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El hombre que intentó redimir el mundo con lógica

Walter Pitts llegó de las calles al MIT, pero no pudo escapar de sí mismo.

POR AMANDA GEFTER


5 DE FEBRERO DE 2015

Walter Pitts estaba acostumbrado a ser intimidado. Había nacido en una familia dura en la era de la
prohibición de Detroit, donde su padre, un fabricante de calderas, no tuvo problemas para levantar
los puños para salirse con la suya. Los chicos del vecindario no estaban mucho mejor. Una tarde de
1935, lo persiguieron por las calles hasta que se metió en la biblioteca local para esconderse. La
biblioteca era un terreno familiar, donde se había enseñado a sí mismo griego, latín, lógica y
matemáticas, mejor que en casa, donde su padre insistió en que abandonara la escuela para irse a
trabajar. Afuera, el mundo estaba desordenado. En el interior, todo tenía sentido.

No queriendo arriesgarse a otro encuentro esa noche, Pitts permaneció oculto hasta que la biblioteca
cerró por la noche. Solo, vagó entre los montones de libros hasta que encontró Principia
Mathematica, un tomo de tres volúmenes escrito por Bertrand Russell y Alfred Whitehead entre
1910 y 1913, que intentaba reducir todas las matemáticas a la lógica pura. Pitts se sentó y comenzó
a leer. Durante tres días permaneció en la biblioteca hasta que había leído cada volumen de
principio a fin (casi 2.000 páginas en total) y había identificado varios errores. Decidiendo que el
propio Bertrand Russell necesitaba saber esto, el muchacho redactó una carta a Russell detallando
los errores. Russell no solo contestó, estaba tan impresionado que invitó a Pitts a estudiar con él
como estudiante graduado en la Universidad de Cambridge en Inglaterra. Pitts no pudo hacerlo, sin
embargo, tenía solo 12 años. Pero tres años más tarde, cuando se enteró de que Russell visitaría la
Universidad de Chicago, el joven de 15 años se escapó de casa y se dirigió a Illinois. Él nunca
volvió a ver a su familia.

En 1923, el año en que nació Walter Pitts, Warren McCulloch, de 25 años, también estaba
asimilando los Principia. Pero ahí es donde terminaron las similitudes: McCulloch no podría haber
venido de un mundo más diferente. Nacido en una familia adinerada de abogados, médicos,
teólogos e ingenieros de la Costa Este, McCulloch asistió a una academia privada de chicos en
Nueva Jersey, luego estudió matemáticas en Haverford College en Pennsylvania, luego filosofía y
psicología en Yale. En 1923 estuvo en Columbia, donde estudiaba "estética experimental" y estaba
a punto de obtener su título de médico en neurofisiología. Pero McCulloch era un filósofo de
corazón. Quería saber lo que significa saber. Freud acababa de publicar The Ego and the Id, y el
psicoanálisis era furor. McCulloch no lo creyó; estaba seguro de que, de alguna manera, los
misteriosos funcionamientos y fallas de la mente estaban enraizados en los disparos puramente
mecánicos de las neuronas en el cerebro.

Aunque comenzaron en extremos opuestos del espectro socioeconómico, McCulloch y Pitts estaban
destinados a vivir, trabajar y morir juntos. En el camino, crearían la primera teoría mecanicista de la
mente, el primer enfoque computacional de la neurociencia, el diseño lógico de las computadoras
modernas y los pilares de la inteligencia artificial. Pero esto es más que una historia sobre una
colaboración de investigación fructífera. También se trata de los lazos de la amistad, la fragilidad de
la mente y los límites de la capacidad de la lógica para redimir un mundo desordenado e imperfecto.

Parados frente a frente, resultaban una dupla improbable. McCulloch, de 42 años cuando conoció a
Pitts, era un filósofo poeta seguro de sí mismo, de ojos grises, barba salvaje y fumador en serie que
vivía con whisky y helado y nunca se acostaba antes de las 4 a. M. Pitts, de 18 años, era pequeño y
tímido, con una frente larga que envejeció prematuramente, y una cara achaparrada, con forma de
pato y con gafas. McCulloch era un científico respetado. Pitts era un fugitivo sin hogar. Había
estado dando vueltas por la Universidad de Chicago, haciendo un trabajo de baja categoría y
escabulléndose en las conferencias de Russell, donde conoció a un joven estudiante de medicina
llamado Jerome Lettvin. Fue Lettvin quien presentó a los dos hombres. En el momento en que
hablaron, se dieron cuenta de que compartían un héroe en común: Gottfried Leibniz. El filósofo del
siglo XVII había intentado crear un alfabeto de pensamiento humano, cada letra representaba un
concepto y podía combinarse y manipularse según un conjunto de reglas lógicas para computar todo
el conocimiento, una visión que prometía transformar el imperfecto mundo exterior, en el santuario
racional de una biblioteca.

McCulloch le explicó a Pitts que estaba tratando de modelar el cerebro con un cálculo lógico
leibniziano. Se inspiró en los Principia, en los que Russell y Whitehead intentaron demostrar que
todas las matemáticas podían construirse desde cero utilizando una lógica básica e indiscutible. Su
componente esencial era la proposición: la afirmación más simple posible, ya sea verdadera o falsa.
A partir de ahí, emplearon las operaciones fundamentales de la lógica, como la conjunción ("y"), la
disyunción ("o") y la negación ("no"), para vincular proposiciones en redes cada vez más
complicadas. A partir de estas simples proposiciones, derivaron la completa complejidad de las
matemáticas modernas.
Lo cual hizo que McCulloch pensara en las neuronas. Sabía que cada una de las células nerviosas
del cerebro solo dispara después de alcanzar un umbral mínimo: suficientes células nerviosas
vecinas deben enviar señales a través de las sinapsis de la neurona antes de disparar su propio peak
eléctrico. A McCulloch se le ocurrió que esta configuración era binaria: o bien la neurona dispara o
no. Señaló que la señal de una neurona es una proposición, y las neuronas parecían funcionar como
compuertas lógicas, absorbiendo múltiples entradas y produciendo una única salida. Al variar el
umbral de disparo de una neurona, podría realizarse para realizar funciones "y", "o" y "no".

Recién llegado de leer un nuevo artículo de un matemático británico llamado Alan Turing que
probó la posibilidad de una máquina que pudiera calcular cualquier función (siempre que fuera
posible hacerlo en un número finito de pasos), McCulloch se convenció de que el cerebro
simplemente era una máquina que usa lógica codificada en redes neuronales para computar. Las
neuronas, pensó, podrían estar unidas por las reglas de la lógica para construir cadenas de
pensamiento más complejas, del mismo modo que los Principia unían cadenas de proposiciones
para construir matemáticas complejas.

Mientras McCulloch explicaba su proyecto, Pitts lo entendió de inmediato, y sabía exactamente qué
herramientas matemáticas podían usarse. McCulloch, encantado, invitó al adolescente a vivir con él
y su familia en Hinsdale, un suburbio rural en las afueras de Chicago. La casa de Hinsdale era
bohemia, bulliciosa y de espíritu libre. Los intelectuales y paricpantes de los círculos literarios de
Chicago pasaban constantemente por la casa para hablar sobre poesía, psicología y política radical,
mientras que la Guerra Civil Española y las canciones sindicales sonaban desde el fonógrafo. Pero a
altas horas de la noche, cuando la esposa de McCulloch, Rook y los tres niños se iban a la cama,
McCulloch y Pitts solos vertían el whisky, se agachaban e intentaban construir un cerebro
computacional de neuronas.

Antes de la llegada de Pitts, McCulloch había chocado contra una pared: no había nada que
impidiera que las cadenas de neuronas se retorcieran formando bucles, de modo que la salida de la
última neurona de una cadena se convirtiera en la entrada de la primera: una red neuronal
persiguiendo su cola. McCulloch no tenía idea de cómo modelar eso matemáticamente. Desde el
punto de vista de la lógica, un lazo huele mucho a la paradoja: el consecuente se convierte en el
antecedente, el efecto se convierte en la causa. McCulloch había estado etiquetando cada enlace de
la cadena con un sello de tiempo, de modo que si la primera neurona disparaba en el tiempo t, la
siguiente disparaba a t + 1, y así sucesivamente. Pero cuando las cadenas dieron la vuelta, t + 1
apareció repentinamente antes que t.
Pitts sabía cómo abordar el problema. Usó módulos matemáticos, que tratan con números que giran
alrededor de sí mismos como las horas de un reloj. Mostró a McCulloch que la paradoja del tiempo
t + 1 antes del tiempo t no era para nada una paradoja, porque en sus cálculos "antes" y "después"
perdían su significado. El tiempo se eliminó de la ecuación por completo. Si uno viera un
relámpago destellar en el cielo, los ojos enviarían una señal al cerebro, arrastrándolo a través de una
cadena de neuronas. Comenzando con cualquier neurona dada en la cadena, podrías volver sobre los
pasos de la señal y descubrir cuánto tiempo hace que cayeron los rayos. A menos que, es decir, la
cadena sea un bucle. En ese caso, la información que codifica el rayo simplemente gira en círculos,
interminablemente. No tiene conexión con el momento en que ocurrió realmente el rayo. Se
convierte, como dijo McCulloch, en "una idea arrancada del tiempo". En otras palabras, un
recuerdo.

Cuando Pitts terminó de calcular, él y McCulloch tenían en sus manos un modelo mecánico de la
mente, la primera aplicación de cómputo al cerebro y el primer argumento de que el cerebro, en el
fondo, es un procesador de información. Al encadenar simples neuronas binarias en cadenas y
bucles, demostraron que el cerebro podía implementar todas las operaciones lógicas posibles y
calcular cualquier cosa que pudiera ser calculada por una de las máquinas hipotéticas de Turing.
Gracias a esos bucles ourobóricos, también encontraron una manera para que el cerebro resumiera
una información, se aferrase a ella y la resuma nuevamente, creando jerarquías ricas y elaboradas de
ideas persistentes en un proceso que llamamos "pensar".

McCulloch y Pitts escribieron sus hallazgos en un artículo ahora seminal, "Un cálculo lógico de las
ideas inmanentes en la actividad nerviosa", publicado en el Boletín de Biofísica Matemática. Su
modelo fue demasiado simplificado para un cerebro biológico, pero tuvo éxito en mostrar una
prueba de principio. El pensamiento, decían, no tiene por qué estar envuelto en el misticismo
freudiano o involucrado en luchas entre el ego y la identificación. "Por primera vez en la historia de
la ciencia", McCulloch anunció a un grupo de estudiantes de filosofía, "sabemos cómo sabemos".

Pitts había encontrado en McCulloch todo lo que había necesitado: aceptación, amistad, su otra
mitad intelectual, el padre que nunca tuvo. Aunque solo había vivido en Hinsdale por un corto
tiempo, el fugitivo se referiría a la casa de McCulloch como su hogar por el resto de su vida. Por su
parte, McCulloch estaba igual de enamorado. En Pitts había encontrado un alma gemela, su
«colaborador de contrabando» y una mente con la destreza técnica para dar vida a las nociones a
medio formar de McCulloch. Como lo expresó en una carta de referencia sobre Pitts: "Lo tendría
siempre conmigo" (1).
Pitts pronto iba a causar una impresión similar en una de las figuras intelectuales imponentes del
siglo 20, el matemático, filósofo y fundador de la cibernética, Norbert Wiener. En 1943, Lettvin
trajo a Pitts a la oficina de Wiener en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). Wiener no
se presentó ni hizo una pequeña charla. Simplemente llevó a Pitts a una pizarra donde estaba
trabajando en una prueba matemática. Mientras Wiener trabajaba, Pitts intervino con preguntas y
sugerencias. Según Lettvin, para cuando llegaron a la segunda pizarra, estaba claro que Wiener
había encontrado a su nuevo hombre de confianza. Wiener más tarde escribiría que Pitts era "sin
duda el científico joven más fuerte que he conocido ... Me sorprendería muchísimo si no demuestra
ser uno de los dos o tres científicos más importantes de su generación, no solo en Estados Unidos,
sino también en el mundo en general ".

Tan impresionado estaba Wiener que le prometió a Pitts un Ph.D. en matemáticas en el MIT, a
pesar de que nunca se había graduado de la escuela secundaria, algo que las estrictas normas de la
Universidad de Chicago prohibían. Fue una oferta que Pitts no pudo rechazar. En el otoño de 1943,
Pitts se mudó a un departamento de Cambridge, se matriculó como estudiante especial en el MIT y
estudiaba con uno de los científicos más influyentes del mundo. Estaba bastante lejos de Detroit de
cuello azul.

Wiener quería que Pitts hiciera su modelo del cerebro más realista. A pesar de los saltos que Pitts y
McCulloch habían logrado, su trabajo apenas había producido una conmoción entre los científicos
del cerebro, en parte porque lnm a lógica simbólica que habían empleado era difícil de descifrar,
pero también porque su modelo rígido y simplificado no captaba el completo desorden del cerebro
biológico. Wiener, sin embargo, entendió las implicaciones de lo que habían hecho, y sabía que un
modelo más realista cambiaría el juego. También se dio cuenta de que debería ser posible que las
redes neuronales de Pitts se implementaran en máquinas hechas por el hombre, dando paso a su
sueño de una revolución cibernética. Wiener pensó que si Pitts iba a hacer un modelo realista de las
100 mil millones de neuronas interconectadas del cerebro, iba a necesitar estadísticas de su parte. Y
la estadística y la teoría de la probabilidad eran el área de especialización de Wiener. Después de
todo, había sido Wiener quien descubrió una definición matemática precisa de información: a
mayor probabilidad, mayor entropía y menor contenido de información.

Cuando Pitts comenzó su trabajo en el MIT, se dio cuenta de que, aunque la genética debe codificar
las características neurales macroscópicas, nuestros genes no podían predeterminar los trillones de
conexiones sinápticas en el cerebro: la cantidad de información que requeriría era insostenible.
Debe ser el caso, pensó, de que todos comenzamos con redes neuronales esencialmente aleatorias,
estados altamente probables que contienen información insignificante (una tesis que continúa
debatiéndose hasta nuestros días). Sospechaba que, alterando los umbrales de las neuronas a lo
largo del tiempo, la aleatoriedad podría dar paso al orden y podría surgir información. Se propuso
modelar el proceso usando mecánica estadística. Wiener lo animó con entusiasmo, porque sabía que
si ese modelo se materializaba en una máquina, esa máquina podría aprender.

"Ahora entiendo de inmediato unos siete octavos de lo que dice Wiener, lo cual me han dicho que
es un logro", escribió Pitts en una carta a McCulloch en diciembre de 1943, unos tres meses después
de su llegada. Su trabajo con Wiener fue "para constituir la primera discusión adecuada de la
mecánica estadística, entendida en el sentido más general posible, por lo que incluye, por ejemplo,
el problema de derivar las leyes de comportamiento psicológicas o estadísticas de las leyes
microscópicas de la neurofisiología ... ¿No suena bien?".

Ese invierno, Wiener llevó a Pitts a una conferencia que organizó en Princeton con el matemático y
físico John von Neumann, quien quedó igualmente impresionado con la mente de Pitts. Así se
formaron los comienzos del grupo que se conocería como los cibernéticos, con Wiener, Pitts,
McCulloch, Lettvin y von Neumann como núcleo. Y entre este grupo enrarecido, el ex fugitivo sin
hogar se destacó. "Ninguno de nosotros pensaría en publicar un artículo sin sus correcciones y
aprobación", escribió McCulloch. "[Pitts] era en términos inequívocos el genio de nuestro grupo",
dijo Lettvin. "Era absolutamente incomparable en los estudios de química, física, de todo lo que se
podía hablar sobre historia, botánica, etc. Cuando le hacía una pregunta, recibía un libro de texto
completo ... Para él, el mundo estaba conectado de una manera compleja y maravillosa" (2).

Para junio de 1945, von Neumann escribió lo que se convertiría en un documento histórico titulado
"Primer borrador de un informe sobre el EDVAC", la primera descripción publicada de una
máquina de computación binaria de programa almacenado: la computadora moderna. El predecesor
de EDVAC, el ENIAC, que ocupaba 1.800 pies cuadrados de espacio en Filadelfia, se parecía más a
una calculadora electrónica gigante que a una computadora. Fue posible reprogramar la cosa, pero a
varios operadores les tomó varias semanas reencaminar todos los cables y conmutadores para
hacerlo. Von Neumann se dio cuenta de que podría no ser necesario volver a cablear la máquina
cada vez que quisiera que realizara una nueva función. Si pudieras tomar cada configuración de los
interruptores y cables, abstraerlos y codificarlos simbólicamente como información pura, podrías
alimentarlos en la computadora de la misma manera que alimentarías los datos, solo que ahora los
datos incluirían los mismos programas que manipular los datos. Sin tener que volver a cablear nada,
tendrías una máquina universal de Turing.
Para lograr esto, von Neumann sugirió modelar la computadora a partir de las redes neuronales de
Pitts y McCulloch. En lugar de neuronas, sugirió tubos de vacío, que servirían como puertas
lógicas, y al unirlos exactamente como habían descubierto Pitts y McCulloch, se podía llevar a cabo
cualquier cálculo. Para almacenar los programas como datos, la computadora necesitaría algo
nuevo: una memoria. Ahí es donde entraron en juego los bucles de Pitts. "Un elemento que se
estimula a sí mismo tendrá un estímulo indefinidamente", escribió von Neumann en su informe,
haciéndose eco de Pitts y empleando su módulo de matemáticas. Detalló cada aspecto de esta nueva
arquitectura computacional. En todo el informe, citó solo un artículo: "Un cálculo lógico" de
McCulloch y Pitts.

En 1946, Pitts vivía en Beacon Street en Boston con Oliver Selfridge, un estudiante del MIT que se
convertiría en "el padre de la percepción de máquina"; Hyman Minsky, el futuro economista; y
Lettvin. Estaba enseñando lógica matemática en el MIT y trabajando con Wiener en la mecánica
estadística del cerebro. El año siguiente, en la Segunda Conferencia Cibernética, Pitts anunció que
estaba escribiendo su disertación doctoral sobre redes neuronales tridimensionales probabilísticas.
Los científicos en la sala fueron derrotados. "Ambicioso" no era la palabra para describir la
habilidad matemática que se necesitaría para lograr tal hazaña. Y, sin embargo, todos los que
conocían Pitts estaban seguros de poder hacerlo. Estarían esperando con la respiración contenida.

En una carta al filósofo Rudolf Carnap, McCulloch catalogó los logros de Pitts. "Él es el más
omnívoro de los científicos y eruditos. Se ha convertido en un excelente químico de tintes, conoce
las juncias, los hongos y las aves de Nueva Inglaterra. Él conoce la neuroanatomía y la
neurofisiología de sus fuentes originales en griego, latín, italiano, español, portugués y alemán, ya
que aprende el idioma que necesita tan pronto como lo necesita. Cosas como la teoría de circuitos
eléctricos y la soldadura práctica de energía, iluminación y circuitos de radio que él mismo hace. En
mi larga vida, nunca he visto a un hombre tan erudito o tan realmente práctico ". Incluso los medios
se dieron cuenta. En junio de 1954, la revista Fortune publicó un artículo con los 20 científicos más
talentosos menores de 40 años; Pitts fue presentado, junto a Claude Shannon y James Watson.
Contra todo pronóstico, Walter Pitts se había disparado hacia el estrellato científico.

Algunos años antes, en una carta a McCulloch, Pitts escribió: "aproximadamente una vez a la
semana ahora me desespero por hablar toda la noche y toda la noche contigo". A pesar de su éxito,
Pitts se había vuelto nostálgico, y su hogar significaba McCulloch. Estaba empezando a creer que.
si podía volver a trabajar con McCulloch, sería más feliz, más productivo y más propenso a abrir
nuevos caminos. McCulloch, también, parecía forcejear sin su colaborador de contrabando.
De repente, las nubes se rompieron. En 1952, Jerry Wiesner, director asociado del Laboratorio de
Investigación de Electrónica del MIT, invitó a McCulloch a encabezar un nuevo proyecto sobre
ciencia cerebral en el MIT. McCulloch aprovechó la oportunidad, porque significaba que volvería a
trabajar con Pitts. Cambió su cátedra completa y su gran casa de Hinsdale por un título de asociado
de investigación y un apartamento de mierda en Cambridge, y no podría haber estado más feliz al
respecto. El plan para el proyecto fue utilizar todo el arsenal de teoría de la información,
neurofisiología, mecánica estadística y máquinas de computación para comprender cómo el cerebro
da origen a la mente. Lettvin, junto con el joven neurocientífico Patrick Wall, se unió a McCulloch
y Pitts en su nueva sede en el Edificio 20 en Vassar Street. Pusieron un cartel en la puerta:
epistemología experimental.

Con Pitts y McCulloch juntos de nuevo, y con Wiener y Lettvin en la mezcla, todo parecía
preparado para el progreso y la revolución. Neurociencia, cibernética, inteligencia artificial,
informática: todo estaba al borde de una explosión intelectual. El cielo, o la mente, era el límite.

Solo había una persona que no estaba contenta con la reunión: la esposa de Wiener. Margaret
Wiener era, a decir de todos, una prudente y conservadora mojigata, y despreciaba la influencia de
McCulloch en su marido. McCulloch organizó reuniones salvajes en su granja familiar en Old
Lyme, Connecticut, donde las ideas vagaban libres y todo el mundo se sumergía en ellas. Había
sido una cosa cuando McCulloch estaba en Chicago, pero ahora venía a Cambridge y a Margaret no
le gustaba. Y entonces ella inventó una historia. Sentó a Wiener y le informó que cuando su hija,
Barbara, se había quedado en la casa de McCulloch en Chicago, varios de sus "muchachos" la
habían seducido. Wiener envió inmediatamente un telegrama enojado a Wiesner: "Por favor
informa [a Pitts y Lettvin] que toda conexión entre mí y tus proyectos está permanentemente
abolida. Ellos son tu problema Wiener". Nunca volvió a hablar con Pitts. Y nunca le dijo por qué.

Para Pitts, esto marcó el comienzo del fin. Wiener, que había asumido un rol paternal en su vida,
ahora lo abandonó inexplicablemente. Para Pitts, no fue solo una pérdida. Era algo mucho peor que
eso: desafiaba la lógica.

Y luego estaban las ranas. En el sótano del Edificio 20 en el MIT, junto con un bote de basura lleno
de grillos, Lettvin mantuvo un grupo de ellas. En ese momento, los biólogos creían que el ojo era
como una placa fotográfica que registraba pasivamente puntos de luz y los enviaba, punto por
punto, al cerebro, lo que dificultaba la interpretación. Lettvin decidió poner la idea a prueba,
abriendo los cráneos de la rana y uniendo electrodos a fibras individuales en sus nervios ópticos.
Junto con Pitts, McCulloch y el biólogo y filósofo chileno Humberto Maturana, sometió a las ranas
a diversas experiencias visuales -aumentando y atenuando las luces, mostrándoles fotografías a
color de su hábitat natural, moscas artificiales colgando magnéticamente- y registró lo que el ojo
midió antes envió la información al cerebro. Para sorpresa de todos, no solo registró lo que vio, sino
que filtró y analizó información sobre características visuales como el contraste, la curvatura y el
movimiento. "El ojo le habla al cerebro en un lenguaje ya altamente organizado e interpretado",
informaron en el ahora seminal artículo "Lo que el ojo de la rana le dice al cerebro de la rana",
publicado en 1959.

Los resultados sacudieron la cosmovisión de Pitts hasta su núcleo. En lugar de la neurona digital de
información de computación cerebral que utiliza el implemento exacto de la lógica matemática, los
procesos anómalos y análogos en el ojo estaban haciendo al menos parte del trabajo interpretativo.
"Era evidente para él después de que le habíamos echado el ojo a la rana que incluso si la lógica
jugaba un papel, no jugaba la parte importante o central que uno hubiera esperado", dijo Lettvin.
"Lo decepcionó. Él nunca lo admitiría, pero parecía aumentar su desesperación por la pérdida de la
amistad de Wiener ".

La avalancha de malas noticias agravó una racha depresiva con la que Pitts había estado luchando
durante años. "Tengo un tipo de aflicción personal sobre la que me gustaría recibir tu consejo", le
había escrito Pitts a McCulloch en una de sus cartas. "He notado en los últimos dos o tres años una
tendencia creciente a una especie de apatía o depresión melancólica. [Su] efecto es hacer que el
valor positivo parezca desaparecer del mundo, por lo que nada parece valer la pena el esfuerzo de
hacerlo, y todo lo que hago o lo que me pasa deja de importar mucho ... ".

En otras palabras, Pitts estaba luchando con la misma lógica que había buscado en la vida. Pitts
escribió que su depresión podría ser "común a todas las personas con una educación excesivamente
lógica que trabajan en matemáticas aplicadas: es una especie de pesimismo resultante de la
incapacidad de creer en lo que las personas llaman el Principio de Inducción o el principio de la
Uniformidad de la naturaleza. Como uno no puede probar, o incluso hacer probable a priori, que el
sol debería salir mañana, no podemos creer realmente que así sea".

Ahora, alienado de Wiener, la desesperación de Pitts se volvió letal. Empezó a beber mucho y se
alejó de sus amigos. Cuando se le ofreció su doctorado, se negó a firmar el papeleo. Incendió su
disertación junto con todas sus notas y sus papeles. Años de trabajo, trabajo importante que todos en
la comunidad esperaban ansiosamente, lo quemaron todo, información invaluable reducida a
entropía y cenizas. Wiesner le ofreció a Lettvin un mayor apoyo para el laboratorio si podía
recuperar cualquier parte de la disertación. Pero todo se fue.

Pitts seguía siendo empleado del MIT, pero esto era poco más que un tecnicismo; apenas hablaba
con nadie y con frecuencia desaparecía. "Íbamos a buscarlo noche tras noche", dijo Lettvin. "Verlo
a él destruirse a sí mismo fue una experiencia terrible". En cierto modo, Pitts tenía todavía 12 años.
Todavía lo golpeaban, todavía huía, todavía se escondía del mundo en las húmedas bibliotecas. Solo
que ahora sus libros tomaron la forma de una botella.

Con McCulloch, Pitts había sentado las bases para la cibernética y la inteligencia artificial. Habían
alejado a la psiquiatría del análisis freudiano y hacia una comprensión mecanicista del pensamiento.
Habían demostrado que el cerebro computa y que la meditación es el procesamiento de la
información. Al hacerlo, también mostraron cómo podía calcular una máquina, proporcionando la
inspiración clave para la arquitectura de las computadoras modernas. Gracias a su trabajo, hubo un
momento en la historia en que la neurociencia, la psiquiatría, la informática, la lógica matemática y
la inteligencia artificial eran una sola cosa, siguiendo una idea que Leibniz vislumbró por primera
vez: el hombre, la máquina, el número y la mente usan información como una moneda universal. Lo
que parecía en la superficie ser ingredientes muy diferentes del mundo -muchachos de metal, trozos
de materia gris, rasguños de tinta en una página- eran profundamente intercambiables.

Hubo una trampa, sin embargo: esta abstracción simbólica hizo que el mundo fuera transparente,
pero el cerebro opaco. Una vez que todo se redujo a la información regida por la lógica, la mecánica
real dejó de importar: la compensación para el cálculo universal era la ontología. Von Neumann fue
el primero en ver el problema. Expresó su preocupación a Wiener en una carta que anticipó la
próxima división entre la inteligencia artificial por un lado y la neurociencia por el otro. "Después
de asimilar la gran contribución positiva de Turing-y-Pitts-y-McCulloch", escribió, "la situación es
bastante peor que mejor que antes". De hecho, estos autores han demostrado en absoluta y
desesperada generalidad que cualquier cosa ... puede hacerse por un mecanismo apropiado, y
específicamente por un mecanismo neuronal, y que incluso un mecanismo definido puede ser
"universal". Invertir el argumento: Nada que nosotros podemos conocer o aprender sobre el
funcionamiento del organismo; puede proporcionar, sin un trabajo citológico "microscópico", pistas
sobre los detalles adicionales del mecanismo neural ".

Esta universalidad hizo imposible que Pitts proporcionara un modelo del cerebro que fuera práctico,
por lo que su trabajo fue descartado y más o menos olvidado por la comunidad de científicos que
trabajan en el cerebro. Además, el experimento con las ranas había demostrado que una visión del
pensamiento puramente lógica y puramente centrada en el cerebro tenía sus límites. La naturaleza
había elegido el desorden de la vida en vez de la austeridad de la lógica, una elección que Pitts
probablemente no podía comprender. No tenía forma de saber que, aunque sus ideas sobre el
cerebro biológico no se estaban completando, estaban poniendo en marcha la era de la informática
digital, el enfoque de la red neuronal, el aprendizaje automático y la llamada filosofía de la mente
conexionista. En su propia mente, había sido derrotado.

El sábado 21 de abril de 1969, con la mano temblando por el delirium tremens de un alcohólico,
Pitts envió una carta desde su habitación en el Hospital Beth Israel de Boston a la habitación de
McCulloch en la sala de Cuidados Intensivos Cardíacos del Hospital Peter Bent Brigham. "Entiendo
que tuviste una coronaria ligera; ... que está conectado a muchos sensores conectados a paneles y
alarmas monitoreados continuamente por una enfermera, y que, en consecuencia, no puede
voltearse en la cama. Sin duda esto es cibernético. Pero todo eso me pone muy abominablemente
triste". El propio Pitts había estado en el hospital durante tres semanas, habiendo sido ingresado con
problemas hepáticos e ictericia. El 14 de mayo de 1969 Walter Pitts murió solo en una pensión en
Cambridge, de sangrado de varices esofágicas, una condición asociada con la cirrosis del hígado.
Cuatro meses después, McCulloch falleció, como si la existencia de uno sin el otro fuera
simplemente ilógico, un bucle reverberante abierto.
***

Amanda Gefter es escritora de física y autora de Trespassing on Einstein's Lawn: un padre, una hija,
el significado de nada y el comienzo de todo. Ella vive en Cambridge, Massachusetts.

Referencias

1. Todas las cartas recuperadas de McCulloch Papers, BM139, Serie I: Correspondencia 1931-1968,
Carpeta "Pitts, Walter".

2. Todas las citas de Jerome Lettvin tomadas de: Anderson, J.A. & Rosenfield, E. Talking Nets:
Una historia oral de redes neuronales MIT Press (2000).

3. Conway F. y Siegelman J. Héroe oscuro de la era de la información: en busca de Norbert Wiener,


el padre de los libros básicos sobre cibernética, Nueva York, NY (2006).

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