volvió a mirar a Nikolai. —


Ayúdame a recoger la mesa, cariño. Luego podemos ir a trepar
a los árboles.

Nikolai se animó e inmediatamente empezó a tomar los


cuchillos y tenedores al azar. Incluso sacó la cuchara del jarabe,
haciendo que la sustancia pegajosa cayera a la mesa.
La familiaridad regresó rápidamente, todos nosotros
desesperados por recuperar algo de normalidad en nuestro día.
Danika y Roman se unieron a la limpieza, mientras Roksana fue
a llenar un cuenco para Babushka. Evva se había calmado lo
suficiente como para ayudar, pero se pegó a su padre, que
cargó los pesados platos por ella.

Quería ver a Dmitri, pero necesitaba su espacio. No todos


los días recibía una llamada telefónica de su esposa, una mente
criminal, antes de tomar el café de la mañana.

Cuando Elena estaba apilando los platos, me deslicé detrás


de ella, murmurando: —¿Qué quiere decir? ¿Ellos o tú?

Todo su cuerpo se puso rígido. —No sé de qué estás


hablando.

—No mientas. —Capté una palabra nueva justo debajo de


su codo. Prioridades—. Ella te llamó por tu nombre. Ella sabía
que estabas con nosotros. ¿Por qué?

—No lo sé —siseó Elena. Se dio la vuelta, apretándose


contra el mostrador. Estaba enjaulada en mis brazos, a escasos
centímetros de estar pegada a mi pecho.

Mi cerebro se oscureció con pensamientos de lujuria


inmediatamente. Pude ver cómo se quitaba la camisa y cómo la
empujaba hacia la barra. El calor de su carne y la familiaridad
de sus gritos serían tentaciones apetitosas que se convertirían
en un placer apetitoso mientras ambos sucumbíamos a los lados
animales de nuestra naturaleza.
El pecho de Elena subía y bajaba bruscamente, sus mejillas
se calentaban.

Una sonrisa creció en mi rostro al darme cuenta que su


mente había ido al mismo lugar exacto que la mía.

—Mi Elena…

Roman dejó de golpe un plato a nuestro lado. —Cálmate,


Tarkhanov. Este es un lugar público, y tu hijo no está ni a tres
metros de distancia.

—No, ¡déjalos en paz! —Esto vino de Danika—. Quiero otro


sobrino.

Ese comentario echó un jarro de agua fría sobre Elena y se


zafó de mi agarre. —Son demasiados entrometidos para su
propio bien —dijo Elena con rigidez—. Y no tengo intención
volver a pasar por una cesárea nunca más.

—Joder, Elena, vamos. —Roman se llevó una mano al


estómago—. Acabo de comer.

Ella se encogió de hombros, pareciendo que le importaba


una mierda. —Apesta ser tú, supongo.

Sus bromas no me distrajeron de los misterios que aún


quedaban en el aire.

¿Ellos o tú, Elena?


¿Por qué los hombres de Tatiana habían estado cazando a
Elena? ¿Cómo sabía Tatiana que Elena había sido salvada por
nosotros y que volvía a vivir con nosotros? ¿Qué había
impulsado a Elena a desaparecer en el bosque; había sido sólo
el miedo a los hombres de Tatiana?

Elena se encontró con mi mirada al otro lado de la


habitación.

Tienes secretos, le dije. Y tengo la intención de descubrir cada


uno de ellos.

Ella apartó la mirada, sin decir su respuesta.

Un vaso de zumo de naranja me llamó la atención en el


borde del banco. Estaba lleno hasta el borde, pero había algo
oscuro en su interior. Lo agarré, metiendo los dedos y
agarrando el objeto que había dentro. Tal vez uno de los niños
había estado jugando.

No era un juguete.

Era el teléfono de Danika, ahora ahogado en un palmo de


distancia. Roman no me miró, pero yo sabía cómo había
acabado el teléfono en el fondo del vaso.
PARTE II

El veneno de Konstantin

Las palabras matan, las palabras dan vida; son veneno o


fruta.

Tú eliges.

—Salomón
Capítulo 16

Elena Falcone
Unos días después de la llamada de Tatiana, Roksana y
Evva me buscaron. Niko y yo estábamos tumbados en la hierba,
tomando el raro sol de diciembre, cuando se acercaron.

—¡Hola tía Lena, hola Niko!

Niko levantó la cabeza, sonriendo con alegría. —¡Hola


Evva!

Le toqué el hombro. —Y hola tía Roksy.

Se sonrojó. —Hola, tía Roksy.

—Hola, Nikolai, hola Elena. —Roksana me envió una suave


sonrisa—. Evva quería preguntar algo. —Acarició el cabello de
su hija, que estaba separado en dos pequeñas coletas.
Evva me envió una dulce y tímida sonrisa, columpiándose
sobre sus talones. —Puedo... puedo... —Miró a su madre antes
de volver a mirarme a mí—. ¿Puede venir Niko a ver los
caballitos? Con papá.

—¿Caballos? —Mantuve la voz suave al hablar con Evva.


De todos los de la finca, ella estaba entre mis tres favoritas.

Ella asintió rápidamente. —Baz, Odessa...

—Artyom va a bajar a los establos para ver los caballos y


llevar a Evva —explicó Roksana—. Ella quería saber si Nikolai
deseaba venir.

Mi hijo se puso en pie de un salto, sin esperar mi respuesta.


—Sí, sí.

Me mordí el labio. —No creo...

Nikolai y Evva se volvieron hacia mí, con expresiones


decaídas al escuchar la reticencia en mi tono.

—¡Oh, por favor, mamá!

—¿No Niko? —Evva parecía que iba a llorar—. Por favor,


tía Lena. ¡Por favor, por favor!

Nikolai no era tan educado como la hija de Artyom. —


Quiero ir —gimió—. Por favor. Quiero ver los caballitos.
Envié una mirada a Roksana. Que Evva me lo pidiera
delante de Niko había sido una jugada muy calculada, de la que
fui víctima. Ella se limitó a encogerse de hombros, fingiendo
inocencia.

Suspiré por encima de los sonidos de las súplicas de los


niños pequeños. —Está bien, puedes irte.

—¡Gracias! —Niko fue a huir pero lo agarré de las muñecas.

—Te comportas ante Artyom —advertí, encontrándome con


sus ojos. Había demasiada excitación en su expresión; no estaba
escuchando ni una palabra de lo que le decía—. ¿Me oyes,
Nikolai? No quiero saber nada de meterte o que causes
problemas. Si lo hago... —Le envié una mirada de advertencia.

Niko asintió. —Está bien, mamá.

—¿Artyom está de acuerdo con los dos? —le pregunté a


Roksana mientras los dos huían por la hierba, soltando una risa
maníaca.

Artyom se dirigía a uno de los vehículos, pero los atrapó a


ambos, advirtiéndoles que tuvieran cuidado con la grava. Los
dos gimieron, pero hicieron caso, reduciendo la velocidad hasta
llegar a un paso agitado. Al menos confiaba en que Artyom
vigilara a Niko; nunca dejaría que Roman lo vigilara. Los dos
incendiarían la finca.

—Está más que bien —dijo Roksana, y luego añadió


despreocupadamente—Es una buena práctica.
No pude evitar preguntar: —¿Estás planeando tu segundo?

La sonrisa de Roksana era privada. —Lo estamos


planificando. —Sus ojos grises revolotearon hacia mí, su mirada
tan suave como el roce de una mariposa—. Queremos que Evva
tenga algunos hermanos. Yo quiero cuatro, pero Artyom quiere
dos. —Inclinó la cabeza hacia un lado, con un destello de
diversión—. Supongo que veremos quién se impone.

Me pregunto cuántos hijos querrá Konstantin.

El pensamiento me llegó como una bofetada en la cara,


dejándome incapacitada durante unos segundos.

—Creo que Evva necesita una hermana —dijo Roksana—.


Hay tantos chicos. —Se quedó callada durante unos
segundos—. Bueno, tenía que haber otra chica.

Sus palabras cayeron sobre mí, cubriéndome de tristeza.


Tenía que haber otra chica... un poco mayor que Nikolai.

Mi corazón se apretó dolorosamente.

Cuando miré a Roksana, supe que ella sentía lo mismo. Dos


madres llorando a una niña que nunca habíamos tenido en
brazos, pero que seguíamos sintiendo en el aire a nuestro
alrededor. Antes de Nikolai, me había sentido horrible por su
muerte, ¿pero ahora como alguien con un hijo? ¿Ahora como
madre? Mi dolor no podía describirse con exactitud, no podía
transmitirse. No había palabras.
—Sí —acepté—. Las hermanas son hermosas.

Ninguna de las dos tenía hermanas, pero ambas estuvimos


de acuerdo, contentas de cambiar de tema. —¿Qué vas a hacer
hoy? —preguntó Roksana.

Eché una breve mirada al exterior de la casa. —Sólo voy a


relajarme.

—Quieres decir evitar a Konstantin. —No sonaba petulante


ni cruel; de hecho, Roksana parecía entenderlo—. Él regresa
pronto.

—¿Cómo de rápido?

Ella sonrió ligeramente. —Muy pronto. —El viento le


recogió el cabello, barriendo los mechones rubios en el aire—.
¿Quieres acompañarme a la banya? Voy a ir allí en busca de un
poco de paz y tranquilidad, así que tienes que prometer que no
harás ruido. —Sus ojos centellearon.

Me reí, pero no acepté de inmediato. —¿Y si hay algún


problema con Nikolai? No conoce muy bien a Artyom.

—No estaremos lejos, y Nikolai estará bien. No es un niño


ansioso.

Mi hijo no era ansioso en absoluto. Probablemente ya se


había olvidado de mí, encantado con los caballos y las nuevas
cosas a las que subir. Era más probable que hubiera un
problema con Artyom y que él asumiera más de lo que podía
digerir. Después de todo, Evva tenía mucho mejor
temperamento que Niko... y mucho más sentido común. Niko
podría comerse vivo a Artyom.

Sonreí a Roksana. —¿Sabes qué? Me encantaría unirme a ti.


Yo también he estado buscando algo de paz y tranquilidad
últimamente.

Un vapor tan espeso que apenas se podía ver la mano


extendida delante de uno se elevaba del suelo. Las mujeres se
arremolinaban en torno a ellas, y el parloteo era el telón de
fondo de un largo baño. Roksana y yo encontramos una casi
vacía al fondo, nos quitamos los albornoces y nos sumergimos
en el agua.

Mis músculos se relajaron en cuanto entraron en contacto


con el agua, y el estrés de las últimas semanas desapareció en el
agua.

—Dios, qué bien sienta —murmuré mientras apoyaba la


cabeza en las baldosas.

El recuerdo de la última vez que había estado aquí pasó por


mi mente.
Estoy preparada para probar mi hipótesis, había dicho, y
entonces Konstantin me había proporcionado un placer
indescriptible. Todavía podía sentir su boca entre mis piernas,
sus manos clavadas en mis muslos, mis dedos retorciéndose en
su cabello. Se me calentó la sangre al recordar los susurros, el
dolor, el deseo...

—Este es el mejor lugar para relajarse —replicó Roksana a


mi afirmación anterior. Ella no tenía idea de dónde había ido mi
mente—. Evva es demasiado pequeña y Danika preferiría estar
abajo. —Donde podría interrogar a los enemigos de Konstantin.

—Está bien. —Ya no me sentía relajada. En cambio, todo mi


cuerpo se había tensado de lujuria.

La voz seductora de Konstantin llenó mi mente. Paciencia,


lyubimaya, las cosas buenas llevan su tiempo.

—¿Estás bien, Elena? —preguntó Roksana—. Pareces...


indispuesta.

Mi Elena, ¿estás bien?

Cerré los ojos para ocultar las emociones que se


arremolinaban en mi interior. —Estoy... bien.

Se rió, no con crueldad, sino como si supiera que estaba


mintiendo. —¿Quieres gritar?

La pregunta fue formulada con tal despreocupación que


abrí los ojos y me volví hacia ella. Roksana flotaba a unos
metros de mí, con las mejillas sonrojadas por el calor. La
humedad le rizaba el cabello, haciéndola parecer más joven de
lo que era.

—¿Gritar aquí? —Miré a los otros clientes—. Alguien podría


llamar a la policía. O peor, a Konstantin.

Roksana soltó una risita. —No si te metes debajo del agua.


—Se sumergió para que su barbilla descansara en la parte
superior del agua—. Es terapéutico. Confía en mí.

La miré fijamente. —¿Gritas mucho?

—Yo grito todo el tiempo, Elena. —El gris de sus ojos se


oscureció como nubes de tormenta—. Sólo que no en voz alta.

La miré fijamente unos segundos más antes de apartarme


de su lado. Ella observó cómo doblaba las rodillas y bajaba al
agua.

El agua caliente me cubrió mientras me hundía, el agua y


los sonidos apagados me rodeaban. Pude distinguir las piernas
blancas de Roksana en la oscuridad azul, pero nada más.

Grita, me dijo su voz.

Grita.

Abrí la boca y grité. Grité por mi corazón roto, por


Konstantin y por Nikolai. Grité por Tatiana y su maldad y su
tristeza. Grité por la hija de Dmitri. Grité por mis sacrificios
pasados y futuros. Grité por el día en que Nikolai y yo
tendríamos que irnos de nuevo. Por mi familia, por mi título,
por mi mente.

Grité por lo que había sido de niña, por cómo mi madre me


había fallado no sólo a ella sino a mí. Grité por mi crimen de
parricidio y grité por mi segundo intento de asesinato. Seguí y
seguí hasta que todo lo que era, y todo lo que sería, estaba
flotando en el agua a mi alrededor, drenándose lentamente.

Cuando rompí la superficie, mi estrés no volvió a subir


conmigo. Mi ira y mi dolor no subieron conmigo. Mi piel estaba
limpia, lista para ser escrita una vez más.

Había tomado una decisión. Podía sentirla caer dentro de


mí, anidando entre mi caja torácica y mi corazón.

Roksana me frotó tranquilamente la espalda mientras me


ahogaba en agua y sollozos.

—Está bien —murmuró—. Sácalo todo, sácalo todo.

Los campos se extendían ante mí cuando Roksana y yo


llegamos a los establos. La lujosa tierra estaba bien cuidada, a
pesar que diciembre intentaba tragarse toda la vida bajo su
escarcha. Todos los caballos estaban en sus boxes, disfrutando
del calor que proporcionaba el edificio. Algunos de los hombres
de Konstantin me observaron, pero ninguno se acercó.

Encontramos a los niños dentro con Artyom. Nikolai tenía


la mano extendida, con una manzana en la palma, y se la
presentaba a Odessa como un pequeño príncipe. Evva estaba a
su lado, pero no se mostraba tan comunicativa con su regalo,
sino que se aferraba a la manzana contra su pecho de forma
protectora.

—Hola, cariño. ¿Te has portado bien con Artyom?

Nikolai se volvió hacia mí, con los ojos brillantes. —¡Mamá!


¡Mira! ¡Mira! —Odessa intentó arrebatarle la manzana, pero él
retrocedió para mostrármela. Chilló al ver lo cerca que se había
quedado, más encantado que asustado—. ¡Tonta Dessa!

—Creo que quiere tu manzana. —Me agaché a su lado—.


Extiende la palma de la mano. Si no, te puede dar con los
dientes.

Niko extendió la mano y Odessa sacó la manzana de su


palma. Su risa llenó el establo. —¡Le gusta la manzana!

—Sí le gusta. —Le alisé el cabello—. ¿Fuiste bueno con


Artyom?

Artyom había levantado a Evva y la animaba a dar de


comer a Odessa. La niña no parecía convencida, incluso con el
apoyo de su madre. —Estuvo muy bien —respondió Artyom a
mi pregunta—. Él y Evva han estado alimentando a los
caballos.

—Dessa tiene un bebé caballo —me dijo Nikolai.

—¿Dessa tiene un bebé? —Me asomé por el lado del establo,


pero no vi nada.

—En su vientre —añadió Nikolai.

Me reí. —¿Odessa está embarazada? Qué emocionante. —Le


hice cosquillas en el vientre. Nikolai apartó mi mano,
riéndose—. Solías estar en mi vientre.

—¿Como el potrito de Dessa?

—Como el potro de Odessa —asentí, dándole otro


cosquilleo en la tripita.

Por encima de nosotros, Evva se negaba a alimentar a


Odessa. Las lágrimas brotaban de sus ojos, pero no caían.
Artyom le lanzó la manzana a Odessa, con toda su atención
puesta en su hija.

—Está bien, mi amor. —Artyom le besó la cabeza—. Odessa


sólo tiene hambre. No hay nada que temer.

Roksana le frotó la espalda. —¿Te has asustado, cariño?

Evva buscó a su madre y Artyom le pasó la niña a su


esposa. —¿Quieres ir con mamá? —Una vez en los brazos de su
madre, Artyom le hizo cosquillas en los pies, lo que provocó
una serie de risas en Evva.

—¡No, papá!

—¿Te hace cosquillas papá? —preguntó Roksana,


uniéndose a la alegría de su hija.

Evva se agitó en los brazos de su madre, tratando de


esquivar a su padre cuando éste fue a hacerle cosquillas en los
pies de nuevo.

Los observaba a los tres con el pecho apretado. Roksana y


Artyom intercambiaban miradas divertidas por encima de la
cabeza de su hija, compartiendo la felicidad de su creación. Un
pequeño trío unido por el amor y la sangre.

Envidia.

La palabra se sintió como un ladrillo en la nuca.

Miré a Nikolai. Le tendía una segunda manzana a Odessa,


demasiado interesado en los caballos como para notar la
atención extraviada de su madre.

—¿Estás bien para hacerlo tú mismo? —Tan pronto como la


pregunta salió de mi boca, Odessa le arrebató la manzana a
Niko, provocando una cadena de risas. Ni siquiera sé por qué lo
había preguntado; mi hijo no tenía miedo de nada.

Le alisé los mechones rubios.


—Vamos a llevar a Evva de vuelta a la casa —me dijo
Artyom—. Le hace falta una siesta.

Me sentí ligeramente celosa. Niko nunca había dormido la


siesta.

La cara de Niko cayó. —No me quiero ir.

—Podemos quedarnos aquí un rato más, mi niño salvaje. —


Su sonrisa se amplió. Le di un golpecito en la nariz—. ¿Qué le
dices a Artyom por cuidarte?

—Muchas gracias. —Exageró la palabra, ganándose una


mirada de advertencia por mi parte.

Artyom y Roksana se fueron con su hija, que ya se había


quedado dormida en el hombro de su madre.

A Nikolai no le importó que su nueva amiga se hubiera ido,


no cuando me tenía a mí para enseñarle todo. Me hizo el mismo
recorrido y las mismas advertencias que supuse que le había
hecho Artyom, haciéndome saber dónde estaba el guadarnés,
dónde estaban las golosinas y que debíamos mantenernos
alejados de Hilarión, el semental. Pronunció Hilarion como
León.

Me sorprendió más el creciente interés de mi hijo cuando no


se aburrió. Nikolai se mostraba paciente y tranquilo con los
caballos, en lugar de su habitual carácter salvaje. Cada segundo,
esperaba que tirara la manzana, alegando que estaba harto de
esto y que pasara a la siguiente cosa brillante. Pero no lo hizo.
—¿No quieres irte pronto? —pregunté después de otra
hora.

Niko parecía ofendido por mi pregunta. —¡No, no!

—Bien, un poco más entonces.

El estruendo de un auto se hizo más fuerte fuera de los


establos. Oí a unos hombres que hablaban en ruso y cuyas
voces se mezclaban. Me mantuve alerta mientras Nikolai seguía
alimentando a los caballos. Cada vez que se acercaba a
Hilarión, le ladraba una advertencia y él volvía descaradamente
a los caballos más tranquilos.

Supe que estaba aquí antes de oír su voz. El repentino


silencio de los guardias, seguido del crujido de la grava, me
alertó.

—Elena, Nikolai. —Konstantin entró en escena, su figura


proyectaba una sombra oscura. Mientras se quitaba los guantes,
preguntó—: ¿A qué debo el placer?

—¡Hola! —saludó Niko—. ¡Estoy alimentando a Dessa!

La ceja de Konstantin se levantó en un movimiento suave.

—¿No es afortunada? —Sus ojos se dirigieron a mí,


recorriendo mi figura. Pero Konstantin no se dirigió a mí,
volviéndose hacia Niko—. ¿No te asustan sus dientes?
—No. No tengo miedo. —Niko presentó la manzana que
tenía en la mano a Odessa, que la agarró con avidez. Mi hijo ni
siquiera se inmutó.

Un brillo de orgullo onduló en el rostro de Konstantin. —Mi


error. ¿También has alimentado a Basil?

Antes que Niko pudiera asentir, le espeté: —¿Qué haces


aquí?

—Hola a ti también, Elena. —Konstantin me evaluó—. He


venido a ver a mi yegua embarazada— ¿Te parece bien?

Niko miró entre los dos, con ojos verdes demasiado


interesados.

—Ve a buscar más manzanas, cariño. Se nos están


acabando.

—Bieeeen —cantó y se fue saltando hacia el guadarnés. Lo


observé mientras agarraba unas cuantas manzanas más,
sujetándolas torpemente contra su pecho. Niko quería cargar
con todo lo que podía, pero sus manitas y brazos se resistían.

A Konstantin le dije: —¿Te ha dicho Artyom que estamos


aquí?

—No. ¿Es necesario que lo haga él también? —inquirió—.


Esta es mi finca, mi territorio. No necesito anunciarme antes de
entrar en una estancia.
Abrí la boca para responder, pero Konstantin preguntó: —
¿Le gustan los caballos?

—Así es.

Nikolai volvió saltando, dejando caer unas cuantas


manzanas por el camino. Miró hacia mí en busca de ayuda. —
¡Mamá!

—Las tengo. No te preocupes. —Recogí las manzanas


perdidas y ayudé a Niko a llevarlas hasta Basil y Odessa.

Hilarion dejó escapar un resoplido desde su corral,


pateando la puerta en señal de protesta.

—¿Has alimentado a Hilarión?

—Artyom dijo que no —respondió Niko.

Konstantin sonrió y señaló al semental. —Te ayudaré a


darle de comer. Pero tienes que escuchar cada palabra que te
diga, ¿de acuerdo? —Sus ojos se encontraron con los míos.
¿Está bien?

La pregunta me dejó callada durante unos segundos, pero


asentí con un solo movimiento de cabeza.

Los tres nos acercamos a Hilarión, el semental relinchó


mientras nos acercábamos. Era más ruidoso y feroz que el
castrado y la yegua.
Nikolai perdió los nervios y se arrimó a mi pierna,
agarrando la manzana. Le alisé el cabello. —Está bien, cariño.
Konstantin irá primero.

—¿Puedo? —Extendió la mano para agarrar la manzana.


Niko se la pasó.

—Hilarion tiene mucha energía, por lo que a veces actúa


con un poco de miedo. Haces bien en desconfiar de él. —
Konstantin mantuvo la mano quieta mientras Hilarión le
arrebataba la manzana, su humor se disparó rápidamente—.
Pero hay que tener miedo. Quédate tranquilo y quieto, e
Hilarión te agradecerá su golosina.

Niko se despegó de mi pierna. Le pasé otra manzana.

Con una mirada decidida, Niko estiró el brazo,


perfectamente quieto. Konstantin había rodeado el cuello de
Hilarión con una mano ligera, que parecía una palmadita para
el ojo inexperto, pero yo sabía que se estaba preparando para
apartar a Hilarión en cuanto Niko pareciera asustado.

Me había colocado de forma similar, cerca de mi hijo. Si ese


semental intentaba algo, yo estaría allí.

No debíamos preocuparnos. Hilarion le quitó la manzana a


Niko, que sonrió y me pidió otra. Ni un solo respingo, ni una
lágrima ni un llanto. Mi hijo no tenía miedo de nada.
Konstantin acarició el cuello de Hilarión. —Buen chico,
buen chico. —Sonrió a Niko—. Has hecho un buen trabajo. Ni
siquiera mis soldados más valientes alimentarían a Hilarión.

Niko se animó. —Soy muy valiente. —Me tragué la risa ante


su confianza y, en cambio, observé cómo le tendía la segunda
manzana a Hilarión.

—Sí, lo eres. —Konstantin estuvo de acuerdo.

—Aquí tienes, Loshad. Número dos.

Los dos lo oímos al mismo tiempo. Los ojos de Konstantin


se dirigieron directamente a Nikolai con un enfoque abrasador,
que intentó ocultar bajo su suave expresión. —¿Loshad? —
intentó sonar despreocupado. Konstantin golpeó la manzana—.
¿Qué es esto?

—Yabloko —suministró Niko.

Konstantin me miró, sus labios se torcieron en una sonrisa.


Pero fue a Nikolai a quien preguntó: —¿Y qué tipo de Loshad es
Hilarión?

Nikolai no vio mi mirada de advertencia. —Zherebets. —


Parecía feliz de responder a las preguntas de Konstantin, pero
no tanto como su padre cuando escuchó las respuestas.

—Ruso —comentó, con la mirada cada vez más intensa—.


Me pregunto quién le habrá enseñado eso.
—Debe de haberlo aprendido de Artyom. —Me propuse
que mi voz fuera casual.

—Artyom, ya veo. —Los ojos de Konstantin no se apartaron


de mí—. Nikolai, ¿cómo se dice ciencia en ruso?

Me adelanté, arrastrando a Niko detrás de mí. —¿Cómo iba


a saberlo?

—¡Nauka! —O bien mi hijo había sido bendecido con la


inconsciencia o estaba tratando de hacerme la vida mucho más
difícil. Conociendo su lado descarado, me inclinaba más a creer
lo segundo—. ¡Nauka es ciencia!

—Artyom abarcó muchas palabras en el poco tiempo que se


conocen. — Konstantin sabía que estaba mintiendo. La risa en
su voz me dijo lo suficiente.

Le di la espalda y me puse en cuclillas a la altura de Nikolai.


—Es casi la hora de la cena, mi niño salvaje. ¿No tienes hambre?

Niko frunció el ceño. —No quiero ir.

—Podemos volver mañana —le aseguré.

—¿Esta noche?

—No, mañana. Los caballos estarán dormidos si venimos


después de la cena. No querrás despertarlos, ¿verdad?

Negó con la cabeza. —Nooo.


—No, es cierto. Podemos volver mañana. Y tal vez podamos
traer algunas zanahorias de la cocina. Seguro que a Dessa y a
Baz les encantaría.

—¿Y León?

—Y Hilarion, mmhmm.

Nikolai estaba finalmente convencido. Se despidió de


Odessa y de la pequeña Dessa, antes de saltar a mis brazos.
Suspiró con sueño.

—Déjame llevarte de vuelta a la finca. En lugar que tengas


que cargar con él.

Cuando era más joven y pequeña, habría podido hacer la


caminata con él en brazos, pero con casi tres años, no había
manera. Además, Niko estaba demasiado cansado para caminar
solo. Acepté de mala gana la oferta de Konstantin y me
escabullí en el asiento trasero, apoyándome en la ventanilla.

Konstantin nos miraba de vez en cuando con una mirada


extraña, pero no decía nada. Volvimos a la finca en silencio.
Capítulo 17

Elena Falcone
La noche envolvía la finca. La casa se quedó quieta y
silenciosa mientras mi familia dormía y soñaba, pero yo no
conseguía cerrar los ojos. Me retorcía en la cama, con cuidado
de no molestar a un Nikolai desmayado. Incluso intenté leer
bajo el brillo dorado de la lámpara, pero me encontré leyendo la
misma frase una y otra vez.

Mi inquietud terminó por vencerme y me levanté de la


cama. Me paseé por la casa hasta que el cansancio fue excesivo.
Era el único plan que tenía.

Cuando había recorrido un camino a través de la mansión,


me escapé por la puerta trasera y di vueltas alrededor de la
finca. Hacía mucho frío y las nubes cubrían la luna, pero no
volví a entrar. Temblar de frío era mejor que temblar de
ansiedad.
El suelo acabó por no calmarme, así que escalar se convirtió
en la siguiente opción. Me dirigí al árbol más grande del jardín,
un arce alto que había crecido torpemente a lo largo de la casa.
Tuve que trepar por las ramas utilizando el lateral de la casa,
apoyándome en la junta de la ventana.

Trepar en la oscuridad nunca fue inteligente, pero mis


largas extremidades treparon fácilmente por el lateral. La
corteza se clavaba en mis palmas y el olor a tierra de las hojas
me rodeaba. De vez en cuando, el viento agitaba el árbol,
añadiendo una sinfonía a la noche.

A medida que subía, la luz tenue del interior de la casa me


daba la bienvenida. El árbol había crecido alrededor de una
ventana, ocultando la vista del mundo desde el interior. Me
elevé lo suficiente como para mirar a través de ella, con la
curiosidad de ver qué habitación escondía.

A través del cristal se veía un cuarto de baño. Encimeras


blancas y azulejos claros. Estaba limpio, con toallas limpias y
una encimera vacía. ¿Era el baño de repuesto? No parecía que
hubiera nadie.

Konstantin entró en la habitación, con la toalla baja en las


caderas. Las gotas de agua se pegaban a su piel, delineando la
curva de sus músculos. Sus tatuajes se extendían sobre sus
anchos hombros, y el arte se entrelazaba para formar sus
recuerdos y su pasado.

Mi boca se abrió. —Oh, mi...


No había un centímetro de él que no fuera hermoso, que no
hubiera sido tallado a la perfección. Su piel dorada y su cabello
rubio lo hacían parecer algo salido de un cuento mitológico,
uno en el que el rey dorado salva al pueblo de la bestia. Excepto
que... Konstantin era la bestia antes de ser rey. Siempre fue el
monstruo antes que el héroe.

No me importaba.

Konstantin se cepilló los dientes y se peinó. Qué


familiaridad, qué despreocupación. Fui incapaz de apartar la
mirada.

No se dio cuenta de mi presencia cuando dejó caer la toalla,


revelando su ya dura longitud. Con una mano áspera, se agarró
la parte inferior de la polla y arrastró las manos hacia arriba y
hacia abajo. Su cabeza se inclinó hacia atrás y la mano que le
sobraba se agarró al mostrador para mantener el equilibrio.
Observé cómo separaba los labios y sus rasgos se contorneaban
de placer.

Cada vez era más difícil pensar, cada vez era más difícil
respirar. La energía se agitó en cada parte de mi cuerpo.

Sus brazos se estremecieron mientras la lujuria lo sacudía.

Había algo en ver toda su fuerza envuelta en su


impresionante forma, el éxtasis que se estaba dando a sí mismo,
que tenía mi mente dando vueltas. Cada movimiento, cada
caricia y revolcón, se sumaba a las palpitaciones bajo mis
piernas y a los rápidos latidos de mi corazón.
Las ramas gimieron cuando mi agarre se hizo más fuerte.

Cuando tiró de sus hombros hacia atrás, el placer alcanzó su


clímax, sentí que el deseo me atravesaba como un rayo. Oí su
gemido a través de la ventana cuando el semen se derramó
sobre sus manos, y el sonido casi me hizo caer al suelo.

La cabeza de Konstantin se dirigió hacia mí.

Sus ojos pardos me atraparon en mi lugar, sus labios se


curvaron en una sonrisa.

Por un segundo, fui incapaz de moverme. Era una esclava


de su mirada, la doncella de su bestia.

Corre, me pedía mi instinto.

No puedo, intenté decirles.

Konstantin ladeó la cabeza. ¿Espiando, Elena? dijo.

Me agaché, perdiendo el equilibrio y cayendo sobre la rama


de abajo. El dolor me atravesó mientras me enderezaba y me
agarraba a la cornisa más cercana para mantener el equilibrio.

Me vio, me vio.

—Oh, joder —murmuré en la oscuridad—. Oh, joder.


En momentos de gran vergüenza, sólo se puede hacer una
cosa: evitar a todo el mundo a toda costa.

No necesitaba evitar a mi familia, ni a la gentil Roksana ni al


rudo Roman. No, era de Konstantin de quien me escondía.
Abandonaba las habitaciones en las que entraba y me lanzaba a
puertas al azar cuando oía su voz por el pasillo. Pasaba la
mayor parte del tiempo afuera con Niko, que estaba más que
encantado de pasar horas con los caballos o trepando a los
árboles.

Me esforcé por evitar a Konstantin, un juego que Danika


captó de inmediato.

—¿Por qué evitas a Konstantin? —me preguntó un día,


mirando por encima de mí mientras me tumbaba en la hierba y
tapando los rayos de sol que había estado tomando—. ¿Ha
pasado algo?

Niko y Evva estaban jugando a unos metros de mí, y ambos


saludaron a Danika cuando se sentó a mi lado.

—¡Hola tía Dani! —dijo Evva.

Niko imitó a su nueva amiga. —¡Hola tía Dani!


Tía. La palabra se me quedó grabada durante un segundo
antes que la dulce voz de Danika les devolviera el saludo. —¿Se
están divirtiendo?

Los dos hicieron ruidos de acuerdo antes de volver a su


juego de la mancha.

Recordé su pregunta mientras se acomodaba a mi lado. —


No estoy evitando a Konstantin.

Danika arrancó trozos de hierba y los extendió sobre mí. Sus


ojos brillaron mientras yo fruncía el ceño. —¿De verdad? Parece
que estás evitando a Konstantin.

—Todo está en tu imaginación.

—Elena, te fuiste con una tortita en la mano cuando


Konstantin entró en el desayuno. Por no hablar que ayer te
agachaste detrás de un arbusto cuando él estaba en los jardines;
sí, todos lo vimos.

Entrecerré los ojos. —¿Cuándo te volviste tan observadora?

—Siempre lo he sido.

—Háblame de Tatiana y te diré por qué evito a Konstantin.

Los ojos de Danika se abrieron de golpe. —Menudo oficio


—se rió.
Ni siquiera sabía por qué había preguntado. Sentía la
presencia de Tatiana rondando por la finca y me encontraba
incapaz de dejar de preocuparme por la amenaza que incitaba.
Pero se me ocurrió que Danika conocía a Tatiana, no a Titus.
Nadie conocía a Titus, y ese era el problema.

—Haré lo que pueda —aceptó ella—. Dime por qué evitas a


Konstantin.

Apoyé la cabeza en mi brazo. —Lo pillé masturbándose.

Danika parpadeó una, dos veces.

—Oh —dijo por fin, con la cara aún desencajada por el


shock—. Esa es una buena razón para evitarlo. —Una carcajada
brotó de ella—. Me moriría. ¿Te ha pillado?

—Lo hizo.

Danika se rió para sofocar su vergüenza de segunda mano.


—Oh Dios... Roman pensó que te había propuesto matrimonio
y tú dijiste que no. Pero esto... esto es peor.

Puse los ojos en blanco. —Tienen demasiado tiempo libre.


—Me levanté sobre mi brazo—. Te dije por qué estoy evitando a
Konstantin. Háblame de Tatiana.

—¿Qué quieres saber?

—Todo lo que creas que vale la pena contar. —Cuando


Danika intentó dejar caer más hierba sobre mí, la atrapé con la
palma de la mano y se la lancé de nuevo. Ella sonrió mientras
esquivaba, cayendo en la tierra a mi lado—. Deja de estropear la
hierba.

Se estiró a mi lado, suspirando profundamente. —Tatiana...


La conocí cuando tenía quince años. Ella y Roksana fueron las
madres que nunca tuve. Quería ser como ellas. Tatiana era
dulce, cálida. Podía alimentar incluso las peores partes de
nosotros.

Me quedé callada, escuchando.

—Fue la única que me empujó a terminar el instituto. Todos


los demás se contentaron con dejarme decidir, pero Tatiana se
aseguró que obtuviera mi diploma. Me dejaba y me recogía,
vigilaba mis notas. Roman se quedaba con los adultos, pero
Tatiana me obligaba a hacer los deberes. —El rostro de Danika
estaba impregnado de nostalgia—. Se preocupaba mucho por
mí. Quería que tuviera opciones, que fuera lo mejor para mí.

—¿Querías irte?

—No, dejar la Bratva nunca fue una opción. Ella quería que
fuera poderosa dentro de la organización, no sólo que ganara
poder a través del matrimonio. —Danika se encogió de
hombros—. Fue Konstantin quien me enseñó a interrogar, pero
fue Tatiana quien me animó a escucharlo.

—Parece que ella creía mucho en ti.


Ella asintió. —Lo hizo. Tatiana creía en todos. Creo que por
eso Dmitri se enamoró de ella. Tenía una fe total en él y él en
ella. Aunque, en retrospectiva, ninguno de nosotros debería
haber esperado ningún tipo de lealtad de ella.

La observé. La tristeza parpadeaba en el fondo dorado de


sus ojos, revelando un dolor que se esforzaba por mantener
enterrado.

—Deberías preguntar a Artyom o a Roksana —dijo


Danika—. Ellos sabrán más que yo. Estaban por aquí al
principio, cuando Tatiana era todavía una mujer joven.

—Quería saber por ti. —Volví a tumbarme en la hierba,


escuchando las risitas de los niños—. ¿Dónde crees que está
ahora?

—Podría estar en cualquier parte —respondió Danika—. —


El viento, el mar, la tierra. No encontraremos a Tatiana hasta
que ella quiera. —Se le escapó una risa triste—. En realidad, eso
es algo que nunca olvidaré. Si Tatiana quería algo, lo conseguía.
No importa lo que sea.

—Lo sé. —Estiré las piernas, estremeciéndome cuando los


músculos tensos se aflojaron—. Pero yo también. Así que ya
veremos quién consigue lo que quiere al final.

Danika me miró con interés. —¿Estás planeando algo que


deba saber, Elena?
—Siempre estoy planeando algo. Esta mente mía nunca se
detiene —respondí.

—¿Quieres compartirlo?

Le sonreí. —¿Quieres compartir lo que pasa entre Roman y


tú?

Sus mejillas se pusieron de color rojo remolacha.

—Eres uno de los que habla —murmuró, pero su vergüenza


le quitó la mordacidad a sus palabras—. No pasa nada.

—¿Nada?

—La misma nada que no pasa entre tú y Konstantin.

—Así que nada en absoluto.

Compartimos una mirada de camaradería. Una que imaginé


que compartían ladrones y chantajistas cuando abrían la boca
para mentir.

Un fuerte estruendo llamó nuestra atención, seguido de los


gritos de Evva. Me puse en pie y corrí hacia donde estaban
jugando. Evva estaba en el suelo, con un feo rasguño en la
rodilla. Niko estaba a su lado, con las lágrimas corriendo por
sus mejillas.

—¿Qué ha pasado? —Me agaché junto a Evva.

—Ella... ella tropezó. —Niko balbuceó.


Le aparté el cabello de la cara, calmando al niño que lloraba.
—Ninguno de los dos tiene que llorar, mis amores. Todo va a
salir bien. —Miré a Niko, comprobando si tenía alguna herida.
Estaba bien, pero le molestaba que Evva estuviera herida—.
Bien, Evva, cariño, vamos a meterte dentro.

Evva me rodeó el cuello con sus brazos mientras la


levantaba. Sus lágrimas empaparon mi camiseta. Niko se agarró
a mi pierna, sujetándose con fuerza mientras yo entraba en la
casa tambaleándome. Cuando Danika trató de mimarlo, cayó en
otro colapso de lágrimas.

Apoyé a los dos en la encimera de la cocina, con los pies en


el fregadero. Danika agarró el botiquín antes de ir a buscar a los
padres de Evva.

Abrí las toallitas. —Vale, Evva, esto va a doler —gimoteó—.


Pero eres una chica valiente, ¿no?

—No —dijo ella.

—Sí, lo eres —insistí—. Tienes que ser valiente para


alimentar a Loshadi.

Evva lo pensó, sus lágrimas se detuvieron por un segundo.


—Yo doy de comer a los caballos.

—¡Lo haces! Porque eres muy valiente.

Compartió una mirada de satisfacción con Niko. Él


preguntó: —¿Yo también soy valiente, mamá?
—Sí, los dos son excepcionalmente valientes. Más valientes
que yo.

—Nooo. —Evva negó con la cabeza—. Tu eres grande.

Me tragué la risa. —Soy grande; tienes razón. Pero no soy


tan valiente como tú. —Levanté la toallita—. Ahora tengo que
limpiarte el corte para eliminar los bichos malos. Te va a picar,
pero son los bichos malos que se están muriendo. ¿Te parece
bien?

Evva asintió con lágrimas en los ojos. —Soy valiente —


decidió.

—Muy valiente. —Le di unos golpecitos suaves en la


herida. Ella siseó pero no movió la pierna. El orgullo me llenó el
corazón. Cuando tenía su edad, habría retirado la pierna
gritando—. ¡Ya está!

—¿Una tirita? —preguntó.

Los rasguños se curan mejor cuando se dejan al aire, pero


ella había sido muy valiente. Saqué dos tiritas, una rosa con
princesas y otra verde con ranas. —¿Cuál quieres?

—La rosa, por favor.

—Que buenos modales. —Le envié a Niko una mirada


significativa. Él se limitó a sonreír, con las lágrimas olvidadas.
Evva me observó mientras aplicaba suavemente una tirita en la
parte superior de su corte—. ¡Ya está! Todo hecho.
—Un poco asqueroso. —Señaló la rozadura—. ¿Otra tirita?

—Sólo una tirita, cariño. Los rasguños se curan más rápido


cuando están sueltos.

Evva se quedó pensativa. —Adiós, bichos malos —dijo


finalmente.

—Adiós, bichos malos. —Le alisé el cabello oscuro. Los


mechones se habían escapado de sus coletas, dándole un
peinado medio salvaje.

—¿Me das uno? —preguntó Niko.

Me reí. Nunca había entendido la obsesión por las tiritas. —


¿Te has hecho daño?

Sonrió. —Nooo.

—Pues entonces nada de tiritas. —Le señalé con el dedo—.


Eso no es una invitación a que te hagas daño, chico salvaje.

La sonrisa de respuesta de mi hijo no me reconfortó lo más


mínimo.

—¡EVVA! —Artyom entró derrapando en la habitación, con


los ojos muy abiertos. Se dirigió directamente hacia nosotros.

—¡Papá! Mira. —Evva mostró su tirita—. ¡Es de color rosa!


Artyom no se calmó hasta que comprobó si Evva tenía
alguna herida. Cuando vio la rozadura, palideció. —¿Qué ha
pasado? —Su voz se había oscurecido considerablemente.

Me acerqué a Niko. —Evva se tropezó y se hizo daño. Pero


fue muy valiente y me dejó limpiar la herida. Se pondrá bien.

—Más valiente que la tía Lena —suministró.

Artyom no sonrió. Sus ojos oscuros se dirigieron a mí. —


Gracias —dijo.

—No hace falta que me des las gracias. Tú harías lo mismo


por Niko.

Asintió con la cabeza.

—¿Puedo irme ya, entonces? —dijo una voz familiar desde


la puerta de la cocina.

Mi cerebro se nubló por un segundo. Conocía esa voz...

El Dr. Melrose, mi entrometido jefe de la farmacia, estaba en


la puerta. No llevaba sus gafas ni su bata blanca, pero reconocí
su rostro en cuanto lo vi.

Mis dos mundos chocaron. ¿Qué hacía él aquí? ¿Por qué estaba
aquí?

Miré a Artyom mientras recordaba sus palabras. Entonces,


¿puedo irme ya?
Ya me estaba mirando, con ojos oscuros e inquisitivos. Tan
parecidos a los de sus hijas y a la vez tan diferentes. —Elena te
presento a Vladimir Drozdov. Lo conoces como el Dr. Melrose.

Abrí la boca para decir algo, pero no salió ninguna palabra.

Artyom llenó el silencio. —¿No pensaste realmente que te


había dejado sola? ¿Ni siquiera por un segundo? —Sus rasgos
se suavizaron ligeramente—. He estado cuidando de ti durante
años, Elena, esperando a que eligieras volver a casa.

Una emoción sin nombre surgió bruscamente en mi interior.


Todo lo que pude preguntar fue: —¿Por qué?

—¿Por qué? —Parpadeó—. ¿Por qué, Elena? Porque somos


una familia. No importa si estás con Kostya o no. Eres mi
familia, nuestra familia. Por supuesto, me aseguré que
estuvieras a salvo.

No había nada más que decir. Rodeé a Artyom con mis


brazos, abrazándolo con fuerza. Él me devolvió el abrazo con
cautela y me dio un beso fraternal en la frente. Los niños se
unieron rápidamente, apretándonos con sus bracitos.

—Esta es tu familia —dijo, su voz llena de más emoción de


la que nunca le había oído—. Nunca olvides eso, hermana.
Konstantin nos encontró en la cocina. Sus ojos recorrieron
las mejillas secas de los niños pequeños y la compañía de
Artyom y mía. Nos habíamos despedido del doctor Melrose, o
de Vladimir Drozdov, y habíamos complacido los deseos de los
niños de tomar un refrigerio lleno de azúcar. Artyom les
cortaba trozos de tarta de fresa.

—¿Qué está pasando aquí? —preguntó Konstantin.

—¡Hola, tío Kostya! —Evva levantó la rodilla—. ¡Mira!

Niko volvió a copiar a Evva. —¡Hola tío Kostya!

La frialdad se apoderó de la habitación en cuanto la palabra


salió de la boca de Niko. Konstantin no reveló nada en su
rostro, pero vi cómo le recorría un escalofrío de ira.

Artyom se acercó a los niños.

Frotó la espalda de Niko. —No es tu tío, cariño.

Su cara se torció de confusión.

—¿Qué se ha hecho, señorita Evva? —Konstantin hizo un


buen trabajo de estabilizar su voz.
—Me tropecé —dijo ella afligida. Su lenguaje infantil
desdibujó su frase, pero Konstantin entendió lo que había
dicho.

—Pobrecita, tesoro.

—Soy más valiente que la tía Lena —añadió.

Las cejas de Kon se alzaron. —Entonces debes de ser muy


valiente, en efecto. —Sus ojos se encontraron con los míos—.
Tenemos que hablar.

Había olvidado lo embarazoso que fue espiar a Konstantin...


y lo caliente que había sido. Todo mi cuerpo se calentó al
recordar la visión de sus músculos enroscados, su expresión
contorsionada de placer, el sonido de su gemido...

—Bien. —Tragué contra mi garganta seca—. ¿Puedes mirar


a Niko un segundo, Artyom?

Sus ojos estaban puestos en Konstantin. —Por supuesto.

Le di una palmadita en la cabeza a Nikolai al pasar junto a


él. —Pórtate bien. Mamá tardará cinco minutos.

Mi hijo estaba demasiado concentrado en el pastel que


estaba cortando Artyom como para responderme
adecuadamente.

Konstantin y yo entramos en el vestíbulo. Toda la mansión


pareció enmudecer mientras nos enfrentábamos,
preparándonos ambos para la discusión que estaba a punto de
producirse. Juraría haber visto a Danika en lo alto de la
escalera, pero se movió demasiado rápido para que pudiera
estar segura.

Retorcí los dedos en el cabello, tratando de dar a mis manos


otra cosa que hacer que no fuera alcanzar y tocar a Konstantin.

No estaba demasiado cerca. De hecho, el hombre me dejaba


un espacio razonable. Pero toda su presencia parecía llenar la
habitación, presionando contra el yeso y los techos. Podía
respirarlo, llenar mis pulmones con su esencia como si fuera
humo; así de prominente era.

Días atrás, en la cocina, cuando me había apretado contra la


encimera, mis pensamientos se habían ido directamente a la
basura. Los recuerdos de cómo se había sentido al tocarme, al
calentarme, me habían abofeteado en la cara. Casi podía
imaginarlo empujándome sobre la encimera y recuperando el
tiempo perdido con sus labios contra mi...

La voz de Tatiana cortó mi fantasía. ¿Ellos o tú, Elena?

Ella sabía que estaba aquí; sabía que había roto nuestro
trato. ¿Qué les haría ella?

Los has puesto a todos en peligro, siseé para mis adentros. ¿Y para
qué? ¿Para que pudieras volver a tener una familia? ¿Para que
Nikolai estuviera a salvo?

Nadie está a salvo en este mundo, Elena.


—¿Elena? —La voz de Konstantin entró en mi mente—.
Tenemos que hablar.

Me agarré la muñeca, medio alterada al verla limpia. Había


vuelto a dibujar la misma palabra durante los últimos días.
Prioridades. Prioriza a Nikolai, mantenlo a salvo, mantenlo en lo
más alto de tu lista.

Lo que le pase a tu familia será devastador, pero si algo le


pasara a Nikolai... No tendría sentido seguir viviendo.

—¿Elena?

Levanté la vista hacia él. Se había acercado, con los brazos


extendidos, como si pretendiera despertarme de un golpe.

Di un gran paso atrás. —¿Qué has dicho? No estaba


escuchando.

—Me lo imaginaba. —Konstantin observó la distancia que


nos separaba antes de mirarme—. He dicho que tenemos que
hablar. Preferentemente en privado.

—¿Sólo nosotros dos? —Eso me pareció una mala idea.

—Sí. Roksana y Artyom pueden vigilar a Nikolai durante


una hora.

Levanté una mano. —Yo decido quién vigila a Nikolai. —


Sus cejas se alzaron—. Pero los Fattakhov están bien.
Probablemente son los únicos que podrían mantenerlo con
vida.

—Mis pensamientos exactamente.

—¿Estamos programando nuestras peleas ahora? —


pregunté—. Si es así, no puedo hacerlo hasta después de las 7.
Es el único momento que tengo para mí.

—No vamos a pelear.

—Sí, lo haremos.

Konstantin abrió la boca para refutarme, pero se dio cuenta


enseguida de lo que estaba haciendo. Sonrió y sacudió la
cabeza, como si le divirtiera mi pequeño juego.

Parecía tan humano, tan parecido a su antiguo yo en ese


segundo, que casi alargué la mano para tocar su mejilla. Quería
sentir cómo los músculos se curvaban con su sonrisa, cuán
genuina y cálida era su alegría.

En lugar de eso, me apreté las manos, reprendiéndome en


silencio.

No eres una adolescente cachonda, Elena, me dije. Eres una


adulta con responsabilidades. Actúa como tal.

A pesar de mi pequeña charla de estímulo, seguía


queriendo tocar a Konstantin. Todavía quería agarrar sus
mejillas y apretar su sonrisa contra mis labios, como si pudiera
saborear el humor...

—Vamos a cenar —dijo—. Nikolai estará bien sin ti durante


una o dos horas.

—Una hora y no cenaremos.

Konstantin inclinó la cabeza. —Siempre puede unirse a


nosotros y sí, lo haremos.

El suelo se movía demasiado rápido debajo de mí. Había


ganado esta discusión incluso antes de empezar, y lo sabía. —
Está bien —dije con fuerza—. Puedes tener una hora de mi
tiempo.

Sus labios se movieron en una sonrisa de satisfacción. —No


recuerdo esta animosidad cuando te pillé anoche.

El calor me subió por el cuello y las mejillas, pero me negué


a reconocerlo. —No sé de qué estás hablando. Imaginando
cosas, ¿no?

El pulgar de Konstantin se acercó, rozando ligeramente mi


labio. Se me escapó el aliento en un jadeo apresurado. —No es
necesario —dijo en voz baja. Se apartó bruscamente—. Te
recogeré a las cinco para cenar. Más temprano de lo normal
para comer, pero no me has dado opción.

Parpadeé, tratando de ordenar mis pensamientos. —No voy


a dejar la finca.
Su risa resonó en la habitación. —¿Quién ha dicho que
tengamos que hacerlo?
Capítulo 18

Elena Falcone
—¿Cómo me queda el peinado? —le pregunté a Nikolai.

Estaba tumbado en la cama, jugando con unos camiones de


juguete que le había regalado Roman. Niko estaba vestido y
listo para ir a la cama, pero aún no había podido acostarlo. —
¡Como los pedos!

Me puse una mano en la cadera. —¿Qué acabas de decir?

Su tono cambió rápidamente. —Peecioso —balbuceó.

—Eso es lo que pensaba. —Comprobé mi reflejo en el espejo


y jugueteé con los mechones de cabello una vez más.

Era trivial y estúpido ser tan vanidosa en un momento


como éste. Me había obligado a no pedirle más ropa a Roksana,
limitándome a unos vaqueros y un jersey verde, pero aun así
me encontraba arreglándome la cara y el cabello.
Hombres, me quejé para mis adentros. Hacen que las mujeres
se vuelvan locas. ¿Para qué? ¿Para poder criar a sus hijos nosotras
solas y vivir a la carrera durante tres años?

No hombres, hombre.

Nunca había pensado en nadie de la especie masculina


como lo había hecho con Konstantin. Todas las partes de mí que
había visto como venenosas o feas de mirar habían sido amadas
y cuidadas por él. Incluso cuando había descubierto cuánta
sangre tenía en mis manos, cuántos secretos tenía, me había
seguido amando ferozmente.

Miré a Nikolai.

Gracias a Dios que lo había hecho, pensé. Si no, no tendría a mi


hijo.

Llamaron a la puerta.

—Tienes que portarte bien con Roksana —le dije a Nikolai


mientras iba a abrir—. ¿De acuerdo? Necesito que te portes
bien.

Nikolai se levantó de la cama, trayendo consigo sus


juguetes. —Soy un buen chico, mamá.

—Eso puede ser discutible. —Contesté a la puerta de Anton.


Antes que pudiera abrir la boca, la voz de Evva lo interrumpió.

—¡Anton! —Vino corriendo por el pasillo—. Hola, tía Lena.


—Hola, Evva. Niko, ven.

Segundos después, Roksana apareció al final del pasillo. Me


sonrió cálidamente mientras se acercaba.

Fruncí el ceño. —¿Tienes a los tres?

—Oh, no es ningún problema.

Nikolai pasó entre mis piernas. —¡Evva!

—¿Estás segura que estarás bien? —pregunté a Roksana—.


Pueden ser rápidos, sobre todo cuando tienes que perseguir a
tres.

Ella rió con elegancia. —Artyom vendrá a ayudarme


cuando termine de trabajar. Espero que estén lo suficientemente
cansados como para que, si pongo una película y les doy un
poco de leche caliente, se duerman rápido. —Roksana me
sonrió en secreto—. Entonces tú y Kostya pueden tener todo el
tiempo que quieran.

Mis mejillas enrojecieron. —No sé qué quieres decir.

—Sí, lo sabes. Puede que hayas dicho que no lo quieres,


pero las acciones hablan más que las palabras, Elena.

Levanté la barbilla. —Estaba diciendo la verdad. —No, no lo


hacías—. Yo no... siento lo que siento. No veo por qué debería
ser castigada por eso.
—Si Konstantin hubiera estado con otras mujeres mientras
tú no estabas aquí, ¿te parecería bien? —preguntó.

La ira se apoderó de mí con fuerza y brutalidad. —¿Quién?


—exigí.

Las encontraría y las envenenaría lentamente, a esas


estúpidas.

—No ha mirado a otra mujer desde que puso sus ojos en ti.
—Se rió Roksana—. Pero gracias por demostrar mi punto de
vista. —Se llevó las manos a las caderas y miró a los niños—.
Ahora, ¿quién está listo para una increíble noche de cine con la
tía Roksy?

—¡Yo, yo, yo! —gritaron todos.

—Pórtate bien —advertí a Nikolai mientras se marchaban.


Me lanzó una sonrisa encantadora como respuesta.

Si la casa ardía en llamas esta noche, ya sabía a quién


culpar.

A las cinco de la tarde exactamente, llamaron por segunda


vez a mi puerta.

Por alguna extraña razón, se me llenó el estómago de


mariposas y me sudaron las palmas de las manos.

Este hombre te ha visto desnuda, me dije. ¿Qué más hay que


hacer para estar nerviosa?
Konstantin estaba de pie en el pasillo, vestido con un traje
impecable. Sus tatuajes asomaban por encima de la camisa de
mil dólares, con su pasado grabado en la piel. Como siempre,
no había ni un solo hilo fuera de lugar, ni una sola rozadura en
sus zapatos.

Yo me veía muy mal vestida.

Konstantin me sonrió, sin que se viera la locura que llevaba


dentro. —Estás preciosa.

—Me acabo de poner esto. —Una mentira, había pasado dos


horas con Danika intentando perfeccionar el look sexy-pero-no-
intencionado—. Te ves bien, supongo. —Otra mentira.

Su sonrisa era privada. —¿No estamos llenos de cumplidos


esta noche? —Extendió su brazo.

Me metí las manos en los bolsillos para evitar tocarlo. —


¿Dónde vamos a comer? ¿En tu estudio, en el comedor?

—Ninguno de esos lugares. —Dejó caer el brazo, sin que le


doliera lo más mínimo mi rechazo—. Vamos, Elena. La cena nos
espera.

—Creo que quieres decir que el interrogatorio espera.

—¿Ves a Danika con nosotros?

Lo consideré. —Punto justo.


—Además —musitó—, me vas a contar de buena gana
todos tus secretitos, Elena. No será necesario ningún
interrogatorio.

Odié que estuviera tan seguro de sí mismo... y


probablemente tuviera razón.

Konstantin me condujo a través de la mansión y al exterior.


El aire frío me rozó la piel expuesta, pero me negaba a admitir
que tenía frío. Preferiría haberme congelado, francamente.

Caminamos por los caminos improvisados del jardín,


alejándonos cada vez más de la mansión. Pensé que
continuaríamos hacia el bosque, pero Kon giró bruscamente a la
izquierda y me llevó detrás de una encantadora colección de
arbustos cubiertos de maleza.

Un viejo pabellón se encontraba en medio del jardín. Había


sido pintado de blanco hace muchos años, pero ahora la madera
marrón podía verse a través de las trenzas de glicinas que
crecían a su alrededor. En el centro se habían colocado una
mesa y unas sillas, y las velas iluminaban la zona en la
oscuridad que caía.

—Va a hacer mucho frío —dije porque realmente no sabía


qué más decir.

Konstantin se rió. —He provisto de mantas, no te


preocupes.
—La gente es más fácil de interrogar cuando está incómoda.
—Pero tenía razón, había una cesta de mantas junto a la mesa.

—Como dije antes, esto no es un interrogatorio. —Me


ofreció una mano para ayudarme a subir las escaleras, pero la
rechacé.

—Puedo subir tres escaleras, Konstantin —solté.

—Sé que puedes, pero no deberías hacerlo —respondió—.


Te voy a llevar a cenar, te voy a acompañar a una comida.

Puse los ojos en blanco. —Dejaré que me saques la silla,


¿qué te parece?

Konstantin retiró mi silla, pero en cuanto se sentó en la


suya, me levanté, la retiré y me senté en ella. Él se limitó a
negar con la cabeza.

—¿Qué sentido tiene eso, Elena?

—Terquedad —resoplé—. Mi madre solía decir que era mi


peor y mejor rasgo. Me hacía predecible, solía decirme.

—Creo que podría tener algo de razón. —Konstantin


presentó las comidas frente a nosotros, levantando las tapas de
los platos—. Dmitri dijo que iba a hacer una vieja receta
familiar.

¿Dmitri? ¿Cuántas personas estaban ayudando a hacer esta cena?


—Es un asado.
—Lo hace algo especial —dijo—. Ya lo verás. ¿Vino?

—No, gracias. —Tenía que permanecer sobria. El alcohol no


me impediría tocar a Konstantin. De hecho, probablemente
aceleraría el proceso.

Siempre había destacado los buenos modales de Konstantin


en la mesa. Le había visto matar a un hombre, pero también le
había visto limpiarse las comisuras de la boca después de comer
y utilizar siempre las cucharas correctas. Nunca me había
molestado en aprender la diferencia entre una cuchara de sopa
y una de postre, y no pensaba hacerlo.

—¿Cuál es tu primera pregunta? —pregunté.

Sonrió alrededor de su vino. —Vamos a cenar. Relájate.


Disfruta. —Señaló el tenedor que yo sostenía—. Si agarras esa
cosa con más fuerza, se partirá por la mitad. A Artyom no le
hará ninguna gracia.

Me obligué a relajar los nudillos. No me había dado cuenta


de lo fuerte que había estado apretando hasta que mi mano
volvió a estar suelta.

—Espero que no tengas ningún plan para seducirme. Esta


no es la manera de hacerlo.

No puedo creer que haya dicho eso. No puedo creer que acabe de
decir eso. ¿Estás bromeando, Elena?
No sé por qué había elegido el día de hoy para pinchar el
oso, -quizá era mi estado natural-, pero el oscurecimiento de los
ojos de Konstantin me hizo desear no haber dicho nada.

Si seguía mirándome así, como si yo fuera la cena de su


plato, podría tirar por la borda todas las charlas de ánimo que
me había dado y sucumbir ante él.

Una mente criminal quiere matarlo, Elena. me recordé a mí


misma. Extrañarás mucho más a Konstantin si está a dos metros bajo
tierra, te lo puedo prometer.

—Tenemos un hijo juntos —dijo—. Ya tuve éxito en


seducirte una vez. ¿Quién puede decir que no puedo hacerlo
una segunda vez?

Dejé caer el tenedor y me puse de pie. —Esto fue una mala


idea. Tú... ¡tienes que seguir adelante! —Más vale que no lo
haga, joder—. Lo que tuvimos se acabó. Sí, tenemos a Nikolai
juntos. Pero te dejé, Kon, porque no quería... — ¡Dilo, dilo! Pero
por mucho que lo intentara no podía obligarme a decirlo por
segunda vez—. Te dejé porque quería —terminé con dificultad.

Los ojos de Konstantin bailaron sobre mi cara antes de bajar


a mis brazos. Habían aparecido nuevas palabras. Secreto, anhelo,
angustia. Bien podría haber llevado mi corazón en la manga.

—Elena, siéntate. —Su voz era amable, suave. Más de lo que


merecía—. No habrá que seguir adelante ni marcharse de nuevo.
Somos una familia y las familias no huyen unas de otras.
Me desplomé de nuevo en la silla. —Roksana dijo que ni
siquiera miraste a otra mujer mientras yo no estaba. ¿Es eso
cierto?

Sabía que me estaba torturando, que no me iba a gustar la


respuesta. Era un Pakhan, un rey, y un hombre hermoso. Ser
sexualmente activo era otro rasgo de su personalidad.

—No ha habido otras.

Levanté los ojos hacia él. Su rostro era abierto y sincero. —


¿De verdad? ¿Nadie más? ¿Has sido monje durante tres años?

Konstantin alargó su vino, como si fuera un anfitrión


brindando. —¿Quién podría compararse, Elena?

Eso me hizo hacer una pausa.

Bajé la mirada a mi comida, sintiendo que mis mejillas se


sonrojaban.

¿Quién podría compararse, Elena?

—¿Qué respuesta podría esperar si hiciera la misma


pregunta?

Eso me despertó un poco. Entorné los ojos hacia él.

—Oh, sí, entre que era madre soltera, trabajaba y tomaba


cursos universitarios, era una chica muy traviesa. —Sacudí la
cabeza—. No, Konstantin. No ha habido nadie más.
Konstantin pareció complacido y tomó un sorbo de su vino.

—La universidad. Háblame de eso.

—No podía permitirme nada lujoso —dije antes que el


sentido común me hiciera callar—. Pero trabajé duro. Pude
acortar mi carrera de cuatro años a tres. Me gradué con
honores.

—Por supuesto, lo hiciste. No esperaba menos. —


Konstantin cortó sus verduras—. ¿Te gustó?

—¿Si me gustó? —Sentí que una sonrisa crecía en mi


rostro—. Me encantó. Me encantó cada momento. Estuve allí
desde el principio y me quedé hasta el final. Me hacía amiga de
los técnicos del laboratorio para que me dejaran entrar los fines
de semana y las vacaciones. —Empecé a relajarme y a comer mi
propia comida. Konstantin tenía razón; estaba deliciosa. El
pollo y la salsa eran deliciosos, las especias se mezclaban para
crear una comida exquisita.

Entre bocado y bocado, añadí: —Pero la universidad me


odiaba.

—¿Eh?

—Niko tenía que ir a la guardería mientras yo estaba en


clase y era el niño más travieso de allí. —Intenté no reírme.
Había sido una verdadera amenaza—. No es malo ni vengativo.
Simplemente tiene mucha energía y es imprudente. Una mala
combinación.
—Es ambas cosas —murmuró Konstantin de acuerdo—. Me
recuerda a Natasha cuando era más joven. Lleno de energía,
pero agudo.

—¿Se parecen?

—Podrían ser gemelos. Te buscaré una foto. —Cuando fue a


rellenar su vaso, me ofreció un poco de vino.

—Sólo un poco. —Una parte profunda de mí gritaba de


furia, pero la ignoré. El vino era ácido, aunque estaba bien
hecho, probablemente procedente de un viñedo que valía más
que esta finca—. Me han dicho que no has sido tú mismo
últimamente.

Cuando Danika me lo dijo, lo dijo en voz baja, como si


temiera que los ratones lo oyeran e informaran a Konstantin.
Con una sola mirada supe que algo iba mal, que algo no iba
bien, pero que Danika lo confirmara había sido la guinda del
pastel.

Konstantin no reaccionó. —Ha sido estresante, asegurar el


poder sobre Staten Island y tratar con otras organizaciones.
Mucho poder ha cambiado desde la última vez que estuviste en
este mundo, Elena. Los Lombardi se han ido y Washington DC
ya no es tierra de nadie. Las tres familias de Boston están en paz
y el rey de Miami está en la cárcel.

—Todo eso suena muy interesante —dije pero seguí


insistiendo—. ¿Pero qué hay de ti?
—¿Yo? —Se echó a reír en voz baja—. Me ocupaba de una
familia que se desmoronaba, de un cerebro criminal que se
había insinuado en mi casa y de lidiar con un corazón roto.
Todo lo que hice, lo hice por mi Bratva.

—Alguien me dijo que eras violento.

—Siempre he sido violento, Elena.

Sacudí la cabeza. —Al parecer, ¿ahora haces tú mismo los


interrogatorios? Ni siquiera Artyom, Dmitri o Roman se unirán
a ti. Diablos, ni siquiera Olezka. ¿Por qué? ¿Por qué les
horroriza tanto verte en acción?

Un músculo de la mandíbula de Kon hizo tictac. La única


señal física que se estaba frustrando con su conversación. —Has
sido muy entrometida para una persona que no piensa
quedarse mucho tiempo.

—Te conozco, Kon. Te conozco. ¿Y sabes cuál fue el primer


pensamiento que tuve cuando te vi en ese bosque, después de
tres años de agonía, separación y dolor?

—¿Antes o después que te lanzaras como un gato salvaje?

Lo apunté con un dedo. —Pensé para mí, hay algo equivocado


en él. Algo dentro de él se ha roto, un embrague se ha deslizado.
Ese no es el hombre que yo... —Me interrumpí. Las emociones
empezaban a obstruir mis oídos y mi garganta, nublando todo
pensamiento racional—. Sólo quiero saber qué te ha pasado.
—Ya lo sabes, Elena —dijo—. Sólo que no quieres creerlo.

Tragué contra la sequedad de mi garganta. —No sé a qué te


refieres.

—Sí, lo sabes. —Me pasó un plato—. ¿Pan?

Lo aparté de un manotazo. —No, no quiero pan. Quiero


gritarte. ¿Qué pasó?

Konstantin curvó el labio, la bestia que llevaba dentro salió


a la superficie. Llevaba bien su máscara, mejor que la mayoría,
pero ni siquiera él tenía una paciencia infinita. Si había algo en
lo que era buena, era en irritar a este hombre.

Cuando llegué por primera vez, con veintitrés años y más


apática que el diablo, Danika había comentado una vez que yo
era la única que podía meterse en la piel de Konstantin. Él es tan
paciente y diplomático con todos los demás, pero de alguna manera tú
lo haces enojar.

¿Gracias? —le dije.

Ella se rió. —Es un cumplido. ¿Sabes que es un talento hacer reír


a algunas personas? El tuyo es lo contrario. Tu talento es hacer que
Konstantin quiera romper su fachada.

—La mujer que amé me dejó —gruñó—. Ofrecí mi reino, mi


familia. Incluso ofrecí dejarlo todo por ella.

—No quisiste decir esas cosas...


—Sí, lo hice. —El tono de Konstantin era duro, pero no me
hablaba de la misma manera que cuando estábamos en su
despacho. Tal vez tenía que cabrearlo más.

Dios, pensé en medio de mi triste furia, ¿es así como Roman se


siente todos los días? No es de extrañar que esté en un viaje de poder.

—¿Qué se supone que debía decir, Konstantin? ¿Gracias?

—No necesito tu agradecimiento —gruñó—. Todo lo que


quería era que te quedaras.

—Ya es demasiado tarde.

Resopló. —En efecto, lo es.

Nos miramos fijamente durante un segundo, asimilando a


la persona que teníamos enfrente. Mi pecho se elevaba
bruscamente y la adrenalina se calentaba en mis venas ante la
promesa de una pelea en el horizonte. Konstantin no parecía
mucho más tranquilo.

—Estás enfadado conmigo —dije—. Me doy cuenta.

Sus ojos se agudizaron con su sonrisa.

—Lo estaba. —Tomó otro sorbo de su vino—. Estaba


furioso contigo. A veces, brevemente, todavía lo estoy.

—¿Qué ha cambiado?

—Dos razones.
Tenía el mal presentimiento de saber cuáles eran, pero de
todos modos pedí que me lo aclarara.

—Su nombre —contestó Konstantin—. Nikolai


Konstantinovich Tarkhanov.

En el acento de Kon, el nombre rodaba por la lengua con


facilidad y belleza. Sonaba correcto y adecuado, la verdadera
forma en que debía decirse el nombre de mi hijo. Como si cada
sílaba fuera una oda a su regio linaje.

Apreté el vaso en mi mano. —¿Eh?

—Ese no es un nombre que una mujer da a su hijo cuando


odia a su padre.

Tenía razón. Odié que tuviera razón.

La palabra revelado sonó como una alarma en mi mente.


Revelado, revelado, revelado. Tuve suerte que no hubiera nada que
produjera tinta cerca o de lo contrario me habría convertido en
un diccionario con la cantidad de veces que habría escrito la
palabra. Casi podía imaginarlo en mi mente; revelado sobre mi
frente, sobre mi cuello y el hueso de la cadera y el interior del
muslo. Revelado, revelado, revelado.

—La segunda razón es que le enseñaste ruso. ¿Por qué le


enseñarías ruso... a menos que hayas planeado volver con
nosotros todo el tiempo?

Planeaste volver con nosotros todo el tiempo.


—No sé qué quieres decir.

—No te hagas la tonta, Elena. No se ve bien en ti.

Dejé caer mi vaso un poco más fuerte de lo necesario. El


vino chapoteó por el lado. —¿Qué quieres que te diga,
Konstantin?

No perdió el tiempo. —Quiero saber por qué te fuiste.

—Te dije cuando me fui por qué. ¿Tengo que seguir


repitiendo?

—Hasta que me digas la verdad. —Dobló la servilleta que


había estado usando—. Sí, tienes que hacerlo.

Crucé los brazos sobre el pecho, poniéndome la armadura


imaginaria. Ya le has mentido antes, me tranquilicé. Esto es un
paseo por el parque para ti, Elena. —Estoy diciendo la verdad. Que
no te guste no cambia nada.

—La verdad cambiaría las cosas, Elena, porque explicaría


las mentiras —fue su respuesta diplomática. Era bueno
controlando su temperamento, le concedí eso—. ¿Por qué te
fuiste?

—Te lo dije.

Konstantin dejó caer el tenedor con demasiada fuerza. Su


enfado empezaba a ser más destacado.
—Bien. Entonces, ¿a qué se refería Tatiana? ¿Ellos o tú?
Capítulo 19

Elena Falcone
¿Ellos o tú?

Tuve pesadillas sobre ese día. Sobre la sonrisa sacarina de


Tatiana y sus palabras de despedida. Incluso su pequeño
discurso tenía un lugar permanente en mi cerebro, las palabras
se repetían constantemente como una mala canción.

Oh, Elena, había arrullado. Lo más estúpido que has hecho es


preocuparte por alguien que no seas tú. No eres tan inteligente,
¿verdad?

A veces, pensaba que tenía razón.

Cuando era más joven y me preocupaba por mi propia


supervivencia, nunca había sufrido tanta agonía. Mis
pensamientos habían estado llenos de mi comodidad y de los
avances de la ciencia botánica, no el desorden que había ahora.
¿Está contento Nikolai? ¿Está Konstantin enfadado conmigo? ¿Está
Danika sana, le duele a Roksana, tiene éxito Roman? ¿Qué pasa con
Artyom, Dmitri y Anton? ¿Y Evva y Natalia?

Diablos, incluso Babushka reservó tiempo en mi cabeza. ¿Dónde


está ella? ¿Está bien? ¿Están los pájaros de los alrededores a salvo de
ella?

Mis ojos se dirigieron al brazo de Konstantin. Conocía los


nombres que aparecían allí; tenía los mismos garabateados en
mi corazón.

—¿Cómo lo soportas?

Su ceño se frunció. —¿A eso se refería Tatiana?

—Ya no hablamos de ella. Te pregunté: ¿cómo lo soportas?


¿Amando a toda esta gente, manteniéndola a salvo y
protegiéndola? Siento que me voy a volver jodidamente loca.

El rostro de Konstantin se suavizó. Parecía más joven


mientras sonreía amablemente, revelando al hombre que aún
vivía en él, por mucho que intentara comérselo vivo.

—¿No es por eso que estamos todos aquí, lyubimaya? ¿Para


abrazar y ser abrazados a cambio? ¿Para amar y ser amados a
cambio?

—No creo que sea por eso por lo que debo estar aquí —dije,
intentando mantener el nivel de mi voz, pero fracasando
miserablemente. No sabía qué era lo que tenía Konstantin que
hacía que mis labios se soltaran tanto, que disolviera mi filtro.
Pero antes de darme cuenta, estaba derramando mis miedos
más profundos en el aire entre nosotros.

—Creo que estoy destinada a estar metida en algún


laboratorio y mezclando productos químicos todo el día. Dios
me hizo para hacer avanzar la ciencia y el mundo en que
vivimos. No me hizo para cuidar de la gente, para ofrecer
cuidados y consuelo. ¿Qué van a pensar los amigos de Nikolai
cuando vengan? ¿O sus profesores? ¿Van a pensar que lo quiere
la criatura altiva que está en la cocina?

Señalé mi cara, los rasgos incómodos que se contorneaban.


Siempre había sido rara, ni fea ni bonita, sólo difícil de dibujar.
Nunca me había molestado esto; me había mantenido a salvo
de los cumplidos vacíos.

De hecho, solía reírme para mis adentros cuando mi familia


intentaba hacerme un cumplido, quedándose siempre callada
ante la palabra bonita, porque nunca era la palabra correcta para
describirme. Elena, estás tan... Luego se quedaban callados.
Como si el silencio fuera mejor que la mentira.

—Parezco una rama con ojos —terminé—. Una rama con


jodidos ojos.

Konstantin se rió.

De hecho, se rió.

Casi salgo disparada de mi asiento. —¿Te estás riendo?


—Perdóname, mi Elena. —Consiguió calmarse lo suficiente
como para poder hablar—. No era mi intención reírme.

Mi Elena. Sólo tuve un segundo para captar el término


cariñoso antes que mi ira se apoderara de mí.

—Me alegro que te divierta —casi siseé.

Konstantin inclinó la cabeza. —Me disculpo. Es que me


desconcierta lo inteligente que eres y sin embargo... ¿puedes ser
tan despistada?

¿Despistada? Estuve a punto de tirarle el vino encima. —


¿Qué se supone que significa eso?

Se rió y sacudió la cabeza. Luego, con un enfoque ardiente,


fijó sus ojos en mí, clavándome en su sitio.

—Significa que eres la criatura más hermosa que jamás haya


pisado la tierra. Cuando te miro, veo los picos de las montañas
y las flores que florecen por primera vez. Eres el arroyo que
corre entre los árboles y la brisa que agita las hojas. Nunca se te
podría reducir a palabras como bonita, cruel o amable. Todos los
idiomas del mundo no podrían encontrar un término que te
hiciera justicia, y mucho menos un cumplido desechable. —
Konstantin no apartó sus ojos de los míos. Me había quedado
absorta—. Describirte requiere emplear todas las palabras y un
ensayo de modismos. Sencillamente, no hay otra forma de
definirte.
No podía hablar. Mi lengua pesaba mil kilos en mi boca, mi
cerebro era un circuito roto.

—Y me preguntas si el mundo pensará que no eres capaz de


amar a tu hijo. ¿Me preguntas si eres capaz de amar bien a
alguien? Oh, lyubimaya, estás rebosante de amor. Puede que
durante mucho tiempo no haya sido por una persona, pero he
leído tus palabras y he visto cómo se te iluminaban los ojos
cuando hablabas de datos y laboratorios. Has sido una criatura
de amor toda tu vida; amar a las personas es más difícil que
amar las cosas.

Tuve que bajar la mirada a mis manos, rompiendo el


contacto visual. Las lágrimas brotaron, pero me negué a
dejarlas caer.

—¿Por qué dices cosas tan bonitas de mí? —pregunté.

—Es la verdad —dijo—. Eres la persona a la que amo, y


necesitabas que te recordaran por qué.

No lo miré, así que no podía ver su expresión, pero su voz


no contenía más que adoración y amabilidad.

Me clavé las uñas en la piel, sintiendo el dolor punzante


durante unos segundos antes de soltarlas. Las palabras en mi
cabeza gritaban por salir, prácticamente arañando su camino
hacia mi garganta.

Tragué saliva.
—Te he roto el corazón, Konstantin.

—Un honor que no le concedería a nadie más.

Eso me deshizo.

Levanté la vista y me encontré con su mirada. En sus ojos


gemelos no había desprecio ni odio, sino amor y orgullo
infinitos. Me miraba como si no hubiera nada más en el mundo;
me hacía sentir como si no hubiera nada más en el mundo.

Abrí la boca. —Yo….

¿Ellos o tú? La voz de Tatiana cortó cruelmente mi mente,


cortando mi frase por la mitad.

¿Ellos o tú, Elena?

Si algo le sucedía a Konstantin, nunca podría recuperarme.


¿Y si hubiera sucedido porque yo no era lo suficientemente
fuerte? ¿Porque le había fallado?

Kon nunca me había fallado. Se merecía el mismo trato.

Me puse en pie de golpe, el vino cayó y se hizo añicos. El


líquido rojo sangre empapó el mantel del comedor.

—Tengo que irme.

—Elena…

Y corrí.
Salí a trompicones al pasillo, tragando aire. Quería a mi
niño, quería a mi hijo. Quería abrazar su carita y bañarlo en
besos, quería oír su dulce voz...

Me detuve bruscamente. La puerta de la sala de estar estaba


abierta de par en par, pero no se veía ninguna película en la
pantalla. En su lugar, Roman estaba sentado en el suelo, con
Evva en su regazo, Niko a su derecha y Anton a su izquierda.
Había un libro abierto ante ellos y Roman estaba leyendo en
voz alta a los niños.

Sentí humedad en mis mejillas y un rápido barrido con la


mano reveló que eran lágrimas.

Roman sabía leer. Sabía leer y les leía a su sobrina y


sobrinos.

Mis ojos no podían apartarse de mi hijo. Niko escuchaba


atentamente, señalando cosas en la página y riéndose de las
divertidas voces de Roman para cada personaje. Estaba feliz y
entregado, no tenía miedo ni se sentía incómodo. Actuaba como
si Roman le leyera cuentos todas las noches y esto fuera
simplemente parte de su vida.
Había estado tan preocupada por romper mi corazón que
no había contemplado del todo el de Nikolai.

Dejando a su familia... oh, Dios.

El dolor golpeó mi corazón y me apreté el pecho por


instinto. ¿Realmente iba a separarlo de ellos? ¿Iba a hacerlo
sufrir el mismo dolor que yo sufrí hace tres años?

¿En qué clase de madre me convertía eso?

Apoyé la cabeza contra la pared, escuchando la áspera voz


de Roman.

¿Cuáles eran las otras opciones? Prefería tener a Nikolai


vivo y con el corazón roto antes que... no podía ni decirlo en mi
mente. Haría lo que fuera necesario para mantenerlo a salvo,
pero, ¿y si mantenerlo a salvo significaba que tenía que romper
su corazón?

Mujer estúpida, me maldije. Si tu desalmado yo más joven


consiguió enamorarse de la familia Tarkhanov, ¿qué pensabas que
experimentaría tu hijo? ¿Realmente pensabas que podrías visitar a tu
familia como si estuvieras de vacaciones e irte cuando se acabara tu
estancia?

Clavé mis uñas en el yeso.

¿Ellos o tú? La voz de Tatiana resonó en mi mente.


Si algo les pasara, nunca podría recuperarme. ¿Y si le
pasaba algo a Nikolai? Joder, no podía ni imaginarlo.

Somos tu familia, la voz de Artyom me llegó en voz baja.


Hermana.

La pared gimió cuando mis uñas se clavaron más.

Fueron las palabras de Konstantin las que decidieron mi


solución, las que me ayudaron a decidirme. Mi Elena, oh mi
Elena. Lyubimaya. Mi alma, mi corazón.

—Ninguna de las dos —respiré, mi decisión finalmente se


reveló—. No elijo ninguna de las dos.
Capítulo 20

Konstantin Tarkhanov

Por una vez, fue Elena quien me encontró.

Abrí la puerta de mi habitación, preparado para asistir a la


cena, y la encontré de pie en el pasillo. Parecía estar decidiendo
si llamar o no, pero yo había tomado la decisión por ella. Casi
dio un salto en el aire cuando le dije: —¿Elena?

Elena se recuperó rápidamente, echándose el cabello por


encima del hombro. —Konstantin.

—¿Hay una razón por la que estás rondando mi puerta?

Elena no me había hablado desde la noche anterior, cuando


había dejado mi corazón sobre la mesa. No la había presionado,
pero había podido sentir mi intensa mirada sobre la mesa del
desayuno. Todo el mundo se había excusado antes para escapar
de la tensión.
Levantó la barbilla, echando los hombros hacia atrás. La
habitual posición de defensa de Elena. —Estoy aquí para hablar
contigo.

—Ya veo.

—No deberíamos pelear delante de los niños —dijo—. O de


los demás. Es injusto para ellos. El desayuno no debería ser
tan... incómodo.

—Estoy de acuerdo.

Elena cruzó los brazos sobre el pecho. —Estoy aquí para


disculparme.

—Muy bien.

Su determinación se rompió en cuestión de segundos.

—¿Te has despertado con la maldición de frases de dos


palabras? —exigió—. Di algo sustancial.

Me apoyé en el arco de la puerta.

—No quiero que vuelvas a huir, así que estoy eligiendo mis
palabras con mucho cuidado.

Elena bajó los hombros, los levantó y los volvió a bajar. Una
guerra interna se libraba en su mente, haciéndola moverse con
incomodidad. Lo que daría por poder ver dentro de su mente,
para entender el funcionamiento interno de la mujer que
amaba.

—Tus palabras fueron hermosas, Kon. Yo... yo sólo... yo...


nosotros... —Se interrumpió.

Mis ojos bajaron a sus brazos. Había ocultado sus palabras


bajo las mangas de su jersey, pero pude distinguir persecución
entre el pulgar y el índice.

—¿Te has quedado sin palabras, mi Elena?

—No hagas eso —murmuró—. No más comentarios


encantadores ni insinuaciones seductoras.

Trabajé la mandíbula, anticipando ya lo que iba a decir a


continuación. Elena estaba trazando la línea en la arena,
alejándose más de mí. Estaba a un millón de kilómetros de
distancia en su mente; ahora quería crear físicamente esa
distancia.

—Ya veo. —Sus ojos brillaron ante mi respuesta de dos


palabras—. Tendremos que decidir un acuerdo de custodia
entonces.

Parpadeó una, dos veces. —¿Un qué?

—Acuerdo de custodia para Nikolai —expliqué, aunque ella


sabía lo que había querido decir. Elena me estaba dando la
oportunidad de retractarme—. Es importante para él pasar
tiempo con su... parte de la familia del padre. —Tío Kostya me
decía que era importante que pasara tiempo con su familia
paterna.

Elena parecía enfadada, pero mantuvo bien controlado su


temperamento. —Cuando te llame papá, puedes tener tus
malditos fines de semana, Konstantin. —Me señaló con el
dedo—. Hasta entonces, no te atrevas a desafiar mi autoridad
como su progenitor. Soy su madre, su padre. Yo tomo las
decisiones, no tú.

—Podríamos necesitar un mediador —dije en cambio—. Las


cosas nunca se resolverán si estamos solos por nuestra cuenta.

—No hables por encima de mí, Konstantin. No soy uno de


tus soldaditos. Diablos, ni siquiera soy Artyom. No me
desmoronaré bajo tu peso, no me arrodillaré ante el Pakhan.

Me incliné más cerca, respirándola. Su respiración se


entrecortó. —Te arrodillarás, Elena —le dije en voz baja—. Te
pondrás de rodillas para mí, lyubimaya, y sólo para mí.

Elena hizo un esfuerzo por no estremecerse, pero el


enrojecimiento de sus mejillas me dijo todo lo que necesitaba
saber. —No seas desagradable. Estoy tratando de tener una
discusión contigo.

—Así es. —Me incliné hacia atrás. Ella dejó escapar un duro
suspiro—. No me perderé ni un momento más de la vida de mi
hijo. Siempre has sido libre de hacer lo que quieras, pero aquí es
donde pongo el límite.
—Siempre he sido libre de hacer lo que me plazca. Es un
recuerdo interesante —murmuró Elena—. No quiero hablar de
esto. Estoy aquí tratando de extender una rama de olivo.

—¿Cuándo podemos discutirlo?

Elena no quería responder con sinceridad. Sus


pensamientos se agolpaban ante sus ojos en un extraño patrón
de complejidades. De forma sarcástica, dijo: —Te apuntaré.

—Creo que deberías embotellar tu sarcasmo y venderlo,


Elena. Harías una fortuna.

Apretó los puños. Prácticamente podía ver su


temperamento amenazando con desgarrar su piel y
estrangularme.

—Estoy tratando de disculparme. No quiero pelear. —Las


palabras fueron escupidas.

—Tal vez sí.

—¿Ya no soy la niña de tus ojos? —se burló—. Qué fugaces


son tus caprichos.

¿Fugaces? Había codiciado a esta mujer ante mí durante


años. Ella me había consumido en todos los sentidos desde que
había leído aquel artículo, una carta de amor a los venenos.

—¿Fugaz, Elena? —pregunté.


Los ojos de Elena bailaron sobre mi expresión.
Probablemente pudo ver la agudización de mi estado de ánimo,
la creciente rabia que me esforzaba por controlar. —Estoy
extendiendo una rama de olivo. Tómala o déjala.

Si no hubiera sentido mi temperamento hirviendo en mis


entrañas, podría haberme reído.

—¿Una rama de olivo? Me has insultado, te has burlado de


mí y me has hecho llegar tarde a la cena.

—No me estoy disculpando así que quítate eso de la cabeza


—dijo bruscamente—. No tengo nada que lamentar. No puedes
castigarme por... salir corriendo.

—Tienes razón, no puedo. Es injusto. —Mi sonrisa era


baja—. Pero puedo castigarte por mentir.

Elena puso los ojos en blanco. —Mientes todo el tiempo.

—Nombra una vez.

—Uh... cuando... —Le costó encontrar las palabras—. Tú...


le dijiste a Nikolai... que podría cocinar cuando fuera tan alto
como tú. Podrá usarla cuando tenga trece años. Él no va a
medir 1,90 y tener trece años. —Elena levantó la barbilla como
si hubiera hecho un punto.

—Lyubimaya —ronroneé—. ¿Esa es mi mentira? ¿Mentir


para calmar a un niño pequeño? Creo que puedes hacerlo
mejor.
—Bien. Mi punto es nulo. Tú ganas. —Elena dijo las
palabras con los dientes apretados, aunque estuvieran lejos de
ser sinceras. En realidad, no se lo creía, sólo intentaba que fuera
más complaciente—. ¿Estamos bien o no? No puedo soportar
otra cena incómoda. Creo que Danika podría llorar si tiene que
sentarse en otra.

—Estamos bien.

Los hombros de Elena cayeron aliviados.

—En cuanto me digas lo que quiso decir Tatiana.

Ella se tensó una vez más.

—Eres peor que un perro con un hueso.

—Sé que se lo dijiste a Artyom. ¿Por qué él es diferente?

—¿Son celos lo que oigo?

—¿Qué otra cosa podría ser? —Alargué la mano y agarré un


mechón de su cabello. Su pecho subió y bajó rápidamente
mientras pasaba la seda por mis dedos, admirando su lacio
peinado caoba—. ¿Qué quiso decir Tatiana, mi Elena? ¿Ellos o
tu?

La expresión de Elena se tensó en un destello de dolor. Pude


ver cómo su mente se estiraba y se encogía mientras intentaba
formar una respuesta.
Me miró, con los ojos verdes brillantes muy abiertos.

Elena se movió tan rápido que no supe que estaba sobre mí


hasta que sentí sus labios presionando contra los míos. Suave al
principio, un beso de reencuentro, de distracción.

La rodeé con mis brazos, atrayendo su cuerpo hacia mí. Ella


se apretó contra mi pecho, con una agitada respiración.

Nuestros labios se movieron al mismo tiempo, nuestra


sincronización volvió inmediatamente.

Sus brazos me rodearon el cuello, enredándose en mi


cabello.

El beso se hizo más profundo a medida que nuestras manos


se estrechaban. Cada movimiento crecía en calor y densidad.
Podía sentirla completamente contra mí, ese cuerpo suyo
encajando perfectamente envuelto en el mío.

Volvimos a mi habitación a trompicones, con la puerta


cerrándose tras nosotros. La empujé contra la puerta,
arrastrando mis manos bajo su camisa, donde una cálida piel
desnuda me recibió.

Elena jadeó en mi boca al sentir mi contacto.

—Te sientes perfecta —gemí mientras mis manos se


extendieron sobre el plano de su estómago.
Como respuesta, sus manos se apartaron de mi cabello y
rasgaron mi camisa. —Demasiada ropa —siseó. Los botones
volaron en un millón de direcciones diferentes por su fuerza y
no protesté mientras la deslizaba por mis brazos, tirando la tela
inútil.

Sus manos se sintieron como un pecado al recorrer mi


espalda desnuda, sus uñas bailando sobre mis tatuajes.

Le levanté la camisa de un tirón y nuestro beso se


interrumpió sólo unos segundos mientras se la arrancaba por la
cabeza. Ni siquiera se desenredó de sus muñecas antes que
volviéramos a estar uno encima del otro, con los labios
chocando en un momento de calor tan intenso que podrían
haberse magullado.

Le agarré los pechos por debajo del sujetador y le pasé los


pulgares por los pezones endurecidos. Ella gimió cuando los
presioné, probando su sensibilidad.

—Kon. —La cabeza de Elena cayó hacia atrás contra la


puerta, mi nombre salió de sus labios en un gemido de placer
jadeante.

Sonreí y dejé caer mi boca hasta su cuello, su piel se tensó


bajo mi lengua y mis dientes, inspirando fuertes gemidos de
Elena. Presioné mis labios desde su cuello hasta su clavícula,
adorando cada centímetro de piel que encontraba.

Las manos de Elena se clavaron en mis bíceps. —Kon...


Deslicé mis manos por debajo de su culo y la levanté,
llevando sus pechos a la altura de mi boca. Al primer lametón,
Elena soltó un grito de indignación, como si no pudiera creer
que estuviera siendo tan egoísta con mi adoración.

Tomé su pezón en mi boca, haciéndolo rodar entre mis


dientes y mi lengua.

Los brazos de Elena me rodearon la cabeza, sujetándome a


ella con una fuerza admirable. Sentí sus gritos en su pecho
antes que salieran de sus labios, gemidos de placer e
incredulidad y deseo.

—Joder, lyubimaya, qué bien sabes —murmuré a su


alrededor.

Elena respondió con un gemido ininteligible.

Soplé mi aliento sobre el enhiesto pezón, sonriendo contra


su pecho cuando ella dejó escapar otro largo gemido. Mi polla
se había endurecido en mi pantalón como una barra de hierro y
sabía que si deslizaba mis manos dentro de sus leggins, sentiría
su húmedo deseo.

Dejé caer una mano y presioné un pulgar entre sus piernas,


separadas de su coño por la tela de sus leggins.

Elena siseó. Ella respondió dejando caer su mano y


deslizándola dentro de mi pantalón. Sus dedos rodearon mi
polla con un suave movimiento.
Mi cerebro se detuvo por un segundo al sentir su piel contra
mí, al sentir sus uñas y sus dedos enredados en mi polla. Pero
entonces ella apretó ligeramente, y yo volví a la vida, llevando
mi mano a la cintura de su vaquero y arrastrándolo hacia abajo.

Elena se los quitó de los tobillos y rodeó mis caderas con sus
piernas. Podía sentir su humedad a través de las bragas, la tela
deslizándose por mi estómago.

—Joder, Elena —gruñí. Nos aparté de la puerta y la llevé


hasta la cama.

No nos separamos ni un segundo mientras la arrastraba por


el colchón, inmovilizándola en las suaves mantas.

Elena soltó mi polla y fue por la hebilla de mi cinturón. Lo


desabrochó con manos expertas, usando sus pies para bajarlo
por mis muslos.

Nuestros cuerpos se apretaron el uno contra el otro, sus


pechos contra mi pecho y sus piernas desnudas rodeando mis
caderas. Podía sentir cada centímetro de ella, cada trozo
tentador de su cálida piel presionando contra la mía. Cada
respiración, cada jadeo, se sumaba a la música de nuestra
pasión.

Tomé su boca en la mía, nuestros dientes chocaron.

—Kon. —Se arqueó hacia mí y se frotó contra mi polla—.


Kon...
Moví mis caderas, la posición perfecta para entrar en ella si
no hubiéramos estado separados por finas piezas de ropa
interior. —Sé codiciosa, mi Elena. Toma lo que quieras.

Sus pulgares se engancharon alrededor de mi bóxer, tirando


de él hacia abajo. Me pasó los dedos por el culo antes de
enroscarlos hacía mi frente. Mi polla se estremeció mientras ella
bailaba con sus dedos por la longitud, memorizando las líneas y
la curvatura.

—Mi turno —gruñí.

Agarré el lateral de su braga y las rasgué, lanzando la tela


por encima de mi hombro. Elena gritó ante el movimiento, casi
furiosa porque había desperdiciado un buen par de bragas,
pero me tragué el ruido, besándola profundamente.

Elena gimió en mi boca. Mi amor era una criatura deseosa


debajo de mí, ansiosa de contacto y placer. Estaba
completamente bajo mis órdenes, bajo mis manos,
completamente mía para jugar, burlarse y provocar.

Empujé sus caderas hacia arriba, presionando contra su


entrada.

Elena movió sus caderas hacia adelante, pero las atrapé con
mi agarre.

—Todavía no, lyubimaya. —Me incliné sobre ella, frotando


mi nariz por su mejilla. Ella se estremeció debajo de mí—. Han
pasado casi tres años desde la última vez que te tuve debajo de
mí. No tengo intención de precipitarme, ha pasado mucho
tiempo.

—¡Kon! —Ella entrecerró los ojos en mí—. No seas cruel.

Sonreí ante su impaciencia, me incliné hacia atrás y agarré


mi polla. Sus ojos me miraron intensamente mientras la
deslizaba por su hendidura, cubriéndola de jugos. Cada
respiración que hacía era apresurada y aguda, como si estuviera
luchando por aspirar aire hacia sus pulmones.

—¿Sabes, lyubimaya? —le arrullé— Hay un ruidito que


haces cuando estás en medio de un orgasmo. Es la mezcla entre
un hipo y un jadeo, siempre entre tus gritos de placer agónico.
Sale cuando tus caderas se agitan y cuando tus rodillas se
doblan.

Elena se mordió el labio, el movimiento casi me hizo caer en


un estado de locura.

Me incliné sobre ella, continuando con la provocación de mi


polla. —Reproduzco este ruido repetidamente en mi mente. Me
despierto con él sonando en mis oídos y me doy placer con él
sonando en mi mente. —Apoyé un brazo sobre su cabeza,
aprisionándola debajo de mí—. Vas a hacer este ruido para mí,
mi Elena. No una, ni dos veces, sino hasta que te quedes sin
habla, hasta que tu caja de voz se agote.

—Toda una promesa. —Sus palabras no tenían la


bravuconería que había intentado mostrar, pero sonreí ante la
respuesta sarcástica.
—¿Promesa? No, mi Elena, una orden. Una orden. —Pasé
una mano por su brazo, apartándola de mí—. Pórtate bien —
dije cuando ella protestó—. O si no…

Me quedé en callado mientras contemplaba la longitud de


sus brazos. No me había dado cuenta antes, demasiado
absorbido por Elena, pero su piel aceitunada estaba cubierta de
palabras. Se entrelazaban con su letra entrecortada pero
caligráfica.

...eres la criatura más hermosa que ha pisado la tierra...

...todos los idiomas del mundo no podrían encontrar un término


que le haga justicia...

... describirte requiere emplear todas las palabras y un ensayo de


modismos.

...has sido una criatura de amor toda tu vida...

Mis palabras acariciaron su piel, extendiéndose por sus


codos, muñecas y bíceps. Estaban apuradas, no todas las frases
en orden, pero la rapidez me decía la prisa que había tenido por
escribirlas, por entintar su piel con mi declaración.

Elena se puso colorada, retorciéndose debajo de mí.

La sujeté a la cama, demasiado enamorado para dejarla


libre. Recorrí con mis dedos las palabras, delineando los bucles
y las líneas.
—Lyubimaya... —murmuré—. Mi pequeña mentirosa, mi
chica lista.

Aspiró con fuerza.

Encontré la palabra amor. Era más oscura que las otras,


trazada varias veces. —¿Por qué te fuiste, lyubimaya?

No había demanda en mi tono, ni ira ni locura. Sonaba


como un hombre que pregunta a la mujer que ama por qué se
ha ido; tranquilo y triste, curioso y con el corazón roto.

Elena me miró fijamente. Luego dijo: —Tenía que


mantenerte a salvo.

—Es mi trabajo mantenerte a salvo. Soy el Pakhan.

Deslizó una mano fuera de mi agarre, con la palma


acariciando mi mejilla.

—No. Eso no es cierto. Tenía que mantenerte a salvo, Kon.


Tenía que manteneros a todos a salvo. Incluso si eso
significaba...

—¿Mantener a mi hijo lejos de mí?

—Incluso si significaba eso. —Elena asintió en voz baja.

—Tatiana te amenazó, entonces. Ellos o tú, esa es su pequeña


amenaza. Tu familia o tú.

Ella asintió.
Trabajé mi mandíbula, absorbiendo la información.
Entonces, la solté y me alejé de ella. Sentí que me arrancaba la
piel de los huesos, pero me levanté.

Elena se incorporó a duras penas, con el cuerpo desnudo


aún estirado sobre mi manta.

—Deberías haber dicho algo.

Cruzó los brazos sobre el pecho, ofreciéndose un poco de


pudor.

—Sabía lo que dirías. No me dejarías ir, habrías amenazado


la seguridad de todos sólo para poder tenerme cerca.

Elena tenía razón. Me habría sacrificado a mí mismo y a los


que amaba para mantenerla a salvo y conmigo.

—No nos falta fuerza, Elena. Tatiana tendría que pasar por
miles de hombres para acercarse a esta familia.

—No, no lo hizo. No pasó por nadie. —Elena se levantó de


la cama—. Ella tenía una pistola en la cabeza de Roksana y
Danika. Las amaba lo suficiente como para destruirme por ellas.
Me dolió mucho, pero todos sobrevivimos. Todos vivimos. Y
ahora que he vuelto, ella también lo ha hecho. ¿Miles de
hombres? Por favor. Llamó a Danika en la maldita mesa del
desayuno.
Hice trabajar mi mandíbula. —Entonces, ¿tu solución fue
vivir a la carrera, en la casi pobreza y criar un hijo tú sola?
Elena, eso nunca debió ocurrir.

—Hice lo que tenía que hacer para proteger a los que


quiero. No me disculparé por eso.

—Rompiste esta familia por la mitad —murmuré—. Me


partiste por la mitad.

Elena extendió los brazos. —Pero tenías aire en los


pulmones. Te despertabas y volvías a dormir cada día. Estabas
vivo, Konstantin.

—Algunas cosas son peores que la muerte.

—Yo misma me habría arrancado el corazón del pecho y lo


habría abierto como una nuez para mantenerte a salvo. Diablos,
habría dejado que Tatiana eligiera qué pedazos comer si eso
significaba dejarte con vida. Si eso significaba dejar que
Artyom, Roksana, Danika, Roman y Dmitri tuvieran otro día. Si
significaba que Anton y Evva tuvieran otro día. —Señaló el
tatuaje de mi brazo, la lista de nombres de personas que
quería—. ¿No habrías hecho tú lo mismo?

Lo habría hecho. Habría hecho cosas horribles para


mantener a mis seres queridos a salvo. Había hecho cosas horribles
para mantenerlos a salvo. No había mayor devoción en mi vida
que la que tenía por mi familia.

No había considerado que Elena sintiera lo mismo.


—Tu tiempo de sacrificio ha llegado a su fin —le dije— Ya
no estás sola, Elena. Tienes gente que te quiere y se preocupa
por ti, gente que te cubre la espalda. La próxima vez que
alguien te amenace, ven a avisarnos.

—¿Y qué?

—Soltaremos a Babushka sobre ellos.

Sus labios se torcieron ante el intento de humor.

—No. —Bajé la voz—. Nos ocuparemos de ellos. No habrá


más secretos, ni mentiras.

Elena sonrió con tristeza. —Mis prioridades han cambiado


desde hace tres años... ahora tengo a Nikolai. Necesito
mantenerlo seguro y feliz.

—Puedo mantenerlo a salvo, también.

—No entiendes lo que es —dijo—. Ser madre.

Mis ojos se dirigieron a la parte inferior de su vientre,


divisando la cicatriz de la cesárea que cubría su piel. Su cuerpo
había cambiado con la maternidad, pero no era menos bello o
impresionante, solo era diferente.

—Explícamelo.

Elena me miró a los ojos.

Me expliqué. —Quiero saber cómo es.


—Construí a Nikolai de la nada. —Su voz se quebró, la
emoción nubló sus rasgos. Se puso una mano en el corazón,
agarrándose el pecho como si tratara de impedir que los
sentimientos se escaparan—. No hubo nada pasivo en su
creación. Me rompí y me dolió cuando formé su corazón y sus
pulmones, mis huesos se movieron y mis músculos se estiraron
para sostenerlo. Cada célula de mi interior respondió a la
llamada y trabajó tediosamente para crear a mi hijo.

La miré fijamente. Sus palabras me habían llegado al pecho


y me habían arrancado el corazón.

En ese momento, no había una sola parte de mí que no


estuviera desesperadamente enamorada de la mujer que tenía
delante. Era una guerrera, más fuerte que cualquiera que
hubiera conocido. Nadie más podía compararse; nadie más era
digna de estar a mi lado.

—Mi Elena —respiré—. No me dejes otra vez.

Me miró a los ojos, con lágrimas en los suyos. El verde en


ellos brillaba como el jade. Los ojos de Nikolai, señaló una parte
lejana de mi cerebro. Mi hijo tiene los ojos de su madre.

Entonces dijo las palabras que había soñado oírle decir.

—No lo haré —susurró—. No me iré nunca más.


Capítulo 21

Konstantin Tarkhanov
La multitud gritaba cuando los potros cruzaron la línea de
meta, y sus jinetes se levantaron de sus sillas para gritar de
alegría o se acurrucaban para ocultar su vergüenza. El dinero
cambiaba de manos mientras se perdían y ganaban apuestas, se
juzgaban grandes y ostentosos sombreros y corría el licor.
Nuestro palco privado se llenó de repente de codiciosos
propietarios, cuyos ojos se dirigieron todos a Elena.

Elena se quedó a un lado, con el champán en la mano y una


expresión de advertencia a todo el mundo.

A mí también me costó apartar la mirada de ella.

Llevaba un vestido de cóctel verde esmeralda que se detenía


por encima de la rodilla, revelando la larga extensión de sus
tortuosas piernas. Llevaba un arrogante sombrero puesto en el
cabello, cuyas plumas y hojas artificiales se enroscaban hacia
arriba. Se había quedado con el sombrero puesto a cambio de
un acuerdo: podía quitarse los zapatos.
Los tacones estaban al lado de sus pies, listos para volver a
calzarse en cualquier momento. O a punta de pistola.

Me sorprendió que me dijera que quería acompañarme a las


carreras. Nuestra relación había entrado en un tierno
purgatorio, sin que ninguno de los dos reconociera el hecho que
ahora que los secretos de Elena habían sido revelados, los
obstáculos que nos habían mantenido separados fueran nulos y
sin valor.

Mis manos se acercaron a mi traje, convocando el recuerdo al


primer plano de mi mente.

Las manos de Boris habían temblado mientras me ajustaba el traje.


En otro tiempo, se había sentido lo suficientemente cómodo como para
entablar una conversación conmigo y pincharme accidentalmente con
una aguja, pero ahora permanecía inquietantemente callado,
demasiado asustado para pronunciar una sola palabra.

Lo evalué mientras me ajustaba un traje nuevo. El sudor se


acumuló en su frente cuando notó mi atención.

Iba a decir algo cuando se abrió la puerta y mi hijo entró corriendo


en la habitación. Su sonrisa era salvaje y sus ojos estaban llenos de
picardía cuando vio a Boris.

—Boris, este es mi hijo, Nikolai. Nikolai, este es Boris.

Los labios de Boris se separaron con sorpresa.


—Te dije que me esperaras —dijo la voz de Elena. Siguió a su hijo
a la habitación, la irritación deformaba sus rasgos—. Te dije que
Konstantin estaba ocupado. ¿Por qué harías algo que te dije que no
hicieras?

Niko se encogió de hombros. —Quería hacerlo.

Ahogué mi risa con una tos. Me miró, y su cara se iluminó al


darse cuenta que sus travesuras me divertían.

Elena se giró hacia mí, probablemente para reñirme por animar al


niño, pero sus ojos se posaron en mi forma semidesnuda. Se puso
colorada.

Esta vez no hice ningún esfuerzo por disimular mi diversión.

—¿Por qué te vas a comprar un traje nuevo? —preguntó sin


perder detalle.

—Para la próxima carrera. Hilarion va a ser presentado como un


semental. —Me ajusté los puños sueltos—. Lo que significa que
necesito un nuevo potro.

Los ojos de Elena parpadearon. —¿Qué me pongo?

—¿Qué te pones? No vas a venir.

Sus labios se apretaron en una línea apretada. —¿Por qué no?

—No es seguro.
Tanto Boris como Niko encontraron de repente el suelo muy
interesante.

—No me voy a quedar encerrada para siempre, Kon —me recordó


bruscamente—. Le pediré prestado uno de los sombreros a Roksana.

Le envié una mirada significativa. Ella sabía que no discutiría


sobre mis preocupaciones de seguridad delante de Boris... o de Nikolai.

Elena se encogió de hombros. —Tengo curiosidad, ¡deja eso ahora!


—Niko dejó apresuradamente el jarrón que había estado sosteniendo—
. Y quiero ir. —Terminó su frase como si no hubo ninguna
interrupción.

—Si realmente tienes tu corazón puesto en ello, bien. Pero


escúchame, Elena —le dije—. No hay que alejarse, no hay que
perderse de vista.

Ella inclinó la cabeza en señal de reconocimiento burlón. —


Vamos, cariño. Vamos a buscar a Babushka.

Nikolai le agarró la mano extendida y me saludó con la otra. —


Adiós, Kon.

Era mejor que tío Kostya, razoné para mis adentros mientras
sentía surgir en mí el conocido estallido de cólera.

En el presente, Elena se encontró con mis ojos al otro lado


de la habitación. Su mirada atenta no se inmutó ni se alejó, sino
que nuestras miradas convergieron. Cada parte de mí deseaba
ir a su lado, estar a su lado y dejar claro a quién pertenecía.
Quería preguntarle sobre las carreras y escuchar sus
pensamientos; ¿quién creía que ganaría? ¿Qué caballo era su
favorito? Quería burlarme de su horrendo sombrero y de sus
pies doloridos.

Me costó todo el autocontrol de mi arsenal, pero no me dejé


mover.

Elena vendría a mí. Era ella -no yo- la que vendría


arrastrándose primero.

Sentí que mi antigua paciencia volvía lentamente a mí. Era


la misma paciencia que me tenía esperando a mi reino, aquel en
el que dormía cuando era joven y corría desbocado por las
calles de Moscú. Era el mismo sentimiento que me tenía
pendiente de Elena, esperando que sucumbiera al amor que
sentía por ella. Paciencia. Una de mis virtudes, uno de mis
defectos.

Siempre había sido la serpiente en la hierba, los colmillos


bajo la hermosa flor.

Los hechos seguían siendo los mismos. Mi Elena había


decidido quedarse, y aunque todavía teníamos muchos retos
por delante -Titus, la crianza de los hijos, el uno al otro- ella
estaba en mi órbita y, por lo tanto, a mi alcance.

Mi amor, mi hijo, mi reino. Lo tendría todo.

Todo lo que tenía que hacer era ser paciente.


Las comisuras de sus labios se curvaron hacia dentro como
si pudiera escuchar mis pensamientos. Incliné mi vaso hacia
ella en señal de celebración. Ella no devolvió el gesto.

Unos cuantos hombres me llevaron a conversar sobre


Hilarión como semental, pero mantuve a Elena en el rabillo del
ojo. La única vez que me aparté fue cuando sonó mi teléfono,
apareciendo el nombre de mi sobrina. Me excusé del grupo
para tomarlo.

—Oh, tío Kostya —exclamó Natasha en cuanto la saludé—.


Lo he pasado fatal, pero tú también. ¿Es cierto entonces? ¿Elena
ha vuelto? ¿Con tú heredero?

Le di la espalda a Elena, tratando de tener más privacidad.


Su mirada se sintió caliente en mi nuca.

—Es cierto.

Dejó escapar una risita aguda. Era difícil saber si se reía por
celebración o por crueldad. Para Natasha, la mayoría de las
veces eran ambas cosas. —¡Otro Tarkhanov! El mundo se
estremece de horror cuando nuestro linaje se extiende. Y un
primo para mí, no podría estar más feliz. No creí que fuera a
tener ningún primo, es difícil que los muertos procreen.

—Sí, lo es —acepté—. Podrías conseguir más primos si


sigues arrastrando los pies.
—Espero que no. No creo que disfrute matando niños; no
como tu hermana pequeña, o tu mujer, o tu tía. Se me olvida,
¿qué papel desempeñaba Tatiana en tu familia?

Observé el terreno de la carrera ante mí, la hierba


perfectamente cortada y la colorida variedad de vestidos.

—Cuidado, Natasha. He matado a todos los que se han


interpuesto en mi camino. ¿Puedes decir lo mismo?

Mi sobrina estaba lista para tomar el control de Rusia, pero


por alguna razón la veinteañera no lo había hecho avanzar. Lo
había ido posponiendo desde que tenía dieciocho años y había
acumulado suficiente poder para tomar cómodamente el
control. Natasha se había escondido para protegerse de mis
hermanos, que ahora pretendían borrarla del mapa, pero aún
no había dado el paso.

No creí que fuera porque de repente le hubiera crecido la


conciencia y tuviera miedo de matar a su padre. El parricidio
era algo que los Tarkhanov hacían bastante bien. No, mi
sobrina estaba esperando algo.

—Todavía no, tío Kostya —dijo ella—. Pero pronto.

—Espero con ansias.

—Tal vez lo haga a tiempo para tu cumpleaños. Te enviaré


las cabezas de tus hermanos como regalo de celebración. Me
quedaré con la de mi padre, por supuesto. Las hijas siempre
deberían quedarse con las cabezas de sus padres. —Natasha no
podría haber sonado más casual si lo hubiera intentado—.
¿Dejarás que Nikolai se quede con tu cabeza?

Solté una carcajada estruendosa. —Cuidado, Natasha. Sigo


siendo tu tío.

Dejó escapar otra risita de niña. —Estoy encantada que


tengas un heredero, tío Kostya. Y que la encantadora Elena
haya vuelto contigo. ¿Qué debo llevar a la boda? Estaba
pensando en una maceta de dedalera, ¿o tienes suficiente?

—Te sientes muy valiente hoy, Natasha. Tal vez deberías


usar este nuevo coraje para otra cosa que no sea burlarse de tu
tío.

—Quizás tengas razón. —Natasha guardó silencio—. ¿No


ha vuelto para siempre?

No me iré nunca más. —Lo ha hecho.

—Pero... ¿no ha vuelto a tu cama? —Casi podía imaginarme


a mi sobrina en mi mente. Su cabello rubio y pálido rodeando
su expresión traviesa mientras asomaba la nariz en algo que no
era de su incumbencia. Curiosidad.

—¿Te aburres, Natasha?

—Siempre —respondió inmediatamente—. Últimamente


encuentro el mundo tan mundano. No hay nada interesante
que ver o discutir. ¿Es esto envejecer, tío? ¿Desenamorarse de la
vida es parte de la edad adulta?
Miré por encima del hombro a Elena. Seguía en un rincón
de la habitación, pero Danika se había unido a ella. La otra
chica hablaba rápidamente mientras Elena permanecía callada y
escuchaba.

La primera vez que leí el artículo de su diario, sentí


curiosidad por la mente que había detrás de las palabras. La
curiosidad se había convertido rápidamente en obsesión
cuando ella me había eludido y luego se había revelado como la
joven hija de un mafioso de la Cosa Nostra. Nunca olvidaré la
primera vez que la vi, la primera vez que vi sus hermosos
rasgos en el fondo de una fotografía.

Tampoco olvidaría nunca cómo me habían negado su mano


y luego supe que había estado casada con Thaddeo Falcone.

Había querido el territorio de Lombardi; era más próspero y


vibrante. Pero... le faltaba una cosa crucial: Elena.

La excitación, la emoción, la pasión. Todas esas emociones


que había sentido durante la caza del corazón de Elena. Nada
en mi vida se había comparado con el placer que provocaba su
tacto y la adrenalina que sus palabras despertaban en mi
interior. Nunca había dejado que nadie se acercara tanto a mi
bestia, al monstruo que se escondía bajo el carismático exterior.

No había nada aburrido ni mundano en nuestra relación, en


nuestro amor.

—Sí y no —respondí a la pregunta de mi sobrina, pero no


aparté los ojos de Elena ni un segundo—. La vida se vuelve
familiar, no menos emocionante. Pero la previsibilidad hace que
sea fácil disfrutar de los momentos imprevisibles. El
aburrimiento es bueno, Natasha, significa que volverás a sentir
la emoción.

Natasha hizo un ruido de reflexión. Después de un


momento de silencio, preguntó: —La estás mirando, ¿verdad?

—Siempre la estoy mirando.

Suspiró, casi con anhelo.

—Estoy encantada de tener una tía, de poder amar a más


Tarkhanov. Eso es nuevo e interesante.

Elena me miró a los ojos, sus labios se separaron mientras


su expresión se abrió en vulnerabilidad. Fui a dar un paso
adelante, para cruzar la habitación hacia ella, pero me detuve.

Paciencia.

Ya estaba harto de discutir mi relación con mi sobrina.


Prefería lidiar con inversionistas codiciosos que querían montar
mi semental. Declaré: —Toma Rusia, Natasha. Toma tu reino.

Natasha se quedó callada. —¿Y si fracaso?

Hubo momentos en los que olvidé lo joven que era Natasha.


Yo había estado en su lugar una vez, y sabía lo extraño que era
llevar unos zapatos en los que no cabían los pies. Natasha tenía
miedo, y con razón. Matar a su familia y asumir su lugar como
reina no era una tarea fácil.

—¿Fracaso? No hay fracaso para gente como nosotros,


Natasha —respondí—. Desde que eras una niña, has brillado
más que todos los que te rodean. Has sido más rápida y más
fuerte toda tu vida. La Bratva Tarkhanov florecerá bajo tu
reinado.

—Tarkhanova Bratva —corrigió Natasha—. Cuando me


convierta en reina, se convertirá en la Tarkhanova Bratva.

Sentí que mis mejillas se arrugaban mientras sonreía. —


Muy bien, reina Tarkhanova. Espero que la próxima vez que
hablemos, no sólo seamos tío y sobrina, sino también
compañeros del rey y la reina.

—Mantén a tu familia fuera de Moscú, tío.

—Así es.

Antes de colgar, dijo rápidamente: —Gracias, tío Kostya...


Siempre te consideré más mi padre que papá, y si eres la mitad
de buen padre para Nikolai como para mí, entonces Nikolai
tiene mucha suerte.

El tono de llamada se cortó antes de poder responder, pero


Natasha no necesitaba que yo respondiera. Sus últimas palabras
habían sido un mensaje, no una pregunta.
Me dejé arrastrar a otra conversación sobre sementales y
yeguas. Las palabras de mi sobrina se quedaron en mi mente,
dando vueltas y vueltas. Hablé de dinero y de razas, pero mis
palabras eran robóticas y practicadas. Lo único en lo que pude
concentrarme de verdad fue en la agitación que había en mi
interior.

Paciencia, me recordé a mí mismo. Paciencia.

Durante la discusión, Artyom invitó a Elena a participar en


la conversación. Ella aceptó a regañadientes, colocándose entre
los dos. Los propietarios y los inversores intentaron atraerla a la
conversación, pero sus respuestas eran espinosas o inexistentes
y pronto la dejaron en paz.

Su perfume llenó mis sentidos. Ese aroma penetrante pero


seductor de la mirra y la canela. Me nubló la mente, enviando
mis pensamientos a un frenesí ensordecedor. Sólo Elena tenía
ese efecto sobre mí; sólo ella tenía ese poder.

—Mi yegua está siendo sometida a pruebas para el


programa de cría. —Milton Thomasson, un hombre muy rico
que había hecho su fortuna en Wall Street y en la cría de
caballos, estaba hablando—. Su madre tuvo tres potros
ganadores de la cinta azul...

Apoyé mi mano en la parte baja de la espalda de Elena. Ella


no huyó ni me gritó, sino que se acercó más y se apretó a mi
lado. La electricidad resonaba en los lugares donde nuestra piel
se encontraba.
—Starlight Dancer ganó tres títulos en su día. Será un buen
semental para cualquier yegua y producirá muchos ganadores...

Mi mano se arrastró lentamente hacia abajo, hasta que pude


sentir la carne de su trasero bajo la tela de su vestido. Ella
sonrió bebiendo su champán mientras yo apretaba.

—He oído que Hilarion Troitsky está listo para ser


semental. Es un caballo muy exitoso y sólo puedo imaginar por
cuánto lo estás poniendo. Ganaría millones con su esperma...

Dejé caer mi mano y ella dirigió sus ojos hacia mí. ¿Por qué
has hecho eso?, me preguntó.

Simplemente, sonreí.

Se sobresaltó un poco cuando deslicé mi mano por debajo


de su cintura, piel contra piel. Se le puso la piel de gallina a lo
largo de la parte baja de la espalda cuando bajé la mano más y
más, hasta que mis dedos rastrillaron su culo desnudo.

—¿Cómo va el embarazo de tu yegua? ¿Le han hecho una


ecografía? ¿Sabes si ya tienes una potra o un potro? Como
Hilarión ya no corre, imagino que esperas un potro. Si no tienes
uno...

Elena me sorprendió ajustando su posición, acercando


inevitablemente mi mano a sus partes más sensibles. Mis dedos
se deslizaron bajo las bragas de encaje, permitiéndome un
mejor acceso a su cálida carne. Una respiración aguda la
abandonó cuando arrastré mi dedo por su rosada hendidura.
—He oído que Justina Wirtz va a montar su semental el año
que viene. ¿Cómo se llama? Cualquiera que sea su nombre,
tendrá un precio alto. Tiene la mejor cría que el dinero puede
comprar...

Observé su expresión con el rabillo del ojo mientras rodeaba


su anillo con la uña. Sus labios se apretaron con fuerza, sus
fosas nasales se encendieron. Tuvo suerte que estuviéramos en
público, eso redujo lo que podía hacerle.

—Se supone que algún duque británico está buscando un


semental. Escuché a Ren Baylis hablar de ello...

Las mejillas de su culo se apretaron cuando me moví más


abajo. Para no gemir, di un sorbo a mi bebida, pero todos mis
pensamientos eran los jugos de Elena mientras el champán se
deslizaba por mi garganta.

Apretó los muslos mientras yo presionaba su núcleo con las


puntas de los dedos, sintiendo el calor y la humedad que se
deslizaban sobre mi piel. Estaba llena de deseo y lujuria, su
deseo por mí era evidente entre sus piernas. Sus nudillos se
volvieron blancos alrededor del tallo de su copa mientras me
burlaba detrás de su coño.

—Es una pena que el tiempo haya sido tan húmedo. Está
afectando al rendimiento de los caballos. No mis potros, por
supuesto, ya que su madre tenía unas patas fuertes y robustas.

Deslicé un dedo dentro de ella, deleitándome con la


sensación de sus entrañas calientes y húmedas. Mi dedo se
enroscó en su zona más sensible, y fui recompensado al ver que
los ojos de Elena se abrían. Me miró mientras deslizaba otro
dedo en su interior, su pecho subía y bajaba bruscamente. Sentí
su tensión en mis entrañas.

Sólo sonreí y tomé otro sorbo de mi bebida.

—¿Has dicho qué tiene tu yegua de nuevo? Estás buscando


un nuevo potro, ¿no? ¿Para la próxima temporada? Creo que la
yegua de Andrew Waynes va a dar a luz pronto a un macho.

Para no despertar sospechas, bombeé lentamente mis dedos


dentro de ella, aunque mi instinto me urgía a ir más rápido y
tomar más. Se humedeció más a mi alrededor, y la humedad
goteaba por mi palma. Podía sentir cómo se apretaban sus
paredes, su placer subía como la marea.

Los labios de Elena se separaron cuando se le escapó otro


jadeo, pero hizo un buen trabajo para no revelar nada en su
rostro. A excepción de un músculo que se movía en su cuello,
Elena era la imagen perfecta de la calma.

Me pregunté si podría destruir eso.

Cuando me di cuenta que estaba lo suficientemente


excitada, introduje un tercer dedo en su interior. Se contrajo a
mi alrededor, con los muslos y las rodillas temblando mientras
el placer la sacudía. Un pequeño gemido intentó escapar de sus
labios, pero lo ahogó bajo una tos.
—Es una pena que nunca hayas conseguido un potro de
Basil the Blessed. Aunque, en ese momento tenías a Hilarión,
así que estoy seguro qué no fue una gran pérdida.

Elena empezaba a sentirse torturada. Podía ver sus labios


afinarse, oír el rechinar de sus dientes. Cuando capté sus ojos, la
lujuria se retorcía en las profundidades verdes como una
serpiente. Apretó los muslos y los soltó para tratar de aliviar la
presión que se acumulaba, pero no hubo alivio.

Apreté los dedos para presionar su punto G.

Su copa de champán se rompió en mil pedazos al caer al


suelo. Los gritos se extendieron mientras el líquido empapaba
los zapatos y los cristales afilados se esparcían por el suelo.

Deslicé mis dedos fuera de Elena, tirando de su falda en su


lugar.

Artyom me lanzó una mirada de desaprobación. Lo cual era


irónico, ya que Artyom solía creer que el propósito de su vida
era ver en cuántos intermedios de ballet podía follarse a
Roksana.

—¿Estás bien, Elena? —pregunté.

Ella miró su copa rota, con las mejillas enrojecidas por la


vergüenza y el placer. Ningún vidrio la había cortado,
comprobé.
—Bien. Lo siento. —Dio un paso atrás, ignorando a los
demás clientes que le preguntaban si estaba bien—.
Discúlpenme. Yo... necesito ir al baño.

—Lleva a Danika y a dos de los hombres contigo.

—¿Dos? —Parecía sorprendida, pero estaba demasiado


mareada para discutir.

Danika saltó al lado de Elena mientras salían, casi cayendo


en la salsa de cebolla dos veces. Las dos salieron de la cabina,
sin mirar atrás.

Todavía podía sentir los jugos de Elena en mis manos y oler


su aroma en mis dedos. Era enloquecedora, adictiva. Estuve a
punto de ir tras ella, de reclamarla en ese momento. No había
otra forma de calmar el zumbido de adrenalina y excitación que
se agitaba en mi interior.

Quería sentir su esencia contra mis labios, saborear su


lujuria en mi lengua. Quería que gritara, que se hiciera añicos,
bajo mi control. La próxima vez que rompiera una copa de
champán, querría inclinarla y follarla, al margen del público.

Paciencia, me dije una vez más. Paciencia.

Poco después comenzó otra carrera, el estruendo de los


cascos golpeando el suelo tan fuerte como los truenos en el
cielo. Elena no volvió.
Capítulo 22

Elena Falcone
Danika quería preguntarme algo.

Era una pistola de energía a mi lado, jugueteando con su


tocado hasta que los rizos de su cabello se soltaron. No dejaba
de mirarme, con la boca entreabierta con el comienzo de una
pregunta antes de apartarse rápidamente.

—¿Qué pasa? —pregunté mientras nos dirigíamos a los


baños. Dos Vor nos siguieron, pero se mantuvieron a una
distancia respetable. Llamaron la atención de algunos
asistentes, pero nadie se atrevió a acercarse, sino que prefirieron
ocultar sus miradas indiscretas bajo abanicos y pañuelos. Todo
el mundo conocía los rumores que rodeaban a cualquier
persona relacionada con Konstantin Tarkhanov y sólo los
estúpidos se atrevían a tentar la verdad.

Danika tropezó con el camino empedrado. —¡Oh, mierda!


—La atrapé antes que cayera, sosteniéndola por el codo—.
Gracias, Elena. Es este maldito traje. Los zapatos y el
sombrero... apenas puedo ver nada.

Arqueé una ceja y señalé mis pies descalzos. —Quítatelos.

—¿Y arriesgarme al tétanos? —Ella resopló.

Miré sus rodillas raspadas y sus piernas magulladas.


Danika llevaba cayéndose y haciéndose daño desde que era una
niña.

—Si no te has contagiado el tétanos a estas alturas, yo diría


que estás a salvo.

Danika me sacó la lengua, pero su sonrisa impidió que se


sintiera maliciosa. Hizo una pausa repentina, frunciendo la cara
mientras tragaba su pregunta.

—¿Qué pasa? —repetí.

—No sé de qué estás hablando. —Sus ojos se desviaron


hacia mí antes de volver a mirar al frente.

Entramos en el lujoso cuarto de baño. Las mujeres hacían


cola frente a los espejos, pero en cuanto nos vieron a Danika y a
mí, se excusaron, saliendo corriendo bajo una nube de perfume.
Rápidamente, la estancia quedó vacía y nos quedamos solas.

Tras unas cuantas miradas cargadas más de Danika, solté:


—Dilo. Me estás poniendo de los nervios.
Se puso colorada. —Promete que no te vas a enfadar.

Fue mi turno de enviarle una mirada cargada.

—Bien... —Danika se mordió el labio inferior, pero sus ojos


estaban encendidos de alegría—. ¿Tú y Kostya han vuelto a
estar juntos?

Bajé la mirada hacia el lavabo para ocultarle mi expresión.


Mis músculos seguían temblando por el orgasmo que
Konstantin me había provocado con los dedos. Todavía podía
sentir sus dedos dentro de mí, bombeando y extendiendo, cada
movimiento diseñado para humedecerme más.

Me costó responder. Mis pensamientos aún estaban


nublados por la excitación. —No.

—Pero te vas a quedar, ¿verdad?

No me iré nunca más. —Sí, me quedo.

Desde que había pronunciado esas palabras a Konstantin,


me había encerrado en un asfixiante impasse. No porque me
arrepintiera de ellas. No, de hecho, había sentido pura euforia
al decir las palabras. Todo mi corazón se había tranquilizado al
saber que no habría penas para nosotros en el futuro y que
podría seguir con mi familia durante muchas décadas. Mi hijo
seguiría siendo su familia y yo me quedaría con él.

Era Konstantin quien me mantenía estresada. No sabía lo


que había esperado, pero sabía que había esperado más. Había
pensado que mis palabras encenderían de nuevo nuestro amor
pasado, que nos volverían a unir por encima del océano del
tiempo y del dolor.

En lugar de eso, Konstantin había asentido con la cabeza y


había dicho: —Dejaré que Nikolai elija la habitación que quiera.
—Me había emocionado demasiado como para asimilar
realmente su falta de reacción hasta después.

¿Por qué no me había invitado a su cama? ¿Por qué no me


había abrazado y declarado sus intenciones?

¿Había cambiado de opinión?

Todo mi cuerpo se estremeció al pensarlo. Ahora que la


persecución había terminado, ¿ya no le interesaba a Konstantin?
Había atrapado a su presa, ¿qué me quedaba para interesarle?

Deja de pensar en cosas estúpidas, me dije a mí misma


tajantemente.

Me miré los brazos. Las palabras se desvanecían contra la


piel aceitunada, pero aún podía distinguirlas.

...eres la criatura más hermosa que ha pisado la tierra...

...todos los idiomas del mundo no podrían encontrar un término


que te haga justicia...

...describirte requiere emplear todas las palabras y un ensayo de


modismos.
...has sido una criatura de amor toda tu vida...

Estas no eran las palabras de un hombre que había perdido


el interés. Además, Konstantin acababa de follarme con los
dedos en público... seguramente, eso significaba algo.

Tal vez era mi turno de cazar, de hacer el primer


movimiento. Tal vez yo era el depredador y...

La puerta del baño se abrió, el ruido de los tacones llenó el


espacio silencioso.

—Elena, Danika, ha pasado demasiado tiempo.

Su voz resonó por toda la habitación, sedosa y acentuada.

Hice un chasquido con la cabeza hacia un lado mientras mi


cerebro se llenaba de negación. No puede ser, no es ella, es
imposible que se atreva...

Tatiana estaba de pie junto a la puerta, vestida con un


vestido rosa ruborizado que había combinado con un gran
tocado con flores que caían por los lados. Para el espectador
casual, parecía una mujer adinerada que asistía a las carreras.

Pero su sonrisa la hacía destacar entre la multitud. La


curvatura engreída de sus labios no era más que pura maldad.

Habían pasado tres años desde que la vi, cuando se aferraba


a su estómago sangrante y prometía vengarse de todos
nosotros. Había cambiado ligeramente, sus mejillas brillaban de
salud y su estómago ya no estaba hinchado por un embarazo.
No se parecía a la villana loca que había pintado en mi mente.
No tenía cuernos ni colmillos. Sólo una hermosa mujer con un
corazón muy oscuro.

—¿Te has quedado sin palabras? —Tatiana dio un paso


adelante, cada movimiento lento y decidido.

Los pensamientos rondaban mi cabeza. ¿Dónde está


Konstantin? ¿Dónde están los guardias? ¿Por qué está aquí? ¿A
quién persigue?

Ellos o tú.

—¿Qué estás haciendo aquí? —siseé.

Sus dientes brillaron mientras su sonrisa crecía. Con un


elegante movimiento, se quitó el sombrero, dejando al
descubierto sus mechones castaños dorados. Gracias a Dios,
Anton no se parece a ella, dijo un pensamiento perdido en el
fondo de mi mente.

—¿Así se saluda a una vieja amiga? —preguntó.

Danika me agarró la muñeca y la apretó con fuerza. Tenía


miedo, no de Tatiana. No, la pequeña interrogadora tenía
miedo de lo que podría hacerle. —¿Dónde están los guardias?

La expresión de Tatiana no se inmutó.


—No te preocupes por ellos, Danika. Preocúpate por ti. —
Sus ojos azul grisáceos nos recorrieron a las dos—. Las dos han
cambiado y, sin embargo, siguen siendo exactamente las
mismas. Aunque, Elena, pareces un poco más cansada estos
días.

—Se llama ser madre. —Mostré los dientes—. ¿No te


acuerdas?

Un brillo de ira pasó por su rostro. —Tan volátil —


murmuró—. Pero supongo que siempre lo has sido, ¿no?
Después de todo, mataste a tu padre.

Danika frunció el ceño. —¿De qué está hablando, Elena?

Sentí que me rechinaban las muelas mientras contenía mi


temperamento. —¿Por qué estás aquí, Tatiana?

—No me quedaré mucho tiempo —musitó—. Sólo he


venido a hablar contigo. Por desgracia, quiero que estés sola.

Tiré de Danika hacia atrás en cuanto vi el destello de plata


bajo las luces fluorescentes. La bala fue demasiado rápida para
verla, pero el impacto destrozó la estancia.

Oí sus gritos antes de ver la sangre.

Danika se encorvó y la agarré antes que cayera al suelo, mis


propios gritos subieron rápidamente a mi garganta. No podía
oír nada, ni sentir nada. Una parte instintiva de mí se acercó
para intentar ayudar. La sangre empapó mi piel cuando
presioné la herida. Se deslizaba por mi muñeca y mis brazos
como pintura roja.

—¡Perra! —Me di cuenta que estaba gritando. —¿Por qué has


hecho eso?

Tatiana se agachó junto a nosotras, sosteniendo la pistola


con pereza. —Quiero hablar contigo a solas, Elena. —Sonaba
tan tranquila, tan casual.

—Tú la criaste —siseé—. Tú la criaste, joder, ¿y esto es lo


que haces? Lastímame a mí, pero no los toques.

Los ojos de Danika revolotearon cerca.

—Oye, oye, no, no, quédate despierta. —Sacudí sus mejillas,


dándole una bofetada para que tomara conciencia—. Quédate
despierta. Estás bien. Danika. Mantente despierta.

Tatiana me miró. —Cuánto has cambiado —murmuró—.


Ah, bueno. Nadie puede cambiar tanto, ¿verdad?

—Lárgate —espeté. Se estremeció cuando la agarré,


limpiándose la mejilla con asco—. Sal de una jodida vez.

—No hasta que tengamos una pequeña charla. —Apuntó la


pistola a la frente de Danika, un disparo mortal—. Ahora, shh,
Elena. O si no, la pequeña interrogadora no volverá a
despertarse.
Danika dejó escapar una respiración áspera, con ojos
suplicantes. —Yo... no... me quiero ir —respiró—. Yo... no estoy
p-preparada.

Le alisé el cabello con una mano libre. —No vas a ir a


ninguna parte. Te vas a quedar aquí. —Dirigí mi mirada
ardiente a Tatiana, dejándole ver toda la venganza y el odio que
se desbordaba dentro de mí—. Te mataré. Juro que te mataré,
joder.

Tatiana sonrió. —Qué salvajismo. Lo que me lleva al tema


que quería tratar contigo. —La odio, la odio—. Quiero ofrecerte
un trabajo.

—¿Un trabajo?

Incluso Danika giró la cabeza.

—Un trabajo —confirmó—. Este mundo no es para ti, Elena.


Eres demasiado salvaje y violenta para ser aceptada por estos
hombres. Voy a crear un nuevo mundo, y tiene un lugar sólo
para ti.

Dejo escapar un suspiro tembloroso. —¿Qué quieres decir?

—Trabajarás para mí como mi científico principal. Podrás ir


a la universidad que quieras, y ningún hombre se atreverá a
cuestionar tus conocimientos. ¿No te lo imaginas? La Dra. Elena
Agostino, científica famosa y mujer imparable. Escribirás libros,
dirigirás investigaciones y nunca más tendrás que sucumbir
ante un hombre. —Tatiana se acercó y me agarró suavemente
de la muñeca—. Ven a trabajar para mí, Elena, y nunca más
tendrás que inclinarte.

—Excepto ante ti.

Sus labios se torcieron. —¿Te parezco un hombre engreído?


No necesito que te inclines, sólo que me ayudes a cambiar el
mundo.

Una mano se enroscó alrededor de la mía. Bajé la mirada


para ver la mano de Danika con el dibujo de una tirita
cubriendo la mía, que estaba empapada de sangre.

Apreté su dorso con suavidad.

—¿Qué dices?

Me encontré con los ojos de Tatiana.

—Eres una zorra y te veré en el infierno.

Ella frunció los labios. —Es una pena. Podrías haber sido
algo más que una puta de Pakhan. —Se puso en pie, enviando a
Danika una mirada de lástima—. Las dos podrían haber sido
algo más.

—Tú también podrías haberlo sido. Mucho más.

Tatiana se rió. —Soy algo más. Soy todo lo más. —Se dio la
vuelta, con el ruido de los tacones, para marcharse. Antes que la
puerta se cerrara tras ella, volvió a mirarme, con ojos
omniscientes—. Avísame si cambias de opinión, Sra. Falcone.

No tuve ni un segundo para procesar sus palabras de


despedida. Me incliné sobre Danika, arrancando los extremos
de mi falda y utilizándola para absorber la sangre. El rojo acre
se extendió sobre su vestido amarillo, floreciendo como una
rosa contra su estómago.

Los párpados de Danika se hicieron más pesados.

—¡Ayuda! —grité a quien fuera, a cualquier cosa. No podía


dejarla, no podía quitar la mano de la herida—. ¡Ayuda, por
favor!

La sacudí. Sus ojos marrones se entrecerraron. —Mantente


despierta, ¿me oyes? No te duermas, Danika. No te duermas.

Ella sonrió con sueño.

—Dani, hablo en serio. —Volví a girar la cabeza hacia la


puerta y grité pidiendo ayuda. La garganta me arañaba de
dolor a medida que iba subiendo de tono.

La cabeza de Danika se hizo más pesada, echándose hacia


un lado.

—¡Oye, oye!

—Dile... —susurró—. Dile... a Roman.


—No está aquí. Tienes que decírselo tú. —La abofeteé, pero
no se movió. Sus ojos se cerraron apaciblemente, su respiración
cada vez más superficial...

—No, no, no. —Me puse en pie. La sangre salió de la herida


en cuanto dejé de presionar. Resbalé en el suelo y me arrastré
hasta la puerta.

—¡Ayuda! ¡Ayuda!

Una clienta extraviada se fijó en mí con un tocado azul y sus


ojos se abrieron de par en par al verme agachada en el arco de
la puerta, cubierta de sangre. Sus gritos se unieron a los míos,
llamando la atención de más gente. Oí que alguien decía algo
sobre una ambulancia.

Un grito familiar se elevó en el aire. Roman irrumpió entre


la multitud, empujando a la gente al suelo. Su rostro se puso
blanco como una sábana al ver el rojo acre.

Roman está aquí, mis instintos se calmaron.

Me arrastré hasta Danika, presionando mi mano contra la


cascada de sangre.

Apoyé mi frente en la suya mientras el baño se llenaba de


ruido. Las lágrimas se deslizaron por mis mejillas hasta llegar a
las suyas.

—Por favor, Danika. Por favor —susurré—. Por favor, por


favor, por favor.
Oí su voz cuando entró en el baño y luego sentí que el
mundo se rompía cuando su rugido rasgó el aire.

—¡NO! —Roman patinó sobre la sangre, sus rodillas


golpearon el suelo con suficiente fuerza como para abollar las
baldosas. Se arrastró hasta su lado, suplicando al universo y a
Dios y a quien quisiera escuchar—. Oh, Dios, no. Dani, cariño,
despierta, cariño, por favor.

Vi cómo la traía a su regazo, sus gritos atravesando la


habitación. Me sentí como si estuviera a un millón de
kilómetros de distancia, un espectador casual de la tragedia que
se estaba desarrollando.

—¡Danika, despierta! —gritaba ahora—. ¡Despierta! Cariño,


estoy aquí, estoy aquí. Por favor, no me dejes. No me dejes sin ti.

Unos brazos fuertes me rodearon la espalda y Konstantin se


agachó a mi lado. Me retiró el cabello del rostro y me quitó las
lágrimas que caían por mis mejillas. —¿Qué ha pasado,
lyubimaya?

Me aferré a su voz como una balsa en la tormenta. —


Tatiana.

Su mandíbula se tensó, pero su tacto siguió siendo suave.

—¿Es sólo la sangre de Danika?

Asentí con la cabeza.


—Bien. —Konstantin me agarró la nuca. Se giró y ladró
órdenes en ruso, con un tono que cambió de la ternura que
había usado conmigo al de un rey dando órdenes.

El tiempo se movía como un borrón mientras Vor entraba en


la habitación. Cada vez que alguien intentaba acercarse a
Danika, Roman daba un manotazo y rugía, casi destrozando la
rótula de un soldado. Lo arrastraron -luchando y gritando- para
que alguien pudiera agarrar a Danika con cuidado y salir con
ella. Konstantin me sostuvo a su lado, soportando mi peso más
de lo que quería admitir. Los rostros se fundieron al salir del
hipódromo y las voces se convirtieron en un torrente de
sonidos.

La siguiente vez que me encontré en un momento de


lucidez, estaba de pie en un baño. Konstantin me frotaba las
manos con jabón, su voz tranquilizadora recorría mis brazos y
mi cuello.

Mi niño. Quiero a mi hijo.

No me di cuenta que había hablado en voz alta hasta que


me contestó: —Traeré a Nikolai cuando estés limpia.

La cabeza me pesaba demasiado y la dejé caer sobre su


pecho. Su calidez me rodeó mientras me abrazaba, el zumbido
de los latidos de su corazón era el único detalle en el que podía
concentrarme.

—Estás bien, Elena —murmuró.


—Danika.

Sus brazos se apretaron. —Está en el quirófano.

Mis entrañas se desgarraron en agonía, mi corazón se


derrumbaba. Podía sentir su sangre en mis manos, oírla gritar
que aún no estaba lista para irse.

—No puedo soportar esto —susurré—. No puedo soportar


todo este dolor.

Konstantin apretó sus labios sobre mi cabeza. —Puedes y lo


harás.

No quería hacerlo. No quería sentirme así.

Haz que se detenga, haz que se detenga.

Una nueva palabra llegó patinando a mi cerebro.


Desesperación.

Konstantin me ayudó a meterme en la cama,


envolviéndome en la manta. Me susurró algo antes de
desaparecer. Cuando volvió, Nikolai estaba con él.

—Métete en la cama con tu madre —dijo Konstantin.

Niko se arrastró hacia mí, enterrándose profundamente en


mis brazos que lo esperaban. Me preguntó qué me pasaba y
luego me habló de su día con Evva.
Finalmente, su voz se apagó y pequeños ronquidos
comenzaron a llenar la habitación. Lo abracé contra mi pecho
como solía hacer cuando era un bebé, calmándolo para que se
durmiera con mi voz y mis latidos.

—Duerme, Elena —dijo Konstantin. Estaba sentado en un


sillón junto a la cama, con los ojos oscuros como las sombras—.
Los mantendré a salvo a los dos.

—Solía dormir así cuando era un bebé. —Las palabras


salieron de mí por sí solas, como si mi copiloto dirigiera ahora
el espectáculo—. Sobre mi pecho, su cabecita contra mi corazón.
No se acomodaba en la cuna, ni con la niñera.

—Eso suena bonito. —La voz de Konstantin era extraña.


Casi... celosa.

—Sólo mis brazos... —Mi voz se fue debilitando—. Sólo


dormía en mis brazos. —Antes de terminar mi frase, fui tragada
al país de las pesadillas.

Soñé que mi padre se inclinaba sobre el cuerpo sangrante de


Danika. Sostenía un ramo de dedaleras sujetas por una cinta
negra. Cuando levantó la vista hacia mí, sonrió mostrando su
boca desdentada.

¿Cómo te llamo, hija? Sus palabras eran un discurso


balbuceante. ¿Dra. Agostino o Sra. Falcone?
Capítulo 23

Elena Falcone
Me desperté sola.

Mi primer pensamiento fue: Nikolai no me despertó. Que


fue rápidamente seguido por: Nikolai no me despertó.

Abrí los ojos de golpe y me incorporé. La habitación estaba


completamente vacía, ni siquiera Babushka merodeaba por las
esquinas.

Me di cuenta inmediatamente, Esta no es mi habitación.

No había una pila de libros en la mesita de noche ni


camiones de juguete esparcidos por el suelo. No había zapatitos
ni huellas de tierra ni jarrones con flores silvestres. La
habitación estaba limpia, ordenada, y el único signo de
personalización eran las fotografías familiares en la pared y la
corbata verde que colgaba suelta sobre el espejo del armario.
Estaba en la habitación de Konstantin.

La parte racional de mí argumentaba que ya conocíamos


este hecho. Después de todo, fue Konstantin quien me había
lavado las manos ensangrentadas la noche anterior y había
velado por mi hijo mientras yo dormía, o eso me decían mis
recuerdos. No me había dado cuenta que estábamos en su
habitación, en su nido.

Miré las sábanas y mi mente se llenó de repente de


imágenes de Konstantin estirándose sobre la seda, con su forma
desnuda desplegándose tras un largo día de trabajo. Apoyaba
el brazo sobre los ojos y respiraba profundamente, haciendo
que los músculos de su pecho se tensaran y aflojaran. Podía oír
sus profundos gemidos; imaginaba la mano que se llevaría a la
polla...

Todo mi cuerpo se calentó de vergüenza y deseo.

Soñaba despierta como una adolescente cachonda con una


revista picante metida entre el colchón y el marco de la cama.

Para evitar más pensamientos extraviados, me deslicé fuera


de la cama, me envolví con la manta como un enorme chal y fui
en busca de mi hijo. Mi primer instinto no fue entrar en pánico,
pero salí rápidamente de la habitación y me dirigí al pasillo en
busca de él.

No tardé mucho.
La risa de Niko provenía del estudio informal de
Konstantin. No sonaba como si estuviera angustiado o
buscando a su madre. Sonaba... feliz.

Me asomé por la rendija de la puerta. En retrospectiva,


deseé haberme tomado un momento para recomponerme, para
recuperarme de la emotiva noche anterior, porque la escena que
tenía ante mí me hizo llorar de nuevo.

Konstantin estaba sentado en su escritorio y Nikolai a su


lado, con sus rubias cabezas brillando bajo la creciente luz del
sol. Mientras que Konstantin tenía un ordenador portátil y
documentos delante de él, mi hijo tenía un libro para colorear y
una serie de lápices de colores.

Enseguida quedó claro que Nikolai copiaba todo lo que


hacía Konstantin, desde el desplazamiento de su silla hasta la
inclinación de su cabeza. Cuando Kon buscaba un nuevo
bolígrafo, Niko buscaba un nuevo lápiz. Cuando Kon tomaba
un sorbo de su té, Niko daba un trago a su caja de zumo.

Verlos así, tan relajados y felices, no sólo hacía evidente lo


mucho que se parecían, sino que también me recordaba lo
mucho que Niko se había perdido. ¿Cuántas mañanas con su
padre le había quitado? ¿Cuántos recuerdos le había robado a
mi hijo?

Mi pecho se estrechó dolorosamente.


Fue Babushka quien reveló mi posición. Maulló con fuerza
desde donde estaba acurrucada en la estantería, haciendo que
mis dos chicos levantaran la cabeza y me vieran.

—¡Mamá! —Sonrió Niko.

—Buenos días, mi niño salvaje. ¿Has dormido bien? —Entré


en la habitación, tratando de apartar la mirada de Konstantin.

Asintió, con los ojos encendidos. —Sí, he dormido bien.


¿Has dormido bien?

Sonreí. Había repetido mi pregunta con el mismo tono con


el que se la había formulado. —Sí, lo hice. Soñé contigo. —Una
pequeña mentira pero que prefería a la verdad.

—Soñé con chocolate.

Asentí sagazmente y llegué al escritorio. —Los sueños de


chocolate son muy importantes. —Mis ojos se dirigieron a
Konstantin. Estaba recostado en su silla, observándonos—.
¿Cómo has dormido?

—Aún no lo he hecho. —Sonrió a Niko, que le devolvió la


sonrisa—. Con suerte, yo también sueño con chocolate.

¿Con qué sueñas tú, Konstantin? sentí la tentación de


preguntar, pero me quedé callada. En su lugar, le pregunté a
Niko —¿Quieres venir conmigo?

Miró a Kon antes de negar con la cabeza. —No, mamá.


—No, gracias —corregí antes de añadir—: Konstantin
probablemente tiene mucho trabajo que hacer, cariño.
Dejémoslo tranquilo.

—Estoy bien, Elena —interrumpió Konstantin. Sus ojos


estaban fijos en mí—. Nikolai puede quedarse. Es una buena
compañía.

Niko floreció bajo los elogios.

Casi puse los ojos en blanco. —Si estás seguro. —Una parte
profunda y horrible de mí sentía envidia que Niko quisiera
estar con otra persona. Yo había sido la mejor amiga de Niko y
su primera compañera de juegos toda su vida. Que de repente
estuviera obsesionado con Konstantin me ponía un poco celosa,
aunque esos celos fueran juveniles.

Así es como probablemente se siente Konstantin, dijo una voz en


mi mente.

Miré a Kon. Estaba apartando la caja de zumo de Niko de su


codo, advirtiéndole que no la tirara. No sonaba enfadado ni
cruel, sólo un padre que advierte a su hijo antes que ocurra un
desastre.

—Entonces los dejaré solos. —Prácticamente tuve que subir


las palabras a la garganta—. Quiero ir a ver a Danika de todos
modos.

Los labios de Kon se torcieron con desagrado al mencionar


su nombre. Podía ver la preocupación que se estaba gestando
bajo su carismática apariencia. Kon adoraba a Danika y la
consideraba una hermana pequeña, y una hija. Si le ocurría
algo...

Era demasiado terrible incluso para contemplarlo.

No sólo lo que Kon haría... sino lo que yo haría.

—¡Adiós mamá! —Nikolai no parecía muy apenado de


verme partir.

Cuando iba a marcharme, una pila de papeles me llamó la


atención. El documento estaba apoyado en la estantería, pero
no tenía lomo. Supe lo que era antes de ver el título. El artículo
de mi diario; mi primer intento de entrar en un mundo al que
mi familia no quería acercarse.

Pasé los dedos por encima, sorprendida por lo grueso que


era. Nunca me había atrevido a imprimirlo.

—Si prometes devolverlo, puedes llevártelo —dijo


Konstantin.

Lo miré por encima del hombro. Nuestros ojos se


encontraron en una explosión e intensidad.

—Está bien —respondí—. Es tuyo.

Sus fosas nasales se encendieron cuando se hizo evidente el


doble sentido de mis palabras. Por un segundo, pensé que iba a
decir algo, pero Niko derramó su jugo. Se derramó sobre el
escritorio de caoba, manchando los documentos de color
púrpura.

Konstantin agarró la caja de zumo y levantó a Niko de la


silla. Ya había crecido una mancha oscura sobre su camiseta y
su pantalón, haciendo que pareciera que había tenido un
accidente de vejiga.

—¡Oops! —Niko se rió—. ¡He hecho pis!

—¿Has hecho pis con zumo de arándanos? —Konstantin lo


dejó en el suelo y trató de guardar algunos documentos.

Le guiñé un ojo a Niko, ninguno de los dos ayudó a Kon. —


Voy a ir a ver a la tía Danika. Ayuda a Kon a limpiar.

Konstantin me envió una mirada cargada cuando me fui, mi


risa se elevó hasta el techo de la casa.

Mi diversión murió en cuanto vi a Danika. La habían


trasladado a la finca después de la operación, al igual que sus
médicos y el equipo. Estaba viva, estable, pero durmiendo de
forma irregular o con una niebla de medicamentos cuando
estaba despierta.

Roman estaba sentado en el suelo, apoyado en la pared,


junto a su cama. Era la mejor posición para ver a todos los que
entraban y salían, así como para vigilar a Danika. Anton
también estaba aquí, tumbado en el suelo y leyendo un libro.

—Hola chicos —murmuré en voz baja—. ¿Cómo está ella?


—Está durmiendo. Por fin —dijo Roman.

Le alisé el cabello. Roksana debe haberlo trenzado para


evitar que se formen nudos, se sintió como algo que haría
Roksana.

—¿Estás haciendo compañía a tus tíos? —pregunté a Anton.

Asintió con la cabeza. —No quiero que la tía Danika se


sienta sola.

—Le encanta tu compañía, así que estará encantada. —Mis


ojos se dirigieron a Roman. La pena mantenía su expresión en
su sitio, pero sus rasgos seguían deformados en un ceño
fruncido—. ¿Quieres que me quede con ella mientras te duchas
y comes?

Negó con la cabeza. —No voy a ninguna parte.

Apreté un beso en la frente de Danika, murmuré mi amor


por ella, antes de salir. Me detuve junto a la puerta, evaluando a
esas tres personas que amaba.

Ver a Danika herida había sido pura agonía. Cuando su


vida pendía de un hilo, me había ahogado de dolor y terror.
Había sobrevivido esta vez, pero, ¿qué pasaría con todas las
demás amenazas que Tatiana traería a nuestra puerta?

¿Y si Tatiana hacía daño a Roman o a Anton? ¿Y si volvía a


herir a Danika y la segunda vez era peor que la primera?

Quería demasiado a esta gente como para marcharme...


Había elegido quedarme, volver a abrazar a mi familia.

Ahora tenía que tomar otra decisión.

Tatiana les había roto el corazón. Mi corazón. Aunque mi


amor por ella se había convertido en odio tras su traición -mi
capacidad de odiar más fácilmente que de amar me servía por
una vez-, los demás miembros de mi familia no eran así. No era
tan fácil para ellos estar resentidos con ella.

Ninguno de ellos debía pasar por el dolor de matar a


alguien a quien amaba -o había amado-. Yo podía salvarlos de
ese dolor, asegurarme que no pasarían el resto de sus vidas
teniendo pesadillas sobre lo que habían hecho. Podía
mantenerlos a salvo, igual que ellos siempre me habían
mantenido a salvo a mí.

Tomé mi decisión.

Tatiana moriría.

Moriría por mi mano. No por la de mi familia, ni por la de


las organizaciones enemigas o el gobierno.
La mía.

Pero primero, había algo más que tenía que hacer.

Konstantin se reunió con Artyom y Evva en el estudio. Niko


y Evva charlaban entre sí con entusiasmo, su parloteo infantil
era difícil de entender, mientras Kon y Artyom hablaban a un
volumen más bajo.

—¿Qué pasa? —pregunté al entrar.

Niko y Evva vinieron saltando hacia mí inmediatamente. —


¿Podemos ir a ver a Loshadi? —preguntó mi hijo—. Por favor,
mamá. Por favor.

—Por favor, tía Lena —añadió Evva, con una voz mucho
más dulce que la de Niko.

Levanté una mano y ambos se callaron. —¿Quién los lleva?

—Tío Artyom…

—Papá —fue la respuesta.

Me encontré con los ojos de Artyom al otro lado de la


habitación. —¿Esto está bien?

Asintió con la cabeza. —Están todos invitados. Vamos a dar


un paseo por la finca. —El estrés silencioso bajo la expresión de
Artyom era obvio si lo buscabas. Estaba preocupado por
Danika como el resto de nosotros, pero estaba dando un buen
uso a su preocupación: entretener a los niños mientras su tía se
recuperaba en el piso de arriba.

—Vosotros tres ir por delante —dije—. Quiero hablar con


Konstantin rápidamente.

Los ojos de Artyom brillaron, una rara señal de amor de


aquel hombre serio. Cuando iba a salir, me dio una palmada en
el hombro, antes de sacar a los niños de la habitación. Ambos se
fueron con una serie de despedidas y hasta luego, pero ninguno de
los dos prestó atención a los adultos. Oí por casualidad que
Nikolai decía algo sobre la búsqueda del mago que vivía en el
bosque, también conocido, para nosotros los adultos, como
Rifat Denisyuk.

Konstantin estaba apoyado en su escritorio (ahora limpio de


zumo) y me observaba con su habitual actitud divertida pero
intensa. Sus manos se metieron en los bolsillos, la imagen
perfecta de la tranquilidad.

—¿De qué querías hablar?

Era ahora o nunca. Se acabaron las dudas, los secretos y las


mentiras. Se acabaron las huidas y los escondites.

Lo que estaba a punto de hacer definiría mi futuro. El futuro


de mi hijo, el futuro de mi familia.

No podía esperar.
Konstantin abrió la boca para repetir su pregunta, pero me
adelanté. Sus ojos se abrieron completamente cuando rodeé su
cuello con mi mano y atraje sus labios hacia los míos.

El amor y el deseo se desplegaron dentro de mí como una


enredadera cuando nuestros labios se encontraron. Su enjuto
tallo rodeó mi corazón y la parte superior de mis muslos,
floreciendo como el primer día de primavera.

Konstantin era amable, cálido y cariñoso. Sus palmas se


acercaron a mis mejillas y sus pulgares me acariciaron el rostro.
Cuando su piel se encontró con la mía, el placer subió a la
superficie hasta que me sonrojé por completo.

Fue un beso para los libros de historia y para el futuro.


Cada segundo de mi vida había conducido a este momento y
cada segundo posterior nunca sería igual.

—Mi Elena —respiró cuando nuestros labios se separaron—


. Lyubimaya.

Todo lo que pude decir fue. —Kon.

Nuestros ojos se encontraron, verde contra marrón. Las


historias y el amor se vertieron en el aire entre nosotros.

Uní mis manos detrás de su cuello, acercándolo, pero me


detuve justo antes que nuestros labios se encontraran por
segunda vez.
—He estado esperando toda mi vida —susurré, dejando que
las palabras de las que tanto había intentado huir salieran por
fin a la luz—. Cada segundo, cada momento, aunque no lo
supiera, he estado anhelando tu amor. Desde que era una
desgarbada adolescente inadaptada y luego una odiada y
extraña esposa, he estado mirando al horizonte, tratando de
verte. Esperé a mi compañero, a mi oponente, esperé a alguien
que me amara y me aceptara tal como soy. Y entonces te vi por
primera vez. De pie en mi jardín, hermoso y mortal. La criatura
de las pesadillas... y de los sueños.

«Al principio traté de alejarme, traté de odiarte. Incluso


cuando me diste un laboratorio y me llevaste al ballet, incluso
cuando compartiste tu familia y tu vida conmigo. Pero
entonces... —Las lágrimas cayeron por las mejillas de ambos—.
Me hablaste subida a un árbol. No me pediste que bajara ni que
me pusiera los zapatos. No me exigiste que me cambiara ni que
actuara civilizadamente. En cambio, me hablaste desde el suelo
con tanta despreocupación, como si te conformaras con
mirarme durante el resto de tu vida.

Apreté mi nariz contra la suya, respirándolo. —Te amo,


Konstantin. Eres mi igual y mi alma, mi rival y mi corazón.
Nunca ha habido otro y nunca lo habrá. —Me encontré con sus
ojos, revelando cada parte horrible y hermosa de mí—. Te amo.

Konstantin apretó sus labios contra los míos en un acto de


devoción.

—Mi Elena, lyubimaya. Será el mayor placer de mi vida...


ser la persona a la que has elegido amar.
Nuestro siguiente beso fue más fuerte, más caliente. El
deseo y la lujuria se encontraron como la gasolina y la llama,
iniciando un incendio salvaje bajo mi piel. Sus dientes rozaron
mi mandíbula y bajaron hasta mi cuello, tomando la suave
carne entre sus labios. Un gemido escapó de mis labios
mientras él succionaba, marcando la piel inmaculada.

Mis dedos se enredaron en su cabello y mi cabeza se inclinó


hacia atrás mientras su asalto a mi cuello era cada vez más
abrumador. Empecé a alejarme, pero Konstantin me atrajo
contra él, con su brazo rodeando mi espalda como si fuera de
acero.

—Dormitorio —jadeé en un momento de claridad.

Konstantin no necesitó que se lo dijera dos veces.


Atravesamos la habitación a trompicones, la puerta cerrada era
un obstáculo. Me empujó contra ella, aprisionándome con su
cuerpo. Sentí el duro hierro de su erección presionando contra
mi vientre, una amenaza y una promesa. Konstantin iba a
tenerme, a reclamarme, y una vez que terminara conmigo, todo
mi cuerpo le pertenecería.

Y él me pertenecería por completo.

Mi jersey desapareció por encima de mi cabeza mientras


nuestro deseo mutuo se hacía más intenso. Kon me acarició los
pechos, pasando sus pulgares por los pezones endurecidos.

—Mereces que te hagan estatuas —resopló mientras los


acariciaba—. Este cuerpo, estos pechos. Eres arte.
Gemí cuando tomó la areola izquierda entre sus labios,
chupando y lamiendo hasta que mis pechos se llenaron de
deseo.

—¡Kon! —Su nombre salió de mi boca como un grito


cuando sentí sus dientes rozar la sensible punta.

—¿Sí, mi Elena? —Me miró, con una expresión que se


convirtió en una sonrisa—. ¿Sientes eso, lyubimaya? ¿Esos
escalofríos, esos estremecimientos?

Asentí con la cabeza, sin palabras.

Kon se dirigió a mi pecho derecho, ofreciéndole el mismo


tratamiento adictivo que al otro.

—Estos pechos, estas caderas y muslos y coño: todos me


pertenecen. Son míos para torturar y complacer, míos para
adorar y atormentar. —Me mordió ligeramente el pezón,
haciendo que un profundo gemido brotara de mis labios—. ¿Y
esos escalofríos y estremecimientos? —Deslizó una mano bajo
mi pantalón, presionando sus dedos directamente sobre mi
clítoris. Mis caderas se agitaron ante el asalto del placer—. Son
míos.

Me quedé sin palabras, incapaz de hablar.

Cada parte de mí se había rendido a Konstantin Tarkhanov,


el Caballero de Rusia y Pakhan de la Bratva Tarkhanov. No le
quedaba nada que conquistar, ni tesoros que saquear ni tierras
que saquear. Todo había sido ganado.
Yo era totalmente suya.

Kon tiró de mi pantalón. —Ahora quítatelos.

Cuando me los quité, dejando al descubierto mi cuerpo casi


desnudo, murmuré: —¿Por qué tú estás completamente vestido
y yo estoy casi desnuda?

Su sonrisa me recordó que era un Pakhan, un hombre de


poder y crimen. Kon nunca sería un tipo cualquiera del trabajo
o el chico guapo de la puerta de al lado. Era un rey y cuando
curvó sus labios en una oscura sonrisa, me recordó
abruptamente este hecho.

—Tienes que ser más rápida, lyubimaya —ronroneó mientras


sus manos se deslizaron por mi cuerpo. Sus dedos se
arrastraron por el interior de mis muslos, acercándose
burlonamente a la creciente humedad entre ellos—. ¿Debo
esperar a que me alcances?

Siseé ante su tono. —No me hagas ningún favor.

Kon me acarició el monte de Venus. Mi cabeza chocó contra


la puerta cuando la eché hacia atrás y dejé escapar un gemido
renuente.

Su risa nos rodeó. —Hacerte favores es lo que se me da


bien, mi Elena.
El deseo era un animal vivo dentro de mí. Salvaje e
insaciable, indomable y feroz. Quería devorar a Konstantin,
quería ser devorada.

El siguiente beso fue tan caliente que hizo que mi mente


recordara mi anterior demanda. —Cama —jadeé.

Konstantin abrió la puerta y salimos a trompicones al


pasillo. Mis piernas rodearon su cintura y mis manos se
hundieron en su cabello. Cada parte de nosotros que podía
conectarse, lo hacía. Cada parte que podía ser besada o chupada
o mordida, lo era.

Me empujó contra la pared, con un gemido en su garganta.


La presión de su erección contra mí, hizo que mi cerebro
entrara en un momento de locura animal.

—Vas a destruirme, Elena. —Las palabras eran bajas y


guturales, casi imposibles de entender.

Apreté mi agarre contra él. —Puedes soportarlo.

Su sonrisa se extendió por su rostro, petulante y oscura. —


En efecto, puedo.

Nos deseábamos demasiado como para llegar al pasillo de


las habitaciones. En su lugar, Konstantin me llevó hasta el suelo
del pasillo. Me apretó contra la ventana mientras separaba mis
muslos, cada centímetro de mí rindiéndose a sus órdenes.
Arrastré sus labios a los míos, sintiendo su cuerpo
extenderse sobre mí, las caderas entre mis piernas.

Sólo una palabra estaba en mi mente. Konstantin, Konstantin,


Konstantin.

La fuerza se enroscaba bajo su piel; el poder se estremecía


en sus músculos. Toda esa fuerza, toda esa destreza física, y sin
embargo sus dedos bailaban sobre mi piel y sus dientes me
cortaban ligeramente la piel.

Las yemas de los dedos de Konstantin me pusieron la piel


de gallina, y no sólo por el frío.

Apreté los dientes cuando su dedo descendió hasta el


vértice de mis muslos. La humedad que lo esperaba dejaba
claro lo mucho que lo deseaba.

—Mira qué preparada estás para mí —canturreó—. Qué


bien interpreto este cuerpo tuyo, como mi propio violín
personal.

La habitación, la temperatura, desaparecieron cuando se


bajó el pantalón, liberando su impresionante longitud.

Abrí más las piernas por mi propia voluntad, apretando


más mi agarre sobre él. —Basta de hablar —solté.

La sonrisa que me dedicó no tenía nada de humana. —De


acuerdo.
Konstantin entró en mí con un movimiento suave.

El universo y sus discípulos se congelaron cuando nuestros


cuerpos se encontraron.

—¡Konstantin! —fue todo lo que pude decir, la única


palabra en mi boca.

El mundo que me rodeaba era un conjunto de átomos y


minerales. Konstantin era la única forma sólida, mi atadura en
lo abstracto. Me aferré a él contra la embestida del arrebato y la
pasión.

A lo lejos, podía oír mis gemidos y gritos. Parecía que


venían de otra habitación.

Konstantin me folló con fuerza, canalizando cada una de


sus fuerzas en cada golpe. Cada golpe de cadera me acercaba
más y más al límite. Si las paredes no fueran tan gruesas, me
habría caído a través de ellas.

Mis uñas se clavaron en su camisa, desgarrando la tela


mientras la parte más primaria de mi interior respondía a la
llamada.

—Mi Elena —gruñó Konstantin en mi oído—. Tu coño


debería ser sinónimo de veneno. Estás dentro de cada
centímetro de mí, contaminando y creciendo. Soy adicto a ti.

Sentí que una risa se me escapaba del pecho. —No hay


antídoto.
—No me curaría, aunque pudiera.

El ritmo de Konstantin se aceleró, el golpeteo de la piel cada


vez más fuerte. Mi rodilla se crispó, indicando lo cerca que
estaba del límite.

El placer destrozó mi mundo. Mis músculos se


estremecieron, mis gritos atravesaron el aire. La niebla, la
sangre y el sonido de las olas llenaron mi mente. El clímax no
tenía principio ni fin, estaba suspendida entre las estrellas
mientras el orgasmo me sacudía.

Konstantin gruñó mi nombre. Lo sentí contraerse dentro de


mí…

Intentó salir, pero lo agarré por el cuello y lo atraje hacia mí.


Nuestros ojos se encontraron, con mil preguntas en sus iris
caramelo.

—Te elijo a ti —dije, respondiendo a todas ellas—. Siempre


te voy a elegir a ti.

La expresión de Konstantin se volvió feroz. Su cuello se


inclinó hacia atrás cuando alcanzó el clímax, y un gruñido
profundo brotó de él como el rugido de un león cuando el
placer se hizo insoportable. Me estremecí bajo él cuando se
derramó dentro de mí, diciendo su nombre una y otra vez hasta
que las sílabas se mezclaron en un largo poema.

Nuestras frentes se apretaron después, con las respiraciones


mezcladas.
Podía sentir la fuerza de mi orgasmo, desde el apretón de
mis muslos hasta el palpitar de mi núcleo. No había una sola
parte de mí que estuviera a salvo de Konstantin, y no me
gustaría que fuera de otra manera.

Apoyó sus labios en mi sien. —Estás callada.

—Nunca he sido parlanchina después de un duro orgasmo.

La posesividad brilló en su expresión. —Soy el único que lo


sabe.

—Entonces, ¿por qué lo has preguntado?

—Ah, no seas descarada, mi Elena. —Su pulgar presionó mi


hendidura, todavía dolorosa y adolorida. El gemido que solté
fue poco menos que un ruego—. No soy tan indulgente como
parezco.

Se me escapó otra carcajada, incómoda y reprimida. —Aquí


estaba yo... pensando que estaba acostada debajo de un buen
hombre.

—Te equivocas, lyubimaya. —Sus dientes rastrillaron mi


cuello, succionando la piel impoluta—. No soy un buen
hombre.
Capítulo 24

Konstantin Tarkhanov
Agité suavemente a Elena para que se despertara. —
Lyubimaya, despierta.

Ella parpadeó somnolienta, sus rasgos se retorcieron de


agravio. —Que te den —refunfuñó, enterrándose más en la
almohada.

—Lyubimaya —murmuré—. El potro está aquí.

Nikolai levantó la cabeza. Su cabello rubio estaba revuelto y


el pliegue de la almohada marcaba sus mejillas regordetas. —
¿Potro?

—El bebé caballo de Odessa. ¿Quieres ir a verla?

Trepó por encima de su madre, casi cayendo en la manta.


Lo atrapé y lo ayudé a salir de la cama, dejando que bostezara y
se despertara.
—Elena. —Le acaricié el cabello. Ella me miró de soslayo—.
Vamos. Vamos.

Elena se desperezó lentamente, estirándose como un gato


viejo. No estaba contenta mientras se tambaleaba fuera de la
cama, poniéndose un jersey y unas zapatillas. Conduje a los dos
fuera de la habitación, agarrándolos cuando se quedaron
dormidos de pie. Niko dio un bostezo tan grande que casi se da
contra la pared.

Ambos parecieron despertarse un poco más mientras nos


deslizábamos hacia el auto.

—¿Ha tenido una chica o un chico? —preguntó Elena entre


bostezos—. Niko, ven aquí. Tienes sueño en los ojos.

—No, mamá. —Él tenía demasiado sueño para defenderse


mientras ella le limpiaba los pliegues de los ojos con la uña.
Cuando ella lo soltó, él miró por la ventana y en la noche
oscura—. ¿Dónde está el bebé de Dessa?

—Ponte el cinturón de seguridad —le dije.

Niko no se resistió mientras Elena lo sujetaba, pero hizo un


ademán de contonearse hasta salir de las ataduras y mirar por
la ventanilla. Esta vez no buscaba nada, sólo intentaba irritar a
su madre.

Elena frunció los labios.


Llegamos al establo en cuestión de minutos. Niko
prácticamente se lanzó fuera del auto cuando abrí su puerta,
entrando a toda prisa. Lo agarré rápidamente.

—Vamos juntos —le dije—. No queremos asustar al potro.

Niko me frunció el ceño y miró a su madre. Ella se rodeó de


brazos y le envió una mirada de advertencia. —Escúchalo... a él.

La incomodidad de mi título y de lo que yo era para Nikolai


flotaba en el aire. No se había hablado de mi relación con
Nikolai, ni de referirse a mí como su padre, ni de esperar a que
Niko decidiera por sí mismo cómo llamarme. Era un tema
espinoso que ninguno de los dos quería tocar, no todavía.

La noche abrazaba la tierra, el brillo dorado de los establos


era la única luz. Podía ver las figuras de Hilarión y Basil en los
corrales, donde los habían colocado una vez que Odessa se
había puesto de parto. Lo último que necesitaban ella y el potro
era que dos caballos entrometidos interrumpieran su paz.

Ambos sabían que pasaba algo y asomaban la cabeza por la


valla cuando pasamos, relinchando de irritación. Hilarion
incluso dio una patada a la valla, con las fosas nasales
encendidas.

Elena corrió hacia ellos, dándoles a ambos un rasguño. —


Todos los olores y ruidos —dijo—. Saben que ha pasado algo.

El veterinario se había marchado unos minutos antes que


nosotros, pero volvería dentro de unos días para comprobar el
estado del potrillo. Algunos de mis hombres merodeaban por el
espacio, pero desaparecieron en las sombras en cuanto se
dieron cuenta de mi presencia. Ya no por miedo, sino por
comprensión. Estaba con mi familia, y la distancia por ellos era
necesaria.

Unos suaves chasquidos llegaron desde el puesto de


Odessa. Niko corrió hacia ellos, pero se detuvo cuando se dio
cuenta que no podía ver dentro del establo. Miró los fardos de
heno, luego los cubos de pienso vacíos, antes de decidir que su
mejor oportunidad era volverse hacia su madre y hacia mí y
levantar los brazos.

—Sube, por favor.

Elena no dio un paso adelante. Dirigió sus ojos hacia mí. —


Eres más alto.

Incliné la cabeza para ocultar la extraña preocupación que


brotaba en mi interior. Ya había tenido muchos niños en brazos,
de hecho, cuando Evva era un bebé, solía pasar las mañanas
con ella para que Roksana y Artyom pudieran dormir. Pero
Niko era diferente. Era mi hijo, que había pasado casi tres años
de su vida sin mí.

No discutió cuando me agaché y lo levanté, alzando su


pequeño cuerpo sobre mi cadera. Estaba en una edad en la que
prefería caminar en lugar de ser llevado en brazos, pero no se
contoneó en mis brazos, sino que utilizó mi hombro como
palanca para asomarse a la caseta.
Los tres nos pusimos en fila, mirando al nuevo miembro de
nuestra familia.

Odessa dormitaba, pero a su lado, con las patas


tambaleantes, estaba su potrilla. El potrillo era de color marrón
bayo, con un moteado muy tenue en la grupa. Estaba más
interesada en su madre que en los espectadores, pero nos miró
un par de veces.

Los labios de Niko se abrieron en señal de asombro y


emoción. Dio una palmada, se giró y me miró para cerciorarse
que yo estaba mirando, antes de volver la cabeza hacia el
potrillo. —Es tan pequeña.

—Es diminuta —asentí.

—Tú también eras diminuto. —Elena le revolvió el cabello.


Él se apartó.

—Noo, yo era grande.

Ella sonrió. —No. Diminuto. —A mí me preguntó—: ¿Cómo


se llama?

—Gran Duquesa Olga. Pero ya la han apodado Duquesa —


dije.

Niko murmuró el nombre antes de decir más claramente: —


Duquesa. —Sonrió—. ¡Hola, Duquesa!

—Voces suaves, cariño. No queremos asustarla.


Elena observó a la yegua y al potro con una mirada extraña.
La nostalgia y la comprensión parecían tenerla cautiva.

Me incliné hacia su oído. —¿Estás bien?

Ella sonrió, con los ojos distantes. En lugar de responder,


apoyó su cabeza en mi hombro.

Tenía a mi hijo en brazos y a la mujer que amaba a mi lado.


Sentí una repentina marea de emociones abrumadoras que no
podía nombrar. Sólo sabía que quería retroceder en el tiempo y
decirle a mi yo de quince años: No te preocupes, muchacho. Serás
bendecido con tesoros más grandes que cualquier cosa que puedas
imaginar.

Observamos a la pareja mientras seguían con su noche. Al


final, Duquesa se sintió más cómoda con nosotros y vino a
satisfacer su curiosidad. Sentí que Niko prácticamente temblaba
de emoción en mis brazos mientras se acercaba.

Olfateó, volvió con su madre y luego regresó para echar


otro vistazo.

—Hola Duquesa —susurró Niko—. Soy Niko.

Duquesa se acercó un poco más.

—¿Puedo acariciar? —preguntó a Elena.

Ella me miró. Sacudí la cabeza. —Cuando sea un poco


mayor.
Niko se llevó las manos al pecho, como si quisiera eliminar
la tentación. Estaba sorprendentemente tranquilo y paciente, no
el niño caótico que solía ser. Cuando se acercaba, nos miraba a
Elena y a mí con excitación, pero hacía un buen trabajo
permaneciendo callado y respetando el espacio de Duquesa.

Finalmente, se acurrucó debajo de su madre y se durmió.

—Vamos a casa, ahora, cariño. Podemos volver a visitarla


por la mañana.

Niko negó con la cabeza. —Noo. Quiero quedarme.

—¿Qué tal si les damos a Baz y a Hilarión unas zanahorias?


Se sienten un poco abandonados. —Se acomodó ante mi
oferta—. Luego, directamente a la cama.

Se alegró del compromiso y salió disparado de mis brazos


en cuanto sus pies tocaron el suelo. Ya sabía dónde estaban las
golosinas, agarró un puñado de zanahorias y se las pasó a su
madre para que las agarrara. Elena las tomó, pero me dio unas
cuantas a mí.

Los caballos se habían acostumbrado a Niko y él a ellos.


Cuando se acercó con las zanahorias, ambos se apresuraron a
acercarse y esperaron pacientemente mientras él les tendía dos
zanahorias, una en cada mano para cada caballo.

Elena se rió. —Tiene un sistema.


Me puse a su lado, lo suficientemente cerca como para
agarrar a Niko si los caballos se ponían bruscos de repente. Al
fin y al cabo eran animales, y Niko no tenía ni tres años. —
¿Dónde estaba tu mente antes? —pregunté—. Parecía que
habías abandonado el Planeta Tierra.

Su sonrisa era irónica. —Tal vez lo hice.

—No me sorprendería.

La alegría brilló en sus ojos, pero se puso sobria


rápidamente. —Estaba pensando en el pasado.

Mi curiosidad se disparó. —¿Alguna parte en particular?

—Cuando nació Niko. —Sonó brevemente divertida—.


Estaba mirando a Odessa y me di cuenta que entendía
exactamente cómo se sentía. Me hizo recordar el nacimiento de
Niko.

Elena había compartido unas breves menciones del


nacimiento de Niko. Sabía que le habían hecho una cesárea y
que había nacido de madrugada. Aparte de eso, cómo vino mi
hijo al mundo era un misterio para mí.

Me quedé en silencio, instándola a seguir.

—No seas tan interesado —me dijo—. No fue tan misterioso


como crees. —A pesar de sus palabras, el afecto se aferraba a
cada poro de su rostro mientras observaba a Nikolai—. Pasé la
mayor parte del parto en casa. Fue... un infierno. Fue horrible.
Cuando llegué al hospital, me ingresaron inmediatamente.
Unas horas después, empecé a empujar... pero hubo una
complicación. Su ritmo cardíaco bajó, así que hicieron un parto
por cesárea de urgencia.

Elena habló del parto con eficacia y rapidez, como si


estuviera leyendo una lista en lugar de explicar el cumpleaños
de su hijo. Puede que sea capaz de distanciarse del
acontecimiento, pero yo sabía lo asustada que habría estado en
ese momento, lo sola y asustada que estaba. No hubo nadie
para consolarla, excepto un extraño.

La ira surgió en mí, cruel y retorcida.

—No te enfades —dijo ella antes que yo dijera nada.

Me froté la mandíbula, tratando de contenerme. No temía


que Elena viera mi temperamento, pero Niko se merecía unos
años más de inocencia. —Estabas sola.

—Podía hacerlo sola.

—No deberías haber tenido que hacerlo. Debería haberte


llevado a tus citas, haberte sujetado el cabello durante tus
náuseas matutinas y haberte tomado de la mano en la sala de
partos. Roksana debería haberte llevado a comprar ropa para el
bebé y Roman debería haberte organizado una fiesta de
bienvenida muy poco apropiada.

Los ojos de Elena me evaluaron. Pude ver la tristeza en las


profundidades musgosas.
—Cuando nació, era tan pequeño. Tan delicado, tan
rompible. Fue tu gemelo desde el primer día, excepto por sus
ojos, que se volvieron verdes en los primeros meses. Aquellos
momentos después de su nacimiento... cuando lo sostenía
contra mi pecho, pensando en su nombre y en su futuro,
pensaba en ti. Todo el tiempo estuve pensando en ti. —No
apartó su mirada de la mía—. Siento haberte quitado esos
momentos. La próxima vez, dejaré que Roman me organice un
baby shower y será tan horrible que ninguno de nosotros se
recuperará.

Intenté evitar que mi sonrisa se resquebrajara, pero Elena


había ganado. Le di un beso en la parte superior de la cabeza y
ella me rodeó con sus brazos. Nos abrazamos en la fría noche,
viendo cómo nuestro hijo descubría el amplio y emocionante
mundo. Habría otros, hermanos con los que Nikolai podría
jugar y crecer.

—La próxima vez será diferente —oí decir a Elena. No creí


que quisiera oírla. Eran palabras pensadas sólo para ella, una
tranquilidad y una promesa.

A Niko se le acabaron las zanahorias y fue a agarrar más.

—Es hora de acostarse, joven. Son las tres de la madrugada


y mañana tienes un gran día.

Su cabeza se giró hacia mí, con una rabieta esperando detrás


de su expresión. Miró a Elena en busca de una opinión
contraria. —Mamá, no quiero ir a la cama. Baz todavía tiene
hambre.
—Basil está lleno, cariño.

Niko me miró como si yo fuera la última persona del


mundo a la que quisiera pedirle indicaciones. Me habría
ofendido más si no fuera así como mi hijo miraba a toda figura
de autoridad. —No quiero ir a la cama.

—Puedes ver los caballos mañana.

Miró a Elena.

—Escucha a tu padre.

La afirmación quedó en el aire antes que Niko suspirara


dramáticamente y se acercara a nosotros. Me sorprendieron
más las palabras de Elena que las de mi hijo. En cambio, hizo
un ademán de despedirse de los caballos y dejar bien claro que
no estaba contento de irse.

Los llevé a casa, con el auto lleno de la voz jubilosa de Niko.


Insistió en que no estaba cansado hasta que su cabeza tocó la
almohada y se quedó dormido en pocos segundos. Babushka se
había ido del lado de Anton y estaba dormida en el tocador de
Elena, casi como si supiera que nos habíamos ido y hubiera
estado esperando nuestro regreso.

Elena me sorprendió metiéndose en mi cama durante la


noche.

—¿No querías dormir con Niko? —murmuré en su hombro.


Ella se estiró a mi lado. —Es un niño grande. —Luego
añadió—. Babushka ocupó mi lugar. No hay sitio para mí.

La risa retumbó en ambos.

Apreté otro beso en su piel desnuda. —Bueno, siempre


serás bienvenida aquí.

—Seguro que lo soy —murmuró, arqueando el cuello


mientras mis besos subían cada vez más—. Estás disfrutando
demasiado con que un gato me eche de la cama.

—Al contrario, Elena. —Ella jadeó cuando tomé un trozo de


su cuello en mi boca, succionando suavemente la piel—. Creo
que estoy disfrutando lo suficiente.

Hicimos el amor lenta y lujosamente sobre mis sábanas de


seda. Cada respiración era eufórica, cada roce era adictivo.
Nuestros gritos fueron ahogados, y los gemidos mordidos
mientras intentábamos ser discretos con las finas paredes.
Terminamos juntos como un enredo de miembros, drogados
por la lujuria y saciados el uno con el otro.

Dormí plácidamente con Elena en mis brazos. Por primera


vez en toda mi vida, mis sueños eran olvidables y mi descanso
profundo.

Me sorprendió que ésta fuera la primera de muchas noches.


Serían décadas de dormirme con mi Elena en brazos y
despertarme con su voz por la mañana. Aunque el oscuro
nubarrón de Tatiana aún pendía sobre nosotros, sólo había
felicidad y amor entre nosotros, sólo el comienzo de nuestro
futuro.

Podía oír a Elena y a Roman discutiendo en la cocina desde


el fondo del pasillo.

—¿Se ha enfadado mamá? —preguntó Niko. Estaba vestido


con sus bóxer y su camisa de dinosaurio, ya que se había
negado rotundamente a llevar pantalón al desayuno. Sin
embargo, había querido traer sus palos favoritos (que había
estado recogiendo de fuera y trayendo a la casa) al desayuno y
me había hecho llevar los que eran demasiado pesados.

—Al tío Roman le gusta revolver a tu madre.

—¿Revolver? ¿Con una cuchara?

Me reí. —No, la revuelve para irritarla.

Nikolai asintió.

Cuando llegamos a la cocina, Elena y Roman estaban a


ambos lados de la mesa, dos ejércitos enfrentados en la batalla.
Dmitri se sentó entre ellos, con un aspecto extremadamente
incómodo.
—Deja de actuar como un imbécil durante cinco minutos. —
dijo Elena—. He tenido conversaciones más inteligentes con
Babushka y es un gato.

Roman resopló enfadado. —Si no fueras tan entrometida….

—¡Oh! ¿Soy entrometida? ¿Yo? Qué ironía. —Dejó el plato


de jarabe de golpe sobre la mesa—. Tú eres el que ha sacado el
tema.

—No me pongas a prueba ahora, Elena. No estoy de humor.

Había suficiente amenaza en su voz como para que yo


cortara con suavidad. —No recuerdo que el desayuno venga
con un espectáculo. ¿Te importa compartir por qué están
peleando antes de tomar mi café?

Dmitri nunca había parecido tan feliz de verme.

Elena giró la cabeza hacia mí. Su expresión se suavizó en


cuanto vio a Niko. —Buenos días, cariño. ¿Has bajado los
palos?

—Mmhmm. —Niko los levantó—. Todos, mamá.

—¿Incluso el que tiene manchas?

—Sí. —Niko me tendió un palo que sí parecía tener


manchas—. ¿Puedes ver?

—Sí. Se ve muy bien.


Sonrió, complacido.

Elena se volvió hacia Roman, desapareciendo la suavidad.


—Ponte las pilas.

—Aunque no lo creas, no eres la primera persona que me


dice eso —refunfuñó.

—Lo creo —soltó ella. A Nikolai le dijo con dulzura—. Ven


a comer un poco de fruta, mi niño salvaje. Hay muchas peras,
tus favoritas.

Pronto la sala se llenó de nuestra familia, incluso Anton se


unió. Nos apretujamos alrededor de la mesa, con las manos
extendidas y los hombros chocando. Sin embargo, nadie se
quejó de la falta de espacio; era la prueba que nuestra familia
crecía.

Me incliné hacia atrás y observé la sala en silencio mientras


avanzaba la comida. Un dolor se formó en mi pecho mientras
mi familia desayunaba, compartiendo y riendo, discutiendo y
comiendo. Mi hijo reía con sus primos sobre su divertido tío
Roman, la mujer que amaba escuchaba las divagaciones de
Roman y atrapaba lo que a Danika se le cayera. Incluso Dmitri
estaba enfrascado en una conversación con Roksana y Artyom,
los tres hablando con entusiasmo sobre el nuevo potro.

Al crecer, no tuve comidas calientes rodeadas de los que


quería. Cada bocado de comida había estado entre miradas
atentas y frases perfectamente pronunciadas. Mi madre y mi
padre nos tomaban como rehenes mientras se hacían reproches,
y mis hermanos jugaban a apuñalarme con tenedores y
cuchillos debajo de la mesa.

Cuando me había ido con Artyom, habían sido las comidas


las más estrictas. Los desayunos eran juntos, todos los días.
Incluso si alguien no podía hacerlo, o la vida era demasiado
horrenda para contemplar siquiera la posibilidad de sentarse,
comíamos juntos. A veces la cena o el almuerzo, pero sobre
todo el desayuno. Solíamos comer pan robado en lo alto de los
edificios, viendo salir el sol sobre la ciudad cubierta de escarcha
mientras hablábamos de nuestros planes y ambiciones.

Cuando Tatiana se había unido, y finalmente Roksana y los


demás, habíamos necesitado una mesa y un lugar más cálido
para comer. Pero a veces echaba de menos aquellas mañanas
con Artyom cuando éramos niños; al fin y al cabo, habían sido
las primeras comidas en las que no había sido apuñalado con
un cuchillo o manipulado hasta la locura por mi madre.

Elena me miró por encima de las cabezas de todos,


arqueando las cejas.

Yo sólo le envié una sonrisa.

Nuestras atenciones cambiaron cuando Danika se movió en


su asiento, con una clara incomodidad en su rostro. Se estaba
recuperando y estaba lo suficientemente bien como para
caminar, pero sabía que el dolor de la bala aún la aquejaba, al
igual que el trauma de quién lo había hecho.
No me había permitido contemplarlo durante demasiado
tiempo. Pensar en lo que Tatiana le había hecho a Danika era
suficiente para que me entrara un feroz frenesí.

Ella pagará, calmé a la bestia que llevaba dentro. Tendremos


nuestra venganza.

—¿Estás bien, Dani? —preguntó Elena, con los ojos


entrecerrados.

Danika forzó una sonrisa. Para el ojo inexperto, la sonrisa


de la pequeña interrogadora habría sido perfecta, pero sabía
que se la había pintado en la cara para ocultar las emociones
que le asaltaban por dentro. —Bien. —Sus ojos se dirigieron a
Roman. Estaba entreteniendo a los niños—. Sólo estoy un poco
cansada.

Supe en un instante por qué habían discutido Elena y


Roman.

En el momento en que Danika se había despertado, Roman


se había ido de su lado. No había discutido ni mencionado su
reacción al ver a Danika herida, sino que había optado por
ignorar todos sus problemas. Estaba confundida, sabía que
estaba confundida. Los dos solían pelearse como el perro y el
gato, pero Roman había estado extrañamente distante. Hace
días que no le hablaba.

La irritación apareció en el rostro de Elena al ver lo mismo


que yo. —¿Quieres que te traiga algo? —preguntó—. ¿O hacer
algo? ¿Para ayudarte a dormir?
—Estoy bien, Lena —dijo Dani. Apartó la mirada de Roman
y se quedó mirando su plato.

Elena abrió la boca pero le lancé una mirada. Ella frunció el


ceño al instante, su expresión decía un millón de cosas.
Ninguna de ellas agradable.

Deja que se las arreglen solos, le advertí con la mirada.

La está lastimando, respondió ella.

Los dos están sufriendo.

Elena puso los ojos en blanco pero no dijo nada más sobre el
tema.
Capítulo 25

Konstantin Tarkhanov
—Pasa. —pedí, levantando la cabeza de mi escritorio.

Elena entró, envuelta en una manta. En sus manos había


grandes calcetines de lana. —¿Tienes frío? Te he traído unos
calcetines.

El viento y la lluvia asolaban la finca a medida que el


invierno se agravaba. Los cielos eran perpetuamente grises, y el
aire interminablemente frío. Tanto Elena como Niko estaban
desolados por no poder salir a la calle. Más de una vez, había
entrado en una habitación y los había encontrado a ambos
mirando por la ventana con expresiones de mal humor
coincidentes.

Me recosté en mi silla, haciéndole señas para que se


acercara. —Ven aquí.

—No estoy aquí para distraerte —advirtió.

—Distráeme.
Elena puso los ojos en blanco, pero no pudo ocultar su
sonrisa al acercarse. Creí que iría a mis brazos, como si le
hubiera hecho un gesto para que lo hiciera, pero en lugar de eso
se sentó en el borde de mi escritorio, casi fuera del alcance de
mi brazo.

Casi.

—¿Me vas a poner los calcetines?

Resopló. —Me los llevaré si vas a ser una molestia.

—¿Y dejarme congelado?

—Vivirás.

Le metí una mano por la manta y le rodeé la pantorrilla con


los dedos. —Eres tan cálida, lyubimaya. Podría hundir mis
dientes en ti.

—Te dije que no estoy aquí para ser una distracción.

—Mentirosa. Sabes perfectamente que eres una distracción.

Elena sonrió en secreto. —Niko me abandonó por Evva y


Roksana está cuidando a Danika.

—¿Soy tu tercera opción? —Apreté su pierna. Ella trató de


zafarse de mi agarre, pero no con la intención de liberarse—.
Eso duele.

—Al menos estás por encima de Roman —comentó.


No respondí a sus palabras, de repente demasiado
embelesado por su belleza como para pensar en mucho más.
Estaba encaramada a un lado del escritorio como una sirena
sobre una roca, con la cabeza inclinada hacia atrás para dejar
ver las gruesas hebras de caoba. Sus ojos verdes me miraban
desde debajo de las pestañas oscuras, con un brillo de diversión
en sus iris.

Cada centímetro de ella era perfecto, cada bocado de ella


era hermoso.

Cada trozo de ella era mío.

—No me mires así.

—No te estoy mirando de ninguna manera en particular.

Ella afinó los labios para ocultar su creciente sonrisa. —


¿Ahora quién es el mentiroso?

Deslicé mi mano cada vez más arriba, rozando con mis


dedos la parte sensible de ella. —¿Me lo dices tú, lyubimaya? —
Antes que pudiera responder, la atraje hacia mi regazo,
estrechándola contra mí.

—¡Kon! —Elena se desgañitó.

Le acaricié el hombro, respirando su aroma. Ella no se


resistió, no se apartó. En cambio, Elena arqueó el cuello,
permitiendo un mejor acceso a la carne sensible.
Una oscura alegría se apoderó de mí cuando me di cuenta
que esa parte de Elena era para siempre y totalmente mía. Sus
gemidos y jadeos sólo serían escuchados por mis oídos, su piel
sólo sería acariciada por mis dedos. Sólo yo la saborearía; sólo
yo tendría el honor de tenerla a mi lado.

Y ella me lo permitiría.

¿Cuántos años había codiciado a esta mujer? ¿Cuántos


sueños había tenido en los que ella era el centro? ¿De cuántos
deseos y futuros había formado parte en mis visiones?

Por todo ese deseo, ahora la tenía en mi regazo,


succionando con la lengua su cuello. Todavía podía oír su risa,
sus ingeniosas réplicas. Y más tarde, iríamos a cenar con
nuestro hijo, antes de volver a nuestros aposentos, donde
conseguiría hacerle cosas pecaminosamente peligrosas en la
oscuridad de la noche.

—¿Por qué sonríes? —preguntó Elena, sin aliento.

—¿Estoy sonriendo?

Inclinó la cabeza para verme mejor. —Apuesto a que puedo


borrar esa sonrisa de tu cara.

Mis cejas se alzaron. —¿Y cómo piensas hacerlo?

Con un movimiento brusco, levantó las caderas y se frotó


contra mi creciente erección. Arqueé el cuello cuando el placer y
el deseo se dispararon a través de mí, y mis músculos se
tensaron en respuesta. Mi polla se abrió en mi pantalón,
presionando incómodamente contra la bragueta.

—Así no me quitas la sonrisa de la cara, lyubimaya —gruñí.

Elena se rió y repitió el movimiento. Cuando descubrió lo


empalmado que estaba, su propia sonrisa creció en su rostro. —
¿Todavía tienes frío?

Solté una profunda carcajada, cuyo sonido provenía del


bajo vientre. —Oh, no. Ya no. —Moví mis caderas, presionando
contra ella. Ella aspiró un fuerte suspiro entre los dientes.

Tomé su labio inferior en mi boca, chupándolo y


burlándome de él mientras ella apretaba sus hombros. Su sabor
era suficiente para volverme loco. Una parte oscura y animal de
mí se imaginó llevando a Elena al bosque y teniéndola el resto
de nuestros días. Sin responsabilidades, sin amenazas. Sólo el
placer, los árboles y la sensación de su carne sucumbiendo a la
mía.

Elena no se resistió cuando deslicé una mano hacia sus


muslos, separándolos sobre mi regazo. La atraje de nuevo
contra mi pecho, agarrando sus pechos con mis manos libres.

Ella gimió contra mis labios, con la cabeza apoyada en mi


hombro.

Apreté los pechos a través de la camisa y pasé el pulgar por


los pezones. Arqueada contra mí, con la piel aceitunada al
descubierto y la voz en mi oído, era imposible creer que
formara parte del mismo mundo que el resto de nosotros. —
Dios, eres demasiado hermosa para mi ser mortal. Una criatura
de fantasía, aquí en mis brazos.

—Tal vez estoy aquí para engañarte y quedarás atrapada en


mi danza por una eternidad —musitó, con los ojos brillantes—.
Si te ofrezco comida, no la comas.

—Me lo sé.

La risa sorprendida de Elena se desprendió de ella. Me


agarró las mejillas, sonriendo contra mis labios. —No lo
olvides.

El beso se hizo más profundo, nuestra lujuria cáustica. Los


dedos de Elena me desabrocharon la hebilla del cinturón antes
de meter el puño en mi polla dura como una roca. Se rió
mientras me retorcía en su mano, con un sonido perverso y
sensual.

—Estás siendo cruel —murmuré contra sus labios mientras


deslizaba mis dedos dentro de su pantalón de deporte. La
encontré chorreando y dolorida, lista para ser llevada al vértice
de su placer.

Elena rompió el beso, presionando su frente contra la mía.


Su boca se separó y dejó escapar un jadeo tembloroso.

Le bajé el pantalón. El frío la golpeó y se estremeció en mis


brazos. —Mantén la manta a tu alrededor, lyubimaya —
murmuré, ayudándola a apretar la colcha.
—No puedes ver lo que estás haciendo.

—Confía en mí. —Le froté el pezón entre el pulgar y el


índice. Ella juró—. No necesito ver.

Elena me bajó el pantalón, agarrando mi polla bajo su


manta. Mi gemido sólo la hizo reír, hasta que le mordí el
hombro a la vez que le pellizcaba el clítoris y rápidamente cayó
en una miríada de gritos.

La penetré con un movimiento suave. Elena gritó, usando


mi hombro para sostenerse. Se sentía perfecta, sus músculos se
contraían y aflojaban mientras rebotaba lentamente sobre mi
polla. La lujuria me nubló el cerebro, mis únicos pensamientos
eran cómo se sentía ella, sus dedos clavándose en mis hombros,
su cabello cayendo sobre mi...

La puerta se abrió de golpe. —¡La perra ha vuelto!

Elena se dejó caer, el movimiento hizo que mi polla la


penetrara más profundamente. Los dos nos mordimos los
gemidos.

Era Roman el que había entrado furioso en la habitación.

—Fuera. Ahora —gruñí.

Artyom lo siguió, con cara de disculpa. —Tenemos una


situación, jefe.
La manta cubría nuestra comprometida posición. Para el
espectador casual, parecía que Elena estaba simplemente
sentada en mi regazo.

Unos segundos después, entraron Feodor y Dmitri. Ambos


tenían expresiones de preocupación.

—¿Qué ha pasado? —pregunté. Rodeé a Elena con un


brazo, haciendo todo lo que estaba en mi mano para tratar de
empujar los pensamientos de su coño alrededor de mi polla, sus
jugos cubriendo mi erección. Por la intensidad con la que Elena
miraba a mis hombres, supe que intentaba hacer lo mismo.

Artyom dio la noticia. —Los federales -con la DEA- acaban


de hacer una redada en la banya. No había prisioneros en los
túneles, pero han detenido a tres hombres por violar su libertad
condicional y asociarse con conocidos delincuentes.

Un músculo de mi mandíbula se crispó. —¿Quién dirigió la


redada?

—El agente especial Stephen Kavinsky.

El agente de afuera del huerto. Parecía que no había


terminado de hurgar en la serpiente. Se daría cuenta que
cuando la serpiente le devolviera la mordida, su viejo corazón
no podría soportar el veneno.

Elena me frotó la rodilla en un gesto de consuelo. —¿Por


qué dices que ha vuelto?
—Por esto. —Olezka entró en la habitación, con un ramo de
dedaleras en los brazos. Las flores púrpuras en forma de cuerno
estaban envueltas en una cinta negra—. Fueron entregadas en
la banya después del asalto, dirigidas a Elena.

Ella se tensó en mis brazos.

Me reprimí de mis instintos, que me pedían que sacara a


Elena de la habitación y la ocultara de cualquier amenaza. Ella
no estaría tan de acuerdo con el plan. —Tráelos aquí.

Olezka dejó el ramo sobre el escritorio. Atada a la cinta


había una pequeña nota con el nombre de Elena escrito. No se
pudo encontrar ninguna otra marca.

Pero todos sabíamos de quién era.

Elena golpeó una de las flores y se le cayó un diente. Brilló


como una perla sobre mi escritorio.

—Maldita sea —murmuró Roman.

Aparté las manos de Elena, sujetándolas entre las mías. —


¿Quién lo entregó?

—Un cartero cualquiera. Sólo hacía su trabajo —aclaró


Olezka.

—¿Significa esto que Tatiana era la que estaba detrás del


asalto? —dijo Elena de repente—. Es el segundo pequeño aviso
que me envía.
Me volví hacia ella, estudiando sus duros rasgos. Los
problemas y las soluciones se retorcían detrás de sus ojos. —¿A
qué te refieres con el segundo pequeño aviso?

—Cuando nos encontró a Niko y a mí, me envió un jarrón


de dedaleras y dientes. —Elena miraba como si el ramo la
hubiera ofendido personalmente—. Por eso huimos.

Un segundo arrebato de ira me invadió, pero lo reprimí.


Había otras cosas de las que preocuparse que mi infantil furia.
—Ya veo. —Mi tono hizo que me mirara—. Feodor, llama al
abogado. Parece que le espera una noche muy ocupada.

Feodor sacó su teléfono y se hizo a un lado.

Elena ajustó su posición. La agarré con más fuerza mientras


el placer de su simple movimiento rebotaba en mí. No seas
descarada, le advirtieron mis ojos.

Elena agachó la cabeza para ocultar su sonrisa.

—Viene por ti, jefe —dijo Roman, interrumpiendo el


coqueteo de Elena y el mío—. Tres años de espera han
terminado.

—Ella no estaba esperando —repliqué—. Se estaba


preparando.

Dmitri giró la cabeza para ocultar las emociones en sus ojos.


La hosquedad y la frialdad se le pegaron, pero pude ver un
breve destello de pena en su expresión.
Hay que vigilarlo, me dije.

No me causaba ningún placer tratar a Dmitri como un


extraño. Lo quería, lo consideraba de la familia. Pero la esposa
de Dmitri, el amor de su vida, planeaba acabar con mi Bratva;
¿quién iba a decir que no le ofrecería un puesto como rey? ¿Lo
aceptaría o le escupiría en la cara?

No lo sabía, lo que significaba que ya no se podía confiar en


Dmitri.

Elena me miró a los ojos, leyendo mi mente


inmediatamente.

Es de la familia, imploró.

Soy consciente.

En su oído, murmuré: —La familia no siempre significa que


se pueda confiar en ella.

—Entonces, ¿qué significa? —susurró ella con dureza.

Técnicamente hablando, Dmitri aún no me había dado una


razón para no confiar en él. Hacía tres años que se había
quedado con nosotros, confiando mucho en el apoyo de su
familia mientras soportaba el dolor del corazón y el hecho de
ser padre soltero. Recordé nuestra conversación en el suelo del
baño, él borracho y yo volviendo a ser el mismo de siempre.
Echo de menos a mi mujer, había refunfuñado. Echo de menos a
mi hijo, echo de menos a mi hija.

¿Cuánto los añoraba? ¿Qué haría para que volvieran a estar


en sus brazos?

Sabía lo que haría si estuviera en su lugar.

—Tenemos que hacer algo —decía Roman—. Tenemos que


atraparla donde duerme, donde vive. No podemos dejar que
siga escabulléndose como la rata que es.

—Es más fácil decirlo que hacerlo, Roman —respondió


Artyom—. Tatiana ha demostrado tener contactos dentro de las
fuerzas del orden. Eso podría ser un problema muy grande
para nosotros.

—Que se jodan todos. Una panda de maricas.

—Es una pena que las guerras no se ganen con insultos,


Roman —interrumpió Elena—. Tú serías nuestro campeón de
lucha.

Le mostró un dedo.

—Aunque el punto de Roman no fue muy elocuente, tiene


razón —dije. La sala enmudeció ante mis palabras—. La mayor
ventaja de Tatiana es que lo sabe todo sobre nuestra seguridad
y nuestras guaridas, mientras que nosotros sabemos muy poco
sobre las suyas. Si entramos en su nido, acabar con ella sería
fácil.
—¿Por dónde empezamos?

Esa era la pregunta. ¿Por dónde empezamos?

Consideré los hechos que tenía ante mí. Teníamos a una


mujer arrogante pero ferozmente inteligente que pretendía
vengarse de quienes consideraba que la habían perjudicado. Su
primer paso había sido introducirse en una familia, a partir de
ahí había construido silenciosamente su organización y
esperado el momento adecuado para atacar.

Letizia Zetticci, una mujer de la Famiglia Lombardi, había


sido su primera declaración. Le había arrancado los dientes a la
mujer en su muerte y la había dejado para que la encontrara su
familia.

El pasado de Tatiana no era tan misterioso como ella


quisiera. Su padre había sido un vory y se había casado con la
madre de Tatiana. Cuando apareció una mujer más joven y
hermosa que podía darle un hijo, abandonó a la joven Tatiana y
a su madre, obligándolas a vivir en la pobreza.

Mujeres, hombres, familias. Eran temas complejos para


Tatiana, y sabía que la dinámica le quitaría el sueño.

Tatiana había tenido una segunda oportunidad de tener una


familia, pero en lugar de ello había elegido traicionarnos,
traicionar a las personas que la habían cuidado, alimentado y
criado. Cuando enfermó, intentamos destruir el mundo para
curarla.
En cambio, ella había destruido a su marido y a su hijo. Sólo
en nombre de la venganza.

Tatiana no era digna de formar parte de la Bratva


Tarkhanov. No merecía ser la esposa de Dmitri ni la madre de
Anton. De hecho, lo único a lo que Tatiana estaba destinada era
a una muerte cruel y dolorosa a manos mías.

Esa sería mi venganza y mi justicia.

La pregunta seguía siendo. ¿Por dónde empezamos?

—Yo lo haré.

Mi cerebro tardó unos segundos en comprender las


palabras. La parte racional de mí dijo: Elena no dijo eso. Elena no
sería tan imprudente. Mi Elena nunca ha tomado una decisión sin
calcular antes todos los aspectos positivos y negativos.

Se repitió a sí misma. —Lo haré. Unirme a su organización,


hacerla caer.

Resultó que mi Elena, había perdido la cabeza.

—No.

Sus ojos se dirigieron a mí. —¿No? ¿Eso es todo lo que


tienes que decir? ¿Ni siquiera vas a escucharme?
Roman me salvó de tener que repetirlo. —¿Has perdido la
maldita cabeza? —exigió—. No puedes acercarte a Tatiana e
invitarte a su familia. Ella te matará.

—No, no lo hará.

—Esto parece... imprudente, Elena. —Artyom intentó una


respuesta más diplomática—. Olezka necesitó años de
entrenamiento para poder infiltrarse con éxito en familias y
organizaciones. El entrenamiento al que tendrías que
someterte...

—Aprendo rápido. —Todavía no había apartado sus ojos


musgosos de mí. La irritación estaba deformando sus rasgos,
transformándola de hada del bosque a bruja malvada—.
Tatiana me ofreció un trabajo. Sólo diré que voy a aceptarlo.

La miré fijamente.

Luego, muy suavemente, pregunté: —¿Y cuándo ocurrió


esto?

Mis hombres tuvieron el suficiente sentido común como


para ponerse nerviosos al escuchar mi tono. Olezka incluso dio
un paso atrás.

Elena no se echó atrás. —En las carreras, después de


disparar a Danika. —Roman se estremeció al recordarlo—. Es
perfecto, Konstantin. No dejará que ninguno de ustedes se
acerque a ella, ¿pero yo? Seríamos colegas.
—Te tomaste tu tiempo para decírmelo.

Apretó los labios. —¿Estás a punto de tener un concurso de


meadas porque me olvidé de decirte algo? ¿En lugar de
escuchar mis argumentos?

Feodor parecía muy afligido por su tono.

—Nunca sería tan irracional, Elena —respondí—. Tan


irracional como lo estás siendo tú al insistir en espiar a Tatiana
por tu cuenta. ¿Y si te pasa algo y no podemos encontrarte? ¿O
si necesitas ayuda pero no puedes contactar con nosotros? ¿Y si
ella sabe inmediatamente cuál es tu pequeño plan y te mata en
el acto? ¿Qué pasaría entonces, Elena? ¿Cómo procederías?

—Me convertiría en un fantasma y te perseguiría,


Konstantin —soltó ella—. Nada de eso va a ocurrir, y si ocurre,
nos ocuparemos de ello. No soy tan inútil como me haces ver.

—No, pero tú eres igual de importante. Si te pasara algo... —


Me interrumpí antes de poder terminar la frase.

Elena no se echó atrás, pero sus ojos se suavizaron


ligeramente. —Soy la única que tiene un plan.

—Encontraremos otro plan. —Me volví hacia mis hombres.


Todos ellos miraban en distintas direcciones -techo, tejado,
suelo- para evitar ser arrastrados a la riña nuestra de amantes—
. Ponme con Mitsuzo y Giovanni al teléfono. Si Tatiana ha
puesto sus ojos en mí, no tardará en decidir que quiere todo
Nueva York.
—Eso tendrá que esperar. —Roksana entró bailando en la
habitación, ligera de pies. Artyom se volvió hacia ella y le
tendió un brazo en señal de saludo. Ella tomó su mano con una
sonrisa, pero a mí me dijo—: Tu sobrina está aquí.

—Está lejos de casa —observé, sin mostrar mi sorpresa. ¿Por


qué estaba Natalia aquí? Ella tenía planes para apoderarse de
Rusia, lo cual era difícil de hacer cuando estabas a un océano de
distancia.

—¿Te dijo que venía? —preguntó Artyom.

Elena me observó con el rabillo del ojo.

—No, no lo hizo. —Acaricié la nuca de Elena, acercándola.


Los pensamientos sobre cómo se sentía a mi alrededor, los
músculos contraídos y el calor irradiado, amenazaban con
consumirme por completo. Si los dejaba, con audiencia o sin
ella, tendría a mi Elena aquí y ahora—. Esta discusión ha
terminado.

—No, no lo ha hecho— fue su aguda respuesta.


Capítulo 26

Elena Falcone
Natalia Tarkhanov estaba en el vestíbulo, ahora una
hermosa mujer de 20 años. Llevaba el cabello largo y rubio
recogido en dos trenzas, y el peinado de niña no lograba ocultar
la astucia que había en sus ojos. Cuando se volvió para
mirarme, la socarronería curvó su labio, pero la risa que soltó
fue ligera y juvenil.

Tarkhanovs, no pude evitar pensar.

—Natasha —dijo Konstantin cariñosamente en cuanto la


vio. Los dos se abrazaron.

Juntos, Konstantin y Natalia tenían un aspecto llamativo. Su


estatura, junto con el cabello rubio champán y los profundos
ojos castaños, los hacían parecer casi copias idénticas el uno del
otro, si Konstantin hubiera sido una mujer y tuviera trece años
menos.
Natalia me reconoció al instante.

—Elena. —Su acento acarició mi nombre como si fuéramos


amigas perdidas hace tiempo—. Me alegro mucho de verte.

—Yo también.

Me sorprendió rodeándome con sus brazos en un abrazo.


Era extrañamente fría al tacto, como los animales de sangre fría
que ella favorecía.

—Has crecido —comenté—. ¿Cómo están los bichos?

—Están muy bien, tía Lena —respondió.

Mis cejas se fruncieron. —No soy tu tía.

Sonaron voces detrás de nosotros, el parloteo agudo en


torno a los juguetes y la etiqueta me indicaron de quién se
trataba.

Miré por encima del hombro. —Niko, ven a saludar a tu


prima.

Nikolai se acercó saltando hacia mí. Evva y Anton le


siguieron de cerca. Los tres estaban cubiertos de suciedad, con
ramitas asomando por el cuello y telas de araña enganchadas en
la ropa. Casi me reí del estado en que se encontraban.

—Niko, te presento a Natalia. Natalia, te presento a Niko.


Niko, siempre encantador, le dedicó a Natalia una gran
sonrisa risueña. —Hola.

Ella se quedó quieta un momento, mirando y procesando,


antes de saltar hacia adelante.

—¡Primo! —Se inclinó y le besó en ambas mejillas—. ¡Estoy


tan emocionada de conocerte, pequeño heredero de los
Tarkhanov! Tú y yo...— Natalia suavizó su voz, convenciendo a
Niko que estaba compartiendo un secreto —somos hermanos
de armas. La próxima era de los Tarkhanov. Haremos grandes
cosas juntos.

En respuesta, Nikolai metió la mano en el bolsillo y sacó un


puñado de arándanos triturados.

—Oh, Dios, Niko. Te vas a manchar —murmuré.

Le ofreció uno a Natalia.

Ella ni siquiera se inmutó ante la naturaleza chafada del


mismo. Simplemente se lo metió en la boca y sonrió. —Gracias,
primo. —Natalia volvió a besarle en ambas mejillas—. ¿Te
gustan las arañas?

Nikolai asintió enérgicamente.

—¡Oh, es perfecto, Elena! —Se puso en pie y me rodeó con


un brazo huesudo—. Me preocupaba tanto que el tío Kostya
dejara embarazada a alguna mujer idiota y que yo tuviera que
matar a mi propio primo para proteger nuestro linaje, pero no,
¡no! Ha superado mis expectativas.

Entrecerré los ojos. —Vigila cómo hablas cerca de mi hijo.

Natalia se quedó pensativa. —Nadie me ha censurado


nunca cerca de mí, pero ¿por ti, tía Lena? Haré una excepción.
—Miró a Nikolai—. El asesinato es malo, Kolya. No lo hagas.

Por suerte, Nikolai estaba demasiado concentrado en las


bayas que tenía en la palma de la mano como para escuchar a
Natalia.

Konstantin suspiró. Había estado de pie a un lado, viendo a


Natalia reunirse con su primo. —Te quiero, Natasha, pero
Nikolai no tiene ni tres años. Cuidado con lo que dices.

—Lo sé, lo sé. —Se rió—. Mis disculpas.

—Y yo no soy tu tía —corregí—. Konstantin y yo no


estamos casados. Además, sólo soy seis años mayor que tú.

Sus ojos centellearon.

—Todavía no, tal vez. Pero pronto. —Acarició la cabeza de


Nikolai—. Kolya, ven conmigo. He traído algo de Moscú que
quiero mostrarte, ¿sí?

—¿Kolya? —le pregunté a Konstantin mientras


desaparecían más adentro de la casa, Evva y Anton pisándoles
los talones.
—Es el apodo ruso —respondió—. El de Natalia es Natasha,
el mío es Kostya. Se utiliza para mostrar afecto e intimidad.

—Ya veo. —Crucé los brazos sobre el pecho—. Se ha


convertido en toda una mujer. ¿Cuándo va a tomar Moscú?

—Pronto —respondió Konstantin—. Ha estado... indecisa.

Eso me sorprendió. —¿Natalia? ¿Dudosa? Eso no es algo


que suela asociar con ella. ¿Está siendo vacilante o paciente?

—Está por ver.

Le dirijo una mirada. —Tenemos que volver a hablar de lo


que hemos hablado antes.

—Creo que preferiría revisar lo que hacíamos antes. —Sus


ojos brillaron a la luz del vestíbulo.

Sus ojos brillaron a la luz del vestíbulo. Todavía podía


sentirlo dentro de mí, su presión contra mi carne interior.
Habíamos tenido que desenredarnos el uno del otro como si
fueran luces de Navidad, y por la mirada de asco que nos lanzó
Artyom, había sabido exactamente lo que había estado
ocurriendo bajo la manta.

No estaba avergonzada. Todo el mundo sabía que él y


Roksana habían hecho cosas peores.

—Sabes que no me refiero a eso.


Konstantin se metió las manos en los bolsillos.

—¿Por qué estás tan empeñada en esto, Elena? He dejado


claro lo que siento.

—Yo también he dejado claro lo que siento —sentencié—.


Soy la única con alguna apariencia de plan, Kon. Han pasado
tres años y ninguno de vosotros se ha acercado a ella.

Un músculo de su mandíbula se crispó. El argumento le


resultaba chirriante.

—Ella está activa ahora, Elena. Ella la cagará y nosotros


estaremos allí para atraparla. Al final, la derrotaremos.

—¿Cuánto tiempo, Kon? ¿Otros tres años? ¿Debería irme y


volver con un niño de seis años?

Me envió una mirada sombría.

—De ninguna manera voy a dejar que arriesgues tu vida.

—Tengo el mejor plan y lo sabes. Lo odias, pero lo sabes. —


Me llevé un dedo a la sien—. ¿Quién más crees que ha
sopesado los pros y los contras, los problemas y las soluciones?
Tengo respuestas a preguntas que ni siquiera te has planteado.

—No es de tu inteligencia de lo que dudo, Elena.


—Claro que lo es —solté—. Deja que Roman te ayude
contra Tatiana. Ponnos a competir en un concurso de ortografía
y a ver quién gana.

—¿Y si os pongo a pelear entre vosotros? —inquirió Kon—.


Entonces, ¿quién ganaría?

—Tatiana prefiere el cerebro a la pelea.

Su risa bailó sobre el mármol y el yeso.

—El poder no se da al final de un concurso, Elena. Este no


es un mundo que valora el intelecto, sino uno que valora la
violencia. Si alguien te dice lo contrario, miente. —Y añadió—.
Siento un profundo respeto por tu genio, Elena. Sabes que lo
hago. Pero eres lo suficientemente inteligente como para saber
que el mundo orbita alrededor del sol recubierto de sangre de
inocentes.

No me eché atrás. Kon tenía razón: este no era un mundo


que valorara la inteligencia, especialmente las mujeres
inteligentes. Lo había sabido toda mi vida.

Pero este mundo había sido formado por hombres.

Tatiana no era un hombre.

Si querías vencer a una mujer, tenías que luchar como una


mujer.
Yo tenía mucha experiencia, más que cualquier Vory de la
Bratva Tarkhanov. Había luchado como una mujer desde mi
primer aliento.

—La venceré, Konstantin. Nos mantendré a salvo.

—¿Y si no lo haces? —preguntó—. ¿Si ella gana? ¿Qué me


harás decir a nuestro hijo cuando pregunte por qué su madre
no ha vuelto?

Dejar a Nikolai... Realmente no se me había pasado por la


cabeza. Separarme de mi bebé era como arrancarme la piel de
los huesos. ¿Pero para mantenerlo a salvo? Haría una hoguera
con mi esqueleto.

Como si hubiera oído su nombre, Nikolai regresó


tambaleándose al vestíbulo. Konstantin y yo detuvimos nuestra
conversación, sin arriesgarnos a que nuestro hijo escuchara
algo.

—¡Mamá, mamá, mira! —Nikolai se rió mientras se


acercaba de un salto. Extendió la palma de la mano, mostrando
una cucaracha muerta en el centro.

—No. —Se la quité de la palma de la mano de un


manotazo—. No recogemos animales muertos.

—¿Por qué no? —Natalia salió flotando del comedor. Evva


la cogió de la mano, pero no tenía ningún bicho propio.
Nikolai miró la cucaracha caída, cabizbajo. Lo levanté sobre
mi cadera, casi volcando de lo grande que se estaba poniendo.

—No quiero que se ponga enfermo, Natalia.

—Las cucarachas son en realidad muy limpias —me dijo—.


Es un mito que son asquerosas.

—No creo que lo sea. —Esto lo dijo Danika al entrar en la


habitación. Se detuvo junto a Natalia y le lanzó una sonrisa
encantadora, demostrando que todo era en broma—. Tienen un
aspecto asqueroso.

Nikolai le mostró a su prima la palma de la mano vacía. —


Uh oh.

—Uh oh, efectivamente, Kolya.

Le llevé a la cocina para ayudarle a lavarse las manos. Dios


no quiera que se las lleve a la boca con los restos de una
cucaracha muerta en ellas. Konstantin se quedó en el vestíbulo,
hablando en voz baja con su sobrina.

Niko se enfadó conmigo por haberme deshecho de su


"nuevo amigo" e hizo un alarde de retorcerse en mis brazos
hasta utilizarme como palanca para inclinarse lo más lejos
posible.

Cualquier otro bicho habría estado completamente bien.


Preferiblemente vivo, pero podía hacer excepciones. Todos los
bichos excepto las cucarachas.
Lo senté en el banco y le lavé las manos con jabón. Se
resistió hasta que lo convencí con burbujas. Finalmente,
obedeció, aunque intentó comerse algunas de las burbujas.

Suspiré y cerré el grifo, secándole las manos con una toalla.

—¿Qué vamos a hacer, mi niño salvaje?

Nikolai me sonrió.

—Lavarme las manos.

Una parte de mí se derrumbó ante su inocencia. Nikolai no


conocía a Tatiana ni su maldad. No sabía que su padre y yo
estábamos luchando por su futuro y el de su familia. En el
mundo de Niko, sus manos necesitaban ser limpiadas y lo
habían sido. Simple y eficiente.

—Hemos terminado. Eres libre. —Le besé en la mejilla,


respirando su aroma de bebé—. Me refería a todo lo demás.

Levantó las manos. —No lo sé.

—No lo sabes, ¿eh? —Le hice cosquillas en la barriga y se


echó hacia atrás, riéndose—. Confiaba en que tú tendrías las
respuestas, cariño.

—¡No lo sé! —repitió.

—Síp —me reí, pero me puse sobria al decir: —Yo tampoco lo


sé.
Cuando volvimos a salir al vestíbulo, Evva estaba escondida
detrás de las piernas de Konstantin. Él tenía una mano
reconfortante sobre su cabeza.

La razón por la que Evva se escondía era porque Natalia


tenía un escorpión amarillo dorado en la palma de la mano. Su
cola se enroscaba hacia arriba, la garra captaba la luz.

Mi hijo se dirigió hacia ella inmediatamente.

Le agarré por el hombro, pero no pude evitar mi propia


curiosidad preguntando: —¿Qué tipo de escorpión es ese?

Natalia respondió con gusto a mis preguntas.

—Un escorpión de la muerte. Pero yo la llamo Lada.

—No voy a preguntar cómo lo has traído al país.

Sonrió. —Deja que me preocupe de mis asuntos, tía Lena.


¿Quieres coger a Lada, Kolya?

Empezó a avanzar, pero fue Konstantin quien lo arrastró


hacia atrás.

—Mi hijo de tres años no sostiene un escorpión.

Nikolai se quedó boquiabierto. —¿Por qué no? —se quejó.

—Sí, Kostya, ¿por qué no? —repitió Natalia.


Envió a su sobrina una mirada de advertencia, la más dura
que le había visto con ella. Natalia se calló, pero su sonrisa
sacarina me dijo que no se había rendido.

Me uní a Kon para decirle a Niko que no era seguro y que


sólo hay que tocar escorpiones si un adulto dice que es seguro.
—O mamá o... —Me interrumpí antes de la palabra "papá".
Niko no lo había dicho, Kon no lo había dicho. Se sentía como
un elefante en la habitación, uno que estábamos haciendo un
excelente trabajo en ignorar—. O yo o tu padre.

Natalia levantó las cejas, pero se contuvo de decir algo.

La cena de esa noche estuvo llena de risas y alegría. Natalia


nos contó elaboradas historias de sus aventuras en casa,
detallando todas las fiestas y personas que conoció, con algunos
ajustes por el bien de los niños pequeños. Respondió con
entusiasmo a todas las preguntas de Niko sobre los bichos, y
ambos estrecharon lazos por su amor a la naturaleza.

Después de la comida, nos separamos. Los niños querían


correr fuera, así que les puse sus abrigos de invierno y los dejé
libres en la hierba. Natalia y Roman se unieron a ellos, dando
patadas a una pelota y lanzándola al aire.

Konstantin se vio arrastrado a discutir sobre Tatiana, pero


me dio un beso en la frente cuando se fue. —Te veré más tarde
—dijo.

—Y terminaremos nuestra conversación.


No respondió, pero su expresión me dijo lo que pensaba de
mi persistencia.

Konstantin era el rey, el Pakhan. Su autoridad y sus


decisiones no debían ser cuestionadas. Pero yo no era uno de
sus pequeños Vory o guardianes caninos; si quería decir algo lo
diría. El hombre que amaba podía morder, pero yo también
tenía colmillos.

Una pelota salió volando hacia Roman y éste se dobló de


dolor al dar en su objetivo. Por un segundo, pensé que iba a
vomitar, pero entonces gritó: —¡Quién ha pateado eso!

Natalia y los niños se dispersaron y sus risas atravesaron la


noche.

Se tambaleó hacia mí y se desplomó en la hierba a mis pies.


—Me ha dado en la polla —refunfuñó—. Justo en la jodida
polla.

Me agaché junto a él, mostrando tanto mi diversión como


mi empatía. —Ah, te ha derribado un niño pequeño.

Roman me miró fijamente, con la mano aún tocando sus


pelotas. —Jódete, hermana.

Hermana. Mantuve la palabra cuidadosamente en mi mente


como si fuera un pajarito en la palma de la mano. Hace tres
años, Roman me había llamado hermana por primera vez. Era la
primera vez que alguien había expresado suficiente amor por
mí como para darme un título familiar. Para Roman, era un
término cariñoso y una prueba de cómo me había aceptado en
la familia.

Al crecer, mis primos nunca me habían tratado como una


hermana. Yo era la niña rara y torpe que podía hacer los
deberes de los mayores y que venía a cenar con ramitas en el
pelo. A mí tampoco me gustaban, para ser justos. Eran
aburridos y tontos, y pretendían dar miedo porque eran
grandes, tenía un recuento de cadáveres antes de la escuela
primaria. No me daba miedo ninguno de ellos.

—¿Me has perdonado por irme? —pregunté.

—Te perdoné en el momento en que saltaste de un árbol


sobre Konstantin como un gran gato —dijo Roman. Sus ojos
oscuros brillaron en la oscuridad—. Sois mi familia. Os quiero
pase lo que pase. Incluso cuando te comportas como una perra,
que es siempre.

Giré la cabeza para ocultar mi sonrisa. —Nunca te he dado


las gracias.

—¿Por qué?

—Por creerme cuando nadie más lo hacía. Ni siquiera


Konstantin.

A Roman le tocó apartar la mirada. Ambos agradecimos a la


noche su oscuridad: pudimos ocultar nuestros húmedos ojos y
nuestros temblorosos labios inferiores.
Empezaron a caer gotas del cielo. Pronto el suelo estaba
resbaladizo por el barro y nosotros estábamos calados hasta los
huesos. Los niños no corrieron hacia adentro, sino que se
pintaron la cara con tierra como si fuera pintura de guerra.
Roman y yo nos unimos a ellos en su juego de pillar, corriendo
por el jardín hasta que parecíamos más monstruos del pantano
que humanos.

En un movimiento de embaucador, tomé a Nikolai en mis


brazos antes que él tocara a Evva. Gritó, riendo demasiado
fuerte como para decir algo. Lo acuné en mis brazos como solía
hacer cuando era un bebé.

—¿Estás contento? —le arrullé.

Dejó de reír, con los ojos brillantes como un par de estrellas.


—Sí, mamá. Soy feliz.

El sol se desdibujaba en el cielo en tonos rosados y dorados


al comenzar el nuevo día. Me acurruqué bajo la ventana, con un
libro en el regazo. Las palabras se habían olvidado a cambio de
observar... no el hermoso horizonte que se despertaba, sino a
Konstantin y Nikolai. Dormían plácidamente mientras la
habitación empezaba a iluminarse, la cabeza de Niko
descansaba en el pliegue del brazo de Konstantin. Ambos
tenían expresiones idénticas, y ambos tenían la cabeza en la
cama. Nunca se habían parecido tanto.
Hogar.

La palabra estaba en mi mente como el bulbo de una flor,


floreciendo cada vez que veía a mi hijo y al hombre que amaba.

Hogar, hogar, hogar.

Por fin estaba en casa.

Los ojos de Konstantin se abrieron y sus oscuros iris se


fijaron en mí inmediatamente. Una lenta sonrisa somnolienta se
dibujó en su rostro.

—¿Cuánto tiempo llevas despierta? —refunfuñó mientras se


frotaba los ojos.

Apoyé la cabeza en la pared, con el afecto calentando mi


pecho mientras lo observaba. —Sólo un par de horas.

—¿No me has despertado?

—¿Y arriesgarme a interrumpir mi paz y tranquilidad?

—Mujer cruel. —Konstantin levantó la cabeza, viendo a


Niko dormido en sus brazos. Toda su expresión se suavizó,
mirando a nuestro hijo con tanto amor y devoción que me volví
a enamorar de él en ese tranquilo momento—. Está babeando.

—Antes roncaba.

—Pequeño demonio. —Kon le dio un beso en la cabeza


antes de mover el brazo con cuidado. Niko no se removió
cuando su padre salió de la cama, limitándose a enterrarse en el
cálido espacio que le quedaba.

—¿No estás cansado?

Se acercó a mí. Ladeé la barbilla y me miró, el aire abandonó


mis pulmones cuando su presencia se cernió sobre mí. Los
tatuajes brillaban bajo la luz dorada, las imágenes de cuchillos,
cicatrices y serpientes parecían más amenazantes.

Apreté un beso en su pecho, justo sobre la cabeza de una


serpiente.

Kon me pasó los dedos por el cabello. —Salgamos fuera —


dijo en voz baja.

—Hace mucho frío.

—Yo te mantendré caliente.

Pensé en los amaneceres antes de conocer a Konstantin. El


frío nunca me había molestado, la mayoría de los días apenas lo
sentía. Ahora podía sentir el frío, sentirlo retorciéndose en mis
huesos mientras el rocío se derretía de los pétalos a la luz de la
mañana. Era curioso. Casi como aprender a amar, aprender a
cuidar más de mí misma también me permitía sentir el frío... y
sentir el calor.

Tomé la palma extendida de Kon, enlazando mis dedos con


los suyos.
—¿Qué significa barro? —presionó un beso sobre la palabra.

—Mezcla pegajosa resultante de la suciedad y la lluvia.

Sus ojos brillaron. —No la definición literal, lyubimaya. ¿Qué


significa el barro para ti?

Las palabras de Niko bailaron en mi mente. Sí, mamá. Soy


feliz.

—Algo que me dijo Niko cuando jugábamos fuera.

—¿Antes que pusieras barro por toda la casa? —Kon sonrió


débilmente—. Los dos van a enfermar.

Ya podía sentir que me dolía la cabeza y se me tapaban los


senos nasales, pero no iba a admitirlo. —Estaremos bien.

Negó con la cabeza, conteniendo la risa para no despertar a


nuestro hijo.

Nos aventuramos a salir, con cuidado de no dar portazos ni


hacer demasiado ruido. La casa estaba silenciosa en el letargo, y
sólo Babushka estaba despierta. Estaba sentada en el alféizar de
la ventana, junto a la puerta principal, vigilándonos mientras
dormíamos. Su cola se agitó con irritación cuando nos vio, pero
no se opuso cuando salimos por la puerta.

La hierba crujía bajo nuestros pies mientras Kon me guiaba


hacia la enmarañada flora.
—¿A dónde me llevas?

—Ya lo verás.

Suspiré. —Odio las sorpresas.

Se limitó a sonreír.

Escondido en el jardín había un viejo invernadero. Hacía


tiempo que el interior había sido invadido por el jardín, lo que
hacía imposible abrir la puerta y entrar; Danika y yo lo
habíamos intentado varias veces. Ella se había cortado con los
cristales rotos y habíamos desistido.

Me di cuenta que el invernadero había sido podado por


completo. La puerta estaba abierta, los cristales sustituidos.

—¿Qué es esto?

Konstantin me apretó una mano en la espalda,


empujándome hacia delante. —Echa un vistazo.

La luz del sol brillaba a través de los cristales, iluminando


las hileras de mesas y macetas vacías. Había regaderas y
paquetes de tierra apoyados en las paredes, así como una
pequeña zona de asientos. Sencillo, pero no de una manera
aburrida, de una manera que implicaba que el invernadero
estaba esperando que alguien llegara y creara vida entre sus
paredes.

Se me llenaron los ojos de lágrimas.


—Konstantin...

Sólo crecía una única flor, la maceta situada en el centro del


espacio. Una dedalera púrpura.

—Para ti, mi Elena —dijo desde detrás de mí—. Un lugar


para que cultives tus plantas venenosas, donde las mascotas y
los niños no puedan alcanzarlas.

Me tapé la boca. La oleada de emociones en mi interior no


podía describirse con una sola palabra, no había ninguna
colección de las 26 letras del alfabeto que pudiera explicar con
exactitud el dolor, la felicidad y el amor que había en mi
interior.

—Date la vuelta —dijo suavemente.

Lo hice.

Sus manos sostenían una pequeña caja de terciopelo.

—Mi Elena. —Su voz era desgarradoramente suave—.


Desde el momento en que leí tus palabras, te he amado. Eras un
misterio que no podía desentrañar, una criatura mágica venida
para engañarme en el bosque. Eras mi igual, mi oponente.
Nunca ha habido nadie más para mí y nunca lo habrá. —Abrió
la tapa de la caja, revelando un hermoso anillo en su interior—.
Sería un honor para mí convertirme en tu marido.

Sentí que mis labios temblaban mientras las lágrimas


empezaban a resbalar por mis mejillas.
Conseguí susurrar. —Arrodíllate.

Konstantin parecía nervioso, pero preguntó: —¿De rodillas?

Asentí con la cabeza. —No soy una conquista, Konstantin.


No soy un territorio a invadir. Si me quieres, ponte de rodillas y
entrégate a mí. Tal vez te conceda la posibilidad.

Entonces el rey Tarkhanov, el Pakhan de la Bratva más


temida de la historia, se arrodilló ante mí. Presentó el anillo
como un caballero que ofrece a la reina una muestra de su
afecto.

—Lyubimaya, mi amor, mi emperatriz —dijo—. Conviértete


en mi consejera, Sovietnik y compañera. No dejes que haya otro
día en el que estemos separados.

Acaricié su rostro entre mis palmas.

La pregunta hizo que todo en mi interior se hiciera añicos.

—Elena, ¿me harías el honor de convertirte en mi esposa?

Las palabras me fallaron. En lugar de eso, rompí a llorar y


caí sobre él. Sus fuertes brazos me rodearon, estrechándome
contra su pecho con ternura y amor.

—¿Eso es un sí, lyubimaya?

Asentí entre los sollozos. —Sí, sí, me casaré contigo.


Konstantin deslizó el anillo en mi dedo. A través de las
lágrimas, pude distinguir la hermosa pieza de joyería. Una
esmeralda en forma de pera rodeada de piedras blancas, todo
ello sobre una banda de oro.

—Lo trajo Natasha. —Me besó los dedos, uno por uno—. Es
una reliquia familiar. En cuanto supo que habías vuelto, la
buscó.

Nos besamos suavemente.

—Pensé que ibas a decir que no —me dijo entre besos.

Me reí y volví a pegar mis labios a los suyos. —Pensé que


nunca me lo ibas a pedir.

Konstantin y yo hicimos el amor lentamente sobre la tierra,


olvidando cualquier preocupación por el desorden y las
manchas mientras consolidábamos nuestros sentimientos el
uno por el otro. Después, me abrazó a su pecho y vimos cómo
el sol iluminaba el invernadero, transformándolo de un suave
azul a un brillo dorado.

—¿Cuál es la primera planta que vas a empezar a cultivar?


— dijo—. Además de lo obvio.

Sonreí. —No lo sé. Aunque será venenosa.

Su risa se extendió por el cobertizo, bailando en los cristales.


—No esperaba menos.
Primero se lo dijimos a Nikolai. Todavía estaba dormido
cuando volvimos, con el culo al aire. No quise molestarlo;
parecía un cachorro de oso dormido. Su tranquilidad no duró
mucho, pronto se tiró un pequeño pedo y se despertó asustado.

Chicos, me reí para mis adentros.

—Tu padre y yo queremos compartir una noticia contigo. —


Me arrastré a la cama y crucé las piernas. Konstantin dejó de
ponerse la camiseta—. ¿Quieres saberlo?

—¿Saber? —repitió Niko. Se zafó de la manta y se arrastró


hasta mi regazo. Lo rodeé con mis brazos y lo colmé de besos—.
¿Saber qué?

—La noticia que tenemos tu padre y yo.

Konstantin se acercó a nosotros. —Es muy emocionante.

—¿Qué es? —miró entre los dos expectante.

Compartimos una mirada de afecto antes de volver a


prestar atención a nuestro hijo.

—Nos vamos a casar.

Niko no reaccionó realmente. Su nariz se arrugó. —¿Hora


de desayunar?

Me reí. —Vas a ser el portador de los anillos, chico salvaje.


Se quedó pensativo unos instantes antes de preguntar: —
¿Tortitas de arándanos?

Konstantin y yo compartimos una mirada de diversión por


encima de su cabeza. Los niños pequeños no se caracterizan por
su capacidad para comprender acontecimientos monumentales,
sobre todo cuando el tema de "¿qué hay de desayuno?" es
mucho más interesante.

Roksana fue la siguiente en enterarse. Nos pilló en el pasillo


de camino al desayuno y rompió a llorar en cuanto vio el anillo.

—Oh, Elena, Kostya. —Nos besó a los dos en las mejillas


antes de abrazar a Niko—. Me alegro mucho por vosotros. Esto
es un sueño hecho realidad, no tengo palabras.

El resto de la casa se enteró rápidamente después de eso.


Nos llovieron abrazos, besos y felicitaciones. Las fechas y los
arreglos florales se discutieron de improviso. Todo el mundo ya
sabía que sería algo pequeño y repentino, como si nos
levantáramos una mañana, sacáramos a todos al patio y
obligáramos a Artyom a casarnos después de ordenarse por
Internet.

Para celebrarlo, Dmitri nos hizo una tarta de frutas


improvisada. Para ser un hombre tan frío y temible, tenía una
forma pura y sincera de demostrar su amor.

La alegría se extendía por todos los pasillos y puertas,


llenando la casa hasta los topes. No había pensamientos sobre
Tatiana, ni sobre el dolor, ni sobre lo que estaba por venir. En
cambio, me senté con mi familia, hombro con hombro, con mi
mano en la de Konstantin y mi hijo acurrucado en mi regazo. El
anillo brillaba bajo las luces.

No dejaba de mirarlo. No de forma engreída. Nunca se me


había dado bien juzgar el precio o el valor de los metales y las
joyas. En cambio, hice rodar el anillo entre mis dedos con una
extraña sensación en el pecho.

Había llevado un anillo Falcone durante un tiempo. Lo


había odiado. Solía ver cuántas veces podía salirme con la mía
sin llevarlo. Incluso fingí perderlo en el jardín algunas veces.

No me molestó este anillo Tarkhanov. De hecho, a veces,


cuando estaba sola, admiraba la esmeralda. El verde hacía juego
con mis ojos, algo que Kon disfrutaba enormemente.

Como si estuviera hecho para ti, me dijo después del desayuno. Es


como si mis antepasados supieran que ibas a unirte a nuestra familia y
hubieran hecho un anillo a tu medida.

Puse los ojos en blanco, pero en secreto me alegré. Agostino,


Falcone, Strindberg. Todos esos nombres los había llevado como
sombreros, cambiándolos cada vez que cambiaba el tiempo.
Pero ahora tenía uno nuevo.

Cuando me encontré con los ojos de Natalia al otro lado de


la mesa, ella levantó su taza. —Tarkhanova —dijo, la palabra
silenciosa pero tan poderosa como un grito.
La alegría, como muchas cosas, no duró mucho.

Tatiana volvió a atacar esa misma noche.

—Los caballos han sido nombrados ilegítimos —dijo


Artyom.

Konstantin ayudó a todos explicando.

—Los caballos de carreras se enorgullecen de su buena


crianza. Que nos acusen de fingir la filiación, sobre todo desde
que Hilarión se ha dedicado a la cría, es una gran deshonra.
Nos han quitado los títulos y los inversores piden que se les
devuelva el dinero. —Miraba por la ventana, sumido en sus
pensamientos. Estaba balanceándose en la silla de su escritorio,
con la vista puesta en nuestra familia, que estaba desparramada
por la habitación.

—Tatiana viene a por mis inversiones y mi reputación —


dijo—. Una forma sucia de luchar, pero eficaz. Una forma de
luchar en la que he participado.

—¿Por qué esto? —preguntó Danika. Estaba sentada en el


suelo junto a Dmitri. Él apoyó una mano paternal en su cabeza.

—Si no tenemos dinero ni aliados, somos vulnerables —


explicó Kon—. Está retorciendo el cuchillo, parece.
—No quiero decir que te lo dije... —Natalia se interrumpió,
con los ojos encendidos de picardía. En un movimiento extraño
por parte de Kon, había invitado a su sobrina a la reunión.
Algún día sería una compañera de gobierno, y una enemiga en
cierto modo, una rival, lo que significaba que no se podía
compartir con ella información confidencial sobre la Bratva y
sus debilidades, pero aun así le había pedido su opinión sobre
Tatiana.

Todos le lanzaron miradas cargadas, lo que sólo la llevó a


soltar una serie de risas agudas.

—El huerto y la banya fueron sólo el principio, Kostya —dijo


Roksana—. Quiere venganza, y pretende tenerla.

Todas las miradas se dirigieron a Danika, que bajó la vista a


sus manos.

Sabía que tenía pesadillas con la bala que le atravesaba la


carne. Yo tenía pesadillas con su sangre en mis manos. Algunos
días me despertaba convencida que mis manos estaban pegadas
al líquido, y me pasaba años lavándolas en el lavabo hasta que
Kon me calmaba.

Artyom me miró brevemente, con sus oscuros ojos llenos de


cálculos, antes de volver a mirar a su Pakhan. —Tenemos que
derribarla, Kostya... antes que hiera a uno de nosotros... otra vez.

Dejé de balancearme.
Konstantin negó inmediatamente con la cabeza. —No,
Elena. Esa es mi decisión final sobre el asunto.

—Ella conoce tus debilidades, Kon —le recordé—. Ella vivió


contigo durante una década. ¿Yo? Tatiana no sabe lo que me
hace funcionar y eso la vuelve loca.

—No voy a repetirme.

Artyom tragó saliva. —Jefe, tal vez...

La mirada que le envió Konstantin podría haber arrancado


la piel de los huesos de Artyom. Artyom no parecía asustado,
un hombre menor se habría cagado encima, pero retrocedió.
Sabía cuándo su Pakhan no iba a ser empujado a cambiar de
opinión.

Roman parecía que iba a decir algo, pero Olezka le tapó la


boca con una mano, lanzándole una mirada de advertencia.
Entrecerré los ojos hacia él para darle más énfasis.

Babushka entró en la habitación con la cola balanceándose


detrás de ella. En un movimiento elegante, saltó sobre el
escritorio y se estiró sobre la caoba. Estaba claro que estábamos
interrumpiendo su siesta con nuestra "importantísima reunión".

Me encontré con los ojos de Konstantin, una discusión que


pasaba entre nosotros.

—¿Tienes otro plan? —pregunté.


No estaba tan enfadada con Kon como había pensado que
estaría. Sabía que sólo trataba de mantenerme a salvo; yo habría
hecho lo mismo si estuviera en su lugar. Aunque lo entendiera,
seguía enfadada porque pensara tan poco en mi inteligencia
como para que Tatiana pudiera hacerme daño.

—Sé que eres muy capaz de derribar a Tatiana por ti misma.


—Leyó mis pensamientos—. Pero también sé que Tatiana es
muy capaz de hacerte daño.

—Estaré bien.

—Podrías estar embarazada, Elena.

—No lo sabemos.

Danika jadeó y se puso una mano sobre el corazón. —Es


justo una bala tras otra.

Todos la fulminamos con la mirada.

Ella sonrió tímidamente. —¿Demasiado pronto?

—Será demasiado pronto siempre —gruñó Roman.

Danika se puso roja.

Su relación seguía siendo la serpiente de cascabel que todos


intentaban evitar pisar. Roman apenas podía mirar a Danika la
mayoría de los días, y a cambio, Dani no había tenido su
habitual encanto. La energía entre ellos era difusa y tensa, y
hacía que quien estuviera cerca de ellos se sintiera incómodo y
frustrado.

Le había dicho a Kon que quería encerrarlos en una


habitación juntos, pero me había desaconsejado. Algo sobre
cuestiones de salud y seguridad.

Natalia miraba entre ellos, con los ojos marrones muy


abiertos. Se parecía sorprendentemente a Niko en ese momento,
con la cara abierta por una suave curiosidad. Fue esa similitud
la que me dijo que estaba a punto de preguntar algo
increíblemente volátil.

Abrió la boca. —Vosotros dos...

—Natasha —advirtió Kon.

Ella le envió una pequeña sonrisa. —Tío.

Kon estaba de pie junto a su sillón, con la mano apoyada en


el respaldo. De vez en cuando su pulgar me rozaba el cuello,
provocándome escalofríos.

—¿El plan es matarla?

Silencio.

Por un segundo, no estuve segura de quién había hecho la


pregunta. Miré a Roman, porque era algo que esperaba que
dijera, pero estaba mirando a Dmitri. Pronto, todos miramos a
Dmitri.
Konstantin me había dicho una vez que siempre se
imaginaba a Dmitri como un lago negro helado con un
monstruo congelado escondido en sus profundidades. Algo
como sacado de un cuento de hadas, había explicado cuando yo
había arrugado la cara. No fue hasta este momento que estuve
totalmente de acuerdo con él.

El exterior de Dmitri era la superficie helada y la ira que se


arremolinaba tras sus ojos azules era la monstruosa serpiente
que se alimentaba de pescadores y niños solitarios.

—¿Matarla? —dijo Roksana. Las palabras en su boca


sonaron torpes y fuera de lugar, como si su lengua nunca se
hubiera curvado para decir la palabra matar.

Kon estaba evaluando a Dmitri. Había un brillo en su


expresión que no podía identificar. —Es demasiado peligrosa
para seguir con vida.

Roman se acercó a Kon, mientras Artyom se acercaba a


Dmitri. Ambos se preparaban para la lucha.

Me eché hacia atrás y rodeé la muñeca de Kon con la mano.


Él unió sus dedos con los míos inmediatamente.

—Lo haré yo —dijo Dmitri con voz hueca—. Es mi culpa.


Pagaré las consecuencias.

—Nadie espera que lo hagas, Dima —murmuró Roksana—.


Prefiero hacerlo y ahorrarte el dolor.
A Artyom no le gustó esa idea. Todo su rostro se
ensombreció.

—Discutamos esto más adelante. —Konstantin había visto


que las semillas de la aprensión empezaban a brotar y las
arrancó de raíz con sus diplomáticas palabras. La sala se
acomodó a sus órdenes, pero no me perdí las miradas, las
decisiones y las preguntas que pasaban de ojo en ojo.

Natalia se estiró como un gato viejo. —Perdona, tío, hablar


de esta perra me ha puesto de mal humor. Voy a buscar a los
niños. —Salió en una espiral de movimiento, llamando a su
primo.

La sala se dispersó lentamente tras ella. Danika fue a decirle


algo a Roman, pero éste se empujó fuera de la habitación, casi
llevándose a Roksana con su determinación. Pronto nos
quedamos solos Konstantin y yo, que seguía sentada
incómodamente en su silla y él se perfilaba a mi lado.

Antes que pudiera pronunciar una palabra, dijo: —Quiero a


Tatiana muerta.

Incliné la cabeza, dejándole hablar.

—Quiero echarla a los perros y dormirme con sus gritos.


Quiero romperle todos los huesos del cuerpo hasta que sea una
marioneta que se pueda controlar. —Inspiró profundamente—.
Ella me quitó, me robó. No hay dolor que pueda causarle que
satisfaga el odio que siento por ella y, sin embargo, anhelo
poder mirar por mi ventana y ver su cabeza en un palo.
Me llevé su mano a los labios, besándola suavemente. —Ella
pagará por lo que ha hecho a nuestra familia, Kon.

—No dejaré que arriesgues tu vida. —Tal honestidad, tal


súplica. La última vez que me había hablado así fue hace tres
años. En esta misma habitación. Cuando dije que quería irme, y
él me rogó que me quedara—. Solo hay un límite que puedo
soportar, lyubimaya, y si te ocurriera algo...

—¿Crees que te amo menos?

Las fosas nasales de Kon se encendieron. —No, no, claro


que no.

—¿Crees que soy menos inteligente que tú? ¿Menos capaz?

—No. Nunca.

—¿No confías en mí?

Se agachó y me cogió el rostro entre las palmas de las


manos. Nuestras respiraciones se mezclaron mientras nuestras
narices se rozaban. Pude ver mi reflejo en la oscuridad de su
pupila, toda mi expresión vulnerable de amor.

¿Así es como me ve él? me pregunté. ¿Parezco estar enamorada?


¿Soy ahora una criatura de amor y no de apatía?

—Confío en ti más que en mí mismo.

Apoyé mi frente en la suya. —Muéstrame.


Konstantin tomó mis labios entre las suyas, besándome
suavemente. Sabía a té y a felicidad.

Podría hacer esto durante toda la eternidad, pensé. Podría besar a


este hombre durante mil años, un millón de años.

Mi cuerpo no duraría otros setenta como máximo, pero no


me preocupé por los años que estaban por venir. En ese
momento, me sentí envuelta en un instante de tiempo,
embriagada por el amor que Kon y yo compartíamos y por la
sensación de sus labios contra los míos.

—Muéstrame —repetí mientras nuestros labios se


separaban.

—Por el resto de nuestras vidas —prometió.


Capítulo 27

Konstantin Tarkhanov
Me desperté con un par de ojos verdes.

—¿Podemos ir a ver a Loshadi? —preguntó Niko.

Levanté la cabeza, viendo el reloj. Las 5:09 de la mañana. A


mi izquierda, Elena seguía dormida, con el rostro tranquilo
mientras dormía. Niko se había subido a la cama y estaba
sentado a mi lado, con las manos en el regazo y la expresión
más dulce posible.

—¿No quieres dormir?

Sacudió la cabeza enérgicamente. —No estoy cansado.

Volví a mirar a Elena. Nunca había sido una gran


durmiente, y era cruel despertarla cuando tardaba tanto en
calmarse lo suficiente como para intentar dormir.
—Bien, vamos a ver a Loshadi.

—¡Sí!

—Tranquilo, mi chico, no queremos despertar a tu madre.

Se llevó un dedo a los labios. —Shh.

—Eso es. Shh.

—Pequeñas voces, ¿vale? —susurró; su susurro no estaba


muy bien practicado, así que hablaba a un volumen normal,
pero con voz ronca.

Salimos antes que Elena se removiera, aunque tuve que


tomar algo de ropa y cambiarme en mi estudio para evitar que
Nikolai la despertara. Su excitación era evidente, toda su figura
vibraba de energía mientras yo trataba de ponerle la ropa. Se
resistió cuando llegamos a los zapatos.

—No, lo hago yo.

Levanté las manos en señal de rendición, observando cómo


jugueteaba con el velcro. —Puedes hacerlo tú.

Se esforzó, tardando mucho más que si lo hubiera hecho yo,


pero finalmente consiguió que se pegaran. Para mostrarme,
movió los pies.

—Buen chico. Abrigo lo siguiente.


Niko tuvo una reacción física a la idea de ponerse un abrigo.
—¡Sin abrigo!

—Te vas a congelar si no te pones un abrigo —razoné.

—Noo —gimió—. No abrigo.

—Sin abrigo. —Me lo metí bajo el brazo por si acaso. Lo más


probable era que al final lo necesitara. Antes que saliera el sol,
la tierra estaba tan fría que se podía ver nuestro aliento en el
aire—. ¿Quieres ponerte al menos un gorro? Tu madre no estará
contenta si te traigo de vuelta y tienes carámbanos por pelo.

Niko se tocó los mechones rubios cohibido. —


¿Carámbanos?

—Claro, mi chico. Podrías parecerte al Padre Frost.

Sacudió la cabeza. —No quiero tener el pelo helado.

—¿Te pondrás un gorro entonces?

No parecía convencido, pero no intentó detenerme por la


fuerza mientras le colocaba el gorro en la cabeza. Niko pronto
descubrió que cada vez que saltaba, el pompón de la parte
superior del gorro rebotaba. Siempre se puede contar con que
los niños pequeños encuentren formas extrañas de molestar al
mundo que les rodea.

A mí no me importaba mientras estuviera algo protegido


del frío.
Nikolai se adelantó mientras nos dirigíamos a los coches. En
lugar de ir hacia el vehículo, se dirigió al camino del jardín.

—Es una larga caminata —le advertí.

—Mamá dice que es un camino secreto. —Su tono implicaba


que yo era un idiota por creer otra cosa—. El mago vive aquí.

—¿El mago? ¿Rifat? —Me reí. Niko me miró de soslayo—.


No es un mago, Nikolai. Trabaja para mí.

Niko frunció las cejas, pero pronto se olvidó del tema


cuando vio una ardilla. Se movió rápidamente, corriendo hacia
ella. Lo atrapé unos centímetros antes del desastre.

—Ardilla —gritó encantado.

—Déjala en paz. Sólo mira. —Me agaché a su lado y me


llevé un dedo a los labios—. Silencio ahora, o le asustarás.

Niko me imitó, doblando las rodillas y observando el árbol


al que se había subido la ardilla. Un momento después, su
tupida cola se asomó, haciendo que Niko se sobresaltara de
emoción. Me miró para asegurarse que la había visto, con sus
ojos verde musgo brillando de asombro y alegría.

El viento se movía entre los árboles, cantando la canción de


cuna al mundo mientras el sol salía por el horizonte. Si a
Nikolai le molestaba el frío, no lo demostraba, ya sea porque no
lo sentía o porque tenía la terquedad de su madre. Ambas
razones eran muy probables.
El camino crujía bajo nuestros pies a medida que nos
aventurábamos. Niko seguía desviándose del camino,
interesado en los animales y en los troncos para trepar. Intenté
mantenerlo lo más cerca posible, aunque él insistía, su madre le
dejaba trepar. Sin embargo, Niko no hizo ningún berrinche
cuando le dije que no. Imaginé que era porque ya estaba
acostumbrado a escuchar esa palabra.

—Cuidado con ese tronco, Niko —le advertí mientras


trepaba por un árbol caído.

Se bajó de un salto, pero en cuanto mi atención se alejó de


él, volvió a saltar sobre él.

Sacudí la cabeza.

Finalmente, el bosque se abrió, revelando las extensiones de


prados verdes y el establo en la distancia. Pude ver a Odessa y a
Duquesa en el pequeño prado, la yegua pastando mientras la
potra retozaba felizmente. Niko saltó emocionado.

—¿Puedo acariciar ahora? —estaba claro que no había


olvidado mi promesa.

—Puedes. Vamos a coger unas zanahorias.

Niko no necesitaba mi ayuda. Sabía dónde estaba todo; los


mozos de cuadra le habían enseñado incluso a preparar los
distintos piensos para los caballos. Para coger el mayor número
posible de zanahorias, me pasó un puñado.
Basil e Hilarion observaron desde los otros prados cómo
Niko trepaba por la valla y ofrecía las golosinas a las hembras.
Odessa se acercó inmediatamente, mientras que Duquesa dudó.
Todavía no estaba tan acostumbrada a los humanos como su
madre.

Después que Odessa comiera unas cuantas zanahorias,


Duquesa se armó de valor y se acercó danzando. Se pegó a su
madre, pero Niko le tendió una zanahoria. Agarré la cabeza de
Odessa para que no se la arrancara de la mano.

—Aquí tienes, caballito. —Su voz era suave y atrayente.

La potranca cogió la zanahoria entre los dientes,


apartándose. Se alejó trotando unos pasos de nosotros para
llevarse la zanahoria a la boca, pero no sabía qué hacer con ella.

Niko me miró, con una expresión tan brillante como el sol


naciente. —Es demasiado rápida.

—Tal vez puedas acariciarla en otro momento. Cuando esté


acostumbrada a ti.

Bajó de la valla, asintiendo. —¿Alimentar a Baz?

—Estoy seguro que a Basil le gustaría mucho. ¿Quieres


montarlo?

—¿Montar? —Niko comenzó a rebotar de un pie a otro—.


Sí, por favor.
—Vamos, entonces. Deja que te enseñe a ensillarlo.

Me sorprendió lo mucho que Nikolai prestó atención


mientras yo preparaba a Basil. Se quedó sentado en el cajón,
con las manos en el regazo y los ojos pegados al caballo. Le
mostré cómo apretar la cincha y medir los estribos, e incluso lo
levanté para que probara si la silla estaba bien puesta. Para ser
un niño rebosante de energía e inquietud, se mostraba tranquilo
y atento con los caballos.

El orgullo se apoderó de mi corazón. Esto es algo que ha


heredado de mí, pensé. Mi hijo y yo compartimos una afición, un
interés.

Basil estaba relajado, aunque hinchaba el estómago cuando


intentaba apretar la silla de montar. Era el único caballo que
dejaba montar a Niko; Odessa e Hilarión eran demasiado
volátiles para que mi hijo aprendiera a montar.

Encontré el mejor casco que teníamos y ayudé a Nikolai a


ponérselo. Se revolvió molesto cuando le ajusté las correas, pero
le advertí que no habría cabalgata si su madre se enteraba que
le había dejado el cerebro revuelto. Cedió con un miserable
suspiro.

El Vory y los perros parecían estar a la vista. Los ojos


curiosos nos siguieron a Niko y a mí cuando llevé a Basil a la
pista, con el niño a cuestas. Sabía lo que pensaban; con la boda
de Elena y la mía, Nikolai era oficialmente mi heredero y el
próximo Pakhan. Sus instintos de protección se habían
duplicado, incluso los perros parecían sentirlo.
Los ignoré a todos mientras ataba a Basil y me volví hacia
Niko.

—¿Cuál es la regla número uno? —pregunté.

Los ojos de Niko estaban puestos en Basil y no en mí. —


Espera.

—Esa es la regla número dos —musité—. ¿Cuál es la regla


número uno?

Se encogió de hombros.

—Escúchame. Montar a caballo es peligroso, ¿vale? Si te


digo que hagas algo, lo haces.

No estaba acostumbrado a que me desobedecieran; la


mayoría de la gente tenía demasiado miedo como para siquiera
considerarlo. Mi hijo no compartía su miedo.

Su nariz se arrugó. —Noo.

—¿No? —levanté una ceja—. No quiero que te pase nada,


así que tienes que hacerme caso para estar a salvo. De lo
contrario, podrías resultar herido. No quiero eso. ¿Y tú?

Los ojos verdes me miraron antes de volver a Basil. Suspiró.


Yo escucho.

—Buen chico.
Levanté a Nikolai en la silla de montar. Se le dio muy bien,
agarró las riendas y se colocó en la posición correcta de
inmediato. La luz del sol captó los mechones sueltos de su
cabello y supe que mis mechones a juego también brillarían.
Qué pareja debíamos hacer, me reí para mis adentros. El rey y el
príncipe.

Mi hijo mostró afinidad por la equitación y quedó claro a


los pocos minutos de subirse a la silla que iba a ser un hábil
jinete cuando creciera. No tardó mucho en que Niko no me
necesitara para guiar a Basil, y aunque no me separé de él,
¿quién dejaría a un niño de tres años desatendido en un
caballo? observé con orgullo cómo aprendía cada lección que le
enseñaba.

Basil era lento y perezoso por naturaleza, pero caminaba un


poco más rápido cuando yo le instaba. La risa de Niko se elevó
en el aire como un pájaro que se eleva hacia el cielo.

—Pronto estará el desayuno —dije—. ¿Quieres volver a la


casa?

Niko puso cara de horror. —¡No!

No pude evitar la risa. —Tu madre nos echará de menos.

—No, no lo hará. —Sacudió la cabeza enérgicamente. Basil


dio un respingo—. ¿Podemos quedarnos?

—¿Qué dices?
—¿Podemos quedarnos, por favooooor, papá?

Mi risa cesó bruscamente.

Nikolai no se dio cuenta de mi repentina conmoción. Se


limitó a mirarme con sus grandes ojos verdes, con expresión
suplicante. —Por favor, papá.

Papá. Una sola palabra, un título que nunca había utilizado.

Había imaginado a mi hijo innumerables veces.

Cuando pensaba en mi imperio, construía a mi hijo en mi


mente, un rey que me reemplazara. Uno que tendría miedo de
matarme.

No había considerado sus años de juventud, cómo vendría


al mundo indefenso y dócil. No había considerado que podría
tener los ojos de Elena o mi color de cabello. Que cuando me
mirase, sólo brillaría la devoción y el amor, sin encontrar un
solo pensamiento astuto.

Fue en ese momento cuando sentí que las últimas semanas


se reducían a sus ingredientes crudos.

Era padre. Tenía un hijo.

Tenía a alguien que me necesitaba y buscaba orientación,


alguien que confiaba en mi consejo y experiencia. Yo era su
maestro, su guía y su protector.
Mi relación con mi padre nunca había sido positiva. Lo
único que le debía a ese hombre eran mis genes. ¿Cómo sería yo
como padre si el que tuve nunca había sido más que cruel?
¿Tenía razón mi sobrina cuando decía que Nikolai tendría
suerte de tenerme? ¿Acaso esos años de cuidar a Danika y
Roman me habían preparado lo suficiente?

No era un hombre ansioso; no era de los que se estresan y se


vuelven irracionales con las emociones. Eso era lo que me
convertía en un buen Pakhan; tomaba decisiones, era un líder y
un rey. No había lugar en mi psique para el nerviosismo y la
vacilación.

Sin embargo, en ese momento, por primera vez en mi vida,


sentí una sacudida de miedo.

¿Arruinaría la vida de Nikolai? ¿Estaría esperando el


momento para matarme?

¿Debí dejarlos solos a él y a Elena?

Fue su voz la que cortó mis pensamientos. —¿Cinco


minutos más?

—Tómate el tiempo que quieras —dije.

Su sonrisa era más brillante que el sol.

Caminé junto a él mientras "dirigía" a Basil en círculos. En


cada bucle, Niko se mostraba más y más confiado, y aunque
hubiera pensado que se aburriría de la repetición, no mostraba
signos de detenerse.

Era bastante tarde para el desayuno cuando Elena llegó a la


boca del bosque. En su mano llevaba dos platos. Por la
agudización de las orejas de los perros, estaba claro que nos
había traído el desayuno.

—¡Hola mamá! —gritó Niko, saludando con la mano.

—Las dos manos en las riendas —le recordé.

Se corrigió rápidamente.

Elena parecía embelesada con el niño. —Tienes un aspecto


natural, cariño. ¿Ya has terminado? Te he traído el desayuno.

—No, no ha terminado —dijo rápidamente.

Atrapé su mirada, enviándole una cálida sonrisa. —Va a ser


un magnífico jinete.

—Suenas muy orgulloso.

—Lo estoy. Nunca he visto a nadie aprender a montar a


caballo tan rápido como lo ha hecho Niko. —Elena me miró con
humor—. Deberíamos conseguirle un poni propio —añadí.

Ella arqueó una ceja. —¿Es eso posible?

Entendí su tono. —Con tu bendición, por supuesto.


—No sé nada de equitación —musitó—. Debe obtener esto
de ti. Esto y ese cabello suyo.

—Quizá los demás sean morenos.

Sus mejillas se fruncieron mientras sonreía. —Creía que era


pelirrojo cuando era un bebé, pero sólo era la costra láctea2.

Eso me hizo reír. Me imaginé a la joven Elena mirando al


bebé Niko, preocupada por el cabello que brotaba de su
pequeño cuero cabelludo. —No creo que tengamos ningún
pelirrojo.

El plato que Elena había preparado para mí estaba cubierto


de comida. Era obvio que había hecho los platos antes del
desayuno. Si los hubiera hecho ella misma, después, sería un
conjunto de todos los alimentos feos y quemados que nadie
tocaba y que siempre acababan en los cuencos de los perros.

Nikolai había visto la comida, y su atención se estrechó.

—¿Qué tal si le damos un descanso a Basil y tú puedes


desayunar?

Su barriga retumbó, enviando a Niko a una espiral de risas.


—¿Otro paseo después?

—Si te sientes con ganas, por supuesto.

2 La costra láctea o mejor dicho dermatitis seborreica del lactante, es una


condición de la piel no infecciosa que es muy común en los bebés, generalmente se inicia
en las primeras semanas de vida y desaparece lentamente durante un período de
semanas o meses.
Desayunamos estirados sobre la hierba, bañándonos en el
sol y la brisa de la mañana. Niko pronto descubrió que podía
atraer a los grandes pastores caucásicos con trozos de su plato,
aunque su madre y yo le advirtiéramos que no lo hiciera.

—Los perros tienen mucha comida —le dije. No hace falta


que compartas la tuya.

Niko se agachó en su sitio, chupando un trozo de melón. El


zumo le corría por los dedos y la camisa. —Bien, papá.

Elena se quedó congelada en su sitio.

Le cogí la mano y le envié una suave sonrisa. Ella volvió a


animarse, enviándome una sonrisa de infarto.

Niko divisó algo en la distancia y salió corriendo.

—¿Papá? —dijo Elena cuando se fue—. ¿Cuándo ocurrió


eso?

—Esta mañana.

Sus ojos bailaron sobre mi rostro, viendo más de lo que


quería mostrar. —Pareces preocupado. —Ella inclinó la cabeza
hacia un lado—. ¿Por qué?

—¿Qué te hace pensar que estoy preocupado?

Apoyó sus dedos en mi frente, trazando los signos de la


edad. —Puedo verlo.
La agarré de la muñeca y apreté los labios contra su mano.
—No quiero ser un padre terrible —dije con sinceridad—. Mi
padre no era un buen hombre y lo maté con mis propias manos
para castigarlo por ello.

—Las manos de Nikolai son demasiado pequeñas para


hacerte daño.

Le envié una mirada cargada.

Los labios de Elena se torcieron y apretó su nariz contra la


mía. Me incliné hacia su tacto. —No te preocupes, Kon.
Nuestros padres sólo se preocupaban por ellos mismos y por
sus propios placeres. Desde que conociste a Nikolai, te has
dedicado a su felicidad y comodidad. —Su mirada era
profunda y seductora, atrapándome en su órbita—. No te
habría dejado acercarte a él si hubiera pensado que ibas a ser
una amenaza para su crecimiento.

No lo dudé ni un segundo. Elena protegía ferozmente el


bienestar de Nikolai, y aunque podía ser un poco relajada
cuando se trataba de acrobacias y de tratar el mundo como un
gimnasio de la selva, no dejaría que su hijo sufriera ningún
daño. No importaba lo que tuviera que hacer.

Niko volvió corriendo, con una margarita en la palma de la


mano. —Para ti, mamá.

—¿Para mí? —hizo una demostración de oler la flor—. Es


preciosa. Gracias, cariño. ¿Beso?
Le tendió la mejilla y ella lo colmó de besos.

He pasado el día con Elena y mi hijo. Cepillamos a los


caballos y Niko ayudó a los mozos de cuadra a preparar sus
piensos. Recogimos flores y tomamos el sol, antes de volver a la
casa para comer. Mi corazón estaba pleno mientras atendía a mi
futura esposa y a mi hijo, haciéndoles reír y relajarse.

La oscura nube de Tatiana arrojaba sombras sobre nuestra


felicidad, pero nadie se atrevía a mencionar su nombre. Incluso
esa noche, mientras Elena y yo estábamos solos en la oscuridad,
enredados bajo las sábanas, evitamos el tema, sin que su
nombre arruinara todo el día.

El plan de Elena estaba en el fondo de mi mente. Me oponía


a ello, a que Elena se pusiera en peligro. Pero si miraba más allá
de mis instintos, racionalmente, sabía que era uno de los
mejores planes que teníamos. Tatiana había sido más astuta que
nosotros en cada esquina. La única persona que tenía un
historial de pillar sus mentiras era Elena.

Durante la noche, apreté mis labios contra la cabeza de


Elena, respirando profundamente. Todavía no estaba dormida,
pero no se movió cuando pasé mis dedos por su brazo,
trazando las palabras que se enroscaban sobre la piel
aceitunada.

Barro, jardín, escudo.

Entre el pulgar y el índice destacaba la palabra familia.


Había trazado sobre ella varias veces con bolígrafos de distintos
colores. Tracé los bucles y las líneas hasta que el movimiento
fue subconsciente.

Los planes y la realidad mantenían mi mente cautiva.


Quería a Tatiana muerta, pero ¿cómo iba a echarle las manos al
cuello si había desaparecido con el viento? En los tres años
transcurridos desde que se fue, no había dicho ni pío. No fue
hasta que Elena volvió a mí, que ella también se dio a conocer
una vez más.

—Duerme, Kon —susurró Elena, interrumpiendo mis


pensamientos—. Piensa en ella mañana.

Obedecí.
Capítulo 28

Konstantin Tarkhanov
Nikolai hizo una mueca, con la lengua fuera y la nariz
arrugada.

—¿Es asqueroso?

Mi hijo había decidido que la crema de afeitar se parecía lo


suficiente al algodón de azúcar como para intentar comérsela.
Le había pillado justo cuando se había metido el dedo en la
boca, con la cara deformada al instante mientras el sabor
abrumaba sus sentidos.

Estaba sentado en el banco del baño y me miraba afeitarme.


Le había dado una navaja sin filo para que me copiara, pero su
estómago había hablado más fuerte y había decidido intentar
comerse la espuma blanca.

—Toma un poco de agua —le dije cuando empezó a


escupir. Le quité la espuma que quedaba en la boca y luego
metí las manos bajo el lavabo y se la llevé a la boca. La engulló
rápidamente, sin dejar de hacer muecas.
—Ewww —gimió.

—No es para que te lo comas —musité—. Es para afeitarte


la barba.

Niko se frotó la barbilla desnuda. —Sabe mal.

—Apuesto a que sí.

Me limpié la cara. —¿Estás emocionado por la boda?

Asintió con la cabeza. —Mmhmm. Mamá dijo luces y


comida y Loshadi y Baba.

—No creo que los caballos vengan —musité—. No caben en


los asientos.

—Lo dijo mamá.

—Oh, vale. Error mío. —Le revolví el cabello y soltó una


risita—. Tu madre ha dicho específicamente que quiere esta
cabecita esté peinada para la ceremonia. ¿Qué te parece?

—Sin cepillar.

—¿No? —Me reí—. Muy bien. Es tu cabeza.

Sonaron voces fuera del baño, principalmente el tono


molesto de Roman.

—No veo por qué tenemos que llevar estos estúpidos trajes
de mierda —decía—. Probablemente Elena se presente con un
jersey y descalza. Sin embargo, yo tengo que ponerme un
esmoquin.

A Nikolai le pregunté: —¿Te has lavado los dientes?

Él sonrió. —Sí.

—¿Estás seguro?

Dudó. —Sí.

—¿Si toco tu cepillo de dientes, estará mojado?

Niko suspiró. —Hazlo ahora.

Le ayudé a ponerse en pie, observando cómo se cepillaba


los dientes para asegurarme que lo hacía. Se enfadó cuando
añadí más pasta de dientes a su cepillo, ya que apenas se había
puesto un centímetro.

—Se te van a caer los dientes si no usas mucha pasta —le


recordé.

—Es asqueroso.

—¿Tan asqueroso como la crema de afeitar?

Parecía que se lo estaba pensando.

Una vez cepillados los dientes, aseado el cabello y afeitada


la barba, fuimos al dormitorio. Mis hombres merodeaban por la
habitación, incluido Antón, que se quedó quieto para su padre
mientras Dmitri le anudaba la pajarita.

Artyom me dio una palmada en el hombro a modo de


saludo.

—¿Cómo te sientes?

Me encogí de hombros en la camisa. —Bien. ¿Consiguió


Roman los anillos?

—Todo va según lo previsto —me aseguró—. Roksana no


dejará que nada salga mal. Incluso ha conseguido que
Babushka se ponga un vestido.

—Pobre gata.

Roman se tiró del cuello de la camisa, murmurando en voz


baja.

—Sé cómo se siente.

Olezka estaba ayudando a Nikolai a ponerse la camisa,


aunque mi hijo parecía muy desinteresado. Elena me había
advertido que el niño ensuciaría la tela blanca antes de
comenzar la ceremonia. Le había dicho que podía mantenerlo
limpio, pero la mirada decidida de Niko no me hizo sentir tan
seguro.

En retrospectiva, tal vez una boda en el jardín no era el


curso de acción más inteligente.
—¿Está nervioso, jefe? —preguntó Roman.

Dmitri negó con la cabeza. —¿Por qué iba a estar nervioso?

—Está a punto de ser encadenado para el resto de su vida,


por Elena, de todos modos. —A Niko le dijo: —Tu madre es
una loba.

—No, es una humana.

Sonreí y le revolví el pelo a mi hijo.

—Todos tenemos una pequeña bestia dentro de nosotros,


hijo mío. Especialmente tu tío Roman.

—Al menos soy libre —replicó Roman.

Eso me hizo reír. —¿Lo eres?

Sus mejillas se pusieron ligeramente coloradas ante lo que


implicaba mi tono. El tema de él y Danika era el avispero que
ninguno de nosotros quería hurgar.

Todos estábamos vestidos de esmoquin, incluidos los niños.


La ceremonia no empezaría hasta dentro de una hora, pero la
estrechez de la sala hacía que mis hombres estuvieran
inquietos. Cuando Anton y Nikolai se pusieron a jugar al pilla-
pilla para quemar algo de aburrimiento, nos dirigimos hacia
abajo y al jardín.
Divisé a Babushka, con una gran falda blanca atada a la
cintura. Parecía furiosa.

Artyom me sorprendió un momento a solas mientras el reloj


nos acercaba cada vez más a la celebración de la boda. Me
apretó la nuca en señal de afecto fraternal.

—Me alegro por ti —dijo—. Hace tiempo que quería esto


para ti.

Incliné la cabeza.

—Gracias, hermano. Sin ti, no tendría ninguna felicidad que


celebrar.

—Qué lejos hemos llegado de los adolescentes que corrían


por las calles de Moscú. Me pregunto qué pensarían de
nosotros.

—Me imagino que se preguntarían si podrían robarnos.

Artyom compartió mi risa. —En efecto. Bastante atroces,


¿no?

—Seguimos siendo atroces, sólo que con mejores trajes.

—Y zapatos.

Los dos volvimos a reírnos.

Me quedé callado cuando vi el montaje de la boda en el


jardín. Nunca se había hablado del lugar de celebración; todo el
mundo había sabido inmediatamente que Elena y yo nos
casaríamos en la finca. O en la biblioteca o en el jardín, había dicho
Roksana, dependiendo del tiempo. Habíamos sido bendecidos con
un día soleado, lo que nos permitió casarnos al aire libre.

Era un lugar pequeño e íntimo, pero no por ello menos


hermoso. Unas cuantas sillas se alineaban a ambos lados del
pasillo, conduciendo al cenador. Las flores y las enredaderas se
enroscaban alrededor del arco de la boda, y sus tallos besados
por la escarcha parecían un país de las maravillas invernal. Se
habían dejado mantas en las sillas y se habían confeccionado
ramos de invierno para decorar.

A Elena y a mí nos habían prohibido verlo esta mañana.


Danika había supervisado la vigilancia de la puerta y resultó
ser todo un obstáculo.

—¿Has hecho todo esto en pocas horas?

—Sólo es pequeño —razonó Artyom—. Cogimos las sillas


del comedor y encontramos el arco en la propiedad. Hay flores
por todas partes, así que no fue difícil encontrarlas. En realidad,
lo más difícil fue despejar el espacio para montarlo. Tenemos
que empezar a cortar los arbustos.

—Ninguna boda por la iglesia para Elena y para mí —dije,


refiriéndome a la boda de Artyom y Roksana.

Él sonrió débilmente. No sabía si era porque estaba


pensando en el día de su boda o porque le divertía la ironía.
—He estado esperándola desde ese momento. —Su frase
fue tan abrupta que por un segundo no supe a qué se refería.

—¿Esperando a quién?

—A Elena.

Arqueé una ceja. A lo lejos, pude oír los gritos de Niko y


Anton mientras entraban y salían de los arbustos. No necesité
darme la vuelta para saber que ya estaban cubiertos de tierra; a
Roksana no le impresionaría.

—¿Estabas esperando a Elena? ¿Has olvidado el tiempo que


tardaste “en entrar en calor” con ella?

Artyom no refutó mi afirmación.

—Me lleva mucho tiempo entrar en calor con todo el


mundo.

—Excluyendo a Roksana.

—Para mí, Roksana no es todo el mundo. —Me miró, con


los ojos negros como cuervos encendidos por algún
conocimiento que yo no tenía—. Nunca pensé que ninguno de
los dos se enamoraría y se casaría, que tendríamos familias
como las que veíamos en la televisión. Siempre había supuesto
que te reproducirías para tener un heredero y que eso sería el
fin de nuestros intentos de formar una familia. Pero entonces vi
a Roksana.
—Lo recuerdo.

Los labios de Artyom se crisparon. —Desde el momento en


que descubrí la euforia que te produce el amor, el consuelo y la
felicidad que aportan a nuestras vidas las mujeres que amamos,
he anhelado que tú también la encontraras. Siempre esperé que
conocieras a alguien digno de estar a tu lado, alguien que no
aceptara tu carismático exterior, sino que viera el hombre que
eres por dentro.

—Lo hice.

—Lo hiciste. La encontraste y me horrorizó. Era una viuda


y, francamente, un grano en el culo. Quiero a Elena —añadió al
ver mi expresión—, pero no se parece en nada a lo que había
imaginado para ti. Aunque dudo que alguien imagine a alguien
como Elena como su verdadero amor... excepto tú, supongo.

Arqueé una ceja, instándole a continuar.

Artyom suspiró.

—Nunca he sido bueno con las palabras, pero lo que intento


decir es: ha sido el honor de mi vida verte crecer como hombre
y padre, y ahora como marido. Veo a tu igual en Elena, y puedo
decir honestamente, que no hay nadie más en el universo que
merezca más estar a tu lado.

—Te has ablandado en tu vejez —dije para tapar las


emociones que se acumulaban en mi pecho.
—Es la paternidad —respondió—. Me he vuelto un
blandengue —dije—. Roksana está encantada.

—Sí, los hijos tienen una extraña forma de impactar a sus


padres.

Compartimos una mirada de diversión y afecto, hermanos


unidos. Dos niños pequeños y luego dos hombres. Ahora, dos
padres. El tiempo, una vez más, había ganado la guerra y yo no
podía hacer otra cosa que rendirme a su viciosa continuidad. Al
fin y al cabo, el tiempo me había devuelto a Elena y a mi hijo, y
había muchos más regalos en el futuro que mi familia aún
recibiría.

Fue Danika quien vino a decirnos que la ceremonia


comenzaba. Llevaba un vestido rosa intenso, con los extremos
ya sucios y una mancha que oscurecía la falda; debía de haberse
derramado algo encima.

—Ya viene, jefe —me dijo, con voz desbordante de alegría—


. Tienes que ponerte en tu posición.

Me puse bajo el arco de la boda, con Artyom a mi lado.


Dmitri y Roman reprendieron a los chicos, interrumpiendo su
juego de etiqueta y obligándolos a sentarse. Nikolai se encargó
de los anillos, de los que Dmitri se ocupó antes de que llegara el
momento. Dejar al niño pequeño a cargo de las joyas nunca
había sido una opción viable.

El viento silbaba entre los árboles, agitando las hojas y las


flores. Los pétalos sueltos quedaban atrapados en la corriente,
bailando sobre el pasillo y el suelo como pequeños tornados.
Podía oír el canto de los pájaros desde sus ramas y las suaves
voces de mi hijo y mi sobrino.

Roksana y Evva salieron primero de la casa, ambas vestidas


de gala a juego. La tela plateada ondeaba con la brisa mientras
se dirigían hacia nosotros. Evva llevaba una cesta de pétalos,
que dejó caer al azar mientras su madre la llevaba a su asiento.

La perfecta niña de las flores, pensé mientras las dos se


sentaban, ambas enviando a Artyom sonrisas resplandecientes.
Nunca se le había visto tan feliz.

Danika fue la siguiente en llegar, consiguiendo no caer por


el pasillo. Se sentó junto a Roksana y me dedicó una sonrisa de
oreja a oreja. Con su atención puesta en mí, no se dio cuenta de
la mirada de Roman, cuyos ojos se clavaron en Danika con tal
intensidad que me sorprendió que su piel no ardiera bajo su
mirada láser.

Tras Danika iba mi sobrina. Su vestido se arremolinaba


como las olas del océano, y el blanco rubio de su cabello
contrarrestaba el azul. Cuando Natasha me llamó la atención,
me envió una sonrisa radiante, con el mismo aspecto de la niña
que había sido hace tantos años.

Los miré a todos, con el corazón apretado tras las costillas.


Mi familia, pensé. Conocía a la mayoría de estas personas desde
hacía años y había construido una vida y un hogar con ellas.
Cuando encontré a Roman, de quince años, en la calle, nunca
imaginé que tendría a mi hijo en su regazo en mi boda. Cuando
había visto bailar a Roksana, no había sospechado que sería una
de mis confidentes más cercanas y el amor de la vida de mi
hermano.

No había ninguna otra persona en el mundo con la que


quisiera compartir este momento.

Mi familia se movió en sus asientos a medida que se


acercaba su entrada. La anticipación hizo que todos se
movieran y susurraran, su emoción era demasiado para
contenerla.

Entonces apareció.

Ya había utilizado todas las palabras existentes para


intentar describir a Elena. Había recurrido al folclore y a la
ciencia para tratar de encontrar respuestas. Pero no había
palabras, ni explicaciones. Elena era y siempre había sido la
criatura más hermosa que jamás había visto.

Llevaba un vestido blanco de manga larga, la tela ligera se


arremolinaba alrededor de sus tobillos. El cabello caoba y liso le
caía a su alrededor, actuando como una cortina para el par de
ojos verde esmeralda que brillaban como faros de luz en su
rostro. Entre las palmas de sus manos había un ramo de
dedaleras, cuyas florecillas de color púrpura eran evidentes a la
vista.

—Hola —dijo Elena, casi con timidez.


La capacidad de pensar me había abandonado por
completo. Todo lo que dije fue: —Parece que te has olvidado los
zapatos.

Sus mejillas se arrebolaron mientras sonreía, la mera visión


de ello casi me hace caer de rodillas.

—Prefiero tener los pies fríos a tener que llevar zapatos.

Sentí que la sonrisa me subía por el rostro. —Lo sé,


lyubimaya.

Elena inclinó la cabeza hacia arriba, mirándome


profundamente a los ojos. Sabía que estaba viendo algo que a
mí también me resultaba ciego; nunca había sido capaz de
reproducir la forma única en que ella veía el mundo que la
rodeaba. Lo único que podía hacer era preguntarle y esperar
que me diera una respuesta sincera.

Extendí las manos, con las palmas hacia arriba. Ella no


necesitó ningún estímulo, deslizando sus manos entre las mías
mientras Roksana tomaba su ramo sutilmente. Nos aferramos el
uno al otro mientras Artyom comenzaba la ceremonia.

Cuando llegó el momento de los votos, sentí una extraña


sacudida de nerviosismo. Por el fruncimiento de las cejas de
Elena, ella sentía lo mismo.

—Elena —comencé, con la voz tan suave como la brisa que


cosquilleaba nuestras mejillas—, por debajo de mi corona y mi
poder, sólo soy un hombre y hoy me presento ante vosotros
como un hombre que habla a la mujer que ama. Me presento
ante vosotros sin ningún tipo de agenda ni inhibiciones, y por
mi propia voluntad.

Las lágrimas comenzaron a brotar de sus ojos, anticipando


lo que tenía que decir.

—Hace años, cuando cogí un artículo de una revista al azar


sobre el uso de venenos, nunca pensé que encontraría a mi
verdadero amor entre las frases. Descubrí tu alma envuelta en
jerga y estadísticas y localicé tu corazón, tus palabras. Todo lo
que pude pensar fue "aquí hay alguien que ha dejado una parte
de sí mismo en su trabajo y todavía es un misterio, todavía es
una ecuación sin respuesta".

—No podía encontrarte, no podía desentrañarte... y


entonces te vi por primera vez, mi Elena. Siempre has sido la
criatura más hermosa que he visto. Tu belleza rivaliza con la
luna, el sol y la tierra. Pero nada de eso se compara con
escuchar tu voz, con conocer tus pensamientos y estar al tanto
de tu mente. Eres mi alma, Elena. Mi mundo sin ti no giraría.

—Ha sido la mayor alegría de mi vida ser tu compañero y


amar a nuestro hijo. Puedo prometerte, te lo juro por mi sangre
y mi corona, que nunca habrá un momento en el que te falte la
felicidad y el respeto. Nunca habrá un momento en el que no te
ame con todo lo que soy y todo lo que llegaré a ser.

Podía sentir la humedad en mis mejillas, pero nada de eso


importaba cuando miraba fijamente los ojos de Elena. Ella
parpadeaba rápidamente, la respiración salía bruscamente.
—Tu turno, Elena —dijo amablemente Artyom.

Ella tragó un poco de aire, tratando de controlarse. Le


limpié las lágrimas, y el corazón se me estrujó cuando se inclinó
hacia mi palma, anhelando mi contacto.

—Kon —comenzó, con una voz más suave de lo que jamás


había escuchado—. He pasado días tratando de escribir estos
votos. Utilicé todas las palabras de mi arsenal, creé miles de
metáforas. Busqué adjetivos para intentar describir lo que
significas para mí y busqué verbos para explicar lo bien que te
cuidaré. Diccionarios, tesauros, todo lo que pude conseguir.
Incluso le pedí ayuda a Roman.

Las risas surgieron del público.

—Pero... —Sus labios temblaron—. Sólo tengo una palabra


que ofrecerte, sólo tengo una promesa que poner ante ti. Puede
que no sea lírica y larga; puede que no sea una lista de hechos
que detallen todo lo que significas para mí. —Se arremangó la
manga, mostrándome la piel. Una sola palabra estaba
garabateada. "Amor"—. El único voto que tengo para ti es el
amor. Te amé ayer y hoy te amo más y mañana seguiré
amándote. Hasta que el aire abandone mi cuerpo, estaré
irremediable y devastadoramente enamorada de ti.

Elena me ofreció su brazo. Apreté los labios contra la tinta,


respirando profundamente.

—Lyubimaya. —La única palabra que pude decir.


—Mi amor —respondió ella. Mi corazón, mi alma, mi
Konstantin.

Los mocos resonaron entre el público, los pañuelos se


repartieron por el palco.

Sostuve su rostro entre las palmas de las manos, mirándola.


Ella volvió a mirarme. Sin palabras, sin más declaraciones.
Todo lo que había que decir se había dicho.

Además, Elena y yo siempre habíamos tenido afinidad para


leer las expresiones del otro.

Estás pegado a mí, le brillaron sus ojos.

Me dolían las mejillas por el tamaño de mi sonrisa. Te


equivocas, lyubimaya. Eres tú la que está pegada a mí.

Sonó la voz de Artyom, cuya textura se agrietaba por la rara


emoción.

—Ya puedes besar a la novia.

Elena se puso de puntillas y apretó sus labios contra los


míos. Su aroma a mirra y canela me rodeó, el suave roce de sus
dedos contra mi cuello y su pecho contra el mío, se
arremolinaron a mi alrededor como un tornado, pero yo estaba
sano y salvo en el ojo de la tormenta.

El beso fue suave y delicado, uno apropiado para darlo


delante de los niños asqueados y los adultos que lloraban.
Nikolai gritó: —¡Mamá! ¡Papá! —con tanto horror que nos
separamos riendo.

—Estoy más que honrado de anunciaros como marido y


mujer. —La voz de Artyom mandó callar a los invitados—.
Konstantin y Elena... Tarkhanov.
Capítulo 29

Elena Falcone
Me apoyé en el pecho de Kon, disfrutando de su calor y del
sonido de las risas de mi familia.

Nos habíamos trasladado todos al comedor porque la


temperatura había bajado, pero las puertas traseras estaban
abiertas de par en par, lo que permitía a los niños correr por el
jardín. La cena yacía arrasada en la mesa -un festín hecho por
Dmitri- y no paraban de servirse botellas de vino. El postre lo
trajo Roksana, una tarta blanca con pisos que ella y Artyom
habían hecho juntos.

—…y entonces este hijo de puta se vuelve hacia mí y dice


que eso no es un bache, ¡es la carretera!

La mesa rugió de risa cuando Roman terminó su historia. El


vino se derramó sobre las copas mientras los brazos se agitaban
y los cuellos se inclinaban hacia atrás.
—Los problemas en los que te metes —se rió Roksana desde
el regazo de Artyom.

Roman sonrió. —Los problemas me encuentran a mí,


Roksy. No tengo elección.

Todos volvimos a reír.

Mientras la conversación continuaba, Kon me acarició la


nariz con el brazo. Se había enamorado de la palabra que yo
había escrito allí, besando y mordiendo suavemente.

—Niko va a dormir bien esta noche. —Miré hacia fuera,


donde él y Evva estaban jugando al escondite. Ambos niños
pequeños buscaban a Anton, que había demostrado ser
excepcional en el escondite.

—Afortunado —murmuró Kon—. Quiero estar a solas con


mi mujer.

—No deberías haberte casado con una persona con un hijo


si querías estar a solas.

Su pecho retumbó de risa.

—La próxima vez lo haré bien.

Levanté las cejas.

—¿La próxima vez?

La sonrisa que me dedicó fue poco menos que diabólica.


Mi mente se puso en marcha antes que pudiera detenerla.
La anticipación de lo que estaba por venir, literalmente, me
calentó la sangre.

—Esa mirada que me diriges es peligrosa —musitó, con los


ojos oscurecidos por la lujuria.

—¿Qué mirada? —apreté mis labios contra los suyos,


sonriendo contra su boca mientras sus manos en mis caderas se
tensaban. Sentí cómo se endurecía bajo mi muslo. Si tenemos
sexo tan pronto después de la cena, tendrás un punto.

—¿En serio?

—Mmm.

El beso se profundizó, nuestras lenguas se enredaron y los


dientes chocaron. Las llamas se encendieron bajo la piel donde
descansaban sus manos.

—¡Oye, vosotros dos! —gritó Roman, rompiendo el beso. La


mirada que Kon le envió fue aterradora—. Acabamos de comer
—explicó el byki bajo la mirada de su Pakhan.

—Déjalos en paz —se quejó Danika—. Acaban de casarse.

Apoyé mi cabeza en la de Kon, frotando mi mejilla contra la


suya.

—Si antes pensabas que éramos malos, hermano, estás a


punto de horrorizarte.
Mi familia se reía mientras Roman se quejaba en voz baja de
la cita personal. Había ignorado a Danika y ella se derrumbó
sobre sí misma, forzando una sonrisa para Natalia que
preguntó si estaba bien.

—¡Mamá! —entró Niko corriendo en la habitación, con algo


en la mano.

—¿Qué tienes ahí, chico salvaje? —le pregunté.

Se acercó a mí y a su padre, presentando la bolsa agarrada


entre sus palmas. Estaba sujeta por una cinta negra.

—Esto es para ti, mamá.

Se lo quité de las manos.

—Qué...

—La amable señora ha dicho que es tuyo —me dijo Niko.

Kon giró la cabeza hacia su hijo.

—¿Qué señora, Nikolai?

Señaló al exterior. —La que está ahí fuera.

Artyom se levantó al instante, seguido de Dmitri. Me bajé


del regazo de Kon, con los ojos fijos en la bolsa. Un tirón de la
cinta nos reveló lo que yo ya sospechaba: un montón de dientes,
amarillos y blancos, asentados en el centro.
Las náuseas surgieron en mí, fuertes y rápidas.

Niko se subió a la mesa.

—Ewww.

—Llevadlo arriba —soltó Kon—. Ahora. —Ya no era mi


apuesto marido que me besaba como si fuera adicto a mis
labios, sino el Pakhan de la Bratva Tarkhanov, aterrador y
violento.

Tiré de Niko sobre mi cadera, ignorando sus gritos de


rechazo. Evva y Anton fueron arrastrados a la casa por Artyom,
que los entregó a Roksana y le ordenó que subiera. Ella dudó
antes de darse la vuelta y marcharse. Le pasé a Niko mientras
se iba, transfiriendo una conversación con nuestras miradas.

Me ocuparé de él, prometió su expresión.

Separarme de él fue como abrirme la piel, pero necesitaba


ver dónde había estado esa zorra, dónde se había atrevido a
acercarse a mi bebé.

El mundo se movía demasiado rápido. Los hombres y


Natalia habían salido fuera, llamando al Vory y a los perros.
Sólo Danika se quedó dentro conmigo, inusualmente callada y
taciturna.

Los dientes parecían mirarme fijamente desde la mesa. Ni


siquiera Babushka se acercó a ellos.
—Cómo ha entrado en la finca. —No era una pregunta.

Danika no tenía respuesta para mí. Parecía tan agitada


como yo.

Los gritos se hicieron más fuertes fuera, y reuní el valor


para aventurarme en el oscuro jardín. El frío me mordía la piel
y me calaba los huesos.

Konstantin estaba de pie cerca de la boca del bosque, con


una expresión indescriptible. Nunca había mostrado su furia
con tanta claridad delante de sus hombres, y por la palidez de
sus rasgos, ellos eran conscientes de este hecho.

—Quiero que se registre cada centímetro de esta tierra. —Su


voz era tranquila, pero nada en ella era suave—. Despierta a
todos y trae a los otros perros. Que nadie duerma hasta que la
encuentren.

Observé el jardín. Era difícil ver algo en la oscuridad de la


noche, ni siquiera el resplandor de la casa iluminaba los
arbustos espinosos y la exagerada flora. Conocía esta finca
como la palma de mi mano, había recorrido cada tramo de
tierra y hierba, y había escalado todo lo que podía.

¿Cómo había entrado?

Los hombres rodeaban el perímetro mientras los perros


acechaban los bosques y los jardines. Era imposible no verlos. Si
lograbas pasar entre los hombres, un perro te encontraría; si
lograbas escabullirte entre los perros, un vory te descubriría.
Me envolví con los brazos mientras el viento helado soplaba
sobre mí.

—Entra, Elena —dijo Konstantin—. Te vas a congelar.

—Estoy bien.

Mis ojos recorrieron el jardín una vez más y se fijaron en el


pozo sombreado. El cubo se balanceaba con la brisa.

El pozo.

Mis ojos bajaron al suelo. Los aspersores sobresalían del


suelo al azar, pero hacía años que no se utilizaban.

La banya entró en mi mente de repente, las catacumbas bajo


los baños llenaron mi cerebro.

Los pensamientos empezaron a enroscarse en mi mente


como una glicina trepando por una casa. Tatiana había
permanecido oculta durante tres años; todos los jefes de la
mafia de los Estados Unidos la habían buscado por tierra, mar y
cielo.

Pero no habían buscado bajo tierra.

—Está en las alcantarillas.

Kon giró la cabeza hacia mí. Algunos de sus hombres se


detuvieron.

—¿Qué?
—Nueva York tiene cientos de túneles abandonados bajo
tierra —dije—. Viejas estaciones de metro, antiguas alcantarillas
y búnkeres de la Guerra Fría. Los está utilizando.

No perdió ni un segundo.

—Lleva a los perros ahora. Hay una alcantarilla junto a la


puerta principal. Si ella estaba en nuestras alcantarillas, esa es la
más cercana.

Los perros encontraron su olor inmediatamente.

Tatiana había utilizado las alcantarillas debajo de la finca


para viajar más allá del Vory y los perros. Todas estaban
interconectadas. Una alcantarilla en los suburbios podía llevar a
la de al lado de nuestra casa. Ella lo había sabido, explotándolas
como la rata que era.

Durante horas, discutimos y nos peleamos en el estudio. Se


lanzaron insultos y almohadas, pero también se compartieron
abrazos y consuelo. Había preguntas que no tenían respuesta,
soluciones que no tenían apoyo. Se declaró la guerra, pero
también la paz.

Volví a ofrecer mi plan. Konstantin me hizo callar.

Cuando llegó el amanecer, lo di por terminado. Puede que


ame a mi familia, pero no podía aguantar más. No tenía la
infinita paciencia de Kon, aunque la maternidad me hubiera
dado algo más. Un dolor de cabeza punzante se formó en la
parte delantera de mi cabeza, tan doloroso que tuve que
cubrirme los ojos para reducir la agonía.

Kon me encontró apoyada en la cama de Niko en la


oscuridad. Mi hijo dormía plácidamente, sin moverse cuando
su padre se unió a mí en el suelo.

Miré alrededor de la habitación de Niko. Había elegido todo


lo que quería en ella, las paredes verdes y las sábanas con
dibujos de dinosaurios. Cada vez que Kon la limpiaba, surgía
otro desorden. Desde zapatos desparramados hasta juguetes
ignorados y libros rotos. Niko heredó de mí su incapacidad
para ser ordenado; a mi marido le gustaba recordármelo
constantemente.

En la mesita de noche había una foto de Niko y yo. La había


tomado al azar cuando él tenía trece meses. Estaba dormido en
mi regazo, el incómodo ángulo de la cámara mostraba su
vientre hinchado y su pelo desaliñado. Yo parecía agotada, pero
sonreía para la cámara, con el brazo extendido al máximo para
intentar minimizar los detalles de mi cara.

No había traído la foto conmigo, pero Kon había enviado a


algunos hombres a nuestra antigua casa para recoger objetos
personales. Había llorado cuando me presentó los álbumes de
fotos.

—Habló con mi hijo —dije en la oscuridad.

—Lo sé.
—Ella... —La emoción me atascó la garganta, una mezcla de
ira y desesperación—. Ella habló con mi bebé, se acercó a mi
hijo. Los dientes...

Kon me tomó en sus brazos, compartiendo su fuerza


conmigo.

—Lo sé, lyubimaya. Créeme, lo sé. —Su voz se había


suavizado, pero podía oír la furia aferrada a cada sílaba.

Cerré los ojos brevemente.

—Me voy.

No dijo nada.

—Voy a destruirla, Kon. En los tres años que lleva suelta,


ningún jefe se ha acercado a acabar con ella. —Abrí los ojos de
golpe, encontrando su mirada en la oscuridad—. Haré lo que
ninguno de vosotros ha podido hacer. La destrozaré miembro a
miembro y utilizaré su sangre para regar mis plantas.

Kon apretó sus labios contra los míos, no por afecto, sino
para reclamar.

—Muéstrales a todos lo que pasa cuando amenazan a


nuestro hijo. Que el mundo sepa la criatura con la que me he
casado, Elena Tarkhanov, y el terror del que es capaz.
Capítulo 30

Elena Falcone
Me esperaba entre los manzanos.

Las ramas bañadas en hielo le ofrecían refugio de la luna y


las estrellas, dejando que las sombras se amontonaran a su
alrededor como los fieles sirvientes que eran. Su pelaje oscuro le
permitía pasar desapercibida, pero el color brillante de sus ojos
le impedía desaparecer del todo.

Si no supiera quién era, podría haber pensado que me había


encontrado con un depredador en la noche.

Lo has hecho, dijo una pequeña voz en mi mente.

Tatiana no dijo nada mientras me dirigía hacia ella. El único


sonido era el crujido del granizo bajo mis botas.

—Gracias por reunirte conmigo. —Mi voz era controlada y


firme.
Nunca dejes que vea lo que pasa dentro de ti, lyubimaya, me
había advertido mi marido. La bestia que llevas dentro debe estar
oculta hasta que la necesites para dar un salto adelante.

—¿Has reconsiderado mi oferta?

En la oscuridad, divisé figuras moviéndose. Los hombres


leales de Tatiana.

—Lo he hecho.

Tatiana giró la cabeza, su atención era tan penetrante como


el viento helado.

—Me alegra mucho oír eso, Elena. ¿Cómo puedo estar


segura que puedo confiar en ti?

Me eché la capucha hacia atrás, revelando el moratón que


me había salido en el pómulo. Danika me había enseñado a
hacerlo con una puerta, explicando que a veces conseguía que
los prisioneros se encariñaran con ella fingiendo ser también un
prisionero. Me había dolido, pero ver la expresión de
Konstantin cuando había visto la marca había sido peor.

Los ojos de Tatiana se dirigieron directamente a él.

—Hombres.

—No soy mi madre —dije. Soy mucho más inteligente y no


sucumbiré al mismo destino que ella.
Las palabras dieron en el blanco deseado. Su expresión se
tensó.

—No, yo tampoco lo haré.

Permanecimos juntas en silencio hasta que ella dijo: —¿Tu


hijo?

—¿Tu hijo? —repetí.

—Todo lo que hacen los hombres es coger —fue su


respuesta—. Yo también puedo enseñarte a coger. Compartiré
mi codicia contigo, Elena, y tendrás todo lo que desees. Nunca
más tendrás que ser robada.

Sonreí, encontrándome con sus ojos. La dejé ver lo que


quería ver... y lo que vivía dentro de mí.

—Lo espero con ansias.

Cuando se adentró en la nube de sombras, la seguí y no


miré atrás.
PARTE III

La Emperatriz Bratva

"Las herramientas de los hombres no son


inherentemente malas.

Es la forma en que se utilizan"

— Helen A. Strindberg, también conocida como Elena


Tarkhanov.
Capítulo 31
Konstantin Tarkhanov
Miré al otro lado de la mesa a mis compañeros jefes de la
mafia, evaluando cada uno de sus movimientos y tics.

Habíamos decidido un edificio de oficinas vacío como lugar


de reunión para hablar de Tatiana. Después de varios días de
discusión, era el único lugar neutral con el que los cinco
estábamos de acuerdo. Nuestros hombres se alineaban en las
paredes y los pasillos, algunos incluso rodeaban el edificio
como tiburones nadando alrededor de su presa.

El aire estaba cargado de desconfianza y cautela.

Chen Qiang, Shan Chu de la Tríada Chen; Thomas Sr Ó


Fiaich, jefe de la mafia Ó Fiaich; Mitsuzo Ishida, Oyabun de la
Yakuza Ishida; Giovanni Vigliano, Don de la Famiglia Vigliano.

Y yo.

Konstantin Tarkhanov, Pakhan de la Bratva Tarkhanov.

Cinco de los hombres más poderosos del mundo en una


habitación. Si los peatones que paseaban por las calles debajo
de nosotros estuvieran al tanto de estas reuniones, perderían
toda la fe en la democracia y el gobierno. Quien fue elegido
nunca había sido el verdadero líder; siempre ha sido mi clase.

Nosotros elegíamos las drogas, el dinero y los placeres que


se permitían. Trazamos las fronteras y libramos guerras por
territorios. Dejamos que los congresistas y los senadores se
pelearan en sus cómodas cámaras con placas de identificación
chapadas en oro, que creyeran que reinaban, sobre todo.

Todas las decisiones que importaban ocurrían en salas como


ésta y eran tomadas por hombres como yo.

¿No te horroriza eso?

Hoy, había un tema que habíamos venido a discutir.

Tatiana.

En los años transcurridos desde su revelación y


desaparición, mi relación con mis compañeros de la mafia había
sido tan tensa como sospechosa. Había fallado al permitir que
nuestro mayor enemigo viviera en mi casa, comiendo mi
comida y explotando mi protección. No estaban seguros de
poder confiar en mí. Podía ver las preguntas en sus cabezas.

¿Está trabajando con ella? ¿Qué harán juntos? ¿Está nuestro


poder y nuestros territorios a salvo?

No me molestaban sus preocupaciones. Si los papeles se


invirtieran, yo tendría las mismas preguntas.

Pero la situación había cambiado.

Mi esposa estaba con Tatiana ahora. No me importaba si


tenía que obligar a todos los jefes de esta sala con una pistola en
la cabeza, me ayudarían en la lucha contra Tatiana y lo harían
sonriendo.
—Los hechos que nos has presentado son interesantes,
Konstantin —dijo Mitsuzo. De todos los jefes, Mitsuzo y
Giovanni eran con los que tenía mejor relación. Mitsuzo me
respetaba; Giovanni estaba en deuda conmigo—. Tatiana... o
Titus, o como se llame, utilizando los túneles subterráneos y las
estaciones de tren abandonadas para hacer crecer su
organización es creíble.

No mostré ni una sola emoción en mi rostro. —¿Pero?

—¿Cómo podemos confiar en ti? —preguntó Qiang—. Esta


mujer vivió en tu casa durante años y nunca sospechaste de
ella.

No me gustó que se me confabulara. Detrás de mí, Roman


se movió de un pie a otro, ofendiéndose por su tono.

—Cuidado con cómo te diriges a mí, Qiang —advertí—. Si


no recuerdo mal, ninguno de vosotros ha tenido tampoco
mucha suerte contra Tatiana. Parece que ha sido más astuta que
todos nosotros.

Se removieron en sus asientos ante la insinuación de haber


sido derrotados. Nada menos que por una mujer.

—Konstantin está en lo cierto —dijo Giovanni, con un tono


fáctico—. Ninguno de nosotros se ha acercado a Tatiana en los
últimos tres años. Este es el único plan viable que nos han
ofrecido.
—¿Así que vamos a trabajar todos juntos? Thomas padre
sonó dubitativo—. Llevamos años enfrentados.

—No necesitamos darnos la mano y cantar kumbaya,


Thomas. Sólo necesito saber que tendré tu apoyo cuando llegue
el momento.

Mitsuzo se quedó pensativo.

—Y ese contacto que tienes dentro... ¿es de fiar?

—Sí.

—¿Qué información han reunido hasta ahora?

—El tamaño y la fuerza de la organización de Tatiana.


Actualmente, están tratando de descubrir todos los lugares
donde Tatiana tiene una fortaleza, por así decirlo. —Hice un
gesto con la barbilla y Artyom se adelantó. Presentó los
documentos a todos los jefes—. Números, nombres, todo lo que
sabemos actualmente.

Sus ojos recorrieron los papeles, levantando y frunciendo


las cejas. Todos sabíamos que compartir tanta información era
una señal de confianza.

—Esto es más información de la que hemos reunido en tres


años —dijo Giovanni—. ¿Quién es tu contacto?

—Solo a mí me concierne.
Sus ojos azules recorrieron mi rostro antes de volver al
documento.

—¿Qué necesitas de nosotros? —dijo Mitsuzo. Los demás


jefes de la mafia lo miraron con una débil sorpresa, pero
ninguno interrumpió.

Incliné la cabeza en señal de agradecimiento al Oyabun.

—Sus hombres y armas. Tatiana tiene muchas grandes


fortalezas repartidas por Nueva York. Derribar sólo una no
hará mucho daño; necesitamos cortar todas las cabezas.

—¿Qué tipo de guerra debemos esperar? —preguntó Qiang.

—Sangrienta.

Los jefes asintieron, con sus astutas mentes revueltas. Casi


podía oír los engranajes que estaban pensando en voz alta.

—Asesinó a mujeres fuera de Nueva York. ¿Has contactado


con los otros jefes?

—No. No quiero dar la imagen que las familias de Nueva


York necesitan ayuda de los de fuera cuando se trata de
proteger nuestros propios territorios.

Todos asintieron con la cabeza.

—¿Está decidido?

Las miradas se compartieron, los labios se fruncieron.


Giovanni se puso en pie y me tendió la mano.

—Tendrás mi apoyo cuando llegue el momento de destruir


a esa mujer.

Le estreché la mano, consolidando el trato. —Lo espero con


impaciencia.

Los otros tres jefes también aceptaron, estrechando la mano.


Se habló de las armas y de la aplicación de la ley, pero calmé
sus temores.

—Dejadme a mí la aplicación de la ley —dije—. Es un año


electoral.

Las risas llenaron la sala.

Cuando me fui, escuché a Mitsuzo y Giovanni haciendo


planes para la cena. Todos aguzaron el oído, pero nadie se
sorprendió. Mitsuzo tenía una nieta; Giovanni, un hijo. Tenían
mucho que discutir.

Dmitri esperaba junto al coche en la planta baja, vestido de


pies a cabeza de negro. Eso le daba un aspecto aún más
aterrador. —Está ahí dentro.

No pregunté quién.

Me metí en el coche, ajustándome las mangas.


—Agente Kavinsky, gracias por haber accedido a reunirse
conmigo.

El viejo agente fingía bastante bien la calma. Iba vestido con


una camisa azul de algodón, con pantalón caqui y zapatos
desgastados. Sentí que se me torcía el labio al ver su atuendo:
¿nadie le había advertido que el mundo decide quién es
poderoso en función de la ropa que llevas?

Si me hubiera presentado a una reunión con los jefes de la


mafia de Nueva York con el traje de Kavinsky, habrían
organizado un juego para cazarme y lanzarme por la ventana.

—No estaba de acuerdo —respondió, con la voz ronca—. Tu


hombre me agarró en la calle. Perdí mi rosquilla.

—Te compensaré por tu desayuno —musité—. Métodos


aparte, hay un asunto urgente que debemos discutir.

Las tupidas cejas de Kavinsky se apretaron.

—Deberías haber concertado una cita en mi despacho.

Eso me hizo reír. Una llamada a su oficina y me arrestarían.

—Un agente del FBI con sentido del humor. Nunca pensé
que vería el día.

Refunfuñó en voz baja, pero fue lo suficientemente sabio


como para preguntar: —¿De qué querías hablarme?
—Tengo un regalo para ti.

—Un regalo de un mafioso ruso —se burló—. ¿Qué podría


salir mal?

Arqueé una ceja. —Espero que podamos hablarnos sin faltar


al respeto, Stephen. Nunca me han gustado los hombres que
lanzan insultos como si fueran piedras y luego se hacen los
sorprendidos cuando su objetivo se les acerca con un cuchillo.

Kavinsky hizo un buen trabajo ocultando su jadeo.

—¿Quieres saber lo del regalo o no?

—Sigue. Parecía receloso. Bien. Eso significaba que no era


un idiota total.

Miré por la ventana y vi a mis hombres vigilando el coche.


No sabían que la conversación real había ocurrido dentro de los
confines del vehículo. Elena y yo nos habíamos cuidado de
revelar la totalidad del plan que habíamos creado en la
oscuridad de la habitación de nuestro hijo.

—Puedo ofrecerte a Tatiana Gribkov. Todo lo que necesitas


es estar exactamente donde te diga, cuando te diga.

Su interés se despertó. Por supuesto, lo hizo.

—Está en la lista de los más buscados.

—Estoy al tanto.
—Pero tú también lo estás.

Sonreí. —Imagino que la mayoría de mis conocidos lo están.


Nos movemos en diferentes ambientes, Stephen.

—Puedes repetirlo —murmuró—. ¿Por qué me vienes con


esto? ¿Qué te hace pensar que no te entregaré?

—Porque la agencia quiere jubilarte.

La sorpresa parpadeó en sus ojos.

—También puedo investigar, agente Kavinsky. Tus jefes


quieren sangre fresca; un agente veterano no tiene el atractivo
necesario que tenía antes. Pero si trajeras a Tatiana Gribkov, tu
trabajo estaría a salvo. Incluso podrías conseguir un ascenso. —
Mis labios se torcieron al ver su expresión tensa—. Pero eso ya
lo sabías, ¿no? Ese fue el primer pensamiento que tuviste
cuando dije su nombre.

No lo negó. Lo respetaba un poco más por eso. La gente que


negaba su ambición era fastidiosa.

—¿Cómo sé que puedo confiar en ti?

—De la misma manera que sé que puedo confiar en ti. No lo


haces.

Kavinsky recorrió con la mirada mi expresión, tratando de


distinguir cualquier indicio que pudiera encontrar. No tuvo
suerte. Había sido más astuto que los agentes del gobierno
desde antes de que se me cayera la voz.

—¿Tienes una pista de dónde está Tatiana?

—La tengo.

—¿Cuál es el plazo?

—El fin de semana.

Se incorporó. —No puedo reunir un equipo y convencer a


mis jefes antes del viernes.

—Encuentra una forma de superar toda esa burocracia,


Stephen, si quieres conservar tu trabajo —le recordé—. Ahora
estás en mi tiempo. No en el tuyo.

—¿Me llamarás cuando la tengas?

—Cómo decidas mentir y contar como la has atrapado es


cosa tuya, Stephen, aunque espero que lo conviertas en una
historia interesante. No me gustan las historias aburridas.

Asintió una vez. —Mi yo más joven se revolcaría en su


tumba si supiera que estoy haciendo un trato con un mafioso.

—Entonces no pienses en ello como un trato, Stephen.


Piensa en ello como un regalo. Yo te doy un regalo, y un día, tú
me devolverás el favor.
Kavinsky miró por la ventana a los Vory que custodiaban el
coche.

—Todo un regalo.

—Siempre he destacado en Navidad.

—Me das a Tatiana y un día te devuelvo el favor.

—En efecto.

Kavinsky, el hombre inteligente, me tendió la mano.

La estreché, confirmando el trato.

—Espero trabajar contigo en el futuro, Stephen —dije,


mientras abría la puerta para irse—. Tú y yo seremos grandes
amigos.

El agente tenía suficiente sentido común como para


palidecer ante mis palabras. Llevaba el suficiente tiempo
trabajando con el crimen organizado como para saber que los
rumores sobre que los mafiosos eran buenos amigos
simplemente no eran ciertos.

El agente Stephen Kavinsky me pertenecía ahora.

Y él lo sabía.

—Roman, dale a ese hombre un poco de dinero para


rosquillas —instruí por la ventana—. Le debemos una.
Roman se rió cruelmente, dando una palmada en la espalda
al viejo agente y pasándole un billete. El agente del FBI apenas
reaccionó, aferrando el dinero en efectivo en su mano y luego
desapareciendo entre la multitud de cuerpos.

Mi teléfono sonó de vuelta a la finca.

—Konstantin Tarkhanov —contesté.

—Está hecho, tío Kostya.

Natasha.

Sólo había una cosa a la que se refería.

—Todos saludan a la nueva Reina de Rusia.

Su risa era aguda y punzante, aniñada y horripilante. Podía


imaginar el destino que tenía por delante, imaginando el
imperio que tallaría de los huesos de su padre. Natasha sería
una Pakhan como el mundo nunca había visto, y el legado que
dejaría tras de sí alteraría para siempre el mundo de la mafia y
los criminales.

—Dale a Kolya mi amor —dijo ella—. Estaré esperando por


él.

Colgó.
—¿Ha vuelto mamá?

Miré desde mi escritorio, viendo a mi hijo de pie en la


puerta. Estaba vestido con su pijama, con el cabello
sobresaliendo en lugares extraños. Junto a sus pies estaba
Babushka, que últimamente estaba especialmente apegada a él,
como si supiera que echaba de menos a su madre.

Me dolió el corazón, pero le dije la verdad.

—No, mi niño. Todavía no.

A Niko se le entristeció la cara.

Si no fuera por mi hijo, habría sucumbido a la preocupación


hace tiempo.

Nikolai me mantuvo con los pies en la tierra y evitó que me


preocupara demasiado por su madre. Al fin y al cabo, si se le
pudrían los dientes porque no le obligaba a cepillarse o no se
comía todas las verduras y le daba escorbuto, Elena tendría mi
cabeza. Cuidar de mi hijo era la única forma de sentir que
también cuidaba de mi mujer, aunque estuviera en territorio
enemigo.

—¿No puedes dormir?


Negó con la cabeza.

—¿Quieres sentarte conmigo?

Niko se revolvió, subiéndose a mi regazo. Estaba sonrojado


y sudado por estar enrollado en las mantas. Lo abracé contra mi
pecho y lo besé en la frente.

Mi niño, pensé, con el orgullo aferrado a mi pecho. Mi hijo.

Babushka saltó a mi escritorio, poniéndose cómoda sobre mi


teclado.

—Echo de menos a mamá —refunfuñó.

—Yo también, colega.

—¿Cuándo ha vuelto ella?

Dejé pasar su gramática incorrecta. —Estará en casa antes


que te des cuenta. Te lo prometo.

Niko suspiró profundamente, acurrucándose más en mis


brazos. Le acaricié la espalda.

—¿Quieres que te acueste?

Negó con la cabeza, murmurando: —Quédate aquí.

—Bien, puedes quedarte todo el tiempo que quieras.


Mi hijo se durmió en mis brazos, roncando suavemente al
compás del subir y bajar de mi pecho. Me aseguré de recordar
estos momentos, de atesorarlos. Puede que no lo amamantara
para que se durmiera cuando era un bebé, pero tenía estos
momentos, en los que el sonido de mi corazón era la canción de
cuna que lo calmaba para que se durmiera.

Dejé de trabajar y opté por sentarme tranquilamente con mi


hijo.

Un artículo aparecía en mi pantalla.

MAFIOSOS RUSOS MUEREN EN UN HOMICIDIO


MASIVO

Había sido despiadado y sangriento, un ritual digno de


bendecir a una reina. Por los detalles que se dieron a conocer en
la escena del crimen, las víctimas habían estado encerradas
juntas. Mis hermanos habían muerto por picaduras de araña,
pero el padre de Natasha... su piel había sido arrancada de su
carne por una mano experta. Había muerto de dolor y de
pérdida de sangre.

Un final apropiado, había pensado cuando leí los detalles por


primera vez. Las cicatrices que me había dejado ardían en mis
recuerdos de la infancia.
El acto de Natasha me hizo desear haber alargado la muerte
de mi padre un poco más. Se había merecido algo peor de lo
que había conseguido.

Pero ahora no me importaba. Yo era Pakhan, el rey, y tenía


una esposa y un hijo que me amaban. Mis propios padres
estaban desapareciendo lentamente en el borrón de la nostalgia.
¿Por qué gastar mis valiosos pensamientos en ellos cuando
tenía cosas mucho mejores en las que pensar?

Cerré el artículo con un clic, con cuidado de no molestar a


Nikolai.

Algún día cometería actos horribles que darían lugar a


artículos y listas de "buscados" y dolor. Pero ahora mismo era
un niño, indefenso y dormido. Era un niño que echaba de
menos a su madre.

Protegería estos años de inocencia. No importaba lo que


tuviera que hacer.
Capítulo 32

Elena Tarkhanov
Me quedé mirando el techo. Había 1972 puntos, 11 manchas
y 3,5 grietas. En lugar de dormir, conté las marcas del techo una
y otra vez hasta que mi acelerada mente se adormeció lo
suficiente como para poder sentir alguna apariencia de
relajación.

Odiaba este lugar. Odiaba las paredes de hormigón, los


colchones duros y los sonidos extraños. Añoraba las ventanas y
los libros y los brazos de mi marido rodeándome.

Tatiana y su organización habían encontrado algunos


búnkeres olvidados de la Guerra Fría para esconderse. Ya
tenían camas y alimentos enlatados, lo que los convertía en el
lugar perfecto para que se escondiera un gran grupo de
personas; aunque probablemente el gobierno no supiera que
albergarían a un criminal despiadado en lugar de a civiles que
temían un ataque nuclear.
Mi plan se había topado con algunos inconvenientes.
Tatiana y su gente no confiaban en mí lo más mínimo todavía.
Detuvieron sus conversaciones cuando entré en la habitación y
me ocultaron información con palabras en clave. Fingí no
darme cuenta y me dediqué al trabajo que Tatiana me había
encomendado: la investigación.

En definitiva, me gustaba estar rodeada de información y


clasificarla. Me gustaba aprender cosas nuevas y tener algo que
hacer.

Incluso si mi investigación era, técnicamente, ayudar a


Tatiana a causar problemas.

Era una buena distracción para no pensar en mi hijo. Desde


el día en que su corazón había empezado a latir, Nikolai y yo
nunca nos habíamos separado; no había habido un solo día en
el que no hubiéramos hablado o abrazado. Caminar sin él en la
cadera o por los tobillos era extraño, como si hubiera perdido
un brazo o una pierna. Si pensaba demasiado en ello, me
derrumbaba.

Tenía que recordarme a mí misma. Esto es por él.

Incluso escribí esas cuatro palabras sobre el hueso de la


cadera, de modo que cada vez que me miraba al espejo o al
estómago, me veía obligada a afrontar la verdad: esto es por él,
esto es por él.

El reloj marcó las 6 de la mañana y comencé mi jornada.


El desayuno tuvo lugar en una pequeña cafetería y se comió
con cuchillos y tenedores de plástico. Me senté sola, contenta de
ser ignorada por la gente de Tatiana. Los observaba, los
estudiaba como si fueran bichos bajo un microscopio.

Me sorprendió la poca cantidad de mujeres que había.

Claro, había algunas por ahí, pero el lugar estaba dominado


por los hombres. Tatiana no era tan progresista como se creía.

Uno de sus lacayos me encontró entre tazones de granola.


—Tatiana quiere verte en la Sala de Guerra.

—¿Dijo por qué?

Ya se había marchado.

La Sala de Guerra era una exageración. Era un dormitorio


reconvertido con una gran mesa en el centro, con luces sucias
que apenas iluminaban el espacio. No había ningún sitio donde
sentarse, pero no era precisamente una habitación en la que
quisieras relajarte. El ambiente era tenso, la temperatura fría y
había una familia de cucarachas viviendo en los rincones.

Tatiana era la única que estaba sentada, presidiendo la sala


con un rostro frío. Sus ojos se posaron en mí cuando entré en la
habitación, con los labios curvados hacia arriba.

—Elena, me alegro mucho que te hayas unido a nosotros.

—No tuve mucha elección.


Su sonrisa se volvió más cruel, pero me hizo un gesto para
que avanzara—. Ven aquí, Elena. Echa un vistazo.

Los hombres se movieron, sus ojos desconfiados me


siguieron cuando me acerqué a la mesa. No querían que viera
los mapas y los documentos, la información sensible que podría
hacerles caer. La mayoría de ellos eran soldados de bajo nivel
que habían decidido que querían más poder y habían dejado
sus mafias para servir a Tatiana.

Konstantin me dijo algo interesante una vez. El poder nunca


lo acumula quien lo pide.

Entendí esas palabras en estos momentos en que


escudriñaba a los lacayos de Tatiana. Ninguno de ellos era un
hombre poderoso; ninguno tenía presencia ni ambición. Eran
descarados e imprudentes, niños que jugaban a disfrazarse.
Ninguno de ellos iba a conseguir nada; yo tenía mayores
expectativas para Roman.

Los ignoré a todos mientras asimilaba la información,


intentando no parecer demasiado interesada.

—¿Qué decías, Iván? —dijo Tatiana.

Iván, uno de los confidentes más cercanos a Tatiana, se


aclaró la garganta. Se había criado con la madre de Tatiana y
había estado con ella desde el comienzo de su pequeña cruzada.
—Vigliano ha detenido todas las importaciones. Sabe que
estamos cerca.
—Imposible —respondió ella—. Algo más lo ha asustado.

—Los cinco jefes fueron vistos ayer en la misma zona —


respondió Iván. Sus ojos se dirigieron a mí—. Tal vez uno de
ellos sabía algo y lo difundió.

Arqueé las cejas. —Si hay algo que quieras decirme, Iván,
dilo.

—De hecho, lo hay —soltó—. Eres la madre del heredero de


Konstantin Tarkhanov. ¿Por qué tengo que confiar de repente
en ti?

—Suficiente, Iván —ordenó Tatiana. Él se quedó callado. De


todas las personas de esta organización, sólo Tatiana tenía
verdadero poder y gravedad. Sería su perdición—. Elena es una
de nosotros ahora. —Todas sus miradas se dirigieron a mi
hematoma desvanecido, hice ademán de tocarlo suavemente—.
¿Los jefes fueron vistos juntos o sólo en la misma zona?

—La misma zona —intervino una nueva voz. Jonathan


Ainsworth, el hermano de Edward Ainsworth. Ambos
procedían de una empresa de Londres, pero se habían unido a
Tatiana cuando ésta partió hacia Norteamérica—. Es raro que
estén en la misma zona de Nueva York. Podemos suponer con
seguridad que se conocieron.

Miró la mesa pensativa. —No son estúpidos. Sé que nos


están cazando. —Se puso en pie, lenta y metódicamente. Me
sentí como si estuviera viendo a una serpiente retroceder antes
de atacar—. No son estúpidos, pero sí demasiado arrogantes
para ser considerados sabios. ¿Algún otro jefe ha aplicado las
mismas medidas que Vigliano?

—Ya sabemos que Tarkhanov ha cerrado las islas —añadió


Iván—. Ishida y Ó Fiaich no han hecho ningún movimiento,
pero Chen ha empezado a reducir el tráfico que deja entrar en
su territorio. O bien sabe que usamos contrabandistas o le
preocupa que las fuerzas del orden cedan.

—Las fuerzas del orden... —Tatiana pasó un dedo por el


mapa. Las pequeñas marcas de bolígrafo indicaban dónde
estaban los otros escondites. Tener tantas guaridas diferentes
me había impedido hacer una buena estimación de cuántos
seguidores tenía—. ¿Alguna noticia de los federales?

—Nada. La DEA ha desarticulado un laboratorio en la


Hell's Kitchen, pero Vigliano no ha dicho ni una palabra al
respecto. Probablemente los estaba utilizando para acabar con
un rival.

Tatiana hizo un ruido de acuerdo. —¿Qué opinas, Elena?

Las cabezas se volvieron hacia mí, con los ojos


entrecerrados y acusadores.

Eso era lo que no podía reprocharle a Tatiana; la lealtad de


aquellos de los que decidió rodearse. Todas las personas que
trabajaban para ella eran dedicadas, e incluso estaban
enamoradas. No dejaba que ninguno se acercara demasiado,
sino que se presentaba como la diosa misericordiosa a la que
todos debían dejar ofrendas.
Era interesante y muy eficaz. No creí que nadie en esta sala
la traicionara, aparte de mí, por supuesto. Técnicamente, yo no
era una de las seguidoras de Tatiana.

Recordé su pregunta. ¿Qué opinas, Elena?

—Los jefes no tienen fama de llevarse bien —dije, con la voz


controlada. Una palabra se repetía en mi mente, pero no podía
comprender las letras—. Tengo que suponer que, o bien están
dejando de lado sus diferencias para acabar con nosotros, o bien
te están utilizando como motivo para apuñalarse mutuamente
por la espalda. ¿Por qué si no Vigliano y Chen iban a detener el
producto si no era para preparar la expansión?

Era plausible, aunque no fuera cierto.

Las cabezas asintieron, la mayoría a regañadientes.

La sonrisa de Tatiana era pequeña.

—Un punto interesante, Elena. Uno en el que ni siquiera


había pensado. —Evaluó un poco más la información que tenía
delante—. ¿Dónde estamos con la importación de armas, Don?

Don era un miembro rebelde de Boston que se había unido


a Tatiana cuando la paz llegó finalmente a su ciudad natal. A
algunas personas, según había aprendido, les gustaba el
derramamiento de sangre y las calles peligrosas. Cuando las
tres familias habían declarado un alto el fuego, Don se había
aburrido.
Probablemente era el que menos me gustaba.

—Ha sido difícil. Rusia tiene ahora un nuevo liderazgo y lo


están haciendo jodidamente difícil.

Mis ojos se dirigieron a él.

—¿Nuevo liderazgo?

Fue Tatiana quien respondió. —Natalia Tarkhanova ha


asumido el control de la Bratva Tarkhanov. Los demás Bratva
se han puesto en fila y obedecen todas sus órdenes.

—Es una niña —dijo Iván con disgusto—. Hombres adultos


inclinándose ante una niña...

—No es una niña, Iván —interrumpió Tatiana—. Además,


no es que esos hombres adultos de los que hablas tuvieran
muchas opciones. Era muerte o rendición.

Intenté reprimir el sentimiento de orgullo que floreció en mi


pecho ante la noticia. Natalia sería una buena reina, y el
imperio que construiría perduraría durante siglos. Ya no era la
niña de las arañas y la risa descarada, sino Pakhan de la Bratva
Tarkhanova.

—Tú la conoces —me miró Son, acusadoramente—. ¿Por


qué no nos deja exportar armas?

—No tengo ni idea. No estaba al tanto de ninguna de sus


políticas, Donald. —Mi tono era cortante—. Pero sí sé que le
gusta causar problemas. Estoy segura que solo lo hace difícil
porque le divierte... o porque quiere más dinero.

—No podemos ofrecer más dinero —añadió Jonathan.

Tatiana hizo un gesto con la mano y la mesa se quedó en


silencio.

—No nos preocupemos por lo que ocurre fuera de Nueva


York. —Trazó una mano sobre los cinco territorios—. ¿Están
listos los hombres?

—Sólo esperan las armas.

Ella asintió. —Voy a buscarlas. Pueden retirarse.

Empezamos a salir, pero ella me llamó por mi nombre.

—Tú no, Elena.

Me quedé atrás, ignorando las miradas desagradables que


me dirigían.

Cuando la sala estaba vacía, preguntó: —¿Te has instalado


bien?

—Bien.

—Bien, me alegro de oírlo. —Tatiana se desplomó en su


silla, con un leve destello de cansancio asomando entre las finas
líneas de su rostro—. Puedo sentir a los jefes preparándose para
la ofensiva —dijo—. Sus alientos están en mi cuello.
—Estás siendo paranoica.

Sus ojos se dirigieron a mí.

—La paranoia mantiene a la gente viva. Tú lo sabes, Elena.

No refuté su afirmación.

En su lugar, me acerqué, apoyándome en la mesa con la


cadera. Mis ojos recorrieron rápidamente los mapas,
catalogando los nombres y las fechas que leía.

—No te encontrarán. Ninguno de ellos se ensuciaría los


zapatos en el agua de las alcantarillas.

Eso la hizo sonreír débilmente.

—Supongo que tienes razón, pero no podemos


subestimarlos. Especialmente si están uniendo fuerzas.

—¿Realmente crees que unirían fuerzas? —pregunté—.


Ninguno de ellos parece de esa índole.

Tatiana miró a las paredes oscuras, con una expresión


desviada.

—¿Te he contado alguna vez acerca de cómo sucedió esto,


Elena?

—Tu padre os dejó a ti y a tu madre por una mujer más


joven... e hijo. Ambas cayeron en la pobreza y tu madre falleció.
—Murió abrazada a mí —dijo. Su tono no era triste ni
alegre, sino diáfano y oscuro, como si estuviera perdida en un
recuerdo de pesadilla—. A veces, cuando me duermo, todavía
puedo sentirlos. Puedo sentir su piel sudorosa y su fiebre, sentir
su pecho tembloroso y sus labios agrietados. Sin dignidad, mi
padre no la dejó morir con dignidad.

—Tampoco el mío.

—Padres —Tatiana suspiró—. Pienso en él a menudo.


¿Piensas en tu padre?

—Aún tengo pesadillas con él —respondí con sinceridad—.


Puedo verlo doblado, agarrándose el pecho. A veces sabe que
fui yo quien lo envenenó, a veces no.

—Me gusta pensar que lo sabía. Me hace sentir satisfecha.

Siento que mis labios se crispan. —A mí también.

Tatiana se quedó mirando hacia mí. En la penumbra, sus


ojos parecían más cercanos al negro que al azul grisáceo.

—Decidí mi destino en el momento en que dejé de sentir su


pulso —dijo—. Supe, mientras mi madre fallecía conmigo en
brazos, que el mundo debía ser castigado. Los hombres que la
abandonaron y las mujeres que la traicionaron. Todo lo que
tenía era mi cerebro y mi belleza; ambos me sirvieron.

—Está claro —señalé a mi alrededor—. Tienes un reino a tus


órdenes. —Un reino de mierda, pero un reino, no obstante.
—Me veo en ti, Elena. Más joven y esperanzada, pero yo
misma. Te miro y veo a la niña que echó un vistazo a
Konstantin Tarkhanov y supo que sería la manta de seguridad
perfecta.

—¿Por qué elegiste a Konstantin?

Tatiana se quedó pensativa.

—Tenía diecisiete o dieciocho años, era joven y trabajaba


como recepcionista para un conocido criminal. Konstantin
acabó con su organización... pero me dejó salir antes que
empezaran a sonar las armas. Incluso me pasó mi bolso y mi
abrigo, advirtiéndome que me fuera lo más lejos posible antes
de que la cosa se pusiera peligrosa. —Sonaba como mi
marido—. No lo hice. Me limité a esperar en la calle a que él y
Artyom terminaran el derramamiento de sangre. Cuando me
vio esperando, me ofreció un trabajo.

—¿No fue suficiente?

—Ni de lejos —se rió—. Observé durante años cómo


acumulaba poder y mi odio hacia él se hacía cada vez más
fuerte. Cada vez que lo miraba, lo único que veía era a mi
padre.

Apreté los dientes para no gritarle. Konstantin no se parecía


en nada a ningún hombre que Tatiana hubiera conocido,
especialmente a su patético padre.
Sus ojos se dirigieron al hematoma que se estaba
desvaneciendo.

—Supongo que era más parecido a mi padre de lo que


había pensado.

—¿Qué hay de tu hijo? —pregunté—. ¿No lo echas de


menos?

—Lamento no haber podido salvarlo —admitió—. Pude


salvarla a ella, pero no pude salvarlo a él.

Pude salvarla a ella.

Mis cejas se fruncieron. —¿A ella? ¿De quién estás


hablando?

El mundo se hizo añicos.

El suelo bajo mis pies y el techo sobre mi cabeza se


estremecieron, retumbando como un trueno en el cielo. El polvo
cayó del techo y las grietas se astillaron en el lado del
hormigón.

Lo único que pude pensar fue: Esto no habría sobrevivido a un


ataque nuclear. Qué desperdicio de dinero.

Tatiana entró en acción.

—¿Qué fue eso? —preguntó. Se dirigió a la puerta, pero me


interpuse, bloqueando su camino.
—Te vas a quedar aquí conmigo.

Se dio cuenta de inmediato.

—Tú…

—Yo —confirmé.

—Te destruiré, Elena, si no te apartas de mi camino —


siseó—. Llevo demasiado tiempo arrastrándome. No me
arrastraré más.

—No tienes armas —dije—. ¿Qué vas a hacer?

La decisión encajó en su mente como un portazo.

Tatiana se abalanzó y caímos al suelo. El dolor rebotó en mí


cuando sus dedos me rodearon la garganta, presionando mi
tráquea.

Le arañé la cara, haciendo acopio de todo mi poder. No iba


a morir aquí, no iba a dejarme dominar por ella...

—¡Déjala ir! —tronó una voz.

Un arma se amartilló.

Las manos de Tatiana se relajaron cuando el cañón de dicha


pistola le presionó la frente.

—¿Quién es usted? —dijo a alguien a quien no podía ver.


—Agente Stephen Kavinsky.

FBI.

Mis ojos se cerraron mientras el alivio puro me inundaba.


Konstantin había hecho su parte; yo había hecho la mía.

Todo había terminado.

Cuando abrí los ojos, me encontré con la mirada de Tatiana.


Me miraba con una expresión de horror y traición.

—Te vas a arrepentir, Elena —siseó. Kavinsky la mandó


callar.

Tosí, mis pulmones aún intentaban encontrar aire.

—Lo dudo. Lo dudo mucho.


Capítulo 33

Elena Tarkhanov
Me sorprendió lo mucho que había olvidado.

Mis sueños y pensamientos solían ser perseguidos con


imágenes del cuerpo canoso de mi padre y los ojos anchos y
vacíos de mi ex marido. Solía llevar la debilidad de mi madre
como una mancha alrededor de mi boca. Mi apatía, mi
inteligencia, mi inquietud, todas las frustraciones y debilidades
que habían desaparecido en el viento del tiempo.

Yo era mejor por ello. Ahora lo sabía.

Me costó más olvidar a Tatiana. En los primeros meses,


estaba en los umbrales y en los extremos de los pasillos,
ignorada pero nunca olvidada. Al margen de cada
conversación, su nombre no se pronunciaba y cuando Anton
hacía preguntas, recibía respuestas vagas.
Luego, al final, como todas las cosas, fue olvidada. Su silla
en la mesa se llenó, su habitación fue reutilizada, Anton dejó de
hacer preguntas. Estaba tan perdida en el mar del tiempo que la
primera vez que volvió a aparecer en mi mente, años después,
me paré en seco, como si hubiera sufrido un susto.

Cuando se negó a abandonar mis pensamientos, fui a


visitarla.

El lugar estaba escondido y era secreto, un lugar


desconocido en un terreno no reclamado en una estructura sin
nombre. Zona negra, me dijo el agente Kavinsky cuando vio mis
ojos recorriendo el lugar, tratando de ponerle un nombre a lo
que estaba viendo. A todos los efectos, no existe.

La prisión perfecta para Tatiana la Desdentada.

El apodo había llegado unos días después de su final.


Aunque no era gramaticalmente correcto, transmitía bien la
criatura que había detrás del título. Había traicionado a sus
compañeras, arrancándoles los dientes, la única arma que
tenían y que no tenían que compartir con un hombre. Tatiana
las había dejado sin colmillos, incapaces de morder. ¿Cómo iba
a masticar un perro su pata si estaba desdentado?

Consideré que así se sintió Tatiana durante un tiempo. Un


perro, encadenado, sin poder escapar y sin dientes. Sin
embargo, en lugar de crecerle los dientes y ofrecerse a liberar a
sus compañeras, empezó a morder a todas las demás
prisioneras.
Verla no fue tan monumental como había creado en mi
cabeza. En mi mente, ella no había cambiado ni se había
desvanecido, para siempre esa hermosa mujer cuyo corazón
estaba mohoso y podrido. Sin embargo, Tatiana no era ni la
mitad de la criatura que una vez fue, sino que ahora era
pequeña y gris, con los ojos llenos de odio e inutilidad.

No se levantó cuando me vio.

La prisión de Tatiana fue construida para mantener a


criminales peligrosos. Una sola cama, un retrete y una silla. En
el interior había una gran mampara transparente que permitía
ver el interior. Me sentí como un niño dando golpecitos en la
pecera del pez dorado, esperando que hiciera un truco.

Había trozos de ella por toda la habitación. Libros, revistas,


lápices. Incluso le habían regalado una pelota roja para que se
enriqueciera, pero estaba olvidada debajo de la cama,
acumulando polvo.

—¿Te aburres? —fue lo primero que pregunté.

Tatiana se apoyó en la pared del fondo, con las piernas


cruzadas. Llevaba un mono blanco y el pelo rapado hasta el
cráneo. Sus labios se curvaron al verme.

—¿Has venido a regodearte, Elena?

Su voz era rasposa, como si no la hubiera usado en mucho


tiempo.
Me acerqué al cristal y vi mi reflejo. Si Tatiana era el árbol
calvo en invierno, yo era los prados en flor y los bosques, verde
esmeralda. Joven, hermosa, longeva... y libre.

—¿Por qué tendría que regodearme?

Ella me escupió. No hizo nada. Un vidrio más grueso que


los ladrillos nos separaba.

—Responde a mi pregunta. ¿Te aburres?

—Obviamente. —Tatiana miró a los agentes que estaban


detrás de mí. Unos cuantos habían discutido con su superior
cuando me habían visto en la puerta, pero Kavinsky lo había
cerrado y me había hecho entrar.

Los jóvenes aún no han aprendido los diferentes tipos de enemigos,


había dicho.

Será mejor que les enseñes rápido, había respondido. Antes que
acaben haciendo uno nuevo.

Ahora, ninguno de los jóvenes agentes podía encontrarse


con los ojos de Tatiana.

Sonreí para mis adentros.

—Te enviaré algunos libros. Mejor material que el que os


proporciona el gobierno.

—¿Por qué?
—Porque siento pena por ti.

Tatiana se estremeció como si la hubiera golpeado. En cierto


modo, lo había hecho.

—Me olvidé de ti. Todos lo hemos hecho —continué—. No


eres más que un espacio vacío en nuestra casa y en nuestros
corazones, acumulando lentamente polvo.

—¿Y has venido a recordarme? —Sus ojos eran oscuros. Un


destello de la Tatiana que yo había conocido brilló—. Aquí
estoy. Mírame bien.

—Aquí estás.

Tatiana me miró a los ojos con los suyos, llenos de tanta


furia que podrían haber quemado el cristal. En otro tiempo,
había querido preguntarle tantas cosas, pero, como ella, las
preguntas se habían desvanecido de mi mente. Unas cuantas
volvieron a surgir mientras contemplaba la blanca y estéril
habitación y el derrotado animal que encerraba.

Metí las manos en los bolsillos del abrigo y seguí


evaluándola.

—Pareces un ruso cuando te plantas así —dijo Tatiana—. Ya


no eres el animal asilvestrado que muerde cualquier mano que
se acerque demasiado, ¿no? Ahora eres algo peor. El lobo de
ojos amarillos en las sombras, la serpiente que adormece a su
presa haciéndose la dormida. Mira lo que Konstantin ha hecho
de ti; mira el monstruo que ha creado.
Mis cejas se alzaron ante su valoración.

—¿Tienes suficiente oxígeno aquí abajo, Tatiana?


Konstantin me hizo madre y esposa, pero no me hizo poderosa
ni brillante. Yo me hice, yo me moldeé. La criatura que está ante
ti creció de una semilla fecundada en el dolor y regada con
sangre. Y ahora esa misma criatura está al otro lado de los
barrotes. —En el reflejo del cristal, mi sonrisa parecía
positivamente cruel.

Nos miramos en silencio durante unos instantes.

—Sí —concedió finalmente—. Creo que tienes razón. Sólo la


niñez puede dar a luz a una bestia así.

Miré a los agentes que estaban detrás de mí antes de volver


a mirar hacia ella.

—¿Te gustaría saber cómo está tu hijo?

Tatiana miró la pared blanca y vacía. Parecía estar


discutiendo con ella. —No. No. No quiero saber nada.

Ella preguntó—. ¿Por qué has venido aquí, Elena?

—He venido a por respuestas sobre tu hija.

Ella ni siquiera se inmutó.

—Mi hija está muerta.


—Tú y yo sabemos que eso no es cierto —respondí—.
¿Dónde está ella?

Cuando se encontró con mis ojos por segunda vez, el gris de


los mismos se había endurecido hasta convertirse en acero. Casi
me alivió verlo; significaba que la mundanidad de este lugar no
había absorbido su alma en su blanco vacío.

—Nunca te lo diré. Por mi vida, Elena, nunca diré una


palabra sobre ella. Puedes arrancarme las uñas una a una,
arrancarme la piel centímetro a centímetro, pero nunca revelaré
nada.

Lo entendí. Si yo estuviera en su lugar, nada podría


hacerme fallar a mis hijos.

Pero yo no estaba en su posición y por una buena razón.

—Esa chica es parte de mi familia —dije—. Quiero


recuperarla. Quiero mantenerla a salvo y criarla. Ningún otro
lugar en el mundo es mejor para ella que con su hermano y su
padre. Ya lo sabes.

—Mi madre pensaba lo mismo de mi padre, y él acabó


matándola por un apretado coño joven. —Tatiana me envió una
mirada—. El infierno es un lugar mejor para mi hija que estar
con su padre y su hermano.

—Ese podría ser perfectamente el lugar en el que se


encuentra.
Tatiana volvió a mirar a la pared. —Ella está a salvo.

—Nunca voy a dejar de buscarla —le advertí.

—Lo harás. Después de un tiempo, te olvidarás. Una vez al


año, en torno a una fecha determinada, podrás llorar su
ausencia, pero con el tiempo, no será más que un fantasma sin
rostro en tus sueños. —Tatiana se llevó una mano al corazón—.
Como lo es para mí.

Tracé su silueta en el cristal. Tan pequeña, tan débil. Una


vez me acobardé ante esta mujer, arriesgué mi vida y rompí mi
corazón para mantenerme a salvo de ella. Recordé cuando nos
conocimos, aquella mujer hinchada y enferma que había sido
tan cálida y querida. Poco había sabido, la venganza ya había
carcomido su corazón e infectado su sangre.

De haberlo sabido, tal vez habría puesto algo más en el


tónico que le administré.

—Te enviaré algunos libros, Tatiana —repetí.

—Me gustaría.

Nos observamos un poco más. Dejé de perfilarla, acercando


mi mano al cristal frío.

—¿Qué dicen tus manos? —preguntó ella.

Sólo unas pocas palabras estaban escritas sobre mi palma.


—Es mi lista de la compra. Pegamento -Niko tiene un
proyecto escolar-huevos, levadura y harina, Dmitri está
haciendo torta de arándanos.

Ella no reveló nada en su rostro al mencionar su nombre.

—Qué domesticada te has vuelto. —La tristeza oscureció


sus ojos hasta convertirlos en el color de las nubes de lluvia—.
Lloro lo que podrías haber sido, Elena. Siempre lloraré el futuro
que podrías haber tenido si los hombres no existieran.

¿Domesticada? Me habría reído si la tristeza de sus palabras


no hubiera resonado en mí.

—Yo también lloro lo que podrías haber sido, Tatiana.


Verdaderamente.

La mandíbula de Tatiana se crispó.

—Quiero que te vayas ahora.

Asentí con la cabeza.

—Te dejaré que te pudras en paz.

Hice una señal al agente Kavinsky.

Se adelantó. —Por aquí, Dra. Tarkhanov.

Tatiana se puso en pie de un salto. La animosidad volvió a


ella cuando dijo: —¿Doctora?
Era la primera vez que me miraba como si yo fuera algo a lo
que temer, del mismo modo que todos la mirábamos a ella. Casi
vi una pizca de respeto en su expresión.

—Realmente no pensaste que me habían domesticado,


¿verdad, Tatiana? —pregunté—. Por favor. ¿Parezco que tenga
un pene?

No esperé su respuesta. No podía molestarme en


escucharla.

Cuando volví a casa, apilé una pila de libros y los envolví


en papel de estraza. Konstantin me sorprendió cuando até un
cordel alrededor. No preguntó; ya lo sabía.

Unas semanas después de enviar los libros, me pidieron


más. Sólo Kon sabía de los paquetes que entregaba a Kavinsky
a través de las ventanillas bajadas del coche.

Fue inteligente asegurarse de que todavía había una


conexión con Tatiana.

Después de todo, Kon y yo podríamos haber terminado con


ella, pero el resto de mi familia no tenía tanta suerte. Tatiana
volvería a entrar en nuestras vidas, mañana o dentro de unas
décadas. Quién sabía cuándo, quién sabía por qué, pero lo
haría. Ella era la mala hierba en nuestras vidas de la que no
podíamos encontrar la raíz, siempre arruinando nuestro jardín
y ahogando las otras flores.
Olvidé la cara de mi padre y el nombre de mi ex marido,
pero me acordé de ella.

La noche después de verla por primera vez en años, tuve


miedo de soñar con ella. No lo hice. En cambio, soñé con mi
marido y mis hijos, todos juntos en nuestro jardín. Cuando las
flores florecían y el polvo de polen se elevaba en el aire como si
fueran estrellas, enlazábamos las manos y nos echábamos hacia
atrás, con nuestras risas sonando en mis oídos como música.

Cuando me desperté, sólo me quedaba una palabra. Amor,


amor, amor.
Epílogo

Konstantin Tarkhanov
Agarré el brazo de Nikolai cuando empezó a avanzar.

—Suavemente —advertí—. O la asustarás.

Mi hijo de siete años se detuvo momentáneamente, con sus


ojos bailando sobre Duquesa. Apenas podía contener su
excitación, pero hizo caso de mi advertencia y se acercó
lentamente a la yegua. Para ser un niño tan salvaje y
despreocupado con su vida, Nikolai tenía una habilidad natural
para calmar a los animales y conectar con ellos.

Nikolai extendió la palma de la mano hacia Duquesa, que la


olfateó en busca de zanahorias. Sus orejas se volvieron hacia
atrás cuando se dio cuenta que su Tarkhanov favorito no le
había traído comida. Pero los tres sabíamos que, en cuanto le
diera la espalda, Nikolai le llevaría a escondidas algunas
manzanas o melaza.
—¿Puedo subir ya, papá? —preguntó con entusiasmo.

—¿Has comprobado tu cincha?

Nikolai arrugó la cara, pensativo.

Técnicamente, no necesitaba comprobar su equipo. Ya lo


había revisado múltiples veces en busca del más mínimo
indicio de peligro. De ninguna manera iba a dejar que mi hijo se
subiera a un caballo sin asegurarme de que era todo lo seguro
que podía ser.

Su madre me mataría.

Nikolai comprobó dos veces su silla de montar, haciendo un


poco de ruido. Una vez que se aseguró que le había visto
apretar la cincha, Nikolai se volvió hacia mí expectante.

—¿Ahora puedo montar?

Me metí las manos en los bolsillos. —¿Qué te parece?

El enfado que cruzó su rostro lo hizo parecerse tanto a su


madre que casi me reí.

—Creo que sí —respondió—. He comprobado todo.

—Entonces, sube.

Cuando era pequeño, yo lo alzaba a la silla de montar, pero


ahora insistía en subirse a un taburete y montar él mismo a
Duquesa. Con un empujón, Nikolai se balanceó en la silla,
ajustándose en la posición correcta y asegurando las riendas
con pericia.

Duquesa resopló.

Fui a llevar a la yegua a la arena, pero Nikolai dijo


rápidamente: —No hay que llevarla, papá.

—Muy bien.

Nikolai impulsó a Duquesa a caminar y la dirigió hacia la


pista. La seguí de cerca, pero con cuidado de no mimar a
Nikolai. Se estaba haciendo mayor, por muy doloroso que
fuera, y eso significaba que ya no necesitaba un protector, sino
un maestro.

El aire era fresco, el frío en el aire se volvía más duro y cruel


a medida que dejábamos noviembre y nos adentrábamos en
diciembre. Se preveía nieve, pero pasaría uno o dos meses hasta
que los copos de nieve cayeran del cielo. Hasta entonces,
Nikolai intentaba pasar todo el tiempo posible al aire libre,
especialmente con Duquesa.

Mantuve la puerta abierta para Nikolai cuando hizo entrar a


Duquesa en la arena, pero en lugar de entrar detrás de él, cerré
la puerta y me apoyé en ella.

Los ojos de mi hijo se iluminaron ante la repentina muestra


de confianza.

—Compórtate —advertí.
Nikolai no me respondió. Aceleró el paso de Duquesa,
calentándola antes de trotar y saltar. Nikolai tenía una
expresión de concentración que, si conocías a Niko, era una
expresión muy rara en él. Al igual que en el primer momento
en que conoció a un caballo, cuando yo era un extraño para él y
él para mí, Nikolai estaba completamente concentrado.

Tan concentrado que no se dio cuenta que Evva Fattakhov,


su mejor amiga, bajó la colina y llegó a mi lado. Me di cuenta
que quería saltar a la valla, pero estaría pensando: ¿asustaría a la
Duquesa? ¿Patearía ella a Niko? ¿Se haría daño?

Apreciaba los lados más cautelosos de los Fattakhov. Eso


igualaba a mis chicos y a los Malakhov.

—¿Tienes suficiente calor? —le pregunté, fijándome en el


abrigo desabrochado y la bufanda suelta que llevaba.

Al igual que su madre, Evva llevaba una sensación de


gracia y elegancia allá donde iba. Sin embargo, había heredado
el carácter vigilante de su padre y su tranquilidad. Pero eso no
significaba que fuera tan anti problemática como sus padres. La
picardía bullía en su sangre y, a menudo, Evva era el cerebro de
la operación.

Nikolai y ella siempre estaban preparando algún problema,


y más de una vez habían sido reprendidos por una furiosa
Elena.

—Sí, tío Kostya —dijo amablemente—. Corrí hasta aquí, así


que estoy calentita.
—Ya veo. —Miré en la dirección por la que había venido—.
¿Tú sola?

Evva negó con la cabeza.

Los niños sabían que no se les permitía ir lejos sin que


alguien los acompañara. Hicimos todo lo posible por darles una
infancia normal, pero algunos hechos no se podían maquillar
con mentiras tranquilizadoras de criaturas etéreas y deseos
mágicos. Eran los herederos de los Tarkhanov Bratva y habían
nacido en un mundo de peligro, un mundo en el que la gente
les haría daño.

Justo cuando abrí la boca para preguntarle quién más había


venido con ella, unas figuras salieron de entre los árboles.
Divisé las cabezas rubias de mis hijos, emparejadas con el
oscuro cabello de los Fattakhov. Encabezando la manada de
niños estaba mi esposa.

No llevaba zapatos y tenía el cabello suelto. Un suéter verde


suelto colgaba sobre su figura, combinado con unos cómodos,
aunque sucios, leggins. Observé su esbelto cuerpo aventurarse
hacia nosotros, moviéndose sobre la tierra con familiaridad y
facilidad.

Como si sintiera mi mirada, Elena levantó la cabeza hacia la


mía, con los ojos verdes entrecerrados.

Incluso después de todo este tiempo, después de las peleas


y los embarazos y el matrimonio, todavía me dejaba sin aliento.
Para mí, siempre será la chica hermosa que se comportaba con
un aplomo de otro mundo y tenía una lengua que podía
rivalizar con la del Diablo. Siempre sería la criatura etérea que
brillaba en este mundo de mortales.

A su belleza se sumaba el bulto que llevaba en brazos.


Nuestro hijo menor y recién cumplido el año, Kazimir
Tarkhanov, nos observaba a todos con intensidad. Apodado
pequeño camaleón por su tía, mi hijo tenía la extraña habilidad de
imitar a todos los que lo rodeaban. Observaba e imitaba, sobre
todo a sus hermanos mayores. Por eso, la personalidad de
Kazimir aún no estaba decidida.

A los pies de Elena, siguiendo el ritmo de su madre, estaba


mi segundo hijo. Sevastian Tarkhanov era mi mini-yo, mi hijo
menor. Era educado, más amable que sus hermanos, pero había
adquirido la aguda inteligencia de su madre. Nuestros rasgos
más exquisitos se habían mezclado para crear un pequeño
genio encantador, pero no había que subestimarlo. El niño de
cuatro años podía iniciar su cuota de problemas, y a menudo se
salía con la suya.

Elena creía que, por haber estado embarazada de Sevastian


mientras ella estaba en la universidad, él era muy inteligente.
Incluso cuando era un bebé, solía sentarse tranquilamente con
ella mientras hacía los deberes y estudiaba. Sevastian había sido
su compañero de estudio favorito, y a veces parecía que el bebé
escuchaba lo que ella decía.

Los tres niños se parecían tanto entre sí que a veces no se


asemejaban a Elena y a mí. Tres pequeñas copias, nos decía a
menudo la gente. Elena se burlaba a menudo diciendo que su
útero era una impresora estropeada que seguía imprimiendo la
misma copia, normalmente para burlarse de la gente que los
llamaba idénticos. Al fin y al cabo, nosotros podíamos ver las
diferencias en nuestros hijos. Los rasgos de Sevastian eran más
delicados que los de sus hermanos, y Kazimir tenía la sonrisa
de Elena.

—Buenos días, papá —saludó Sevastian.

Sonreí ante su formalidad. —¿Has venido a ver a tu


hermano?

—Tienes una reunión a las dos. —Se trataba de Elena.


Utilizaba la palabra reunión con ligereza.

Un cargamento de droga entraba en Chicago esta tarde.


Pero no era una transacción regular. Era una trampa... para
aquellos que aún desean ver caer a las familias de Nueva York
y Chicago. El Don de la Banda de Chicago tenía hombres en la
tierra, Giovanni Vigliano tenía hombres en el agua y mi
organización estaba vigilando a los benefactores en Nueva
York. Preparados para atacar en cualquier momento.

—Cierto, lo sé. —besé a Elena en cuanto estuvo a mi


alcance, ignorando los gemidos de disgusto de los niños. Sus
labios eran suaves y cálidos, y sabían ligeramente a café y
arándanos.

Kazimir se acercó y me agarró de la camisa, distrayéndome


de su madre. —¡Papá!
Elena se rió, el sonido fue música para mis oídos, aunque
Elena insistía en que tenía una risa torpe y rota. —Con tu padre
vas.

En cuanto estuvo en mis brazos, cruzó los brazos sobre el


pecho. Una copia directa de su madre, que se había rodeado
con sus brazos libres para entrar en calor.

—Vete dentro si tienes frío, lyubimaya —le dije.

—No. Niko quiere montar antes que caiga la nieve. —Elena


miró a nuestro hijo, sonriendo con orgullo al verlo galopar por
la pista—. Monta mejor que tú.

Sonreí. —Una observación interesante y completamente


falsa.

—Tú no tienes la culpa. Te estás haciendo mayor. Menos


resistencia.

Atrapé sus ojos, sonriendo débilmente.

—¿Estás segura que eso sea cierto?

Elena captó el doble sentido de mis palabras y sus mejillas


enrojecieron. Me di cuenta que estaba pensando en esta
mañana, la primera vez que nos habíamos despertado sin los
niños en la cama -gracias a que Roman se los llevó a todos de
"excursión con el tío Roman"- y pasamos horas entrelazados.
Todavía podía sentir sus manos rodeando mi polla y la
sensación de su piel bajo mi tacto.
—Sí —respiró, pero había perdido la mordacidad de su
tono en su arrebato.

—¡Tío Kostya! —Timofei Fattakhov, de tres años, fue


directo a mis piernas, riendo con deleite cuando rebotó en ellas.

—Cuidado, Timofei —advirtió inmediatamente Elena.

Él sonrió.

Anton Gribkov lo seguía por detrás, llevando de la mano al


pequeño Dominick Malakhov, de dos años. El cabello negro
tinta de Anton brillaba a la luz, los largos mechones de su
flequillo le cubrían la cara. Roksana y Elena no dejaban de
insistirle en que se cortara el cabello, pero Anton se negaba a
hacerlo, utilizándolo como un escudo improvisado para ocultar
sus ojos.

A los diez años, Anton se estaba convirtiendo poco a poco


en un hombre. Faltaban algunos años para que ingresara en la
Bratva, pero los miedos ya lo rodeaban. De niño quedó
traumatizado, y a pesar de todo el amor que habíamos
intentado mostrarle, Anton había llevado esa miseria consigo.
Ahora formaba parte de su personalidad.

Era un buen chico, y no lo abandonaría, no como lo hizo su


madre. La relación entre él y Dmitri seguía siendo tensa,
aunque se estaba curando poco a poco, pero su madurez sólo la
hacía más difícil. Anton podía oír lo que decían los adultos y
entenderlo; nunca habíamos podido salvarle de la verdad.
Pero parecía que le gustaban sus primos pequeños. Anton
siempre había sido paciente con sus preguntas insistentes y su
insistencia en seguirle a todas partes. Especialmente Dominick
Malakhov, el primogénito de Danika y Roman, que pensaba
que Anton era sencillamente la persona más increíble del
mundo.

Habían nacido muchos niños y seguro que algunos más


adornarían nuestra familia. Roman y Danika estaban planeando
su segundo hijo mientras hablábamos, y Roksana iba a dar a luz
a su tercer hijo y segunda hija en cualquier momento. Se
llamará Fayina Fattakhov, y Roksana teoriza que ya es
bailarina.

La sentía moverse con gracia, le decía a Artyom, quien decía


que era imposible saber ahora en qué se convertiría Fayina,
pero todos podíamos ver su secreta alegría al saber que uno de
sus hijos podría parecerse a su madre.

Algunos días me sorprendía lo grande que era mi familia


ahora, la cantidad de gente que quería y cuidaba. Todavía
recordaba aquel día en que había matado a mi padre, cómo mis
hermanos me echaban fácilmente a los lobos y mi padre estaba
preparado para matarme en un momento.

Hacía años que había decidido que cuando Nikolai viniera a


reclamar su trono, me rendiría. Le tendería las manos y le
ahorraría el dolor de matarme.
Pero eso era un problema para el futuro lejano. Y a veces,
cuando veía a Sevastian, me preguntaba si sería Nikolai quien
vendría por mi corona, o mi segundo hijo.

—¡Mamá! —llamó Nikolai—. ¿Viste ese salto?

—Lo vi. —Elena aplaudió—. Estuvo muy bien. Pareces un


profesional.

Nikolai se sentó un poco más erguido ante el elogio, con


una sonrisa creciente.

Eso es lo único que nunca te advertían sobre los hijos:


intentaban constantemente impresionar a sus madres.

Incluso mientras pensaba eso, Sevastian levantó la mano,


tendiendo una flor a su madre. —Mira, mamá, un ciclamen.

—Qué bonito. —Elena tomó la flor, sosteniéndola


delicadamente entre las yemas de los dedos—. ¿Recuerdas de
qué familia forma parte?

—Primulaceae —dijo rápidamente—. Y forma parte del


orden de las Ericales.

—Mi chico listo.

Sevastian brilló ante los elogios.

Como Kazimir no podía copiar a su hermano mayor y


montar a caballo -ya había intentado escapar de mis brazos
para intentarlo-, se estiró hacia el suelo. Me agaché para
ayudarle, permitiéndole coger un puñado de flores. Al igual
que su hermano, Kaz se las tendió a su madre.

Elena sonrió y aceptó el regalo. —Gracias, cariño. ¿Sabes


decir ciclamen?

Kaz se esforzó, tropezando con las sílabas.

—Casi —alenté—. Ciclamen.

—¡BICICLETA! —se rió Timo.

En un instante, Kaz también gritó y se rió, con un sonido


casi idéntico al que había hecho Timo.

—No es bicicleta, Timofei, pero se acerca —dijo Elena. Su


atención dejó a los chicos y se dirigió a Evva—. Sabes que es
mejor no ir por delante.

Evva adoraba a Elena y siempre se encogía un poco bajo su


desaprobación. —Lo siento, tía Lena, pero quería ver a Niko.

Kaz vio que Evva se aferraba a la valla y se estiró hacia


delante para copiarla. No pudo agarrarse bien, pero hizo un
buen esfuerzo.

—No lo vuelvas a hacer. No es seguro. —Pero Elena le


acarició el cabello, demostrando que no estaba enfadada—.
¿Estás emocionada por conocer a tu hermanita?
Evva se animó. —Sí, lo estoy —miró a Timo, que correteaba
con Dominick y Anton—. Ya tengo suficientes hermanos.
Necesito una hermana.

—Estoy completamente de acuerdo.

Mientras los niños encontraban otras formas de


entretenerse, Elena y yo entablamos una conversación.
Habíamos pasado horas con nuestras cabezas juntas, repasando
todos los posibles problemas y peligros. Ella había encontrado
lagunas e información que mis hombres ni siquiera habían
considerado.

Mis momentos favoritos del día eran cuando los niños


dormían y Elena me susurraba sus pensamientos en la
oscuridad. Ya no necesitaba leer las palabras de sus brazos para
averiguar su mente, sino que me las ofrecía libremente.

—Olezka tiene miedo a que aparezca la DEA —dijo—.


Arruinaría nuestros planes.

—FBI, DEA. Todos son burócratas que odian hacer el


papeleo. No te preocupes, lyubimaya. La redada se llevará a
cabo sin problemas.

Sus labios se afinaron. —Si te disparan, no me alegraré.

Sentí que mi sonrisa crecía y me incliné hacia ella. Nuestros


labios se apretaron, castamente para los niños.
—No tengo planes de recibir un disparo, mi Elena. Pero no
creo que sea algo que pueda planear.

—Aquí tienes un plan —murmuró contra mi boca—. Si te


disparan, puedes dormir en el sofá.

—¿No me cuidarás hasta que me recupere? Menuda mujer


despiadada y cruel con la que me he casado.

Elena se encogió de hombros, con los ojos encendidos de


humor.

—Eres un chico grande. Estoy segura que podrás


manejarlo.

—Preferiría mucho que te encargaras tú.

Sus mejillas se pusieron coloradas.

Duquesa lanzó una carcajada y Nikolai se rió con ella. Elena


se volvió para contemplar a su hijo, embelesada con el humano
que había creado.

La acerqué a mi pecho, besando su cabeza. Como las lianas


de un árbol, se enroscó a mi alrededor, asegurando su posición
en mi abrazo.

—Quiero que dejen de crecer —murmuró. Era raro que


compartiera deseos ficticios, pero los niños siempre sacaban eso
a relucir en ella—. Cada vez que me giro para mirarlos, son dos
centímetros más altos.
—Tú mides 1, 70 y yo 1, 90.

Elena me dio un codazo.

—No tienes gracia. Quiero llorar.

Apreté mis labios contra su cabello.

—Lo sé, lyubimaya. Los niños crecen; es uno de sus rasgos


más negativos.

—Eso y las tormentas de mierda.

Tormentas de mierda era la frase que Roman había utilizado


para designar cuando los bebés hacían tanta caca que les subía
por la espalda hasta el cuello. Había infectado a nuestra familia.
Artyom la había prohibido en la mesa del comedor, pero yo
sabía que los niños lo decían entre risas.

—Eso y las tormentas de mierda —convine.

Elena apoyó su barbilla en mi pecho, mirándome. Apreté mi


nariz contra la suya, respirando su embriagador aroma. —Te
amo.

Lo dijo con tanta facilidad y cuidado que sentí que mi


corazón se apretaba de dolor.

Durante años, había codiciado a la misteriosa mujer que se


escondía tras un artículo académico. Luego me habían
prohibido casarme con ella, viendo cómo se casaba con otro.
Cuando había tomado mi reino, la había tomado a ella, con la
intención que me amara a cambio y fuera mi esposa.

No me había planteado lo que sería que una mujer como


Elena me amara.

Deseé poder volver atrás y tranquilizar a mi yo más joven.


No te preocupes, Kostya, ella volverá. Cuando la perdí con
Thaddeo y luego con Titus, me sentí furioso y con el corazón
roto. No consideré que Elena no era idiota y que me
encontraría.

Para mí, sólo había sido Elena. ¿Y para Elena? Sólo había
sido yo.

—Oh, mi Elena —froté mi nariz sobre su frente—. Mi amor


por ti es eterno.

—A veces pienso que nunca moriremos —murmuró—. Un


día entraremos en el bosque y pasaremos la eternidad juntos
como árboles, con nuestras raíces entrelazadas y nuestras ramas
abrazadas. Nos veo ofreciendo sombra a nuestros hijos y un
escondite a nuestros nietos. Nuestros bisnietos se subirán a
nosotros para divertirse y sus hijos utilizarán nuestros palos
caídos como juguetes.

—Vigilando a los Tarkhanov y a nuestro imperio hasta la


última vez que el sol se ponga en el mundo. —Estuve de
acuerdo.
Nos besamos, lenta y lujosamente. No hubo prisa, ni
escándalo ni secretos. Nos besamos llenos de amor y adoración,
respeto y admiración.

Mi compañera, mi contrincante, mi igual.

Mi verdadero amor.

Mi Elena.

FIN
Acerca de la Autora

Bree Porter vino al mundo gritando el día de San Valentín,


así que no le quedó más remedio que ser adicta al romance.
Ahora se pasa el día desvaneciéndose con los romances de la
mafia y los capos sexys, mientras ignora convenientemente las
fechas de entrega de sus tareas universitarias.
Créditos
Staff

TRADUCCIÓN
Hada Zephyr

CORRECCIÓN
Hada Ainé

Hada Zephyr

DISEÑO Y DIAGRAMACIÓN
Hada Zephyr

También podría gustarte