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Introducción a la Epidemiología Naomar de Almeida Filho Maria Zélia Rouquayrol Buenos

Aires: Lugar Editorial; 2007. Colección Salud Colectiva Serie Didáctica

La Epidemiología se constituye actualmente en la principal ciencia de la información en salud.


Se trata, sin duda, de una importante ciencia complementaria para las ciencias clínicas, y
básica para la Salud Pública. Amplía cada vez más su importante papel en la consolidación de
un saber científico sobre la salud humana, sus determinantes y sus consecuencias en, por lo
menos, tres aspectos principales: - Primero, la investigación epidemiológica posibilita el avance
del conocimiento sobre los determinantes del proceso salud-enfermedad. - En segundo lugar,
la disciplina desarrolla tecnologías efectivas para la descripción y el análisis de las situaciones
de salud, dando sustento a la planificación y a la organización de las acciones de salud. - Por
último, la metodología epidemiológica puede ser empleada en la evaluación de programas,
actividades y procedimientos preventivos y terapéuticos, tanto en lo que se refiere a sistemas
de prestación de servicios como al impacto de las medidas de salud en la población. ¿Cómo se
creó esta ciencia tan importante? ¿Cuál es su historia? ¿Cómo se estructura el objeto
epidemiológico? ¿Qué teorías de salud-enfermedad orientan la ciencia epidemiológica?
¿Cuáles son sus principales instrumentos, indicadores y medidas? ¿Cómo se constituye la
metodología epidemiológica? ¿De qué modo se realizan los análisis epidemiológicos? ¿Cuáles
son las perspectivas de la Epidemiología? Introducción a la Epidemiología aborda estas y otras
importantes cuestiones, esenciales para la comprensión de los análisis de riesgo en salud. Esta
obra incluye una lista de 109 manuales y libros de texto de epidemiología, y también la Guía
Epidemiología en Internet, con las direcciones de 144 páginas Web sobre Epidemiología,
Bioestadística y Metodología de investigación en Salud.

RESUMEN
En los países en vías desarrollo existe una necesidad creciente de los estudios de
epidemiología clínica. Hay recursos disponibles muy limitados para los servicios de salud
que se pueden aplicar más efectivamente sólo si se conoce la frecuencia y distribución de
la enfermedad de la población. La epidemiología se usa también para investigar la
etiología y la historia natural de las enfermedades. La atención clínica y preventiva deben
fundamentarse en las evidencias de investigación más sólidas, y debería ser juzgada por
los resultados obtenidos, a un coste que la sociedad pueda soportar. Aunque la
investigación clínica tiene requisitos especiales, las etapas administrativas se caracterizan
en cuatro fases: Planificación, organización, ejecución y evaluación y retroalimentación.
Para efectuar predicciones más exactas y poder decidir cuál de esos recursos escasos es
el mejor y, a su vez, para un mayor número de gentes. En el futuro el clínico usará más la
investigación epidemiológica, incluyendo los modos de reducir los sesgos y estimar el rol
de la probabilidad. Como los servicios están constreñidos por la escasez, es necesario
optimizar el uso de los recursos humanos y materiales, incrementar la eficiencia y, la
satisfacción de los usuarios.

https://www.medigraphic.com/cgi-bin/new/resumen.cgi?IDARTICULO=6033

10. Boucourt Rivera L. Su excelencia: la medicina basada en evidencias. ACIMED


[publicación periódica en línea] 2001 [citada 2004 jun 25]. Disponible en
URL: http://bvs.sld.cu/revistas/aci/vol11_5_03/aci07503.htm.

11. La Colaboración Cochrane Iberoamericana. [citada 2004 jun 25]. Disponible en


URL: http://www.cochrane.es/

12. Broche Candó JM, Broche Candó R, García Hernández LY, Broche Candó JM .
Medicina basada en la evidencia: un reto para el médico contemporáneo. ACIMED
[publicación periódica en línea] 2003 [citada 2004 jun 25]. Disponible en
URL: http://bvs.sld.cu/revistas/aci/vol1_6_03/aci02603.htm.

13. Lam Díaz RM, Oliva Pérez M, Hernández Ramírez P, Milanés Roldán MT.
Medicina basada en la evidencia. Rev Cubana Hematol Inmunol Hemoter
2002;18(3): acceso el 19.05.05 en http://bus.sld.cu/revistas/hih/vol18-3-
02/hihsu302.htm

14. Hinojosa Álvarez MC, Cañedo Andalia R. Medicina basada en la evidencia: un


nuevo reto al profesional de la información en salud. ACIMED [publicación periódica
en línea] 2001 [citada 2004 Jun 25]. Disponible en
URL: http://bvs.sld.cu/revistas/aci/vol9_1_01/aci0111001.htm.

15. Cañedo Andalia R, Zaldívar J, Montejo Castell M, Peña Rodríguez K. De la


medicina Popular a la medicina basada en la evidencia. ACIMED [publicación
periódica en línea] 2003 [citada 2004 jun 25]. Disponible en
URL: http://bvs.sld.cu/revistas/aci/vol11_5_03/acisu503.htm

Recibido: 5 de julio de 2004. Aprobado: 4 de octubre de 2004.


Rina Milagros Ramis Andalia. Escuela Nacional de Salud Pública. E-
mail: rina.ramis@infomed.sld.cu

1Especialista de II Grado en Epidemiología. Master en Salud Pública.

Epidemiología
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La epidemiología, palabra derivada del griego epi (sobre) demos (pueblo)


y logos (estudio o tratado), es una disciplina científica en el área de
la medicina que estudia la distribución, frecuencia y factores determinantes de
las enfermedades existentes en poblaciones humanas definidas. Rich la
describió en 1979 como la ciencia que estudia la dinámica de salud en las
poblaciones. El profesional especializado en epidemiología se
llama epidemiólogo.1

Índice

 1Principios

 2Ciencia

 3Objetivos

 4Vocabulario5Mortalidad y morbilidad

 6Progresión de la enfermedad

 7Metodología

 8Etiología de las enfermedades


 9Transición epidemiológica

 10Ramas relacionadas

 11Véase también

 12Referencias

 13Bibliografía

o 13.1Revistas

o 13.2Libros

 14Enlaces externos

Principios[editar]
La epidemiología -que, en sentido estricto, podría denominarse epidemiología
humana- constituye una parte muy importante dentro de la salud pública,1
ocupa un lugar especial en la intersección entre las ciencias biomédicas y
las ciencias sociales, e integra los métodos y principios de estas ciencias para
estudiar la salud y controlar las enfermedades en grupos humanos bien
definidos.2 Existe también una epidemiología veterinaria, que estudia los
mismos aspectos en los padecimientos que afectan la salud de los animales; y
también podría hablarse de una epidemiología zoológica y botánica,
íntimamente relacionadas con la ecología.
En epidemiología se estudian y describen las enfermedades que se presentan
en una determinada población, para lo cual se tienen en cuenta una serie
de patrones de enfermedad, que se reducen a tres aspectos: tiempo, lugar y
persona: el tiempo que tarda en surgir, la temporada del año en la que surge y
los tiempos en los que es más frecuente; el lugar (la ciudad, la población, el
país, el tipo de zona) en donde se han presentado los casos, y las personas
más propensas a padecerla (niños, ancianos, etc., según el caso).
La epidemiología surgió del estudio de las epidemias de enfermedades
infecciosas; de ahí su nombre. Ya en el siglo XX los estudios epidemiológicos
se extendieron también a las enfermedades no infecciosas. Para el análisis
adecuado de la información epidemiológica se requiere cada vez con mayor
frecuencia un equipo multidisciplinar que prevea la participación de
profesionales de otros ámbitos científicos, entre los cuales la demografía y
la estadística son especialmente importantes.

Ciencia[editar]
Para causar una enfermedad, un patógeno debe crecer y reproducirse en el
hospedador. Los epidemiólogos siguen por esta razón, la historia natural de los
patógenos. En muchos casos, un patógeno individual no puede crecer fuera del
hospedador; si el hospedador muere, el patógeno también muere. Asimismo,
los patógenos que matan al hospedador antes de trasmitirlos a otro
hospedador, terminarán por extinguirse. Por tanto, la mayoría de los patógenos
dependientes del hospedador deben adaptarse a coexistir con el hospedador.
Un patógeno bien adaptado vive en equilibrio con el hospedador, tomando lo
que necesita para su existencia, y causando sólo un mínimo de daño. Estos
patógenos a veces pueden causar infecciones crónicas (infecciones de larga
duración) en el hospedador. Cuando existe equilibrio entre el hospedador y el
patógeno, ambos sobreviven. Por otra parte, el hospedador puede resultar
dañado cuando su resistencia es baja, por factores como una dieta insuficiente,
edad avanzada y otros agentes estresantes.
Además, algunas veces emergen nuevos patógenos naturales para los cuales
el hospedador individual, y algunas veces la especie entera, no ha desarrollado
resistencia. Estos patógenos emergentes a menudo causan infecciones
agudas, caracterizadas por un comienzo rápido y llamativo. En estos casos,
los patógenos pueden actuar como fuerzas selectivas en la evolución del
hospedador, igual que el hospedador, al desarrollar resistencia, puede ser una
fuerza selectiva en la evolución de los patógenos. En los casos en los que el
patógeno no depende del hospedador para sobrevivir, con frecuencia el
patógeno puede causar una enfermedad aguda devastadora. 3

Objetivos[editar]
La epidemiología es parte importante de la salud pública y contribuye a:

1. Definir los problemas e inconvenientes de salud importantes de una


comunidad;
2. Describir la historia natural de una enfermedad;
3. Descubrir los factores que aumentan el riesgo de contraer una enfermedad
(su etiología);
4. Predecir las tendencias de una enfermedad;
5. Determinar si la enfermedad o problema de salud es prevenible o controlable;
6. Determinar la estrategia de intervención (prevención o control) más adecuada;
7. Probar la eficacia de las estrategias de intervención;
8. Cuantificar el beneficio conseguido al aplicar las estrategias de intervención
sobre la población;
9. Evaluar los programas de intervención;
10. La medicina moderna, especialmente la mal llamada medicina basada en la
evidencia (medicina factual o medicina basada en estudios científicos), está
basada en los métodos de la epidemiología.3

Vocabulario[editar]
Hay una serie de términos que tienen un significado específico para el
epidemiólogo. Una enfermedad es una epidemia cuando ocurre en un número
inusualmente alto de individuos de una población simultáneamente;
una pandemia es una epidemia que se disemina ampliamente, usualmente por
todo el mundo.
Una enfermedad endémica es la que está constantemente presente en
una población, aunque su incidencia suele ser baja.
La incidencia de una enfermedad determinada, es el número de nuevos casos
de una enfermedad individual en una población de un determinado período de
tiempo.
La prevalencia de una enfermedad dada, es el número total de casos nuevos y
ya existentes informados en una población y durante un determinado período
de tiempo.
Un brote de una enfermedad ocurre cuando se observa un número de casos,
por lo general en un período de tiempo relativamente corto, en un área
geográfica que anteriormente sólo había presentado casos esporádicos de la
enfermedad.4

Mortalidad y morbilidad[editar]
La mortalidad es la incidencia de muerte en la población. Las enfermedades
infecciosas fueron la principal causa de la muerte en 1900 en los países
desarrollados, pero ahora son mucho menos significativas. Hoy día, las
enfermedades no infecciosas asociadas al estilo de vida, como las
enfermedades cardíacas y el cáncer, son mucho más prevalentes y causan
mayor mortalidad que las enfermedades infecciosas. Sin embargo, la situación
actual podría cambiar rápidamente, si se llegaran a afectar en forma importante
las infraestructuras y los servicios de salud públicas. En países en desarrollo,
las enfermedades infecciosas son todavía la principal causa de mortalidad.
La morbilidad se refiere a la incidencia de enfermedades en la población,
incluyendo tanto enfermedades mortales como no mortales. La estadísticas de
la morbilidad definen la salud pública de una población con mayor precisión
que las de mortalidad, porque muchas enfermedades tienen una mortalidad
relativamente baja.5

Progresión de la enfermedad[editar]
En términos de sintomatología clínica, el curso de una enfermedad infecciosa
aguda puede dividirse en etapas:

1. Infección: el microorganismo invade, coloniza y crece en el hospedador.


2. Período de incubación: el período de tiempo entre la infección y la aparición de
los síntomas de la enfermedad.
3. Período agudo: la enfermedad está en su punto culminante, con síntomas
claros como fiebre y escalofríos.
4. Período de declive: los síntomas de enfermedad están cediendo, la fiebre
disminuye, usualmente después de un período de sudoración intensa, y
aparece una sensación de bienestar.
5. Período de convalecencia: el enfermo recupera las fuerzas y vuelve a la
normalidad.5

Metodología[editar]
La epidemiología se basa en el método científico para la obtención
de conocimientos, a través de los estudios epidemiológicos. Ante un problema
de salud, y los datos disponibles sobre el mismo, formularemos una hipótesis,
la cual se traduce en una serie de consecuencias contrastables mediante
experimentación. Se realiza entonces un proyecto de investigación que
comienza con la recolección de datos y su posterior análisis estadístico, que
permite obtener medidas de asociación (odds ratio, riesgo relativo, razón de
tasas), medidas de efecto (riesgo atribuible) y medidas de impacto (fracción
etiológica o riesgo atribuible proporcional), tanto a nivel de los expuestos como
a nivel poblacional. De los resultados de esta investigación es posible obtener
conocimientos que servirán para realizar recomendaciones de salud pública,
pero también para generar nuevas hipótesis de investigación.

Etiología de las enfermedades[editar]


Artículo principal: Etiología

Mapa original del Dr. John Snow. Los puntos muestran los casos de muerte por cólera durante la
epidemia ocurrida en Londres en 1854. Las cruces representan los pozos de agua de los que
bebieron los enfermos.

El triángulo epidemiológico causal de las enfermedades está formado por


el medio ambiente, los agentes y el huésped. Un cambio en cualquiera de
estos tres componentes alterará el equilibrio existente para aumentar o
disminuir la frecuencia de la enfermedad, por lo tanto se pueden llamar factores
causales o determinantes de la enfermedad. Las bases de la epidemiología
moderna fueron sentadas por Girolamo Fracastoro (Verona, 1487-1573) en sus
obras De sympathia et antipathia rerum ("Sobre la simpatía y la antipatía de las
cosas") y De contagione et contagiosis morbis, et eorum curatione ("Sobre el
contagio y las enfermedades contagiosas y su curación"), ambas publicadas
en Venecia en 1546, donde Fracastoro expone sucintamente sus ideas sobre el
contagio y las enfermedades transmisibles. Se considera al inglés John
Graunt (1620-1674) quien publicó en 1662 el libro Natural and Political
Observations Made upon the Bills of Mortality –sobre Londres– uno de los
precursores de la epidemiología y de la demografía. Sin embargo, es John
Snow (1813-1858), a quien se considera el precursor de la epidemiología
contemporánea, ya que formuló la hipótesis de la transmisión del cólera por el
agua y lo demostró confeccionando un mapa de Londres, en donde un reciente
brote epidémico había matado más de 500 personas en un período de 10 días.
Snow marcó en el mapa los hogares de los que habían muerto. La distribución
mostraba que todas las muertes habían ocurrido en el área de Golden Square.
La diferencia clave entre este distrito y el resto de Londres era el origen
del agua potable. La compañía de agua privada que suministraba al vecindario
de Golden Square extraía el agua de una sección
del Támesis especialmente contaminado. Cuando se cambió el agua y
comenzó a extraerse río arriba, de una zona menos contaminada, cedió la
epidemia de cólera. Un progreso muy importante en el siglo XX, publicado en
1956 con los resultados del estudio de médicos británicos, fue la demostración
de la relación causal entre fumar (tabaquismo) y el cáncer de pulmón.5

Transición epidemiológica[editar]
Constituye un proceso de cambio dinámico a largo plazo en la frecuencia,
magnitud y distribución de la morbilidad y mortalidad de la población.
La transición epidemiológica, que va acompañada por la transición
demográfica, presenta cuatro aspectos a destacar:

1. Desplazamiento en la prevalencia de las enfermedades transmisibles por las


no trasmisibles.
2. Desplazamiento en la morbilidad y mortalidad de los grupos jóvenes a los
grupos de edad avanzada.
3. Desplazamiento de la mortalidad como fuerza predominante por la morbilidad,
sus secuelas e invalideces.
4. Polarización epidemiológica. La polarización epidemiológica sucede cuando en
distintas zonas de un país o en distintos barrios de una misma ciudad
encontramos diferencias en la morbilidad y mortalidad de la población.4

Ramas relacionadas[editar]
 Epidemiología descriptiva: es la rama de la epidemiología que describe el
epidemiológico en tiempo, lugar y persona, cuantificando la frecuencia y
distribución del fenómeno mediante medidas
de incidencia, prevalencia y mortalidad, con la posterior formulación de hipótesis.
 Epidemiología analítica: busca, mediante la observación o la experimentación,
establecer posibles relaciones causales entre factores a los que se exponen
personas y poblaciones y las enfermedades que presentan. Las medidas
empleadas en el estudio de esta rama de la epidemiología son los factores de
riesgo, cuyo resultado es una probabilidad. Es posible distinguir dos tipos: riesgo
absoluto y riesgo relativo.
o Riesgo absoluto: probabilidad de una enfermedad (baja, moderada,
alta); si se considera la probabilidad de la enfermedad durante un periodo de
tiempo, de lo que se está hablando es de una incidencia y no de un riesgo
absoluto.
o Riesgo relativo: cuando se comparan dos riesgos absolutos entre sí; se
trata de una probabilidad relativa (más alta o más baja que el otro); se ha de
tener en cuenta que un riesgo relativo, por muy alto que sea, puede ser
irrelevante; por ejemplo, fumar aumenta 100 veces el riesgo de sufrir una
enfermedad, el riesgo sin fumar es de 1/100000000, por lo que el incremento
por fumar es muy pequeño, prácticamente despreciable.
o Riesgo atribuible: en una población expuesta a un factor de riesgo, es la
diferencia entre la incidencia de enfermedad en expuestos y no expuestos al
factor de riesgo. La diferencia entre ambos valores proporciona el valor del
riesgo de enfermedad en la cohorte expuesta, que se debe exclusivamente a
la exposición al factor de riesgo.
 Epidemiología experimental: busca, mediante el control de las condiciones del
grupo a estudiar, sacar conclusiones más complejas que con la mera observación
no son deducibles. Se basa en el control de los sujetos a estudiar y en la
aleatorización de la distribución de los individuos en dos grupos, un grupo
experimental y un grupo control. Se ocupa de realizar estudios en animales de
laboratorio y estudios experimentales con poblaciones humanas.
 Ecoepidemiología: busca, mediante herramientas ecológicas, estudiar
integralmente como interaccionan los factores ambientales con las personas y
poblaciones en los medios que los rodean y como ello puede influir en la evolución
de enfermedades que se producen como consecuencia de dicha interacción.3

¿Para qué sirve la epidemiología?

Esteve Fernández Qué es la epidemiología El Diccionario de Epidemiología (1) define la


epidemiología como «el estudio de la aparición y distribución de sucesos, estados y procesos
relacionados con la salud en poblaciones específicas, incluyendo el estudio de los
determinantes que influyen en esos procesos y la aplicación de este conocimiento para
controlar los problemas de salud relevantes». No es esta, sin embargo, la única definición,
pues casi cada autor en su correspondiente manual ha elaborado una propia (2). En la Tabla 1
se recogen algunas de estas definiciones (3) en una lista –no exhaustiva– que quiere dar
cuenta de aquellas más significativas y vigentes que han tenido una especial difusión en
nuestro medio. La epidemiología es un cuerpo cambiante de  conocimientos, una metodología
y una forma de pensar. La epidemiología como disciplina científica dispone de un conjunto de
sistemas Ventura (Adaptado de una broma que circula por Internet) -12- ¿Para qué sirve la
epidemiología? frentan; el segundo es el de racionalizar las políticas de salud (ámbito de la
planificación sanitaria). Se ha discutido el futuro de la epidemiología a la luz de su evolución
durante los dos últimos siglos y sus implicaciones para la salud pública y la sociedad. Susser y
Susser (4,5), tras describir una serie de etapas o “eras” en el desarrollo de la epidemiología
(Tabla 2), presentaban una nueva era en la que nos vemos ya envueltos, a la que llaman de la
«eco-epidemiología», de la cual su paradigma son las cajas chinas, en contraposición al
paradigma de la era inmediatamente precedente, la caja negra, correspondiente a la
epidemiología de las enfermedades crónicas (última mitad del siglo xx). La eco-epidemiología
sería el «estudio de las relaciones causales a nivel social y con patogénesis y causalidad a nivel
molecular». Aplicaciones de la epidemiología La epidemiología aspira a proporcionar
respuestas válidas y oportunas a cuestiones sobre la comprensión y la mejora de los problemas
de salud de la población. Las preguntas que puede intentarse responder desde, o a través de,
la epidemiología se refieren a la importancia de los problemas de salud y a la posibilidad de
modificarlos: qué frecuencia y qué tendencia presenta una determinada enfermedad, qué
características de utilización y de accesibilidad tienen las prestaciones sanitarias, qué
intervenciones preventivas son efectivas, qué beneficio para el sistema sanitario representa la
modificación de una determinada pauta diagnóstica o terapéutica, etc. Las principales
aportaciones de la epidemiología son su método y su enfoque. El método epidemiológico se
basa en el método científico, es decir, se formulan hipótesis y se intentan probar mediante una
metodología científica observacional. El enfoque epidemiológico se centra en el estudio de
grupos humanos (poblaciones, comunidades…) definidos por un entorno geográfico o
temporal determinado, y en su ámbito natural. El método epidemiológico pone énfasis Tabla
1. Algunas definiciones de epidemiología. Autores Año La epidemiología es... MacMahon y
Pugh (6) 1970 ...el estudio de la distribución de la enfermedad y de los determinantes de su
prevalencia en el hombre. Lilienfeld y Lilienfeld (7) 1976 ...el estudio de los patrones de
distribución de las enfermedades en las poblaciones humanas, así como de los factores que
influyen sobre dichos patrones. Kleinbaum et al. (8) 1982 ...el estudio de la salud y la
enfermedad en poblaciones humanas. Miettinen (9) 1985 ...el estudio de la frecuencia de los
fenómenos de interés en el campo de la salud. Rothman y Greenland (10) 1986 ...la
elaboración de causas que puedan explicar ciertos patrones de la ocurrencia de la
enfermedad. Last (11) 1988 ...el estudio de la distribución y los determinantes de las
enfermedades o problemas de salud en una población específica, y la aplicación de este
estudio al control de los problemas de salud. Porta (1) 2014 ...el estudio de la aparición y
distribución de sucesos, estados y procesos relacionados con la salud en poblaciones
específicas, incluyendo el estudio de los determinantes que influyen en esos procesos y la
aplicación de este conocimiento para controlar los problemas de salud relevantes. Elaborada a
partir de Benavides y Segura (3). -13- Epidemiología para periodistas y comunicadores
CUADERNOS DE LA FUNDACIÓN DR. ANTONIO ESTEVE Nº 32 en las observaciones no
experimentales y utiliza fundamentalmente técnicas cuantitativas. Los diseños de los estudios
epidemiológicos no alteran ni manipulan los factores que actúan sobre las personas y las
poblaciones (como haríamos en un experimento en el laboratorio), sino que se basan en la
observación de lo sucedido en el “laboratorio” poblacional. Los diseños epidemiológicos,
también conocidos como «diseños observacionales», pueden ser analíticos (estudios de
cohortes o longitudinales, y estudios de casos y controles), cuando pretenden averiguar la
causa de una condición y tienen una cierta secuencia temporal, o descriptivos (estudios
transversales y estudios ecológicos), cuando pretenden describir la situación de un factor de
riesgo o condición. Muchos autores consideran dentro del campo de la epidemiología los
estudios experimentales en humanos (el ensayo clínico) en los que se trata de controlar en el
diseño el mayor número de variables, como haríamos en el laboratorio. En la Tabla 3 se
resumen las aplicaciones de los principales diseños epidemiológicos, y en la Tabla 4 se
esquematizan sus mayores ventajas e inconvenientes. Las aplicaciones de la epidemiología se
concentran en los siguientes ámbitos: 1) Establecer la magnitud y la distribución de la salud-
enfermedad Medir qué sucede en las poblaciones (p. ej., la mortalidad, la incidencia y la
prevalencia de  enfermedades, la prevalencia de factores de riesgo) es uno de los principales
objetivos de la epidemiología, tanto para conocer características concretas sobre la salud o la
enfermedad que soporta una población como para monitorizar en el tiempo de qué manera
van cambiando esas características. Ejemplos de ello serían el estudio de la mortalidad por
cáncer en áreas geográficas concretas y la monitorización de los cambios de la prevalencia del
tabaquismo en el tiempo. Tabla 2. Eras en la evolución de la epidemiología moderna. Era
Paradigma Aproximación analítica Aproximación preventiva Estadísticas sanitarias (primera
mitad del s. xix) Miasma: envenenamiento por emanaciones del suelo, aire y aguas
Demostración de agrupaciones en la morbimortalidad Introducción del alcantarillado y de la
depuración de aguas residuales Enfermedades infecciosas (final del s. xix hasta primera mitad
del s. xx) Teoría del germen: un único agente se relaciona con una única enfermedad
Aislamiento y cultivo del germen proveniente del lugar de la enfermedad en el laboratorio,
transmisión experimental y reproducción de las lesiones Interrupción de la transmisión
(vacunas, aislamiento de los enfermos y antibióticos) Epidemiología de las enfermedades
crónicas (última mitad del s. xx) Caja negra: exposición relacionada con el desenlace, sin
necesidad de factores mediadores o patogénesis Riesgo relativo de la condición para la
exposición individual en las poblaciones Control de los factores de riesgo a través de
modificaciones en el estilo de vida, en el agente o en el ambiente Eco-epidemiología
(emergiendo) Cajas chinas: interrelaciones de estructuras organizadas jerárquicamente Análisis
de los determinantes y condiciones a diferentes niveles de organización, usando nuevos
sistemas de información y técnicas biomédicas Aplicación de las tecnologías de la información
y biomédicas para encontrar influencias en niveles adecuados, desde el contextual al
molecular Adaptada de Susser y Susser (4,5). -14- ¿Para qué sirve la epidemiología? 2)
Identificar los determinantes de la salud-enfermedad Junto con el punto anterior, la
epidemiología se ha ocupado desde sus orígenes de intentar descubrir el porqué de un
determinado estado de salud o las causas de un proceso. Un ejemplo ya clásico es el del
tabaco, identificado mediante estudios epidemiológicos como agente causal del cáncer de
pulmón a mediados del siglo xx, o más recientemente la identificación del polvo de soja como
el agente provocador de asma epidémica tras la descarga de soja en los silos de los puertos. 3)
Completar cuadros clínicos La epidemiología tiene una aplicación clara para la medicina clínica,
pues la utilización de criterios epidemiológicos y estadísticos ha servido para tipificar
enfermedades. Por ejemplo, en el caso de la intoxicación por aceite de colza, la investigación
epidemiológica permitió en primer lugar definir la enfermedad producida para poder realizar
la investigación de sus causas. 4) Identificar nuevas enfermedades La aparición de casos de una
enfermedad desconocida en un lugar determinado y en un tiempo concreto se estudia
mediante el método epidemiológico. Este fue el caso, por ejemplo, del sida, descrito a partir
de la aparición de cinco casos de una rara neumonía en jóvenes que normalmente solo
afectaba a personas con algún tipo de inmunodepresión. 5) Evaluar la eficacia de las
intervenciones Los métodos epidemiológicos se aplican para conocer la eficacia de cualquier
tipo Tabla 3. Aplicaciones de los estudios de cohortes, de casos y controles, transversales y de
intervención. Estudios de cohortes Estudios de casos y controles Estudios transversales
Estudios ecológicos Investigación de enfermedades raras – + + + + – + + + Investigación de
causas raras + + + + – – + + Medición de la incidencia + + + + – – – Valoración de la causalidad +
+ + + + + + – – Medición de asociaciones + + + + + + + + + + Efectos de múltiples exposiciones +
+ + + + + + + + + + + Estudio de múltiples enfermedades + + + + – + + Tabla 4. Principales
ventajas e inconvenientes de los estudios de cohortes, de casos y controles, transversales y de
intervención. Estudios de cohortes Estudios de casos y controles Estudios transversales
Estudios ecológicos Complejidad de diseño Alta Alta Media Baja Complejidad de ejecución Alta
Alta Media Baja Complejidad de análisis Alta Alta Media Baja Posibilidad de sesgos Media Alta
Media Alta Tiempo Largo Medio Medio Corto Coste Grande Grande Medio Bajo Nivel de
evidencia + + + + +++ + + -15- Epidemiología para periodistas y comunicadores CUADERNOS DE
LA FUNDACIÓN DR. ANTONIO ESTEVE Nº 32 de intervención sanitaria, tanto en el ámbito de la
prevención primaria (p. ej., una intervención educativa para disminuir el consumo de alcohol
entre los jóvenes) como en el de la prevención secundaria (p. ej., evaluar si la detección precoz
del cáncer de pulmón mediante cribado con tomografía computarizada disminuye la
mortalidad por este tipo de cáncer) y en el tratamiento de las enfermedades (p. ej., los
ensayos clínicos para valorar la eficacia de un determinado fármaco o de una intervención
quirúrgica). 6) Contribuir a la planificación sanitaria Si bien algunos de los objetivos anteriores
ya contribuyen a la planificación y la gestión sanitaria, la epidemiología también se aplica
específicamente para investigar las necesidades concretas de servicios sanitarios (p. ej., en el
diseño de los planes de salud) y para la evaluación de resultados tras políticas o programas
completos (p. ej., la consecución de los objetivos marcados en los planes de salud). 7) Ayudar a
la enseñanza La epidemiología contribuye a la formación de profesionales sanitarios en
ámbitos como la lectura crítica de la literatura biomédica, que es la base de la práctica
(medicina, enfermería, etc.) basada en pruebas; la estandarización de los artículos científicos
biomédicos (mediante iniciativas como CONSORT o STROBE, que detallan la estructura y los
contenidos que deben tener los artículos según el diseño de la investigación que presentan); y
la síntesis empírica y cuantitativa de conocimientos mediante el metaanálisis. 8) Ayudar al
desarrollo de la investigación clínica Los métodos epidemiológicos hacen posible la
investigación de factores pronósticos, de  métodos diagnósticos, de la variabilidad de la
práctica o de la evaluación de resultados, que no puede desarrollarse experimentalmente. La
epidemiología ha llevado a la formalización de los diseños epidemiológicos, a la manera de
identificar sesgos, y a identificar y controlar factores de confusión; en definitiva, a aumentar la
validez de los estudios clínicos. Los apellidos de la epidemiología y la epidemiología sin
apellidos La epidemiología y los epidemiólogos trabajan de manera muy cercana y a menudo
en gran interacción con otras disciplinas, como la sociología, la biología molecular o la
genética, debido en parte a la necesidad de conocer parcelas del sistema salud-enfermedad,
con la consiguiente especialización de la epidemiología a fin de aumentar la eficiencia de la
investigación. De esta manera se le ponen “apellidos” a la epidemiología, algunos como reflejo
de la especialización y el deseo de profundización inherente al progreso de la ciencia, como
pueden ser «nutricional», «ambiental», «cardiovascular» o «del cáncer», u otros como
«social», «molecular» o «clínica». Por último, para finalizar este apartado creemos que, más
allá de los apellidos que adopte la epidemiología, es necesario establecer líneas de
comunicación entre las distintas especialidades y mantener actitudes tolerantes entre los que
las practican (3). Puesto que el interés de la epidemiología son los determinantes de la salud y
la enfermedad en las poblaciones, está llamada a desarrollar un papel integrador entre la salud
pública, la medicina clínica, las ciencias básicas y la gestión de los servicios sanitarios, para
cuantificar, comprender y mejorar la salud de la población. Bibliografía 1. Porta M, editor. A
dictionary of epidemiology, 6th ed. Oxford: Oxford University Press & International
Epidemiological Association; 2014. 2. Lilienfeld DE. The definition of epidemiology. Am J Public
Health. 1978;108:87-93. 3. Benavides FG, Segura Benedicto A. Los apellidos de la
epidemiología: lo que importa es el nombre. En: García Benavides F, editor. La epidemiología y
sus apellidos. Barcelona: Institut Universitari de Salut Pública de Catalunya; 1995. p. 75-93. 4.
Susser M, Susser E. Choosing a future for epidemiology: I. Eras and paradigms. Am J Public
Health. 1996;86:666-73. 5. Susser M, Susser E. Choosing a future for epidemiology: II. From
black box to chinese boxes and ecoepidemiology. Am J Public Health. 1996;86:673-7.

El objetivo último de la epidemiología es controlar los


problemas de salud. Para ello, la epidemiología genera
información en tres campos:
1. Sobre la historia natural de las enfermedades y la eficacia de
medidas preventivas y curativas que pretenden modificar dicha
historia de forma más favorable para el ser humano.
2. Para formular, ejecutar y evaluar planes y programas de
salud que mejoren el nivel de salud de las poblaciones.
3. Para mejorar el proceso de toma de decisiones clínicas, dirigidas
a mejorar la salud de sujetos enfermos y al desarrollo de protocolos
o guías clínicas.
4. La epidemiología estudia todos los fenómenos
relacionados con la salud, siendo su principal fin
controlar los problemas de salud. Profundiza en las
características y el objetivo de la epidemiología con
este artículo.
5. La epidemiología es la disciplina científica que estudia la
frecuencia y distribución de fenómenos relacionados con la salud.
Además, tiene en cuenta sus determinantes en poblaciones
específicas y la aplicación de este estudio al control de problemas
de salud.

6. Cuáles son las características y


objetivo de la epidemiología
7. La epidemiología no sólo estudia enfermedades, sino todo tipo
de fenómenos relacionados con la salud, entre los que se
encuentran causas de muerte como los accidentes o suicidios,
hábitos de vida como el consumo de tabaco o la dieta y el uso de
servicios de salud o la calidad de vida relacionada con la salud,
entre otros.
8. Los determinantes de estos fenómenos son todos los factores
físicos, biológicos, sociales, culturales y de comportamiento que
influyen sobre la salud. Los fenómenos relacionados con la salud y
sus posibles determinantes dan lugar a algunas de las
clasificaciones de las ramas de la epidemiología.
9. Para cumplir este fin se vale de distintos diseños epidemiológicos,
que correctamente utilizados permiten obtener observaciones,
resultados e información, que una vez validada permite tomar
decisiones en los distintos ámbitos profesionales para contribuir a
la mejora de la atención y del bienestar de los pacientes, usuarios
y/o trabajadores.
10. Antes de la toma de decisiones los profesionales deben
evaluar la validez de las observaciones que se realizan en la
comunicación científica, ya sea un artículo científico, un informe
profesional o una auditoría externa.
11. La epidemiología, cuyos primeros antecedentes datan de la
época de Hipócrates (siglo IV a.C.), ha ido evolucionando a lo
largo del tiempo. Entre los siglos XVII y XX ya se habían
realizado de forma aislada algunos estudios de investigación de
enfermedades siguiendo un método científico que sentaría las
bases del moderno método epidemiológico. La epidemiología se
consolidó como una disciplina científica independiente y con
identidad propia durante el siglo XX, especialmente a partir del
importante despegue en su desarrollo iniciando en la década de los
50. La aplicación del método epidemiológico a la investigación de
servicios de salud y a la gestión de la práctica clínica es reciente y
está llena de oportunidades de desarrollo.

Definición y aplicaciones de la Epidemiología


¿Qué es la Epidemiología?
La epidemiología se ha definido como "el estudio de la distribución y los determinantes
de los estados o acontecimientos relacionados con la salud en poblaciones específicas y
la aplicación de este estudio al control de los problemas sanitarios" (Last.1988). Esta
definición subraya el hecho de que los epidemiólogos no solo estudian la muerte, la

Objeto de estudio
El objeto de estudio epidemilógico es una población humana. Una población
puede definirse en términos geográficos o de otra naturaleza; por ejemplo, un
grupo específico de pacientes hospitalizados o de trabajadores de una industria
pueden ser una unidad de estudio. La población más usada en epidemiología
es la que se encuentra en una zona o país en un momento determinado. Esta
población es la base para dividir subgrupos según edad, sexo, grupo étnico,
etc. Las estructuras de las poblaciones varían según la zona geográfica y el
momento histórico. El análisis epidemiológico ha de tener en cuenta este tipo
de variaciones.
Aplicaciones

En el extenso campo de la salud pública, la epidemiología se utiliza de muchas formas. 

1. Causalidad. Los primeros estudios epidemiológicos trataban de las causas (etiología) de las


enfermedades transmisibles, trabajo que sigue siendo fundamental, ya que puede conducir a
la identificación de métodos preventivos. En este sentido, la epidemiología es una ciencia
médica básica cuyo objetivo es la mejora de la salud de las poblaciones. La causación de
algunas enfermedades puede depender únicamente de factores genéticos, como es el caso de
la fenilcetonuria, pero es mucho más frecuente que dependa de la interacción entre factores
genéticos y ambientales. En este contexto, el ambiente se define en su sentido más amplio e
incluye cualquier factor biológico, químico, físico, psicológico o de otro tipo que pueda afectar
a la salud. El comportamiento y el modo de vida tienen una gran importancia a este respecto
y la epidemiología se utiliza cada vez más para estudiar tanto sus influencias como la
intervención preventiva encaminada a la promoción de la salud. 
2 . Historia natural. La epidemiología estudia también la evolución y el resultado final (historia
natural) de las enfermedades en personas y grupos. La aplicación de los principios y métodos
epidemiológicos a los problemas de distintos pacientes que se encuentran en la práctica de la
medicina ha dado lugar al desarrollo de la epidemiología clínica. por tanto, la epidemiología
presta un fuerte apoyo tanto a la medicina preventiva como a la medicina clínica.

3. Descripción del estado de salud de las poblaciones. A menudo se usa la epidemiología


para describir el estado de salud de los grupos de población. El conocimiento de la carga de
enfermedad en las distintas poblaciones es esencial para las autoridades sanitarias, que han
de buscar la forma de utilizar recursos limitados para lograr el mejor efecto posible, lo que les
obliga a identificar programas sanitarios prioritarios de prevención y de asistencia. En algunos
campos especializados como la epidemioogía ambiental y la epidemiología ocupacional o
laboral el objeto principal de estudio son las poblaciones con tipos específicos de exposición
ambiental. 

4. Valoración de la intervención. Recientemente, los epidemiólogos han intervenido en la


evaluación de la efectividad y la eficiencia de los servicios sanitarios, determinando la
adecuada duración de la estancia hospitalaria en cuadros específicos, el valor del tratamiento
de la hipertensión, la eficiencia de las medidas sanitarias en cuanto al control de las

Indicadores de salud
Los indicadores son medidas estadísticas que permiten conocer el estado de
salud de los individuos y de las comunidades de manera objetiva, a fin de
poder llevar a cabo una planificación y gestión adecuadas de las políticas y
programas de atención sanitaria. Son la base de los estudios epidemiológicos.
Algunos indicadores son:
 
Esperanza de vida al nacer
La esperanza de vida al nacer es el número de años que cabe esperar que viva
un recién nacido de acuerdo con las tasas de mortalidad por edades en el
momento de su nacimiento.
Se trata de un indicador básico, que está estrechamente relacionado con las
condiciones sanitarias, al tiempo que refleja también variables demográficas,
influencias sociales, económicas y ambientales.
Durante el siglo XX, la esperanza de vida al nacer ha aumentado de forma
notable en casi todo el mundo. Las mejoras en las condiciones de vida, los
servicios de salud y el acceso a ellos han incrementado la media mundial. Sólo
con algunas excepciones, la longevidad tiende a estar relacionada con el grado
de desarrollo económico del país.
 
Mortalidad
El indicador más simple que mide la mortalidad es la tasa bruta o total de
mortalidad, que indica el número de muertes por 1.000 habitantes en una
determinada población durante un período determinado de tiempo, por lo
general un año.
 
Tasa de mortalidad infantil
Esta tasa indica el número de recién nacidos que mueren durante el primer año
de vida por cada mil nacidos vivos.
 
Morbilidad
Describe la cantidad de enfermedad que experimenta una población. Los dos
principales indicadores de morbilidad son la incidencia y la prevalencia.

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