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Los beneficios de tener pesadillas

 William Park
 BBC Future

2 abril 2021

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Pie de foto,
Los malos sueños tienen una función positiva.
En el apogeo de la pandemia, ocurrió un fenómeno extraño: la gente
comenzó a tener sueños raros.
El efecto parece haber sido más pronunciado en aquellos particularmente
afectados por el virus y en países con estrictas medidas de cuarentena. Las
preocupaciones por los encierros, por los seres queridos y por la salud personal se
mezclaron de repente con otros pensamientos mundanos, dejando a muchas
personas confundidas al despertar.
Para la gente en la primera línea de combate de la covid-19, los sueños se
convirtieron en pesadillas.
De 114 médicos y 414 enfermeras que trabajan en la ciudad china de Wuhan y
que participaron en un estudio publicado en enero de 2021, más de una cuarta
parte reportó tener pesadillas frecuentes.
Los reportes de pesadillas entre los ciudadanos también aumentaron durante las
cuarentenas. Los jóvenes, las mujeres y las personas que padecen ansiedad o
depresión son los que tienen mayor riesgo.
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Pero para las personas que investigan los traumas, el aumento de las pesadillas
no fue una sorpresa.
Para aquellos en la primera línea de respuesta contra la covid-19, como los
médicos y enfermeras en Wuhan, el año 2020 fue un período de "estrés crónico",
dice Rachelle Ho, candidata a doctorado en la Universidad McMaster en Canadá.
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Pie de foto,
La pandemia ha aumentado la ansiedad y las pesadillas en muchas personas.
Los largos períodos de estrés que duran meses o años y afectan a poblaciones
enteras son bastante inusuales, comparables solo a las guerras en la historia
reciente, dice Ho.
Pero sabemos que el estrés crónico tiene un efecto significativo en nuestra función
cognitiva.
Las personas que viven bajo coacción regular tienen más probabilidades de tener
pesadillas.
Un estudio que analizó a escolares de 10 a 12 años en la Franja de
Gaza encontró que más de la mitad experimentaba pesadillas frecuentes. En
promedio, las tenían más de cuatro noches a la semana. Los niños son
particularmente susceptibles, dice Ho, porque sus cerebros aún se están
desarrollando.

 Qué dicen sobre nosotros las bases de datos que analizan los sueños del
mundo

Si bien las pesadillas están fuertemente vinculadas a una serie de enfermedades


mentales, algunos sueños vívidos nos ayudan a procesar las emociones del día
anterior, dice Joanne Davis, psicóloga clínica de la Universidad de Tulsa, en
Estados Unidos.
Comprender por qué los malos sueños se convierten en pesadillas ayuda a tratar
a las personas que han sufrido un trauma.
Cómo los malos sueños nos protegen
Los psicólogos como Davis están comenzando a desentrañar los vínculos entre
nuestros sueños, los trastornos psicológicos y su importancia para mantenernos
emocionalmente estables cuando gozamos de buena salud.
Mientras dormimos, organizamos y archivamos nuestros recuerdos del día anterior
y desempolvamos y reorganizamos nuestros viejos recuerdos.

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Pie de foto,
Es más probable que recordemos los sueños que tenemos justo antes de despertar o cuando
empezamos a sumergirnos en el dormir.
Se cree que esto sucede durante el sueño, pero es en la etapa de movimiento
ocular rápido (REM) (justo antes de despertarnos o cuando nos sumergimos en
el sueño) cuando almacenamos nuestros recuerdos más emocionales. Estos
recuerdos cargados de emociones se convierten en el argumento de nuestros
sueños.
Un mal sueño puede ayudar a las personas durante el día.
La hipótesis "dormir para olvidar, dormir para recordar" indica que el sueño REM
fortalece los recuerdos emocionales, los almacena de forma segura y también
ayuda a atenuar nuestras reacciones emocionales posteriores a esos eventos.

 Trastorno por pesadillas: por qué la pandemia de coronavirus nos está


afectando el sueño (y cómo puedes prevenirlo)

Por ejemplo, si tu jefe te grita y más tarde esa noche sueñas con eso, la próxima
vez que veas a tu jefe te sentirás menos alterado por ese incidente.
Que nuestros sueños nos entrenen para controlar nuestras emociones es una idea
intrigante, pero ¿qué evidencia hay?
Quitar la etiqueta emocional
Cuando nuestro cerebro está en la etapa REM del sueño, tanto el hipocampo
como la amígdala están muy activos. La primera es la parte de nuestro cerebro
que ordena y almacena los recuerdos; la segunda es la parte que nos ayuda a
procesar las emociones.
Esto ha llevado a los investigadores a sugerir que los sueños vívidos, emotivos y
memorables durante la etapa REM son manifestaciones de que nuestros cerebros
almacenan recuerdos y "quitan la etiqueta emocional ", dice Ho. La analogía de
quitarse una etiqueta emocional se usa ampliamente en la psicología del sueño.

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Pie de foto,
Hay varias terapias indicadas para evitar o reducir las pesadillas.
Después de un mal sueño, el área del cerebro que nos prepara para tener
miedo es más efectiva, como si el sueño nos entrenara para esta situación.
Cuanto más tiempo las personas habían sentido miedo durante sus sueños,
menos se activaban sus centros emocionales cuando se les mostraban imágenes
estresantes. Sin embargo, una cosa es estar mejor preparado para mirar fotos
angustiantes y otra estar preparado para que tu jefe te grite en la realidad.
Nuestra amígdala podría necesitar este período de procesamiento para
restablecerse antes del día siguiente. Quizás deshacernos del bagaje emocional
del día anterior durante la noche nos permita comenzar de cero por la mañana.
Los estudios en trabajadores estresados muestran que nuestro nivel de cortisol, la
hormona que ayuda a regular nuestra respuesta al estrés, es más alto por la
mañana, lo que significa que podemos reaccionar mejor al estrés desde el
principio.
Aunque el cortisol se produce en otras partes, nuestra amígdala es la que detecta
situaciones estresantes.
Durante la fase REM, nuestro cerebro produce ondas theta lentas de baja
frecuencia en el hipocampo, la amígdala y el neocórtex (también producimos
ondas theta mientras estamos despiertos, pero son particularmente características
del sueño REM).

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Los estudios en ratas, en los que algunas fueron sometidas a tareas estresantes,
encontraron que aquellas ratas que tenían que hacer algo desagradable tenían
más períodos de REM y aumentaban las ondas theta durante el REM en el sueño
de la noche siguiente.
Daniela Popa, neurocientífica del Instituto de Biología de la École Normale
Supérieure en París y autora de uno de esos estudios que inducen estrés,
continuó demostrando que las mismas áreas del cerebro involucradas en el
procesamiento de eventos emocionales en los sueños se estimulaban
nuevamente si a las ratas se les presentaba el mismo factor de estrés.
Eso podría significar que el sueño REM y la actividad theta están involucrados de
manera única en el almacenamiento y procesamiento a largo plazo de los malos
recuerdos.
Pero Popa señala que es complicado buscar almacenamiento de memoria no
emocional en ratas, ya que es difícil saber lo que están pensando.
¿Cómo se tratan las pesadillas?
Una cosa es tener algún que otro mal sueño beneficioso y otra completamente
tener pesadillas crónicas.
"Con las pesadillas, el proceso parece estar estancado", dice Davis. "Tu cerebro
puede tener la intención de procesar este evento emotivo, pero se atasca porque
te despiertas en medio de él, por lo que no lo ves del todo".

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Pie de foto,
Las pesadillas recurrentes pueden ser un trastorno y afectar a tu salud.
"Una vez que tienes pesadillas durante un largo período de tiempo, se vuelven
como hábitos", dice Davis, quien cita que algunos de los pacientes que atiende
han vivido con pesadillas crónicas durante décadas antes de buscar ayuda.
"Te preocupas por tener una pesadilla, tal vez evites dormir o trates de dormir lo
más rápido posible, así que te automedicas para pasar la noche".
Como psicóloga clínica, Davis trata a los sobrevivientes de traumas, que pueden
incluir veteranos, personal de servicio activo, niños o personas con afecciones
como trastorno bipolar. Y para ello usa la terapia de exposición, relajación y
rescripción (ERRT, por sus siglas en inglés).
En la ERRT, el paciente escribe su pesadilla exactamente como la recuerda
(exposición, que funciona particularmente bien con personas que tienen ansiedad,
dice Davis) o escribe su pesadilla con un nuevo final (rescripción).
Con la rescripción, el paciente no necesariamente comienza a incorporar el nuevo
final en su sueño, sino que "lo que tiende a suceder es que simplemente no tienen
la pesadilla o todavía la tienen pero no es tan poderosa ni tan confusa:
simplemente disminuye en frecuencia y desaparece".
"Es casi como si al resolver el problema durante el día se resuelve la necesidad de
revivirlo una y otra vez por la noche ", dice.
"Arreglar las pesadillas"
Davis entiende que la importancia de tratar las pesadillas es algo más que un
síntoma de un problema más amplio. "Hace apenas unas décadas, nuestro campo
veía las pesadillas como un síntoma de trastorno de estrés postraumático", dice.

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Pie de foto,
Tener malos sueños nos prepara para afrontar problemas emocionales.
"Pero ha habido un cambio de paradigma para pensar en las pesadillas como el
sello distintivo de muchos de los problemas. Si arreglas las pesadillas primero,
puedes arreglar las otras cosas que están sucediendo, como la depresión y el
abuso de sustancias".
Davis dice que es importante considerar las pesadillas como un indicador
temprano de problemas futuros. Los sueños emocionales a veces ocurren en la
noche después de un evento significativo y a veces de cinco a siete días después.
Penny Lewis, profesora de psicología en la Universidad de Cardiff, Gales, y sus
colegas proponen que almacenamos los recuerdos cotidianos inmediatamente
después de que suceden, pero que cuando se trata de cosas de importancia
personal y profunda surgen más tarde en el sueño.
Enseñar a las personas que sufren pesadillas crónicas a controlarlas mediante el
sueño lúcido también parece reducir su frecuencia.
Este tipo de tratamiento se llama terapia de ensayo de imágenes (IRT, por sus
siglas en inglés) y ha tenido éxito en grupos pequeños, aunque los investigadores
de este estudio en particular no tienen claro exactamente cómo funciona, y estos
estudios, además, a menudo no son naturales.
En todos los casos, estos tratamientos se enfocan en encontrar formas de
asegurarse de que los pacientes duerman toda la noche sin despertarse, dando a
sus cerebros el descanso que necesitan para mejorar su función cognitiva.
Los desafíos de la pandemia
Si bien nuestra comprensión de la causa y el tratamiento de las pesadillas ha
mejorado considerablemente en los últimos años, las estrictas cuarentenas desde
el inicio de la pandemia plantearon nuevos desafíos para las personas que se
sometían a tratamiento.
En una pequeña encuesta de pacientes franceses que se habían sometido a TRI
para tratar la causa de sus pesadillas recurrentes, la pandemia provocó una
recaída en dos tercios de ellos.
Todos estos pacientes habían logrado reducir con éxito la aparición de sus
pesadillas (en promedio de casi todas las noches a aproximadamente dos veces
por semana) gracias a la terapia.

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Pie de foto,
Psicólogas como Davis consideran que las pesadillas son un problema grave al tratar el
estrés postraumático y no sólo un síntoma.
Pero en 2020, cuatro años después de que se sometieron a la terapia, la mayoría
reportó un promedio de 19 pesadillas por mes.
Benjamin Putois, neurocientífico de la Universidad de Lyon, y sus coautores
Caroline Sierro y Wendy Leslie, escriben que durante la crisis "el aumento de la
frecuencia de las pesadillas podría interpretarse no sólo como la reactivación de
recuerdos traumáticos, sino también como una mayor necesidad de
regulación emocional".
Entonces, la próxima vez que tengas una mala noche de sueño, piensa en ello
como la forma en que tu cerebro regula las emociones superando las tensiones
del día anterior.
Davis dice que solo debes preocuparte si las pesadillas son regulares o si
comienzan a afectar tu salud. Pero para la mayoría de las personas, un mal sueño
puede ser algo bueno.
Lee la historia original en inglés en BBC Future.

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