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Terapia de pareja: abordaje sistémico

Ricardo de la Espriella Guerrero1

Resumen

Introducción: La pareja es un sistema con el elementos particulares, y el psicoterapeuta


debe abordarlo como tal. Objetivo: Presentar aspectos conceptuales de la pareja humana,
evidenciando elementos fundamentales, con el marco de referencia de la teoría sistémica y
con énfasis en el contexto. Desarrollo: Se abordan los fundamentos de la terapia de pareja,
su estructura, sus indicaciones y contraindicaciones, así como las características que debe
tener en cuenta el terapeuta de pareja en la conducción de las sesiones. Conclusiones: Se
debe reconocer la terapia de pareja como un campo con elementos propios que si bien
se relacionan con los conceptos aplicables a la terapia de familia, debe desligarse de ellos.
El terapeuta debe emplear métodos que respeten las creencias, valores e historia de los
integrantes de la pareja.

Palabras clave: terapia de pareja, teoría sistémica.

Title: Couple Therapy: A Systematic Approach

Abstract

Introduction: The couple is a system with special elements, and the psychotherapist must
approach it as such. Objective: To present conceptual aspect of the human couple, showing
fundamental elements, using systemic theory as reference framework and with emphasis on
the context. Development: Couple therapy fundamentals, i.e. its structure, indications and
contraindications are discussed, as well as those features that the couple therapist must
take into account when conducting the sessions. Conclusions: Couple therapy should be
acknowledged as a field with its own elements and although these are related to the concepts
applicable to family therapy, it must be separated from these concepts. The therapist has to
use methods that respect the beliefs, values and history of both parts of the couple.

Key words: Couple therapy, systemic theory.

1
Médico psiquiatra. Terapeuta sistémico, Kensington Consultation Centre, Londres, In-
glaterra. Magíster en Epidemiología Clínica. Gestor de Docencia e Investigación, Clínica
de Nuestra Señora de La Paz, Bogotá, Colombia, y de la Clínica San Juan de Dios,
Chía, Colombia. Profesor del Departamento de Psiquiatría y Salud Mental, Facultad de
Medicina, Pontificia Universidad Javeriana. Bogotá, Colombia.

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De la Espriella R.

Introducción se trata el tema de la familia, nos


centramos en la pareja, con inde-
La pareja como unidad vincular pendencia a la existencia de hijos.
parece ser una definición eviden-
te; sin embargo, un abordaje más Qué es la pareja
cuidadoso exige tener en cuenta el
contexto donde se fundamenta, los Una primera dificultad y necesidad
participantes y los términos que de principio es establecer qué es
la definen. Hablamos aquí de la una pareja. Usamos aquí la palabra
llamada pareja matrimonial, y aun pareja para definir una relación
cuando puede no existir matrimonio significativa, consensuada, con
en sentido estricto, muchas veces se estabilidad en el tiempo, con un
usan las palabras pareja o matrimo- referente obvio, cual es el matrimo-
nio en forma intercambiable. nio; pero existen parejas humanas
que no coinciden con los límites
La pareja supone una estructura que aquel impone. En la literatura
diferente a la de la familia con hijos, médica se aplica muchas veces la
pues tiene dinámicas propias que expresión pareja matrimonial. Cai-
deben ser estudiadas y abordadas llé (2) afirma que “… en la cultura
en forma particular, no únicamente actual, en particular, la estructura
en referencia a la familia, ya que de la pareja parece querer ser tan
no todo lo que se establece para proteiforme que elude toda posibi-
esta última puede generalizarse a lidad de descripción”; sin embargo,
la primera. intentamos algunas explicaciones
generales, teniendo en cuenta que
La aplicación del abordaje terapéu- no existe una definición simple de
tico a la relación de pareja ha su- la pareja.
frido transformaciones, al definirse
campos de acción y evaluación de La pareja humana no es pareja, en
resultados. Por lo tanto, si bien el el sentido de no ser igual; supone la
modelo de patología o disfunción diferencia. Tampoco es semejante,
aplicado a las relaciones, incluidas ni parecida, ni similar, ni idéntica,
las parejas, tiene limitaciones, es ni lisa; está llena de facetas. No es
ampliamente usado (1). tampoco una organización homogé-
nea o monótona. Tampoco es conti-
En el presente artículo se describen, nua, ni es tersa o suave, aunque su
desde la teoría sistémica, aspectos definición nos lleva a pensar en esos
contextuales y teóricos sobre la sinónimos (3). Por el contrario, la
pareja, al igual que situaciones es- pareja humana supone contrastes,
peciales susceptibles de manejo en variaciones e inestabilidades que
la terapia de pareja. Dado que no pretenden la estabilidad.

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Terapia de pareja: abordaje sistémico

Se podría pensar que la pareja es referencia familiar. Considerada


una estructura simple, por el menor de esta forma, la pareja sería sólo
número de integrantes que otros un subsistema de una estructura
sistemas humanos; pero dadas las más amplia (la familia) y no tendría
características citadas, observamos existencia si no es en referencia a
una organización humana comple- ella. Por otra parte, la pareja, en
ja, diferente a los individuos que sí, es un sistema con estructura,
la conforman. Caillé (2) afirma que organización, reglas, roles, etc.,
“Además de compleja, la díada es diferentes a las de la familia y, a su
paradójica”. Y esto último porque vez, que se relacionan con sistemas
se considera, por ejemplo, que ella más amplios, ya sea familia nuclear,
es mayor (o diferente) que la suma familia extensa, etc.
de sus integrantes o que es una
organización estable, pero cambia. Con frecuencia, para tratar el tema
La pareja humana descansa en in- de la pareja se utiliza la palabra
teracciones no siempre visibles, tal matrimonio, es decir, la unión avala-
como lo anotan Puget y Berenstein da socialmente bajo un sistema de
(4) en el concepto de zócalo, tomado creencias específico, que incluye pro-
de la arquitectura, que es la “base cedimientos rituales. Se han descrito
profunda sobre la cual se apoyan los algunos elementos comunes en la
elementos sostenidos por aquella”. definición de matrimonio, extensivos
a nuestra definición de pareja:
Reich (5) anotaba que las funciones
del matrimonio incluyen aspectos • Cohabitación doméstica.
económicos, políticos y sociales, • Reconocimiento de la comuni-
que llevan a perpetuar modelos de dad.
relación limitantes para quienes lo • Reglas de conducta habitua-
integran. Por lo tanto, el modelo les.
de familia nuclear sería un modelo • Alguna forma de ceremonia de
que tiende a perpetuarse de manera establecimiento.
transgeneracional. • Alguna extensión en el tiempo.

La referencia a la familia es frecuen- De acuerdo con Halsall (10), algu-


te en el estudio de los sistemas hu- nas definiciones no incluidas como
manos (6-9), mas no se encuentra esenciales son:
con igual frecuencia el tema de la
pareja, a la cual se alude como un • Reconocimiento legal: el matri-
paso para la conformación de una monio existe en sociedades sin
familia, que se reconoce a través de funciones legales o existe ma-
la existencia de hijos; por lo tanto, trimonio no legal en sociedades
se desconoce independiente a la “legalmente constituidas”.

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• Relación de amor. uniones posteriores a separaciones


• Existencia de hijos. o viudez, etc. (15-18).
• Monogamia.
• Permanencia: divorcio o sepa- Aspectos legales
ración permanente es permitido
en la mayoría de sociedades. De acuerdo con la asociación Co-
lombia Diversa, en el país existe
La pareja en Colombia poca regulación constitucional
sobre el matrimonio (19). Si bien
En los últimos 50 años se han reco- la legislación establece que la con-
nocido cambios en las parejas (11), vivencia o el registro de la unión
entre otros: aspectos económicos, dan beneficios legales —como la
laborales, mayor autonomía de sus sustitución pensional, la afiliación
miembros, postergación en la edad a salud como cónyuge o el derecho
de conformación, mayor existencia a herencia—, estos aspectos tienen
de uniones previas, dependencia de importancia en asegurar un aval a
las familias de origen. Estos cam- la unión. Además, recientemente se
bios reflejan, a su vez, variaciones ha avanzado en equiparar uniones
culturales que incluyen, por ejem- no registradas con el matrimonio,
plo, los conceptos de masculinidad y como en el caso de la unión libre. En
feminidad, los ritos de conformación lo que respecta a parejas del mismo
y la existencia de hijos (12,13). sexo, se requieren más de dos años
de convivencia para tener algunos
Algunos aspectos históricos que se de estos beneficios (se excluye, por
deben tener en cuenta se asocian ejemplo, la adopción).
con el estudio de 1997 sobre las
relaciones de pareja, inicialmente Las garantías más importantes
inmersos en el análisis de la es- de las que goza la familia son: la
tructura familiar. Gutiérrez de Pi- sociedad conyugal, la tutela y cu-
neda (14) estableció los complejos raduría legítima del cónyuge inca-
culturales existentes en Colombia pacitado, la obligación alimentaria,
y las tipologías familiares corres- la intimidad familiar, entre otros
pondientes. En la actualidad se (19). La psiquiatría se ha centrado
deben redefinir sus características en el individuo, pero el reconoci-
por procesos que incluyen las mi- miento de pareja, familia y grupos
graciones, los cambios culturales, susceptibles de intervención se ha
la secularización, las uniones de ido incrementando en los últimos
integrantes de diversas regiones, años, quizás en forma gruesa en los
etc. En cuanto a la pareja, deben in- diagnósticos del eje IV del Manual
cluirse nuevos aspectos emergentes diagnóstico y estadístico de los tras-
como son las parejas sin hijos, las tornos mentales (DSM) (20).

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Terapia de pareja: abordaje sistémico

Historia puesto un mayor reconocimiento de


libertades y estilos de vida diversos
En la Roma clásica, el matrimonio (15,19,21). Estas consideraciones
(conubium) sólo podía contraerse de cultura, política, etc. constituyen
entre ciudadanos. Los esclavos no una fuerza contextual evidente en
podían casarse, ni ciudadanos con la terapia y en las actuaciones del
no ciudadanas. La ley romana defi- terapeuta que debe estar atento a
nía el matrimonio como “conjunctio definiciones cambiantes.
maris et feminae” (unión de hombre
con mujer). El matrimonio en la Parejas en situaciones
Iglesia católica está definido como la especiales
unión sacramental entre un hombre
y una mujer bautizados, y una de- Se denominan neofamilias (12) las
finición similar es la encontrada en agrupaciones que incluyen nuevos
el Corpus iurus civiles, texto básico sistemas sociales (redes) instaura-
del derecho romano (21). dos, como las parejas homosexua-
les, las amistades casi fraternas y
Entre otras formas de unión entre solidarias no consanguíneas, los
hombre y mujer, se pueden men- padres solteros, etc. Sin embargo,
cionar la poliginia, la poliandria, el definir neofamilias nos lleva, a
la unión de un hombre adulto con su vez, a definir neoparejas, por
una menor de edad, el matrimonio considerar que sus definiciones
por poder, el matrimonio “arreglado” utilizan un lenguaje que sufre
por familiares, etc. Además, existen transformaciones y no que estas no
otros tipos de parejas que buscan corresponden a definiciones previas:
terapia y se definen a sí mismas estas incluyen, por ejemplo, amigos
como pareja (matrimonial), como especiales, amigos con derechos,
son las parejas del mismo sexo, amigovios, novios que viven juntos,
no convivientes o no reconocidas socios, partners o simplemente “pa-
por sistemas de origen. Cuando reja”. Por ejemplo, las parejas del
intentamos demarcar el matrimo- mismo sexo se han afianzado en
nio de otras formas de unión, nos nuestra cultura, incluso en medio
enfrentamos al problema de que no de la crisis social del VIH- sida.
existen límites claros para definir a
los integrantes que buscan terapia Si bien se afirma que las parejas
como tales. tienen como modelo de sus roles so-
ciales a sus padres, las modificacio-
En Colombia se ha presentado una nes que ha tenido la pareja ha sido
mayor aceptación de parejas que evidente entre generaciones. Estas
no consideran el matrimonio. La modificaciones son más acusadas
Constitución Política de 1991 ha su- en las parejas del mismo sexo,

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donde “en cierto modo (se deben) coherente con la expectativa de


reinventar estos roles” (22). los miembros que la organiza-
ron dentro de un proyecto vital
Los estereotipos masculinos y fe- compartido.
meninos han cambiado, al igual • De no ser posible, mantener
que los roles en la pareja, en conso- la unión o procurar una sepa-
nancia con cambios culturales que ración con el menor grado de
incluyen el fenómeno de la globa- traumatismo.
lización, del cual surgen aspectos
intrigantes sobre las exigencias de Haley (25), a propósito de la psico-
estos cambios en la definición de la terapia (aplicable también a la te-
familia (9) y, obviamente, también rapia de pareja), estableció algunos
de la pareja. principios como: expresar opiniones
terminantes, sentar objetivos, ocu-
Intervenciones sistémicas par la posición de experto, imponer
determinadas estructuras a las se-
Si bien existen muchas escuelas de siones y asumir la responsabilidad
terapia de pareja, con diversos enfo- directa por los resultados.
ques, presupuestos, técnicas y defi-
niciones (23), todas hacen hincapié También es necesario tener en
en la importancia de la comunica- cuenta que “la complejidad de las
ción y la necesidad de desarrollar expectativas que se depositan en
estrategias de resolución de conflic- la pareja ya debería ser motivo
tos (1,7). Los objetivos generales de suficiente para intentar alejarse de
la terapia de pareja son: ámbitos comunes y dedicarle un
estudio que respete su originalidad”
• Manejar la queja motivo de con- (2); por lo tanto, cualquier esquema
sulta, que en muchas ocasiones descrito debe ser tomado como un
requiere una mayor explora- punto de partida, pues la terapia de
ción. pareja es un proceso creativo, esté-
• Promover un cambio que favo- tico y único; no se trata únicamente
rezca la metacomunicación y de aplicar una técnica.
que siempre respete los valores
y creencias de sus integrantes Como ventajas del abordaje de pare-
(2,24). ja encontramos que se trata de una
• Permitir redefiniciones y evitar intervención en un grupo natural
las interacciones rígidas. formado, con una situación estable-
• Aunque no se reconoce como cida y estructurada, que cuenta con
un objetivo general, intentar reglas, definiciones e interacciones.
mantener la definición de los Se puede realizar terapia en vivo
integrantes como pareja luce con los integrantes que demuestran

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Terapia de pareja: abordaje sistémico

en el consultorio las interacciones • Sea pasivo.


observables y no sólo referidas, • Sea ambiguo (vago).
con un enfoque, sobre las quejas • Imponga sus valores y creen-
actuales. cias.
• Busque las causas.
Así mismo, es posible desarrollar un • Concéntrese en lo intangible.
enfoque centrado en la queja o pro- • Réstele importancia a los cam-
blema, no solamente en un síntoma bios.
o diagnóstico. Esto da a la pareja un • Concéntrese en la técnica.
lugar propio, independiente de otros
sistemas, pues, como se mencionó Existen algunos supuestos orien-
al principio del texto, no se trata tadores del terapeuta que realiza
únicamente de un subsistema fa- terapia de pareja, indicados por
miliar. Por lo tanto, permite incluir Warketin y Whitaker (6), que pueden
elementos, como registros, diarios, resumirse así:
prescripciones, rituales y ordalías,
para continuar entre sesiones con • La pareja se ha elegido sabia-
el trabajo terapéutico, lo que les da mente.
a los participantes mayor respon- • La aceptación mutua existe.
sabilidad en el cambio. Igualmente, • La pareja es diferente de quie-
permite realizar el seguimiento a nes la integran.
los cambios y evidenciar la carac- • La intimidad (incluye relacio-
terística dinámica de este grupo nes sexuales) está presente en
humano. ella.
• La relación sentimental se man-
Características del terapeuta tiene equilibrada y recíproca.
• Las reglas sociales no aplican
Un terapeuta de pareja debe estar en este tipo de uniones (por
dispuesto a abandonar los prejuicios ejemplo, la equidad, las apa-
(26) frente a las interacciones entre riencias o la sinceridad).
los participantes, a los diferentes • Los estancamientos de la rela-
modos de convivencia (que pueden ción están presentes.
chocar con sus propios valores) e, • Las metas secretas individuales
incluso, a los motivos de consulta son importantes.
novedosos. Se debe ser respetuoso • El proyecto vital consciente de
de los valores y creencias, al igual permanecer relacionadas exis-
que tener especial sensibilidad con te.
respecto a temas como la etnia y el • Las personas tienden a mante-
sexo. Para fracasar como terapeuta ner sus esquemas; por ejemplo,
Haley (21) recomienda: nuevas uniones pueden ser
copias de la anterior.

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Indicaciones de la terapia • Cuando hay evidente psicopa-


de pareja tología que requiera interven-
ción.
Las indicaciones de la terapia de • Cuando se presenten contextos
pareja deben responder a una ne- de amenaza o chantaje.
cesidad de los participantes; pero
en caso de que ello no ocurra, por Una consideración especial la cons-
ejemplo, en parejas referidas por el tituyen situaciones en las cuales
sistema judicial, se debe intentar la terapia mantenga una situación
construir en conjunto una expec- de violencia intrafamiliar actual sin
tativa realista de trabajo. Muchas cambio o cuando se hace evidente
parejas acuden por situaciones re- abuso sexual y maltrato de niños o jó-
lacionadas con el ciclo vital, infideli- venes. En este caso, se debe cambiar
dad, algún problema médico en uno el foco de atención hacia la protección
de los integrantes o, simplemente, del menor de edad y queda posterga-
para afianzar la relación. da la intervención de pareja.

Contraindicaciones de la terapia De especial importancia es la identi-


de pareja ficación con uno de los miembros de
la pareja, que lleva a que se pierda la
Aun cuando no hay contraindica- neutralidad, como en el caso de los
ción absoluta de la terapia, es nece- recomendados. No hay necesidad de
sario realizar algunas adecuaciones realizar terapia de pareja en caso de
previas que posibiliten una terapia que el problema no tenga un signifi-
justa y equitativa, que mantenga la cado o repercusión actual, así como
neutralidad del terapeuta. Algunas en parejas sin continuidad histórica
de estas situaciones pueden ser: y sin participación emocional, en las
cuales no se pueda concertar un
• Cuando no haya intención de cambio como objetivo (27). Algunas
cambio, como en los casos de situaciones especiales en la terapia
parejas referidas por instancias las constituyen:
judiciales, en las cuales no se
consiga establecer una necesi- 1. Cuando no hay un problema
dad real de terapia. aparente.
• Cuando haya una “agenda ocul- 2. Cuando uno o ambos miembros
ta” por parte de uno o ambos padecen algún trastorno mental
miembros. (alcoholismo, juego patológico,
• Cuando se hace partícipe al trastorno afectivo bipolar o de-
terapeuta de “secretos” con la presión).
intención de obtener la alianza 3. Cuando existe una enfermedad
de uno de los miembros. física incapacitante.

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4. Cuando el paciente identificado disminuir las ansiedades de los


es un tercero (generalmente un participantes acerca de la terapia;
hijo). por ello el terapeuta debe mostrarse
neutral, al permitir a ambos partici-
Fases de la terapia de pareja pantes la expresión de sus puntos
de vista, además de reconocerles los
Si bien se puede tener una estruc- esfuerzos realizados previamente y
tura diferente, podemos resumir la asistencia a la terapia.
las fases de la terapia de pareja así
(1,11,23): en evaluación, interven- En esta etapa se debe realizar la
ción y seguimiento. historia de la relación y ampliar la
información a las familias de origen.
Evaluación Se recomienda, al menos, conseguir
la información de tres generaciones
En esta fase se incluye la entrevista y consignarla en el genograma.
inicial, con la definición del motivo Además, se ha hecho hincapié en
de consulta, los intentos previos de ubicar a la pareja dentro del ciclo
solucionarlo y sus resultados; la vital propio (tablas 1 y 2).
creación de una vínculo terapéuti-
co; la definición de las expectativas Correa y Ortiz (11) propusieron un
reales de la terapia (incluida la mo- ciclo vital de la familia reconstitui-
tivación para mantener la unión), y da, que incluye las fases de noviaz-
la catarsis emocional. Es necesario go, la fantasía, el choque y ajuste o

Tabla 1. Ciclos vitales normativos de la pareja*

Etapa Centralidad

Noviazgo Formación de la pareja


La “forja” de la pareja Del sistema familiar de origen (SFO) al sistema familiar
constituido (SFC), de la filiación a la conyugalidad

De lo real a lo deseado Del SFO al sistema familiar querido o deseado


(SFQ/D)
El crecimiento interno de la
pareja
La estabilidad de la pareja
La disolución evolutiva de la
pareja

* Explican las crisis normativas de la pareja.

Fuente: adaptado de Ríos (28).

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Tabla 2. Etapas adicionales del ciclo evolutivo familiar con la ruptura

Fase Problemas de desarrollo


Decisión de divorciarse Aceptación de la responsabilidad en el fracaso de la unión
Planear la ruptura División de bienes, espacios y relaciones
del sistema Si hay hijos: custodia, visitas, finanzas
Afrontamiento del impacto de familias extensas y redes de
apoyo
Separación Duelo por la relación-familia
Reestructuración de las relaciones con ex pareja-hijos…
Adaptación a vivir solo
Redefinir relaciones familiares extensas
Mantenimiento de relación con familia de cónyuge
Divorcio Duelo por la unidad pareja-familia
Recuperación de las esperanzas por una nueva pareja
Permanecer conectado con familias extensas

Fuente: adaptado de Ochoa de Alda (1).

la resolución. Hicieron hincapié en Es necesario intentar incrementar


los temores de los integrantes y sub- los intercambios reforzadores grati-
sistemas si hay hijos, además de los ficantes, reconocerlos y disminuir o
duelos ante la pérdida o separación. evitar las interacciones adversas o
En la fase de choque puede haber pautas rígidas de interacción.
dificultades en armonizar los intere-
ses de los miembros. Finalmente, en Seguimiento
la etapa de ajuste se logra mejorar la
convivencia, incluidas las relaciones En esta fase se verifican las tareas,
con el “mundo astral” (padrastro, se trata de obtener pruebas de los
madrastra, etc.). Se puede evaluar la cambios, se introducen nuevas
satisfacción matrimonial, aplicando estrategias de solución (partiendo
escalas diseñadas para tal fin, como de las estrategias ya utilizadas) y
elementos auxiliares (23). se refuerza el compromiso por el
cambio. En la terapia sistémica
Intervención se acostumbra dejar un intervalo
prolongado entre sesiones para evi-
Esta etapa está centrada en las denciar el cambio y permitir que la
características de la comunicación pareja utilice estrategias propias.
de la pareja y se intentan cambios
en los patrones rígidos. Se pueden El terapeuta sistémico puede ac-
incluir estrategias como el entrena- tuar solo, aunque es recomenda-
miento, el juego de roles y las tareas. ble en algunos casos el uso de un

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Terapia de pareja: abordaje sistémico

coterapeuta, no necesariamente Referencias


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Recibido para evaluación: 27 de junio de 2008


Aceptado para publicación: 23 de julio de 2008

Correspondencia
Ricardo de la Espriella Guerrero
Clínica de Nuestra Señora de La Paz
Calle 13 Nº 68F-25
Bogotá, Colombia
rdelae@gmail.com

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