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Contenido

Qué es la epidemiología ...................................................................................... 2

Aplicaciones de la epidemiología ......................................................................... 3

Los apellidos de la epidemiología y la epidemiología sin apellidos ...................... 6

La vigilancia epidemiológica ................................................................................ 7

Articulación de la vigilancia epidemiológica con la salud pública en


Latinoamérica .................................................................................................... 10

Análisis crítico del método epidemiológico ......................................................... 11

Resumen de la situación global ......................................................................... 12

Evaluación de riesgo para las Américas ............................................................ 13

Orientación y recomendaciones para las autoridades nacionales. .................... 14

Bibliografía ......................................................................................................... 16
Qué es la epidemiología

El Diccionario de Epidemiología define la epidemiología como «el estudio de la


aparición y distribución de sucesos, estados y procesos relacionados con la salud
en poblaciones específicas, incluyendo el estudio de los determinantes que influyen
en esos procesos y la aplicación de este conocimiento para controlar los problemas
de salud relevantes». No es esta, sin embargo, la única definición, pues casi cada
autor en su correspondiente manual ha elaborado una propia.

La epidemiología es un cuerpo cambiante de conocimientos, una metodología y


una forma de pensar. La epidemiología como disciplina científica dispone de un
conjunto de sistemas de hipótesis y conocimientos (el método epidemiológico y el
enfoque epidemiológico), y sirve como ciencia básica para la medicina y la salud
pública. A pesar de la variedad de definiciones, todas tienen como denominador
común la continua salud-enfermedad, que es su objeto de estudio.

La epidemiología se basa en el análisis estadístico, configurando una metodología


propia y específica, y emplea e integra algunos procedimientos de las ciencias
sociales y de las ciencias básicas. Las amplias posibilidades que comporta la
aplicación de los procedimientos de análisis epidemiológico puede concretarse en
distintos ámbitos: el primero, el estudio de las enfermedades y de las actividades
que se desarrollan para su control, de modo que la salud pública y la asistencia
sanitaria disponen, a través de la epidemiología, de herramientas para responder

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adecuadamente a los problemas con que se enfrentan; el segundo es el de
racionalizar las políticas de salud (ámbito de la planificación sanitaria).

Aplicaciones de la epidemiología

La epidemiología aspira a proporcionar respuestas válidas y oportunas a cuestiones


sobre la comprensión y la mejora de los problemas de salud de la población. Las
preguntas que puede intentarse responder desde, o a través de, la epidemiología
se refieren a la importancia de los problemas de salud y a la posibilidad de
modificarlos: qué frecuencia y qué tendencia presenta una determinada
enfermedad, qué características de utilización y de accesibilidad tienen las
prestaciones sanitarias, qué intervenciones preventivas son efectivas, qué beneficio
para el sistema sanitario representa la modificación de una determinada pauta
diagnóstica o terapéutica, etc.

Las principales aportaciones de la epidemiología son su método y su enfoque. El


método epidemiológico se basa en el método científico, es decir, se formulan
hipótesis y se intentan probar mediante una metodología científica observacional.
El enfoque epidemiológico se centra en el estudio de grupos humanos (poblaciones,
comunidades…) definidos por un entorno geográfico o temporal determinado, y en
su ámbito natural.

Las aplicaciones de la epidemiología se concentran en los siguientes ámbitos:

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1. Establecer la magnitud y la distribución de la salud-enfermedad Medir qué
sucede en las poblaciones (p. ej., la mortalidad, la incidencia y la prevalencia
de enfermedades, la prevalencia de factores de riesgo) es uno de los
principales objetivos de la epidemiología, tanto para conocer características
concretas sobre la salud o la enfermedad que soporta una población como
para monitorizar en el tiempo de qué manera van cambiando esas
características. Ejemplos de ello serían el estudio de la mortalidad por cáncer
en áreas geográficas concretas y la monitorización de los cambios de la
prevalencia del tabaquismo en el tiempo.
2. Identificar los determinantes de la salud-enfermedad Junto con el punto
anterior, la epidemiología se ha ocupado desde sus orígenes de intentar
descubrir el porqué de un determinado estado de salud o las causas de un
proceso. Un ejemplo ya clásico es el del tabaco, identificado mediante
estudios epidemiológicos como agente causal del cáncer de pulmón a
mediados del siglo xx, o más recientemente la identificación del polvo de soja
como el agente provocador de asma epidémica tras la descarga de soja en
los silos de los puertos.
3. Completar cuadros clínicos La epidemiología tiene una aplicación clara para
la medicina clínica, pues la utilización de criterios epidemiológicos y
estadísticos ha servido para tipificar enfermedades. Por ejemplo, en el caso
de la intoxicación por aceite de colza, la investigación epidemiológica permitió
en primer lugar definir la enfermedad producida para poder realizar la
investigación de sus causas.
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4. Identificar nuevas enfermedades La aparición de casos de una enfermedad
desconocida en un lugar determinado y en un tiempo concreto se estudia
mediante el método epidemiológico. Este fue el caso, por ejemplo, del sida,
descrito a partir de la aparición de cinco casos de una rara neumonía en
jóvenes que normalmente solo afectaba a personas con algún tipo de
inmunodepresión.
5. Evaluar la eficacia de las intervenciones Los métodos epidemiológicos se
aplican para conocer la eficacia de cualquier tipo de intervención sanitaria,
tanto en el ámbito de la prevención primaria (p. ej., una intervención
educativa para disminuir el consumo de alcohol entre los jóvenes) como en
el de la prevención secundaria (p. ej., evaluar si la detección precoz del
cáncer de pulmón mediante cribado con tomografía computarizada
disminuye la mortalidad por este tipo de cáncer) y en el tratamiento de las
enfermedades (p. ej., los ensayos clínicos para valorar la eficacia de un
determinado fármaco o de una intervención quirúrgica).
6. Contribuir a la planificación sanitaria Si bien algunos de los objetivos
anteriores ya contribuyen a la planificación y la gestión sanitaria, la
epidemiología también se aplica específicamente para investigar las
necesidades concretas de servicios sanitarios (p. ej., en el diseño de los
planes de salud) y para la evaluación de resultados tras políticas o programas
completos (p. ej., la consecución de los objetivos marcados en los planes de
salud).

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7. Ayudar a la enseñanza La epidemiología contribuye a la formación de
profesionales sanitarios en ámbitos como la lectura crítica de la literatura
biomédica, que es la base de la práctica (medicina, enfermería, etc.) basada
en pruebas; la estandarización de los artículos científicos biomédicos
(mediante iniciativas como CONSORT o STROBE, que detallan la estructura
y los contenidos que deben tener los artículos según el diseño de la
investigación que presentan); y la síntesis empírica y cuantitativa de
conocimientos mediante el metaanálisis.
8. Ayudar al desarrollo de la investigación clínica Los métodos epidemiológicos
hacen posible la investigación de factores pronósticos, de métodos
diagnósticos, de la variabilidad de la práctica o de la evaluación de
resultados, que no puede desarrollarse experimentalmente. La epidemiología
ha llevado a la formalización de los diseños epidemiológicos, a la manera de
identificar sesgos, y a identificar y controlar factores de confusión; en
definitiva, a aumentar la validez de los estudios clínicos.

Los apellidos de la epidemiología y la epidemiología sin apellidos

La epidemiología y los epidemiólogos trabajan de manera muy cercana y a menudo


en gran interacción con otras disciplinas, como la sociología, la biología molecular
o la genética, debido en parte a la necesidad de conocer parcelas del sistema salud-
enfermedad, con la consiguiente especialización de la epidemiología a fin de
aumentar la eficiencia de la investigación.

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De esta manera se le ponen “apellidos” a la epidemiología, algunos como reflejo de
la especialización y el deseo de profundización inherente al progreso de la ciencia,
como pueden ser «nutricional», «ambiental», «cardiovascular» o «del cáncer», u
otros como «social», «molecular» o «clínica».

Por último, para finalizar este apartado creemos que, más allá de los apellidos que
adopte la epidemiología, es necesario establecer líneas de comunicación entre las
distintas especialidades y mantener actitudes tolerantes entre los que las practican.
Puesto que el interés de la epidemiología son los determinantes de la salud y la
enfermedad en las poblaciones, está llamada a desarrollar un papel integrador entre
la salud pública, la medicina clínica, las ciencias básicas y la gestión de los servicios
sanitarios, para cuantificar, comprender y mejorar la salud de la población.

La vigilancia epidemiológica

Análisis crítico de la evolución del concepto de vigilancia epidemiológica

A comienzos del siglo XIX surgieron dos teorías para explicar la causa y la
naturaleza de las enfermedades. La primera fue conocida como teoría del contagio.
Sus promotores, como su nombre lo indica, señalaban que algunas de las
enfermedades eran transmitidas por contagio y se diseminaban a través del
comercio o por la migración. La lógica consecuencia fue la implantación de la
cuarentena forzada, que tenía como finalidad mantener los puertos y las ciudades
con activo comercio, libres o no infectadas por las enfermedades.

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Como contrapartida, la segunda teoría, conocida como anti contagio, pregonaba
que la enfermedad resultaba de fuentes locales y procedía o emanaba de “las
miasmas”. En la práctica esta teoría rechazaba la cuarentena de los puertos y
dejaba libre el comercio. La explicación intentada por Ackerknecht1 aclara mejor el
problema: “La teoría del contagio no fue solamente un problema teórico o médico.
La teoría del contagio había encontrado su expresión natural en la cuarentena y su
burocracia y la discusión total nunca fue una discusión sobre el contagio solo, sino
siempre sobre el contagio y la cuarentena.

La cuarentena quería decir, para las clases que rápidamente crecían de


comerciantes e industriales, una fuente de pérdidas, una limitación a la expansión,
un arma de control burocrático que ellos no estaban dispuestos a tolerar y estas
clases eran bastante fuertes, con su prensa y sus diputados, sus recursos
materiales, morales y políticos, detrás de aquellos que mostraban la ausencia de
bases científicas de la cuarentena y quienes de todas maneras eran generalmente
hijos de estas clases. La teoría del contagio, a través de la asociación con los viejos
poderes burocráticos, causaba sospecha a los liberales, tratando de reducir la
interferencia del Estado al mínimo.

Los líderes del anti contagio no fueron simplemente científicos, había reformadores,
luchadores por la libertad del individuo y del comercio contra las cadenas del
despotismo y la reacción”. La influencia de la teoría del anti contagio fue muy
importante hasta 1848, año en que fue derrotada la revolución.

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De allí en adelante, como consecuencia de la revolución industrial y del nacimiento
de la teoría de los gérmenes en 1870, resurgió victoriosa y con nuevos
planteamientos la teoría del contagio.

En Latinoamérica se comienza a hablar insistentemente del sistema de vigilancia


epidemiológica a principios de la actual década, 15 años después que el CDC lo
propusiera para USA. Esta preocupación queda reflejada en el Plan Decenal de
Salud de las Américas donde, bajo el acápite de servicios complementarios (?), se
recomienda crear y mantener estos sistemas de acuerdo con la organización
nacional y la estructura del país “a fin de tener conocimiento permanente de las
características epidemiológicas de los problemas de salud y los factores que los
condicionan, para poder actuar oportunamente”.

En la década del 70 el diseño teórico de los sistemas de vigilancia epidemiológica


en Latinoamérica acompaña al desarrollo de los programas de extensión de
cobertura y atención primaria. Se tienen que ampliar los sistemas informativos
“independientemente de la calidad del dato”. La separación de la “inteligencia”
(epidemiología), de la práctica (acciones de salud), lleva a diseños teóricos cada
vez más apartados de la situación real que supuestamente se pretende modificar.
Este aparente sinsentido es el que explica la crisis actual de la práctica
epidemiológica clásica y sus sustituciones por “modelos” de vigilancia que se
postulan como ejercicios “objetivos” y “científicos”, separando categóricamente
cualquier contenido social, en aras de una posición de profesionalismo académico.

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Por otra parte, el proceso histórico que se acaba de diseñar y que muestra la íntima
relación entre la evolución de los conceptos y prácticas epidemiológicas con la
historia económico-social, es el indicador de las líneas conceptuales y
metodológicas en desarrollo de las que surgirá una nueva práctica epidemiológico
social.

Articulación de la vigilancia epidemiológica con la salud pública en


Latinoamérica

Por lo menos en teoría la vigilancia epidemiológica ha venido articulándose con la


salud pública, siguiendo las ideas propuestas por Morris: “Diagnosticar la salud de
la comunidad y las condiciones de la gente, para estimar la magnitud y distribución
de la salud enfermedad según su incidencia, prevalencia y morbilidad; para definir
problemas de salud con fines de acción comunitaria acordes a su importancia
relativa y prioridades; para identificar grupos vulnerables que necesitan protección
especial”. Morris planteó estos conceptos después de haber observado el éxito
inicial y la contribución que la epidemiología tuvo en su propio país y en Estados
Unidos, en el desarrollo de los servicios de salud y en el “mejoramiento” de la salud
de la población. Con el tiempo, aun en esos países, poco a poco el poder político
fue limitando y bloqueando las decisiones producidas como resultado de las
investigaciones epidemiológicas. Uno de los ejemplos más dramáticos por sus
claras interrelaciones económicas y por su actualidad, es el problema del hábito de
fumar y el cáncer.

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La introducción del tabaco en Europa durante el siglo XVI ya había producido fuerte
resistencia porque la población consideraba su uso como “un peligro para el cerebro
y los pulmones” (Holland). En 1900 se habían llevado a cabo estudios que
proporcionaban alguna asociación entre hábito de fumar y cáncer del pulmón,
enfermedades cardiovasculares y bronquitis.

Análisis crítico del método epidemiológico

En realidad la epidemiología ha venido proporcionando diferentes tipos de


investigación de carácter tradicional: estudios sobre etiología de las enfermedades,
los muy frecuentes estudios descriptivos sobre la situación de salud en grupos de
población definidos, los estudios controlados en muestras de población sobre
problemas de organización de los servicios de salud, etc. Con un enfoque
típicamente funcionalista y teniendo como instrumento básico la epidemiología,
últimamente se han venido impulsando los estudios “socioepidemiológicos”,
incorporando conceptos más o menos dosificados de ciencias sociales: sociología,
administración social y sicología social.

La controversia sobre las limitaciones atribuibles al método epidemiológico abarca


a los grupos tradicionalistas y los llamados progresistas. Dentro de los primeros
Holland ha sintetizado su opinión de la manera siguiente: destacando más que todo
la escasa o nula utilización por parte del Estado de los hallazgos epidemiológicos.

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A pesar del éxito aparente de la epidemiología como elemento para la llamada “toma
de decisiones” por parte de los políticos, administradores e incluso usuarios, el
nuevo “conocimiento” generado por estas investigaciones cada vez es menos
utilizado y a veces es rechazado airadamente. Recientemente, los resultados de un
estudio en un país centroamericano, donde se demostraba la ineficacia de la
atención primaria y que fue llevado a cabo por los servicios oficiales de salud, fue
conscientemente olvidado debido a sus implicaciones sobre la política de salud.

Resumen de la situación global

Desde la actualización de la OPS / OMS sobre el nuevo coronavirus publicada el 14


de febrero de 2020, y hasta el 28 de febrero de 2020, se han notificado 34.562 casos
adicionales de COVID-19 en todo el mundo, incluyendo1.475 muertes adicionales.
Veinticinco nuevos países informaron casos de COVID-19 por primera vez. Entre el
31 de diciembre de 2019 y el 28 de febrero de 2020, se han notificado 83.631 casos
confirmados por laboratorio de COVID-19, incluidas 2.858 muertes, en 51 países.

La mayoría de los casos (94%) y muertes (98%) están en China y dentro de China,
la provincia de Hubei presenta la mayoría de los casos (83%) y las muertes (96%).
El número de casos reportados en China y potencialmente en otros países es
probablemente una subestimación, si consideramos la capacidad de las pruebas
diagnósticas y los criterios y el alcance de la definición de caso, junto con la
aparición de casos leves y asintomáticos.

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Según los hallazgos de una Misión Conjunta OMS-China al 25 de febrero, el brote
epidémico en China alcanzó su punto máximo y se estabilizó entre el 23 de enero y
el 2 de febrero y el número de casos ha estado disminuyendo constantemente
desde entonces. Sin embargo, aunque todavía es un porcentaje pequeño, una
proporción cada vez mayor de casos se informa ahora fuera de China.

Fuera de China, 50 países en las 6 Regiones de la OMS han informado casos


confirmados: la Región del Pacífico Occidental (WPRO, 8 países, excluyendo
China), la Región Sudeste (SEARO, 4 países), la Región de las Américas (AMRO,
4 países), la Región Europea (EURO, 22 países), la Región del Mediterráneo
Oriental (EMRO, 10 países) y la Región de África (AFRO, 2 países). Además, han
ocurrido 705 casos, incluidas 4 muertes, asociados con el crucero Diamond
Princess. La mayoría de los casos reportados en las regiones EMRO y EURO tienen
antecedentes de viajes a Irán e Italia, respectivamente.

Evaluación de riesgo para las Américas

Los 4 países con casos confirmados en la Región de las Américas tienen una fuerte
capacidad de preparación y respuesta. Todos los países de la Región de las
Américas han mejorado las medidas de preparación para detectar y controlar
COVID-19; hasta la fecha, hay 29 Centros Nacionales de Influenza (NIC) en 32
países y 32 países con plataformas de diagnóstico molecular.

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Sin embargo, dado el rápido aumento de la propagación internacional de casos a
otros 50 países y con transmisión de persona a persona reportada en al menos 18
de esos países, así como el reporte de conglomerados en al menos 4 países (Japón,
Irán (República Islámica), Italia y la República de Corea); el riesgo general se evalúa
como muy alto tanto a nivel regional como global.

A los factores mencionados, habría que sumar el gran número de viajeros


procedentes de países donde se notificaron casos confirmados debidos a una
posible transmisión comunitaria (como por ejemplo, Irán e Italia); el desconocimiento
del rol en la transmisión y la magnitud de los casos asintomáticos; la dificultad para
identificar casos debido a síntomas inespecíficos y la posibilidad de co-circulación
de otros patógenos respiratorios (por ejemplo, influenza, VSR), podrían generar que
una potencial transmisión no se detecte; además de los retrasos en la confirmación
debido a la capacidad limitada en diagnóstico laboratorial en algunos países; las
posibles tensiones importantes que afectarán el sistema de salud de algunos países
afectados y potencialmente afectados en el futuro.

Orientación y recomendaciones para las autoridades nacionales.

Basado en lo que se conoce actualmente sobre COVID-19 en términos de


epidemiología, historia natural de la infección en humanos, así como medidas de
control, y también considerando las características epidemiológicas y clínicas de
otros coronavirus, como el SARS-CoV y el MERS- CoV: indica que las funciones
esenciales de salud pública, definidas como capacidades básicas en el Anexo 1 del

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RSI, y más detalladas en la herramienta utilizada por los Estados Parte para
presentar su Informe Anual del RSI a la Asamblea Mundial de la Salud, constituyen
las bases para construir la preparación para contener la transmisión del COVID-19,
luego de la importación de uno o más casos. Debido a la potencial importación de
casos de COVID-19, la OPS / OMS recomienda que los Estados Miembros
refuercen las actividades de vigilancia para detectar de forma temprana los casos
sospechosos de COVID-19, detectar eventos respiratorios inusuales y garantizar
que los trabajadores de salud tengan acceso a información actualizada sobre esta
enfermedad, y estén familiarizados con los principios y procedimientos para
controlar las infecciones por COVID-19 y estén capacitados para consultar el
historial de viajes de un paciente para vincular esta información con los datos
clínicos.

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Bibliografía

https://esteve.org/wp-content/uploads/2018/01/13113.pdf

https://www.amr.org.ar/amr/wp-content/uploads/2019/06/n17a055.pdf

https://www.paho.org/sites/default/files/2020-02/2020-feb-28-phe-actualizacion-epi-
covid19.pdf

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