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OBJETIVOS

12.
DE APRENDIZAJE
Describir la visión ciega y la conducta de las personas con cerebro
escindido, y explicar la contribución de estos fenómenos a la
comprensión de la conciencia de sí mismo.
13. Describir los objetivos de la investigación y la naturaleza de la
1
·1
psicología fisiológica (o psicofisiología).
14. Describir las raíces biológicas de la psicología fisiológica.
15. Describir el papel de la selección natural en la evolución de las
características de conducta.
16. Discutir acerca del valor de la investigación con animales y los aspectos ., ~"'> ..

éticos respecto de su cuidado. .... . .


17. Describir las oportunidades de desarrollo profesional en las
neurociencias. . ~i, .~.
",'te.
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DESCRIPCIÓN
DEL CAPÍTULO

Comprensión de la conciencia
de sí mismo: un enfoque
fisiológico
Visión ciega
Cerebro escindido
RESUMEN

La naturaleza de la psicología
fisiológica
Los objetivos de la investigación
Raíces biológicas de la psicología
fisiológica (o psicofisiología)
Funcionalismo: selección natural
y evolución
RESUMEN

Aspectos éticos en la
. ihvestigación con animales

Carreras profesionales
en las neurociencias
RESUMEN

Los orígenes
de la psicología
fisiológica
p • R • ó • L • o • G • o
René, unjoven inteligente y solitario de 18 años, se recluyó en Saint-Germain, una
villa al occidente de París. Hace poco sufrió un colapso nervioso y eligió el retiro
para recuperarse. Antes de llegar a Saint-Germain, había escuchado hablar de los
fabulosos jardines reales construidos para Enrique IV y María de Médicis, y un día
soleado decidió visitarlos. El guardia lo detuvo en la puerta, pero cuando se iden-
tificó como estudiante de la King's School en La Fleche, se le permitió entrar. Los
jardines consistían en una serie de seis grandes terrazas que dominaban el Sena,
plantados en la forma simétrica y ordenada que tanto gusta a los franceses. Se
cavaron grutas en la colina al final de cada terraza; René entró en una de ellas.
Escuchó una agradable música, acompañada por el gorgoteo del agua, pero al
principio era incapaz de ver en la oscuridad. A medida que sus ojos se acostumbra-
ron a la penumbra, pudo distinguir una figura iluminada con una antorcha. Se
acercó a dicha figura, que pronto reconoció como una joven mujer. Al acercarse
más, vio que en realidad se trataba de una estatua de bronce de Diana bañándose
en un estanque. De pronto, la diosa griega huyó y se escondió detrás de un rosal de
bronce. Mientras René la perseguía, una imponente estatua de Neptuno se alzó
frente a él, impidiéndole el paso con su tridente.
René estaba fascinado. Había escuchado sobre los mecanismos hidráulicos para
los órganos y las estatuas móviles, pero no esperaba tal realismo. Mientras regresa-
ba a la entrada de la gruta, vio las placas enterradas en el suelo que controlaban la
maquinaria. Pasó el resto de la tarde vagando por las grutas, escuchando la música
y entreteniéndose con las estatuas.
Durante su estancia en Saint-Germain, René visitó los jardines reales una y
otra vez. Pensó en la relación entre los movimientos de los objetos animados e
inanimados, que durante algún tiempo preocupó a los filósofos. Creyó encontrar
en aquellos aparentemente llenos de propósitos, pero obviamente inanimados, mo-
vimientos de las estatuas, una respuesta para algunas cuestiones importantes sobre
la relación entre la mente y el cuerpo. Aún después de abandonar Saint-Germain,
llevó las grutas en su memoria y llegó al extremo de dar a su hija el nombre de
Francine, en honor de los diseñadores, los hermanos Francini de Florencia.

La última frontera de este mundo -y quizá la más grande- se encuentra en el interior


de las personas. El sistema nervioso humano permite lograr todo lo que se puede
hacer, todo lo que es posible saber y experimentar. Su complejidad es inmensa y la tarea
de estudiarlo y comprenderlo empequeñece todas las exploraciones anteriores realiza-
das por la especie humana.
Una de las características humanas más universales es la curiosidad. Los seres hu-
manos desean explicar qué hace que esto ocurra. En la antigüedad, las personas creían
que los fenómenos naturales se debían a espíritus animados. Se creía que todos los
objetos en movimiento, animales, el viento y las mareas; el Sol, la Luna y las estrellas,
tenían espíritus que los hacían moverse. Por ejemplo, cuando arrojaban piedras, éstas
caían porque su espíritu animado deseaba reunirse con la Madre Tierra. A medida que
la vida de los antepasados se tornaba más compleja y aprendían nuevas cosas sobre la
naturaleza, fueron abandonando este enfoque, conocido como animismo, en favor de
las explicaciones físicas del movimiento de los objetos inanimados. Pero siguieron uti-
lizando los espíritus para explicar la conducta humana.
Desde los tiempos más antiguos, las personas creen tener un alma, lo cual surge
del hecho de que cada quien está consciente de su propia existencia. Cuando alguien
piensa o actúa, siente como si algo en su interior -la mente o el alma- pensara o
2 CAPÍTULO I Los orígenes de la psicología fisiol6gica
12.
decidiera actuar. Pero écuál es la naturaleza de la mente humana? Existe un cuerpo
físico, con músculos que lo mueven, y órganos sensoriales, como ojos y oídos, que
perciben la información sobre el mundo que lo rodea. Dentro del cuerpo, el sistema
nervioso desempeña un papel central, recibiendo información de los órganos senso-
riales y controlando el movimiento de los músculos. Pero équé papel desempeña la
mente? ¿Controla el sistema nervioso? ¿Es parte de dicho sistema? ¿Es física y tangible,
como el resto del cuerpo, o es acaso un espíritu que siempre permanecerá oculto?
Históricamente, este problema es conocido como la cuestión mente-cuerpo. Los filó-
sofos han tratado de responderla durante muchos siglos y, en tiempos más recientes,
los científicos han asumido esa tarea. En términos básicos, se ha seguido dos enfoques
diferentes: dualismo y monismo. El dualismo es la creencia en la naturaleza dual de la dualismo
realidad. La mente y el cuerpo están separados; el primero se forma de materia ordina-
ria, pero la mente no. El monismo sostiene que todo en el universo consiste en materia monismo
y energía, y que la mente es un fenómeno producido por el funcionamiento del sistema
nervioso.
La mera especulación sobre la naturaleza de la mente es inútil. Si fuera posible
responder la cuestión mente-cuerpo simplemente pensando en ella, los filósofos lo
habrían hecho desde hace mucho tiempo. Los psicofisiólogos asumen un enfoque
empírico, práctico y monista para el estudio de la naturaleza humana. Creen que al
comprender el funcionamiento del cuerpo humano, y en particular el sistema nervio-
so, se habrá resuelto el problema de la mente y el cuerpo. Será posible explicar la
percepción, la memoria, el pensamiento y la conducta. Incluso se podrá explicar
la naturaleza de la conciencia de sí mismo. Por supuesto, sólo el tiempo dirá si esta
creencia se justifica.

Como se verá en los capítulos subsecuentes, los científicos han descubierto grandes
cosas sobre la fisiología de la conducta: de la percepción, la motivación, la memoria y el
control de movimientos específicos. Pero antes de abordar estos problemas, el autor
desea mostrar la forma en que los psicofisiólogos tratan de comprender quizá el fenó-
meno más complejo de todos: la conciencia humana de sí mismo.
Se sabe que los cambios en la estructura o química del cerebro alteran la concien-
cia; por lo tanto, es posible formular la hipótesis de que la conciencia es una función
fisiológica, al igual que la conducta. Aun es posible llegar a especular sobre los oríge-
nes de la conciencia de sí mismo. Ésta y la capacidad de comunicarse parecen ir de la
mano. La especie humana, con su compleja estructura social y su enorme capacidad de
aprendizaje, tiene la gran ventaja de poseer la capacidad de comunicarse: de expresar
intenciones y de pedir cosas a los demás. La comunicación verbal permite la coopera-
ción y establecer costumbres y leyes de la conducta. Quizá sea la evolución de esta
capacidad lo que dio origen al fenómeno de la conciencia. Es decir, la capacidad de
enviar y recibir mensajes con otras personas permite enviar y recibir los propios: en
pocas palabras, pensar y estar consciente de la propia existencia (véase la figura 1.1).

Visión ciega
Existe un fenómeno de particular interés que se halla implicado de cierta manera en la
comprensión de la conciencia. Sugiere que es incorrecta la creencia común de que las
percepciones deben entrar en la conciencia para afectar la conducta. El cerebro contie-
ne no uno, sino muchos mecanismos relacionados con la visión. Para simplificar en
cierto modo las cosas, el autor disertará sobre dos sistemas que evolucionaron en épo-
cas diferentes. El más sencillo, semejante al sistema visual de animales como peces y
ranas, evolucionó primero. El más complejo, el de los mamíferos, lo hizo después. Este

Comprensión de la conciencia de sí mismo: un enfoque fisiológico 3


segundo sistema, el "mamífero", parece ser responsable de la capacidad
de percibir el mundo. El primero, el sistema visual "primitivo", se dedica
El
en particular a controlar los movimientos oculares y a atender los movi-
mientos súbitos que ocurren a los lados del campo de visión.
Desde hace mucho tiempo, los neurólogos reconocen que el daño
al sistema visual mamífero en un lado del cerebro de una persona produ-
ce ceguera en el campo visual del lado opuesto del cuerpo. Es decir, si se
daña el lado derecho del cerebro, el paciente estará ciego para todo lo
que se ubique a su izquierda cuando mire hacia el frente. Sin embargo,
Weiskrantz et al. (1974) descubrieron un fenómeno desconcertante que
llamaron visión ciega. Si alguien coloca un objeto en el lado ciego de un
paciente y le pide que lo tome, el paciente podrá hacerlo con bastante
precisión. Los pacientes se sorprenden cuando descubren que sus ma-
nos entran en contacto de manera repetida con cualquier objeto que
para ellos esté en la oscuridad, pues dicen que no ven nada allí.
El fenómeno de visión ciega demuestra que la información visual es
capaz de controlar la conducta sin producir una sensación consciente.
Del mismo modo que las ratas aprenden a volverse hacia un estímulo
visual específico después de que se ha dañado su sistema visual mamífe-
ro, en apariencia los seres humanos pueden utilizar el sistema visual pri-
mitivo de su cerebro para guiar los movimientos de la mano hacia un
FIGURA 1.3 Operación de cerebro
objeto. El fenómeno de visión ciega sugiere que la conciencia no es una
escindido.
FIGURA 1.1 A partir de un grabado propiedad de todas las partes del (Adaptado cerebro;dealgunas partes
Gazzaniga, M. S. de éste parecen
Fundamentals of
de anatomía del siglo XVI de Andreas desempeñar un papel especial en la conciencia.
Psychology. Nueva Sólo
York: el sistema
Academic Press.visual
1973.) de
Vesalius. los mamíferos se comunica con las partes del cerebro responsables de la
(Cortesía, Biblioteca Nacional de Medicina.) conciencia. El sistema primitivo, que evolucionó antes del desarrollo de
procedimiento quirúrgico es el que se ha la conciencia, no tiene conexiones directas con estas partes del cerebro.
utilizado Las tiene con aquellas que son responsables de controlar los movimien-
visión ciega
en caso tos de la mano (véase lafigura 1.2).
de problemas de epilepsia muy severos que no
Gazzaniga y
pueden controlarse
con medicamentos. En estas Cerebro escindido
personas, las células nerviosas de Los estudios en seres humanos que pasaron por cierto procedimiento quirúrgico de-
un muestran en forma dramática cómo al desconectar las partes del cerebro relacionadas
lado del cerebro se tornan con la percepción, de aquellas que involucran la conducta verbal, también las desco-
demasiado activas, y ese exceso nectan de la conciencia. Estos resultados sugieren que las partes del cerebro responsa-
de acti- bles de la conducta verbal pueden serlo también de la conciencia.
vidad se transmite al otro lado
LeDoux, 1978)
por medio del cuerpo calloso. El
estudiaron a fondo a
cuerpo calloso es un gran haz de fibras nerviosas que conectan Mecanismos conductuales primitivos
FIGURA 1.2 Una explica-
ción del fenómeno de la las
Una persona no está consciente
partes Movimientos del ojo
visión ciega. de la información visual recibida
y la cabeza
correspondientes por este sistema '\. ~-------'
,...--->------, /

.:
de un lado del cerebro con las del otro.
Luego, ambas partes del cerebro entran Sistema visual en una actividad Movimientos para alcanzar
primitivo con las manos
frenética
y se estimulan entre sí, provocando una ~ ...------------.

8
crisis epiléptica generaliza-
~ Otras conductas simples
da. Estas crisis pueden ocurrir muchas
veces cada día, impidiendo estos pacientes.
que el paciente lleve una vida normal. Los neurocirujanos Mecanismos conductuales de
evolución más reciente
descu-
~ •••• S-is-te-m-a-v-is-u-a-I ••
brieron que al cortar el cuerpo calloso (la operación de El habla y el pensamiento
mamífero en palabras (y conciencia)
cerebro
escindido) se reducía en gran medida la
frecuencia de las crisis r-----------,
El daño eli1.la percepción ~
epilépticas. conciencia de los estímulos vi:uales ~ Otras conductas complejas

La figura 1.3 representa el dibujo de una operación de cere- La porción más


4 CAPÍTULO l Los orígenes de la psicología fisiológica
b grande del cerebro
ro escindido. En ella se ve el cerebro rebanado hasta la mitad, del consta de dos partes
frente a la parte posterior, dividido así en mitades simétricas (el simétricas
dibujo muestra sólo el lado derecho del cerebro: el más alejado del llamadas hemisferios
lector). El neurocirujano corta el cuerpo calloso con un cuchillo cerebrales. Cada cual
especial (véase la figura 1.3). recibe la información
Sperry (1966) y Gazzaniga y sus asociados (Gazzaniga, 1970;
sensorial del lado opuesto del cuerpo (el hemisferio derecho, del
lado izquierdo y el izquierdo del derecho). Asimismo, controlan
los movimientos de su lado opuesto. El cuerpo calloso permite
que los hemisferios compartan información, de modo que cada lado sabe lo que el otro cuerpo calloso
percibe y hace. Después de la operación de escisión del cerebro, ambos hemisferios se operación de cerebro
desconectan y operan en forma independiente. Sus mecanismos sensoriales, memo- escindido
rias y sistemas motores ya no pueden intercambiar información. Los efectos de esta hemisferio cerebral
desconexión no resultan obvios en la observación casual, por la sencilla razón de que
un solo hemisferio, en la mayoría de las personas, el izquierdo, controla el habla. El
hemisferio derecho de un paciente epiléptico con cerebro escindido parece ser capaz
de comprender las instrucciones verbales razonablemente bien, pero es incapaz del
producir el habla.
Debido a que sólo un lado del cerebro puede hablar sobre lo que experimenta,
quienes hablan con alguien con cerebro escindido conversan con un solo hemisferio:
el izquierdo. Las operaciones del hemisferio derecho son más difíciles de detectar. Aun
si el hemisferio izquierdo del paciente debe conocer la existencia independiente del
hemisferio derecho. Una de las primeras cosas que estos pacientes dicen que observan
después de la operación es que su mano izquierda parece tener una "mente propia".
Por ejemplo, es posible que los pacientes cierren un libro que sostienen en la mano
izquierda, aun si lo leen con gran interés. Este conflicto se debe a que el hemisferio
derecho, que controla la mano izquierda, es incapaz de leer, y por lo tanto encuentra
aburrido el libro. Otras veces, se sorprenden a sí mismos haciendo señas obscenas (con
la mano izquierda) cuando no tenían intenciones de hacerlo. Una vez, un psicólogo
informó que un hombre con cerebro escindido trató de golpear a su esposa con una
mano y protegería con la otra. ¿En realidad quería lastimada? Sí y no, supone el autor.
Una excepción en la representación cruzada de información sensorial es el sistema
olfativo. Es decir, cuando una persona huele una flor con su fosa nasal izquierda, sólo
el cerebro izquierdo recibe la sensación del olor. Entonces, si se cierra la fosa nasal
derecha de un paciente con cerebro escindido, dejando abierta sólo la fosa izquierda, el
paciente podrá describir los olores. Sin embargo, si el olor penetra por la fosa derecha,
el paciente dirá que no huele nada, no obstante, el cerebro derecho percibe el olor y
puede identificado. Para demostrarlo, se pide al paciente que huela algo con la fosa
derecha y después que alcance algún objeto fuera de su campo visual, oculto tras una

Comprensión de la conciencia de sí mismo: un enfoque fisiológico


14. 5
15. lamal\o
izquierda
elige
ullarosa 17. El perfume con
el aroma de la rO$ll
16. la fosa se presenta en la
nasal fosa nasal derecha .
izquierda
está tapada

FIGURA 1.4 Identificación


de un objeto como respuesta
a un estímulo olfativo, por
una persona con cerebro
escindido.
mampara. Si se pide al paciente que utilice la mano izquierda, controlada por el hemis-
ferio que percibió el olor, podrá detectar el objeto que corresponde al olor: una flor de
plástico para un olor floral, un pescado de juguete para el olor a pescado, un árbol
pequeño para el olor de pino, etc. Pero si se pide al paciente que utilice la mano dere-
cha, fracasará en la prueba, debido a que la mano derecha está conectada al hemisferio
izquierdo, que no percibió el olor (véase la figura 1.4).
Los efectos de cortar el cuerpo calloso refuerzan la conclusión de que las personas
se tornan conscientes de algo sólo si la información al respecto es capaz de llegar a las
partes del cerebro responsables de la comunicación verbal, que se ubican en el hemisfe-
rio izquierdo. Si la información no llega a tales partes, entonces ésta no llega a la
conciencia. Aún se sabe muy poco respecto de la fisiología de la conciencia, pero estu-
dios en personas con daño cerebral comienzan a proporcionar algunas perspectivas
útiles. Esto se analizará en capítulos posteriores.

RESUMEN
La cuestión mente-cuerpo ha inquietado a los filósofos funciones cerebrales conscientes o al desconectarlas de
durante muchos siglos. La ciencia moderna ha adopta- los mecanismos del habla en el hemisferio izquierdo,
do una posición monista, es decir, la creencia de que el pueden revelar la presencia de otras funciones, de las
mundo consiste en materia y energía, y que las entida- que la persona no es consciente.
des no materiales, como el alma, no son parte del La visión ciega es un fenómeno que se observa
universo. El estudio de las funciones del sistema después de un daño parcial al sistema visual "mamífe-
nervioso humano tiende a apoyar esta postura, como ro" de un lado del cerebro. Si bien la persona está, en
lo demuestran dos ejemplos específicos. Ambos el sentido habitual de la palabra, ciega ante cualquier
fenómenos evidencian que el daño cerebral, al afectar cosa que se presente en parte de su campo visual, es

6 CAPÍTULO l Los orígenes de la psicología fisiológica


capaz, sin embargo, de alcanzar y señalar objetos de do un gran trecho en la comprensión de la conciencia
cuya presencia no está consciente. En forma similar, del cerebro respecto de su propia existencia.
cuando la información sensorial respecto de un objeto
específico se presenta al hemisferio derecho de alguien • PREGUNTAS DE REFLEXIÓN
a quien le fue practicada una operación de escisión
cerebral, ésta no es consciente, no obstante, puede ¿Cómo es posible afirmar que una persona está cons-
indicar con movimientos de la mano izquierda que ciente de sí misma? ¿Es posible programar una compu-
percibió el objeto. Estos fenómenos sugieren que la tadora lo bastante grande y complicada para ser
conciencia involucra operaciones de los mecanismos consciente de sí misma? Supóngase que algún día
verbales del hemisferio izquierdo. Ciertamente, la alguien asegure haberlo hecho. ¿Qué clase de eviden-
conciencia puede ser, en gran parte, asunto de "hablar cia se necesitaría para demostrar o desechar dicha
consigo mismo". Portanto, una vez que se comprendan aseveración? I
las funciones del lenguaje del cerebro, se habrá recorrí-

18.
La rama de la psicología fisiológica (o psicofisiología) se desarrolló a partir de la psico-
logía. En verdad, el primer texto de psicología, escrito por Wilhelm Wundt a fines del
siglo XIX, llevaba el título de Principios de psicología fisiológica (o psicofisiologia). En los
últimos años, con la gran cantidad de información en la biología experimental, cientí-
ficos de otras disciplinas han contribuido de manera importante a la investigación de la
psicología de la conducta. El resultado del esfuerzo unido de los psicofisiólogos, los
fisiólogos y otros científicos neurológicos ha sido el descubrimiento de que la función
final del sistema nervioso es la conducta. El sistema nervioso desarrolla otras funciones,
como percibir estímulos y controlar los procesos fisiológicos internos, pero éstas son el
apoyo de la fundamental: el control del movimiento. La función de la percepción es
informar al ser humano de lo que ocurre en su entorno, de modo que sus conductas se
adapten y sean útiles: sería inútil la percepción sin la capacidad de actuar.
La historia moderna de la investigación de la fisiología de la conducta fue escrita por
los psicólogos que combinaron los métodos experimentales de la psicología con los de
la fisiología, y los aplicaron a aspectos que preocupan a todos los psicólogos. Así, se
estudiaron los procesos de la percepción, el control del movimiento, el sueño y la vigilia,
las conductas reproductivas, de ingestión, emocionales, de aprendizaje y de lenguaje. En
los últimos años se ha comenzado a estudiar la fisiología de las patologías humanas,
como las adicciones y los desórdenes mentales. Todos estos temas se analizan en capítu-
los subsecuentes del libro.
Los objetivos de la investigación
El objetivo de todos los científicos es explicar los fenómenos que estudian. Pero équé
significa explicar? La explicación científica toma dos formas: generalización y reducción.
La mayoría de los psicólogos manejan la generali:iáción. Explican los casos específicos generalización
de conducta como ejemplos de leyes generales, que deducen de sus experimentos. Por
ejemplo, la mayoría de los psicólogos explicarían un miedo patológico a los perros como
una forma específica de aprendizaje llamada "condicionamiento clásico". Se supone que,
en una etapa anterior de su vida, la persona fue aterrorizada por un perro. Un estímulo
desagradable se presentó a la par que un animal (quizá un perro alegre derribó a la
persona o uno agresivo la atacó), y en lo sucesivo el ver un perro provoca la respuesta
inicial: miedo.
La mayoría de los fisiólogos maneja la reducción. Así explican fenómenos comple- reducción
I
jos en términos de otros más sencillos. Por ejemplo, quizá expliquen el movimiento de
un músculo en términos de los cambios en las membranas de las células musculares, el
ingreso de una sustancia química específica y las interacciones entre las moléculas pro-

La naturaleza de la psicología fisiológica (o psicofisiología)


7
19.
(
vención divina. Así, para
ciendo
comprender el mundo, sólo era pre-
ciso comprender su construcción. teínicas dentro de estas células. Por contraste, un biólogo molecular explicaría estos
Para Descartes, los anima- hechos en términos de las fuerzas que unen entre sí a las diversas moléculas y que
les son instrumentos mecánicos; provocan que partes de ellas se atraigan entre sí, A su vez, el trabajo de un físico atómico
los estímulos del medio am- sería descubrir la materia y la energía por sí solas y representar las diversas fuerzas que
biente controlan su se encuentran en la naturaleza. Quienes practican cada rama de la ciencia utilizan la
comportamiento. En gran medida, reducción en un conjunto de generalizaciones más elementales para explicar los fenó-
su per- menos que estudian.
cepción del cuerpo humano era La tarea del psicofisiólogo es explicar la conducta en términos fisiológicos. Pero los
igual: una máquina. Como psicofisiólogos no pueden ser meros reduccionistas. No es suficiente observar las con-
Descartes observó, algunos ductas y correlacionarlas con eventos fisiológicos que suceden al mismo tiempo. Quizá
movimientos del cuerpo humano ocurran conductas idénticas por diferentes razones, por tanto iniciadas por distintos
FIGURA 1.6 La teoría de Descartes. Descartes
eran automáticos e involuntarios. mecanismos fisiológicos. Lo que significa que eselpreciso entender "psicológicamente"
creía que alma controlaba el movimiento de los
Por ejemplo, si el dedo de por qué ocurre una conducta específica antes de comprender
músculos por medio delos sueventos fisiológicos
influencia que
en el cuerpo
una persona tocaba un objeto la provocaron. pineal. La explicación tenía como modelo el
caliente, de inmediato el brazo Tomemos como ejemplo un eventomecanismoespecífico:quelos animaba
ratones, las
como
estatuas
muchosen los
otros
jardines
se retiraría de la fuente del reales.Las observaciones de conducta demues-
mamíferos, con frecuencia construyen nidos.
estímulo. Reacciones como ésta tran que lo hacen en dos condiciones: cuando (Cortesía
ladel Servicio de Imágenes
temperatura es baja Históricas,
y cuandoChicago.)
la hembra
no está preñada. Una hembra no preñada construirá un nido sólo si el clima es frío, en tanto
requerían participación de la que una que sí esté preñada lo construirá sin importar la temperatura. La misma conduc-
mente; ocurrían de manera auto- ta ocurre por diferentes razones. De hecho, dos mecanismos fisiológicos diferentes
mática. Descartes llamó a estas controlan la conducta de construcción de nidos. Es posible estudiar la construcción de
acciones reflejos (de la palabra nidos como una conducta en relación con el proceso de regulación de temperatura, o
latina reflectere, "doblarse sobre sí bien en el contexto de una conducta maternal.
mismo"). El sistema nervio- A veces, los mecanismos fisiológicos revelan cosas respecto de los procesos psicoló-
so reflejaría la energía que surge gicos. Esta relación es válida en los fenómenos complejos como lenguaje, memoria y
de la fuente externa hacia los estado de ánimo, que se han comprendido en forma insuficiente desde el punto de vista
músculos, que se contraerían. psicológico. for ejemplo, el daño a una parte específica del cerebro puede provocar
Hoy en día el término sigue en impedimentos particulares en las capacidades de lenguaje de una persona. La naturaleza
uso pero, por supuesto, el de estas limitaciones sugiere la forma de organización de estas capacidades. Cuando el
funcionamiento de un reflejo se daño abarca una región cerebral importante para el análisis de los sonidos del habla,
explica en forma diferente (véase también produce deficiencias en el deletreo. Este descubrimiento sugiere que las capa-
la figura 1.5). cidades de reconocer una palabra hablada y de deletrearla surgen de mecanismos cere-
Como la mayoría de los brales relacionados. El daño en otra región del cerebro producirá una dificultad extrema
filósofos de su época, Descartes para leer palabras desconocidas al deletrearlas, pero no impi-
era un dualista; creía que todas de que la persona pueda leer las que ya conoce. Este descubri-
FIGURA 1.5 La explicación de Descartes de miento sugiere que la comprensión de la lectura puede tomar
una acción refleja a un estímulo doloroso. dos rutas: una que se relaciona con los sonidos hablado s y otra
que es el reconocimiento visual de las palabras completas.
En la práctica, los esfuerzos de investigación de los psico-
fisiólogos involucran las dos formas de explicación: generali-
zación y reducción. El conocimiento del investigador de las
generalizaciones psicológicas sobre la conducta y de los meca-
nismos fisiológicos estimula el que se generen ideas para expe-
rimentos. Por lo tanto, un buen psicofisiólogo debe ser un
buen psicólogo y un buen fisiólogo.
las personas poseían una mente:
un atributo exclusivo de los seres humanos que no estaba Raíces biológicas
sujeto a las leyes del universo. Pero su pensamiento difería de la psicología fisiológica
del
de sus predecesores en un aspecto importante: fue el primero Se considera a René Descartes, un filósofo y matemático fran-
en sugerir la existencia de un enlace entre la mente humana cés del siglo XVII, el padre de la filosofía moderna. Si bien no
y su casa física, el cerebro. Creía que la mente controlaba los era biólogo, sus especulaciones respecto de los papeles que
desempeñan la mente y el cerebro en el control de la conducta
movimientos del cuerpo,
proporcionan un buen punto de partida en la historia de la
en tanto que éste, por medio de sus órganos sensoriales,
psicología fisiológica (o psicofisiología). Descartes supuso que
abastecía a la mente con
información sobre lo que ocurría en el entorno. En particular, el mundo era una entidad puramente mecánica que, una vez

)'0'"
puesta en movimiento por Dios, seguía su camino sin inter-
defendió la hipótesis de
que que el
8esta CAPÍTULO I Lo, orígenes de la fisiológica interacción ocurría en el cuerpo pineal, un pequeño líquido
órgano que se ubica en la pasara
parte superior del tallo cerebral, enterrado bajo los hemisferios cerebrales. del
Observó que cerebro
el cerebro contenía cámaras huecas (ventrículos) que se llenaban de un líquido y supuso al
que este líquido se hallaba bajo presión. Cuando la mente decidía desarrollar una acción, conjunto
inclinaba el cuerpo pineal en una dirección específica, como un pequeño control, ha- apropiad
o de nervios. Este flujo de
líquido provocaba que se inflaran y movieran los propios músculos (véase lafigura 1.6).
Como se vio en el prólogo, el joven René Descartes estaba muy impresionado por
las estatuas móviles de los jardines reales (jaynes, 1970). Estos aparatos sirvieron a reflejo
Descartes como modelo para el desarrollo de una teoría sobre el funcionamiento del
cuerpo. El líquido bajo presión en los ventrículos reemplazó el agua a presión de las
estatuas móviles; los nervios sustituyeron los tubos; los músculos, los cilindros, y, por
último, el cuerpo pineal, las válvulas ocultas. Esta historia ilustra una de las primeras
veces en que se utilizó un instrumento tecnológico como modelo para explicar el fun-
cionamiento del sistema nervioso. En la ciencia, un modelo es un sistema relativamente
sencillo que funciona sobre principios conocidos y que es capaz de realizar por lo menos
algunas de las cosas que puede hacer un sistema más complejo. Por ejemplo, cuando los
científicos descubrieron que los elementos del sistema nervioso se comunicaban por
medio de impulsos eléctricos, los investigadores desarrollaron modelos del cerebro con
base en conmutadores telefónicos y, en tiempos más recientes, en computadoras. Asimis-
mo, se desarrollaron modelos abstractos, cuyas propiedades son del todo matemáticas.
El modelo de Descartes fue útil porque, a diferencia de las especulaciones puramen-
te filosóficas, pudo probarse desde el punto de vista experimental. De hecho, no pasó
mucho tiempo para que los biólogos demostraran que Descartes estaba equivocado. Por
ejemplo, Luigi Galvani, un fisiólogo italiano del siglo XVII, descubrió que el estímulo
eléctrico en el nervio de una rana provocaba la contracción de los músculos a los que modelo
estaba unido. La contracción ocurría aun cuando el nervio y elfuúsculo fueran separa-
dos del resto del cuerpo, de modo que ambas capacidades, la de contracción del músculo
y la del nervio para enviar un mensaje al músculo, eran características de los propios
tejidos. Así, el cerebro no inflaba músculos al enviarles un líquido a presión por medio
del nervio. El experimento de Galvani hizo que otros estudiaran la naturaleza del men-
saje transmitido por el nervio y los medios por los cuales se contraían los músculos. Los

20. La naturaleza de la psicología fisiológica (o psicofisiología) 9


resultados de estos esfuerzos dieron origen a una serie de conocimientos sobre la fisio-
logía de la conducta.
Una de las figuras más importantes en el desarrollo de la fisiología experimental
fue Johannes Müller, un fisiólogo alemán del siglo XIX. Müller fue un esforzado defen-
sor de la aplicación de las técnicas experimentales a la fisiología. Antes, las actividades
cotidianas de los científicos se limitaban a observar y clasificar. Si bien tales activida-
des eran esenciales, Müller insistía en que el conocimiento del funcionamiento del
cuerpo sólo lograría importantes avances eliminando o aislando en forma experimen-
tallos órganos de los animales, probando sus respuestas ante varias sustancias químicas
y alterando de cualquier otro modo el entorno para observar la respuesta de los órga-
nos (véase la ftgura 1.7). La contribución más importante de M üller al
FIGURA 1.7 Johannes Müller (1801,1858) estudio de la
(Cortesía de la Biblioteca Nacional de Medicina.) fisiología de la conducta fue la doctrina de las energías nerviosas específicas.
Müller
doctrina de las energías
nerviosas específicas observó que, si bien todos los nervios transportan el mismo mensaje básico (un impul-
so eléctrico) los mensajes de los nervios diferentes se perciben en formas distintas. Por
ejemplo, los mensajes que transportan los nervios ópticos producen sensaciones de
imágenes visuales y los que transmiten los nervios auditivos producen las sensaciones
de sonidos. ¿Cómo es posible que surjan sensaciones diferentes a partir del mismo
mensaje básico?
La respuesta es que los mensajes se transmiten por canales diferentes. La parte del
cerebro que recibe los mensajes de los nervios ópticos interpreta la actividad como
estímulo visual, aunque en realidad los nervios se estimulen en forma mecánica (por
ejemplo, cuando una persona se frota los ojos, ve chispazos de luz). Debido a que
distintas partes del cuerpo reciben mensajes de diferentes nervios, el cerebro debe
dividirse en forma funcional: algunas partes desarrollan ciertas funciones, en tanto
que otras partes realizan otras.
La defensa de Müller de la experimentación y las deducciones lógicas de la doctri-
na de las energías nerviosas específicas prepararon la escena para la realización de
experimentos directamente sobre el cerebro. De hecho, eso hizo Pierre Flourens, un
fisiólogo francés del siglo XIX. Flourens eliminó varias partes de cerebros de animales y
observó su conducta. Al observar lo que el animal ya no podía hacer, deducía la fun-
ablación experimental ción de la parte faltante del cerebro. Este método se conoce como ablación experi-
mental (de la palabra latina ablatus, "eliminar"). Flourens aseguró haber descubierto
las regiones del cerebro que controlan el ritmo cardiaco y la respiración, los movimien-
tos voluntarios y los reflejos visual y auditivo.
Poco después de los experimentos de Flourens, Paul Broca, un cirujano francés,
aplicó el principio de la ablación experimental al cerebro humano. Por supuesto, no
removió de manera intencional partes de cerebros humanos para ver su funcionamien-
to. En lugar de eso, concluir que una parte de la corteza
observó la conducta cerebral en el lado izquierdo del cerebro realiza las fun-
de personas cuyos ciones necesarias para el habla (véase lafigura 1.8) .. Pron-
cerebros fueron to, otros médicos obtuvieron evidencia que apoyaba estas
dañados conclusiones. Como se verá en el capítulo 14, el control
p del habla no se ubica en una región específica del cere-
or ataques. En 1861 bro. Más bien requiere de muchas funciones diferentes,
realizó la autopsia al que se organizan en toda la extensión del cerebro. No
cerebro de un obstante, el método de ablación experimental sigue sien-
hombre que había do fundamental para comprender el cerebro humano y el
sufrido un ataque de los animales de laboratorio.
cuyo resultado fue la Como se mencionó antes, Luigi Galvani utilizó la elec-
pérdida de la tricidad para demostrar que los músculos contienen la fuen-
capacidad del habla. te de energía que impulsa sus contracciones. En 1870, los
Las observaciones de fisiólogos alemanes Gustav Fritsch y Eduard Hitzig usaron
Broca lo llevaron a los estímulos eléctricos como una herramienta para com-
1O CAPíTULO I los orígenes de la psicología fisiológica
21.
FIGURA 1.8 El área de Broca, una región en el cerebro !>arte superior
llamada así en honor del cirujano francés Paul Broca. Broca
descubrió que un daño en una parte del hemisferio izquierdo
del cerebro eliminaba la capacidad de hablar de una persona.

Frente Parte
posterior
prender la fisiología del cerebro. Aplicaron una corriente
eléctrica débil a la superficie expuesta del cerebro de un La teoría de Darwin hizo
perro y observaron los efectos del estímulo. Descubrieron énfasis en que todas las
que al estimular diferentes partes de una región específica características de un organismo
del cerebro, provocaban la contracción de músculos especí- -su estructura, coloración,
ficos en el lado opuesto del cuerpo. Esta región se conoce conducta- tienen un significado
ahora como corteza motora primaria, y es sabido que las célu- funcional. Por ejemplo,
las nerviosas en ella se comunican directamente con las que los espolones fuertes y los picos
provocan las contracciones musculares. También se sabe agudos que poseen las águilas les
que otras regiones del cerebro se comunican con la corteza motora primaria y por tanto permiten cazar y
controlan las conductas. Por ejemplo, la región que Broca demostró que era necesaria comerse a sus presas. Las orugas
para el habla, controla y se comunica con la porción de la corteza motora primaria que que comen hojas verdes son
a su vez controla los músculos de los labios, lengua y garganta, que se utilizan para hablar. también verdes y su color
Alguien cuyas contribuciones a la ciencia fueron de las más brillantes del siglo XIX dificulta el que los pájaros las
fue el médico y fisiólogo alemán Hermann von Helmholtz. Helmholtz diseñó una distingan contra el fondo normal.
fórmula matemática de la ley de la conservación de la energía, inventó el oftalmoscopio Los ratones hembra
(que se utiliza para examinar la retina del ojo), diseñó una importante e influyente que son madres construyen nidos
teoría de la visión y ceguera del color y estudió la audición, la música y muchos procesos para mantener a sus crías
fisiológicos. Si bien Helmholtz estudió bajo las órdenes de Müller, se opuso a la creencia calientes y fuera de peli-
de éste de que los órganos humanos tenían el don de una fuerza no material vital que gro. Obviamente, el propio
coordina sus operaciones. Helmholtz creía que todos los aspectos de la fisiología eran comportamiento no se hereda:
mecánicos, sujetos a una investigación experimental. écómo podría ser? Lo que sí
Asimismo, Helmholtz fue el primer científico que pre- se hereda es un cerebro que
tendió medir la velocidad de la conducción a través de los provoca esta conducta. ASÍ, la
nervios. Antes, los científicos creían que tal conducción era
idéntica a la que ocurre en los alambres, que viajan aproxi- FIGURA 1.9 Charles Darwin (1809-1882). Su
madamente a la velocidad de la luz. Pero Helmholtz descu- teoría de la evolución revolucionó la biología e influyó
brió que la conducción nerviosa era mucho más lenta: sólo en gran medida en los primeros psicólogos.
de aproximadamente 90 pies por segundo (27 metros por (Archivos de Imágenes North Wind.)
segundo). Esta medición demostró que la conducción ner-
viosa era más que un mensaje eléctrico, como se verá en el
capítulo 2. -
funcionalismo
Funcionalísmo: selección natural
y evolución
La insistencia de Müller en que la biología debe ser una
ciencia experimental proporcionó el punto de partida para
una importante tradición. Sin embargo, otros biólogos conti-
nuaron observando, clasificando y reflexionando sobre lo
que veían y algunos de ellos llegaron a conclusiones valiosas.
El más importante de estos biólogos fue Charles Darwin
(véase lafigura 1.9). Darwin formuló los principios deevolu-
ción y selección natural, que revolucionaron la biología. Obser-
vó que a lo largo de generaciones sucesivas, los miembros
específicos de una especie experimentan, de manera espon-
tánea, cambios estructurales. Si estos cambios producen efec-
tos favorables que permiten al individuo reproducirse con
mayor éxito, algunas de las crías de éste heredarán las carac-
terísticas favorables y ellas mismas producirán más crías.

La naturaleza de la psicología fisiol6gica (o psicofisiología) II


teoría de Darwin dio origen
al funcionalismo, que afirma que las características de los organismos vivientes desa-
rrollan funciones útiles. De modo que, para entender la base fisiológica de diversas
conductas, antes es preciso comprender lo que logran éstas. Por lo tanto, se requiere,
también, conocer algo sobre la historia natural de las especies que se estudian, de
modo que sea posible observar las conductas en su contexto.
Para comprender las complejas funciones de una maquinaria, se deben conocer sus
funciones. Este principio es específico cuando las diseñaron,
tan válido para un organismo en tanto que los organismos son el resultado de una larga serie de accidentes. Entonces,
viviente como para un aparato hablando en sentido estricto, no es posible decir que ningún mecanismo fisiológico de
un organismo viviente tenga un propósito. Pero tienen funciones, que se tratará de deter-
mecánico. Sin embargo, minar. Por ejemplo, las extremidades superiores que aparecen en la figura 1.10 se
existe una importante adaptan para distintos usos en diferentes especies de animales (véase lafigura 1.10).
diferencia entre las máquinas Un buen ejemplo de análisis funcional de una característica adaptativa se demostró
y los organis- en un experimento de Blest (1957). Ciertas especies de polillas y mariposas tienen
mos: las máquinas tienen puntos en sus alas que asemejan ojos: en particular ojos de depredadores como los
inventores con un propósito búhos (véase lafigura 1.11). Por lo general, estos insectos confían en el camuflaje para

23.
22.
FIGURA 1.10 El hueso del
húmero se indica por los
números 1. 2,3 y 4. Por
medio del proceso de selec-
ción natural, este hueso se
adaptó para ajustarse a
muchas funciones diferentes.
(Adaptado de Moore, R. Evolution.
Nueva York: Life Nature Library,
1964.)

Murciélago

12 CAPÍTULO l Los orígenes de la psicología fisiológica


la protección; la parte posterior de sus alas, cuando están
dobladas, tienen la coloración de la corteza de un árbol. Sin
embargo, cuando se acerca un pájaro, los insectos abren las
alas y de pronto aparecen las manchas ocultas en forma de
ojos. Entonces el pájaro tiende a alejarse, en lugar de comer-
se al insecto. Blest desarrolló un experimento para ver si los
ojos en las alas de una polilla o mariposa en realidad inquie-
taban a los pájaros que los observaban. Puso lombrices en
diferentes fondos y contó cuántas de ellas eran comidas por
los pájaros. Ciertamente, cuando las lombrices estaban en
un fondo que contuviera ojos, los pájaros tendían a alejarse.
Darwin formuló su teoría de la evolución como un in-
tento de explicar los medios por los que las especies adqui-
rían las características adaptativas. La piedra angular de esta
teoría es el principio de selección natural. En resumen, el
siguiente es el funcionamiento del proceso: cualquier orga-
nismo multicelular de reproducción sexual consta de un FIGURA 1.11 La mariposa búho. Esta mariposa
gran número de células, cada una de las cuales contiene despliega sus manchas en forma de ojos cuando un
cromosomas, que son grandes y complejas moléculas que pájaro se acerca. Por lo general el pájaro se aleja.
contienen las recetas para producir las proteínas que las (A. Cosmos Blank/Photo Researehers lne.)

células necesitan para crecer y desempeñar sus funciones.


En esencia, los cromosomas contienen los planos para la
construcción (es decir, el desarrollo embriológico) de un miembro específico de una selección natural
especie particular. Si se alteran los planos, se produce un organismo diferente.
En realidad, los planos se alteran; de repente ocurren mutaciones. Éstas son cambios mutación
accidentales en los cromosomas de los espermatozoides u óvulos que se unen y desarrollan
en nuevos organismos. Por ejemplo, la radiación cósmica podría alcanzar a un cromo-
soma en una célula de los testículos u ovarios de un animal, produciendo así una muta-
ción que afecte la cría de dicho animal. La mayoría de las mutaciones son negativas; la
cría o bien no sobrevive o lo hace con algún tipo de deficiencia (véase lafigura 1.12). Sin
embargo, un pequeño porcentaje de mutaciones son benéficas si confieren una ventaja ventaja selectiva
selectiva al organismo que las posee. Es decir, que el animal tiene más probabilidades
que los demás miembros de su especie de vivir lo suficiente para reproducirse y, por
tanto, de pasar sus cromosomas a sus propias crías. Muchos tipos diferentes de caracte-
rísticas pueden conferir una ventaja selectiva: resistencia a una enfermedad específica,
la capacidad de digerir nuevos tipos de alimentos, ar-
mas más eficaces para defenderse o procurarse presas,
o incluso una apariencia más atractiva ante los miem-
bros del sexo opuesto (después de todo, es preciso FIGURA 1.12 Un ejemplo de una característica adaptativa
reproducirse a fin de pasar los propios cromosomas). inadecuada. La mayoría de las mutaciones no producen
Es obvio que las características alteradas por mu- ventajas selectivas, pero las que lo hacen se transfieren a
las generaciones futuras.
taciones son físicas; los cromosomas desarrollan pro-
(J. H. Robinson/Animals Animals.)
teínas, que afectan la estructura y química de la célu-
la. Pero es posible observar los efectos de estas altera-
ciones físicas en la conducta de un animal. Por tanto,
el proceso de selección natural actúa en forma indi-
recta sobre la conducta. Por ejemplo, si el resultado
de una mutación específica son cambios en el cere-
bro que provocan que un animal deje de moverse y se
quede quieto cuando percibe un estímulo novedoso,
ese animal tiene más probabilidades de escapar sin
ser detectado cuando un depredador pase por las cer-
canías. Esta tendencia hace que el animal tenga más
probabilidades de sobrevivir para producir crías y pa-
sar sus genes a las generaciones futuras.
Otras mutaciones no son favorables en forma in-
mediata, pero debido a que no ponen en desventaja a

La naturaleza de la psicología fisiológica (o psicofisiología) 13


quienes las poseen, son heredadas al menos por algunos miembros de la especie. Como
resultado de miles de tales mutaciones, los miembros de una especie específica poseen
una variedad de genes y todas tienen al menos algo diferente entre sí. La variedad es
una ventaja definida de una especie. Los diversos entorno s proporcionan hábitat ópti-
mos para los distintos tipos de organismos. Cuando se modifica el entorno, las especies
deben adaptarse o corren el riesgo de extinguirse. Si algunos miembros de la especie
poseen conjuntos de genes que proporcionan características que les permitan adaptar-
se al nuevo entorno, sus crías sobrevivirán y la especie continuará.
Comprender el principio de selección natural desempeña algún papel en el pensa-
miento de cualquier persona que efectúe una investigación en la psicología fisiológica
(o psicofisiología). Algunos consideran de manera explícita los mecanismos genéticos
de diversas conductas y los procesos fisiológicos de los que dependen dichas conduc-
tas. Otros estudian los aspectos comparativos de la conducta y su base fisiológica; com-
paran el sistema nervioso de los animales de diversas especies a fin de desarrollar
hipótesis sobre la evolución de la estructura cerebral y de las capacidades conductuales
correspondientes a este desarrollo evolutivo. Pero aun en el caso de que muchos inves-
tigadores no están involucrados directamente con el problema de la evolución, el prin-
cipio de la selección natural guía el pensamiento de todos los psicofisiólogos. La gente
se pregunta, asimismo, cuál es la ventaja selectiva que una característica específica po-
dría representar. Se pensaría de qué manera la naturaleza podría utilizar un mecanis-
mo fisiológico que existía para desarrollar funciones más complejas en organismos
más complicados. Cuando se habla de hipótesis, se hacen preguntas sobre si una expli-
cación específica tiene sentido en la perspectiva evolutiva.

RESUMEN
Todos los científicos pretenden explicar los fenómenos nerviosas específicas preparó el camino para el estudio
naturales. En este contexto, el término explicacion tiene de las funciones de partes específicas del cerebro, por
dos significados básicos: generalización y reducción. La medio de los métodos de ablación experimental y
generalización se refiere a la clasificación de los estimulación eléctrica.
fenómenos de acuerdo con las características esencia- La teoría de la evolución de Darwin, basada en el
les, de modo que sea posible formular leyes generales. concepto de la selección natural, proporcionó una
Por ejemplo, observar que la atracción gravitacional se importante contribución a la moderna psicología
relaciona con la masa de dos cuerpos y la distancia fisiológica (o psicofisiología). La teoría afirma que es
entre ambos ayuda a explicar el movimiento de los preciso comprender las funciones desarrolladas por un
planetas. La reducción se refiere a la explicación de organismo o una parte del cuerpo, o por una conduc-
fenómenos en términos de procesos físicos más ta. Por medio de mutaciones aleatorias, los cambios en
básicos. Por ejemplo, es posible explicar la gravitación el material genético de una persona provocan la
en términos de las fuerzas y partículas subatómicas. producción de distintas proteínas, lo que a su vez da
Los psicofisiólogos utilizan tanto la generalización como resultado la alteración de ciertas características
como la reducción para explicar una conducta. En físicas. Si los cambios confieren una ventaja selectiva al
gran medida, las generalizaciones utilizan los métodos individuo, los nuevos genes se transmitirán a más y
tradicionales de la psicología. La reducción explica las más miembros de la especie. Aun pueden evolucionar
conductas en términos de los eventos fisiológicos las conductas por medio de la ventaja selectiva de
dentro del organismo: en particular al interior del alteraciones en la estructura del sistema nervioso.
sistema nervioso. Así, la psicología fisiológica (o
psicofisiología) se desarrolla sobre la tradición de la • PREGUNTAS DE REFLEXIÓN
psicología y la fisiología experimentales.
Un dualista, René Descartes, propuso un modelo ¿Qué funciones útiles surgen del hecho de que un ser
basado en estatuas con mecanismo hidráulico. Su humano puede tener conciencia de sí mismo? ¿Cómo
modelo estimuló las observaciones que produjeron se seleccionó esta característica durante la evolución de
importantes descubrimientos. Los resultados de los la especie? ¿Es el ser humano la única especie que tiene
experimentos de Galvani a la larga llevaron a compren- conciencia de sí mismo? ¿Cómo se podría demostrar
der la naturaleza del mensaje transmitido por los que un animal de otra especie la tiene? ¿Cómo se
nervios entre el cerebro, los órganos sensoriales y los podría demostrar que otra persona tenía conciencia de
músculos. La doctrina de Müller de las energías sí misma?
'14 CAPíTULO I los orígenes de la psicología fisiológica 1
24.
Gran parte de la investigación que se describe en este libro supone experimentar con
animales vivos. En cualquier ocasión en que se utilice otra clase de animales para tales
propósitos, debería garantizarse que lo que se hace es tanto humano como valioso. El
autor considera que, sin lugar a dudas, la investigación de la fisiología de la conducta
califica en ambos aspectos. El tratamiento humano es un aspecto del procedimiento.
Se conoce la forma de mantener a los animales de laboratorio en buena salud y en
condiciones sanitarias y de comodidad. Se sabe cómo administrar analgésico s y anesté-
sicos, de modo que los animales no sufran durante o después de la cirugía, así como la
forma de impedir las infecciones con procedimientos quirúrgicos adecuados y el uso
de antibióticos. La mayoría de las sociedades industrialmente desarrolladas cuenta con
regulaciones muy estrictas respecto del cuidado de los animales y, asimismo, exigen la
aprobación de los procedimientos que se utilizarán en los experimentos en que partici-
pen. No existe excusa para tratar mal a los animales que se encuentran al cuidado de
alguien. De hecho, la gran mayoría de los animales de laboratorio son tratados en forma
humana.
Es más difícil decir si un experimento vale la pena. Se utilizan animales para mu-
chos propósitos. Se come su carne y huevos; se bebe su leche; sus pieles se convierten
en cuero; se extrae insulina y otras hormonas de sus órganos para tratar enfermeda-
des en seres humanos; son entrenados para hacer un trabajo útil en las granjas o para
entretener. Incluso el hecho de tener una mascota es una forma de explotación si son
las personas, y no los animales, quienes deciden que éstos vivirán en el hogar de al-
guien; de hecho, durante su historia la humanidad ha utilizado otros animales.
Ser propietario de mascotas provoca mucho más sufrimiento entre los animales
que la investigación científica. Como Miller (1983) observa, los dueños de mascotas no
tienen necesidad de obtener permiso de un consejo de expertos, que incluye un veteri-
nario, para alojar a sus mascotas, ni están sujetos a inspecciones periódicas para asegu-
rar que su hogar está limpio y presenta buenas condiciones sanitarias, que sus mascotas
cuentan con suficiente espacio para ejercitarse adecuadamente y que sus dietas son las
apropiadas. Los investigadores científicos sí lo están. Asimismo, Miller observa que
cada año 50 veces más perros y gatos son sacrificados por las sociedades humanitarias
porque fueron abandonados por sus antiguos propietarios, que los que son utilizados
en la investigación científica.
Si una persona cree que es incorrecto utilizar otro animal de cualquier manera, sin
importar los beneficios a los humanos, no hay nada que se pueda decir para convencer-
lo del valor de la investigación científica con animales. Por esta razón, el punto se
cierra desde el comienzo para esa persona. Los absolutos morales no pueden estable-
cerse desde el punto de vista lógico; como las creencias religiosas, deben aceptarse o
rechazarse, pero no es posible aprobarlos, demostrados o eliminados. Los argumentos
del autor en apoyo de la investigación científica con animales se basan en la evaluación
de los beneficios que la investigación reporta a los humanos (también se debe recordar
que la investigación con los animales muchas veces ayuda a otros animales; los procedi-
mientos utilizados por los veterinarios, así como los que utilizan los médicos, provie-
nen de tal investigación).
Antes de describir las ventajas de la investigación con animales, permítase al au-
tor señalar que el uso de animales en la investigación y la enseñanza es un objetivo de
particular interés para los activistas por los derechos de los animales. Nicholl y Russell
(1990) examinaron 21 libros escritos por tales activistas y contaron el número de pági-
nas dedicadas a la preocupación por los diferentes usos que se da a los animales. A
continuación compararon la preocupación relativa que los autores mostraban por
estos usos con la cantidad de animales que en realidad están involucrados en cada una
de las categorías. Los resultados indican que los autores mostraron relativamente poca
preocupación por los animales utilizados para la alimentación, caza, obtención de
pieles o por aquellos sacrificados en perreras; pero aunque sólo el 0.3% de los ani-
males son utilizados para la investigación y educación, el 63.3% de las páginas fueron

Aspectos éticos en la investigación con animales 15


dedicadas a este uso. En términos de páginas por millón de animales utilizados, los
autores dedicaron el 0.08% a la alimentación, 0.23% a la caza, 1.27% a las pieles,
1.44% a los sacrificios en perreras y el 53.2% a la investigación y educación. Los au-
tores mostraron 665 veces más preocupación por el uso de los animales en la inves-
tigación y educación en comparación con el uso de éstos en la alimentación, y 231
veces más en comparación con el sacrificio de éstos en la caza. Incluso el aprove-
chamiento de los animales para la obtención de pieles (que consume 60% más ani-
males que la investigación y educación) fue objeto de 41.9 veces menos atención por
animal.
Es desconcertante la desproporcionada preocupación que muestran los activistas
por los derechos de los animales en relación con la utilización de los animales en la
investigación y educación, en particular porque es un uso indispensable de los animales.
Es posible sobrevivir sin comer animales, sin cazarlos y sin sus pieles, pero sin utilizar-
los para la investigación y para capacitar a futuros investigadores, no es posible progre-
sar en la comprensión y tratamiento de las enfermedades. En pocos años, los investiga-
dores habrán desarrollado una vacuna que evite una mayor difusión del SIDA. Algu-
nos activistas por los derechos de los animales creen que impedir las muertes de anima-
les de laboratorio en la búsqueda de tal vacuna es una meta más valiosa que evitar las
muertes de millones de seres humanos, que ocurrirán como resultado de la enferme-
dad si no se encuentra la vacuna. Incluso las enfermedades ya conocidas y combatidas
causarían nuevas víctimas si las empresas farmacéuticas dejaran de utilizar animales. Si
se les priva de ellos, tales empresas no podrán extraer hormonas utilizadas para tratar
enfermedades humanas y no podrán preparar muchas de las vacunas que hoy se utili-
zan para prevenirlas.
La especie humana está condicionada por problemas médicos, mentales y conduc-
tuales, muchos de los cuales sólo es posible resolver a través de la investigación biológi-
ca. Tomemos el caso de uno de los principales desórdenes neurológicos. Los ataques
causados por el sangrado u oclusión de un vaso sanguíneo dentro del cerebro, que con
frecuencia dejan a las personas parcialmente paralizadas, incapaces ,de leer, escribir o
conversar con sus amigos y familia. Las primeras investigaciones sobre la forma en que
las células nerviosas se comunicaban entre sí llevó a importantes descubrimientos acer-
ca de las causas de la muerte de las células cerebrales. Esta investigación no fue dirigida
hacia una meta práctica específica; en realidad, los beneficios potenciales llegaron como
una sorpresa para los investigadores.
Los experimentos basados en estos resultados demostraron que si un vaso sanguí-
neo que llega al cerebro queda bloqueado durante unos minutos, la parte del cerebro
que es alimentada por tal vaso morirá. Sin embargo, es posible impedir el daño cere-
bral al administrar, primero, un medicamento que interfiera con un tipo específico de
comunicación nerviosa (tal fenómeno se explicará en el capítulo 15). Esta investiga-
ción es importante, porque podrá llevar a tratamientos médicos que pueden ayudar a
reducir el daño cerebral causado por los ataques. Pero supone operar en un animal de
laboratorio como una rata, extraerle un vaso sanguíneo (por supuesto, los animales
están bajo anestesia). Algunos de los animales sufrirán daño cerebral y serán sacrifica-
dos para que sea posible examinar su cerebro. Sin embargo, el lector estará de acuerdo
con que una investigación como ésta es tan legítima como el uso de los animales para
la alimentación.
Como se verá más adelante, la investigación con animales de laboratorio ha produ-
cido importantes descubrimientos sobre las posibles causas o tratamientos potenciales
de los desórdenes neurológicos y mentales, incluyendo la enfermedad de Parkinson, la
esquizofrenia, los trastornos maniacodepresivos, los desórdenes de ansiedad y obse-
sivocompulsivos, la anorexia nerviosa, la obesidad y las adicciones a las drogas. Si bien
se ha logrado un gran avance, estos problemas siguen afectando al ser humano y pro-
vocando grandes sufrimientos. A menos que se continúe con la investigación con ani-
males de laboratorio, no se solucionarán los problemas. Algunas personas sugirieron
que, en lugar de utilizar animales de laboratorio en la investigación, se podría emplear
cultivos de tejidos o computadoras. Por desgracia, los cultivos de tejidos o las computado-

ras no son sustitutos de los organismos vivos. No hay modo de estudiar problemas

16 CAPÍTULO l Los orígenes de la psicología fisiológica


de conducta, como las adicciones, en los cultivos de tejido, ni es posible programar una
computadora para que simule el funcionamiento del sistema nervioso de un animal (si
se pudiera, eso significaría que ya se tienen todas las respuestas).
En este libro se analizará algunos de los principales descubrimientos que han
ayudado a reducir el sufrimiento humano; por ejemplo, en el capítulo 2 aprendere-
mos sobre el descubrimiento de la causa de la miastenia gravis, una enfermedad que
produce una debilidad muscular que llega a ser tan severa que el paciente no puede
comer o respirar sin asistencia. La investigación sobre este problema involucró el uso
de anguilas y conejos. El descubrimiento de una vacuna contra la parálisis infantil, un
desorden aún más serio del sistema nervioso, implicó el uso de monos rhesus. Como
se estudiará en el capítulo 3, la enfermedad de Parkinson, un desorden neurológico
progresivo e incurable, ha sido tratada durante años con una droga llamada L-DOPA,
que se descubrió gracias a la investigación con animales. Hoy en día, debido a la
investigación con ratas, ratones, conejos y monos a raíz del envenenamiento acciden-
tal de varios jóvenes con un lote contaminado de heroína sintética, se trata a los pa-
cientes con una droga que en realidad reduce la velocidad de degeneración cerebral.
Los investigadores tienen la esperanza de encontrar una que impida totalmente la
degeneración.
La forma más sencilla de justificar la investigación con animales es señalar los
beneficios reales y potenciales para la salud humana, como lo hizo el autor. Sin embar-
go, también es posible justificar esta investigación con un argumento menos trágico,
aunque quizá de igual importancia. Algo que caracteriza al ser humano es la búsqueda
de una comprensión del mundo. Por ejemplo, los astrónomos estudian el universo y
tratan de descubrir sus misterios. Aun cuando sus descubrimientos nunca lleven a be-
neficios prácticos como mejores medicinas o métodos más rápidos de transporte, el
solo hecho de que nos enriquecen con la comprensión del principio y el destino del
universo justifica sus esfuerzos. Por sí sola, la búsqueda del conocimiento es una empre-
sa valiosa. Seguramente intentar comprender el universo interior de cada ser humano,
es decir, nuestro sistema nervioso, que es el responsable de todo lo que somos o pode-
mos ser, también es valioso.

Cárrer~~')lprofesi~flales en.las neqrociencias


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¿Qué es la psicología fisiológica (o psicofisiología), y qué hacen los psicofisiólogos?


Para cuando el lector haya terminado de leer este libro, tendrá la respuesta más com-
pleta que el autor es capaz de proporcionar a estas preguntas, pero quizá valga la pena
describir el campo y las carreras abiertas a quienes se especializan en él, antes de co-
menzar el estudio a fondo.
Los psicofisiólogos estudian los fenómenos conductuales que es posible observar psicofisiólogo
en animales. Pretenden comprender la psicología de la conducta: el papel del sistema
nervioso, interactuando con el resto del cuerpo (en particular el sistema endocrino,
que segrega hormonas), al controlar la conducta. Estudian temas como los procesos
sensoriales, el sueño, las conductas emocionales, ingestivas, agresivas, sexuales, pater-
nales; el aprendizaje y la memoria. Asimismo, estudian modelos animales de desór-
denes que afligen a los humanos, como la ansiedad, depresión, obsesiones y compul-
siones; fobias, enfermedades psicosomáticas y esquizofrenia.
Si bien la psicología fisiológica (o psicofisiología) es el nombre original del campo,
existen otros términos de uso general, como psicología biológica, biopsicologia, psicobiologia,
y neurociencias de la conducta. La mayoría de los psicólogos profesionales cuentan con
un doctorado de un programa de posgrados en psicología o de un programa inter-
disciplinario (la universidad en la que estudió el autor otorga un doctorado en "neuro-
ciencias y ciencias de la conducta". El programa incluye a miembros del cuerpo aca-
démico de los departamentos de psicología, biología, bioquímica, microbiología y
ciencias computacionales).

Carreras profesionales en las neurociencias 17


La psicología fisiológica (o psicofisiología) pertenece al campo más amplio de las
neurociencias. Éstas estudian todos los aspectos del sistema nervioso: su anatomía, quí-
mica, fisiología, desarrollo y funcionamiento. La investigación de los neurocientíficos
abarca desde el estudio de la genética molecular hasta el de la conducta social. El cam-
po ha crecido mucho en los últimos años; a la reunión más reciente de la Sociedad de
Neurociencia asistieron más de 20,000 miembros y estudiantes graduados.
La mayoría de los psicofisiólogos profesionales son empleados por las universi-
dades, donde participan en la enseñanza e investigación. Otros tienen empleos en
instituciones dedicadas a la investigación: por ejemplo en laboratorios que pertene-
cen y son operados por gobiernos nacionales o por organizaciones filantrópicas pri-
vadas. Algunos trabajan en la industria, por lo general en empresas farmacéuticas
interesadas en evaluar el efecto de las drogas sobre la conducta. Para convertirse en
profesor o investigador independiente, es preciso contar con un doctorado, por lo
general en psicología, si bien algunas personas comienzan a investigar después de
obtener el doctorado en medicina. Hoy en día, la mayoría de los psicofisiólogos pasan
dos años en una posición posdoctoral temporal, trabajando en un laboratorio de un
científico senior para obtener más experiencia en la investigación. Durante este tiem-
po, tratan de publicar algunos artículos y descripciones de sus hallazgos en revistas
científicas. Estas publicaciones son un factor importante para obtener un puesto per-
manente.
Existen dos campos que con frecuencia se traslapan con el de la psicología fisioló-
gica (o psicofisiología): la neurología y la neuropsicologia experimental. Los neurólogos
son médicos que estudian el diagnóstico y tratamiento de enfermedades del sistema
nervioso. La mayoría de los neurólogos tienen un interés exclusivo en la práctica de la
medicina, pero otros se comprometen con una investigación dedicada al avance de
la comprensión de la fisiología de la conducta. Estudia la conducta de personas cuyos
cerebros sufrieron daño por causas naturales, y utilizan los instrumentos más avanza-
dos de escaneo (scanning) cerebral para estudiar la actividad de diversas regiones del
cerebro a medida que una persona realiza diversas conductas. Esta investigación tam-
bién es llevada a cabo por neuropsicólogos experimentales: científicos con un doctora-
do en psicología y capacitación especializada en los principios y procedimientos de la
neurología.
No todas las personas que participan en la investigación de las neurociencias tie-
nen un doctorado. Muchos técnicos de investigación realizan servicios especiales, que
son intelectualmente gratificantes, para los científicos con quienes trabajan. Algunos
de estos técnicos tienen suficientes conocimientos y experiencia laboral, lo que les
permite colaborar con sus empleado res en los proyectos de investigación, en lugar de
simplemente trabajar para ellos.

RESUMEN
La investigación en la fisiología de la conducta necesa- seguir una carrera profesional en psicología fisiológica
riamente requiere del uso de animales de laboratorio. (o en su campo hermano de la neuropsicología experi-
Concierne a todos los científicos que utilizan estos mental), es preciso obtener un posgrado y (por lo
animales ver que se les aloje con comodidad y se les general) trabajar dos años o más como "posdoc": es
trate con humanidad, además se han promulgado leyes decir, científico junior.
para asegurar que así sea. Tal investigación ya produjo
muchos beneficios a la humanidad y promete conti-
nuar haciéndolo en el futuro. • PREGUNTAS DE REFLEXiÓN
La psicología fisiológica (también llamada psicofi-
siología, psicología biológica, biopsicología, psico- Ajuicio del lector ¿por qué algunas personas están en
biología y neurociencias de la conducta) es un campo apariencia más molestas con el uso de animales en la
dedicado a comprender la fisiología de la conducta. investigación y la enseñanza, que para otros
Los psicofisiólogos están aliados con otros científi- propósitos? I
cos en el campo más amplio de las neurociencias. Para

18 CAPÍTULO l Los orígenes de la psicología fisiológica


Estrategias de aprendizaje diendo mucho sobre su
funcionamiento. Es imposible
resumir este avance en pocas
El cerebro es un órgano complicado. Después de todo, es responsable de todas las frases; así, este libro contiene
capacidades y complejidades del ser humano. Los científicos han venido estudiando una gran cantidad de
este órgano durante muchos años y, hoy en día (en especial los últimos años), apren- información. El autor ha tratado
de
organizarla en forma lógica, diciendo lo que se necesita saber en el orden en que se
requiere conocerlo (después de todo, para comprender algunas cosas, a veces es preci-
so entender otras primero). Asimismo, ha tratado de escribirlo de la manera más clara
posible, haciendo los ejemplos más sencillos y vívidos a los ojos del lector. Pero aun así,
no puede esperarse dominar la información contenida en este libro simplemente
leyéndolo con una actitud pasiva; es preciso realizar cierto trabajo.
Aprender sobre la fisiología de la conducta supone mucho más que memorizar
hechos. Por supuesto, se requiere en el caso de nombres de partes del sistema nervio-
so, de productos y medicamentos químicos, términos científicos de un fenómeno
específico y procedimientos utilizados para investigarlo, etc. Pero por ningún motivo
la búsqueda de información se pretende completa; se sabe sólo una pequeña parte de
lo que es preciso conocer. Y casi con certeza, muchos de los "hechos" que hoy se
aceptan como tales algún día se demostrará que son incorrectos. Si todo lo que
se aprende son hechos, équé pasará con el lector cuando aquéllos sean revisados y
actualizados?
El antídoto contra la obsolescencia es conocer el proceso mediante el cual se obtie-
nen los hechos. En la ciencia, los hechos son las conclusiones a las que los científicos
llegan por sus observaciones. Si sólo se aprenden las conclusiones, es casi segura la
obsolescencia. Tendrá que recordarse qué conclusiones son redundantes y cuáles son
nuevas, y ese tipo de aprendizaje rutinario es difícil de realizar. Pero si se aprenden las
estrategias de investigación que utilizan los científicos, las observaciones que hacen y el
razonamiento que lleva a las conclusiones, se adquirirá un conjunto de conocimientos
fácil de actualizar cuando surjan nuevas observaciones (y nuevos hechos). Si el lector
comprende lo que se encuentra detrás de las conclusiones, podrá incorporar la nueva
información a lo que ya sabe y revisar por sí solo estas conclusiones.
Al reconocer tales realidades sobre el aprendizaje, conocimiento y método científi-
co, este libro no sólo presenta una colección de hechos, sino una descripción de los
procedimientos, experimentos y razonamiento lógico que los científicos han utilizado
al tratar de comprender la fisiología de la conducta. Si, por ahorrar tiempo, el lector se
enfoca a las conclusiones e ignora el proceso que lleva a ellas, correrá el . riesgo de
adquirir información que en poco tiempo se volverá obsoleta. Por otra parte, si se
busca entender los experimentos y observar cómo las conclusiones se derivan de los
resultados, se adquirirá conocimientos que pervivirán y se incrementarán.
Ahora, permítasele al autor ofrecer algunos consejos prácticos para el estudio.
Durante la carrera académica, el lector ha estudiado y sin duda durante ese tiempo ha
aprendido algunas estrategias útiles. Aunque haya desarrollado capacidades de estudio
eficientes y eficaces, por lo menos deberá considerar la posibilidad de que existan
formas de mejorarlas.
Procúrese que la primera lectura de la tarea se realice en forma tan fluida como
sea posible; es decir, lea el capítulo sin preocuparse mucho por recordar los detalles. A
continuación, después de una primera clase dedicada al tema, lea el tema de nuevo, a
profundidad. Utilice una pluma o lápiz para tomar notas a medida que se avanza. No
utilice un marcador. Hacer pasar la punta de fieltro del marcador sobre algunas pala-
bras en una página proporciona una gratificación instantánea; usted puede, incluso,
suponer que las palabras marcadas de alguna manera son transferidas a su base del
conocimiento. Creerá que ha seleccionado lo que es importante, y que cuando revise
la lectura asignada sólo deberá leer las palabras marcadas. Sin embargo, esto es una
ilusión.

Estrategias de aprendizaje 19
Sea activo, no pasivo. Oblíguese a leer palabras y frases completas. El acto de po-
der enunciar la información en las propias palabras no sólo proporcionará algo más
breve qué estudiar antes del siguiente examen, sino que pondrá algo en la cabeza (lo
cual resulta útil en el momento del examen). Utilizar un marcador pospone el aprendi-
zaje; transcribir la información en frases nuevas, en las propias palabras del lector, dará
inicio al proceso de aprendizaje en ese instante.
Una buena manera de escribir la información con las propias palabras (y por tanto
a partir del propio cerebro) es respondiendo las preguntas de la guía de estudio. Si no
le es posible responder una pregunta, busque la respuesta en el libro, ciérrelo y escriba
la respuesta. La frase "cerrar el libro" es importante. Si se copia la respuesta, se obten-
drá muy poco del ejercicio. Sin embargo, si el lector se obliga a recordar la información
durante el tiempo que requiere para escribirla, tendrá una buena oportunidad de re-
cordada después. La importancia de la guía de estudio no es tener un conjunto de
respuestas breves escritas por el lector que se puedan estudiar antes del examen. Las
conductas que propician un aprendizaje a largo plazo son, por un lado, pensar lo sufi-
ciente sobre el material a fin de poder resumido en las propias palabras, y, por el otro,
pasar por los mecanismos de escribir estas palabras.
Antes de comenzar a leer el primer capítulo, permítasele al autor decir algunas
cosas sobre el diseño del libro que pudieran ayudado en el estudio. El texto y las
ilustraciones se encuentran integrados Io más estrechamente posible. En la experien-
cia del autor, uno de los aspectos más molestos de la lectura de algunos libros es no
saber cuándo observar una ilustración. Por lo tanto, en este libro se encontrarán las
referencias a las figuras en negritas cursivas (como la siguiente: figura 5.6), lo que
significa "deje de leer y observe la figura". Estas referencias aparecen en los puntos
que el autor considera óptimos. Si el lector se aparta del texto en ese momento, tendrá
la seguridad de que no estará interrumpiendo una línea de razonamiento en un pun-
to importante y que no tendrá que leer de nuevo varias oraciones para retomar la
lectura. Se encontrarán secciones como éstas: "La figura 4.1 muestra un lagarto y a un
ser humano. Este lagarto está colocado, con toda certeza, en forma lineal; es posible
dibujar una línea recta que comience en los ojos y continúe por el centro de su médu-
la espinal (véase la figura 4.1)". Este ejemplo específico es trivial y no habrá proble-
mas no importa cuánto se observe la figura. Pero en otros casos el material es más
complejo y se tendrá menos problemas si se sabe qué observar antes de comenzar a
leer y examinar la ilustración.
Se observará que algunas palabras en el texto están en cursivas en tanto que otras
están impresas en negritas. Las cursivas significan una de dos cosas: o bien que la
palabra se ha destacado para darle énfasis y no se trata de una palabra nueva, o que el
autor señala una palabra nueva que el lector no necesariamente debe aprender. Por
otra parte, una palabra en negritas es un término nuevo que el lector deberá tratar de
aprender. La mayoría de los términos en cursivas en el texto son parte del vocabulario
del fisiólogo y el psicofisiólogo. Muchas veces se utilizarán de nuevo en un capítulo
posterior. Asimismo, el texto contiene al final un glosario que proporciona definicio-
nes de todos los términos en negritas. Además, un índice temático situado también al
final del libro proporciona una lista de términos y temas, y las páginas en que éstos se
localizan.
La fisiología de la conducta es un tema complicado y este libro contiene muchos
conceptos y descripciones de experimentos que serán nuevos para el lector. Cada capí-
tulo comienza con una descripción en que se informa qué temas se tratarán, y una lista
de objetivos de aprendizaje que proporciona más detalles. Los objetivos de aprendizaje
son metas qué alcanzar. Una vez que se haya dominado el material, ellectór deberá ser
capaz de hacer lo que dicen los objetivos.
Al final de cada sección importante (por lo general hay de tres a cinco en un
capítulo) se encontrará un Resumen: un momento para detenerse y pensar de nuevo en
lo que se acaba de leer, a fin de asegurarse que se está comprendiendo el rumbo que ha
tomado la discusión del tema. Muchos resúmenes son seguidos por preguntas de re-
flexión, que quizá puedan servir para estimular el análisis de lo que se aprendió y
aplicado a preguntas que no se respondieron. Al final del capítulo se proporciona una

20 CAPÍTULO l Los orígenes de la psicología fisiológica


lista de conceptos fundamentales, que resumen el contenido del material. En conjunto,
las secciones proporcionan un resumen detallado de la información presentada en el
capítulo. Los estudiantes del autor le comentan que revisan los resúmenes justo antes
de un examen.
Muy bien, se terminaron los preliminares. El siguiente capítulo comienza con algo
en lo que el lector puede hincar (desde el punto de vista metafórico) los dientes: la
estructura y funciones de las neuronas, los elementos más importantes del sistema
nervioso.

E
• p • Í • L • o • G • o
René Descartes no tenía forma de estudiar las aplicaciones del sistema nervioso. APLICACIÓN
Lo hizo, sin embargo, al comprender la manera en que las estatuas en los jardines
reales de Saint-Germain eran puestas a funcionar y controladas, lo que lo llevó a
percibir el cuerpo como una complicada pieza de plomería. Muchos científicos
siguieron el ejemplo de Descartes, utilizando los aparatos tecnológicos de moda
en el momento en que explicaron el funcionamiento del cerebro.
¿Qué motiva a las personas a utilizar instrumentos artificiales para explicar el
funcionamiento del cerebro? El autor supone que la razón más importante es que
el cerebro es enormemente complicado. Aun los inventos humanos más complejos
son mucho más sencillos que el cerebro y, debido a que fueron diseñados y cons-
truidos por personas, éstas pueden entenderlos. Si un instrumento artificial puede
hacer algunas de las cosas que hace el cerebro, entonces quizá tanto el cerebro
como el aparato realicen sus tareas de la misma manera.
La mayoría de los sistemas del funcionamiento cerebral que se desarrollaron
en la última mitad de este siglo se basan en la moderna computadora digital de
propósito general. En realidad, se basan no en las propias computadoras sino en
los programas de cómputo. Las computadoras se programan para almacenar cual-
quier tipo de información que pueda codificarse en números o palabras, resolver
cualquier problema lógico que se describa de manera explícita y cualquier ecua-
ción matemática que sea posible escribir. Por lo tanto, al menos en principio, es
posible programarlas para hacer las mismas cosas que hacen las personas: percibir,
recordar, hacer deducciones y resolver problemas.
La construcción de programas de cómputo que simulen las funciones cerebra-
les humanas puede ayudar a aclarar la naturaleza de tales funciones. Por ejemplo,
para construir un programa y simular, por decir, la percepción y clasificación de
ciertos tipos de patrones, se obliga al investigador a especificar precisamente lo
que requiere la tarea de la percepción de patrones. Si el programa no reconoce
tales patrones, entonces el investigador sabe que algo anda mal con el modelo o
con la forma en que se implantó en el programa. El investigador revisa el modelo,
lo prueba de nuevo y lo mantiene trabajando hasta que por fin funciona (o hasta
que renuncia a la tarea por ser ésta demasiado ambiciosa).
De manera ideal, esta tarea dice al investigador los tipos de procesos que debe
realizar el cerebro. Sin embargo, por lo general hay más de una manera de lograr
un objetivo particular; los críticos de los modelos de computadoras han señalado
que es posible escribir un programa que realice tareas similares a las del cerebro
humano y que llegue a los mismos resultados, pero de una manera totalmente
diferente. De hecho, algunos dicen, dada la manera en que las computadoras fun-
cionan y lo que se sabe sobre la estructura del cerebro humano, es seguro que el
programa de cómputo trabajará de manera diferente.
Cuando un modelo de funciones cerebrales se basa en un aparato físico que se
conoce, se disfruta la ventaja de ser capaces de pensar de manera concreta sobre
algunas cosas difíciles de observar. Sin embargo, si el cerebro no funciona como
una computadora, entonces los modelos no dirán gran cosa sobre él. Tales mode-
los son limitados ("restringidos") por la metáfora de la computadora; sólo serán
21
capaces de hacer cosas de la manera que lo hacen las computadoras. Si en realidad
el cerebro hace diferentes tipos de cosas, que las computadoras son incapaces de
realizar, los modelos nunca presentarán tales características.
De hecho, las computadoras y el cerebro son diferentes de manera fundamen-
tal. Las computadoras modernas son aparatos seriales; realizan un paso cada vez
(serial, de la palabra latina serere, "unirse", se refiere a los eventos que ocurren en
orden, uno después del otro). Los programas constan de un conjunto de instruc-
ciones almacenadas en la memoria de la computadora. La computadora sigue
estas instrucciones, una cada vez. Debido a que cada uno de estos pasos toma un
tiempo, un programa complicado requerirá mayor tiempo para ejecutarse. Pero
las personas hacen algunas cosas con una velocidad extrema que a las computado-
ras les tomaría mucho tiempo realizar. El mejor ejemplo es la percepción visual. Es
posible reconocer una figura compleja con la misma velocidad que una más senci-
lla; por ejemplo, se requiere más o menos la misma cantidad de tiempo para reco-
nocer la cara de un amigo o un simple triángulo. Lo mismo no es válido en absolu-
to en el caso de una computadora serial. Una computadora debe "examinar" la
escena por medio de un aparato de registro como una cámara de televisión. La
información sobre la brillantez de cada punto de la imagen debe convertirse en un
número y almacenarse en una posición de memoria. Entonces el programa exami-
na cada posición, una a la vez, y hace los cálculos que determinan las ubicaciones
de líneas, bordes, texturas y formas; por último, trata de determinar lo que repre-
sentan estas formas. Reconocer esta cara toma mucho más tiempo que reconocer
un triángulo. De hecho, incluso los mejores programas de cómputo hacen un tra-
bajo desastroso al reconocer caras.
A diferencia de las computadoras seriales, el cerebro es un procesador en para-
lelo, en el cual muchos módulos diferentes (conjuntos de circuitos de neuronas)
trabajan de manera simultánea en tareas diferentes. Una tarea compleja se divide
en muchas más sencillas, y los diferentes módulos trabajan en cada una. Como ~l
cerebro contiene muchos miles de millones de neuronas, puede permitirse dedi-
car diferentes grupos de éstas a tareas distintas. Con tantas cosas que ocurren al
mismo tiempo, la tarea se realiza de inmediato. Hace muy poco tiempo, los inves-
tigadores invirtieron las cosas y comenzaron a desarrollar modelos de computado-
ras que 'se asemejan al sistema nervioso. Los elementos de estas computadoras son
similares a las células nerviosas, y las reglas que rigen la forma en que interactúan
se basan en aquellas que se aprenderán en el capítulo 2. Además, en lugar de
programar estos modelos para desarrollar una función, los investigadores les dan
información que les permita aprender, al igual que lo hace el cerebro verdadero.
Algún día, incluso el ser humano podrá ver computadoras orgánicas, que utilicen
materiales similares a los que se encuentren en el cuerpo; los científicos están
desarrollando polímeros (compuestos orgánicos especiales) que pueden asumir
las funciones de las fichas de silicón que se utilizan en los circuitos integrados que
hoy en día se usan en las computadoras.

1 Conceptos fundamentales

Comprensión de la conciencia de sí 26. El estudio de las funciones del cerebro humano ha


mismo: un enfoque fisiológico ayudado a obtener cierta información sobre la naturaleza
de la conciencia humana, que parece relacionarse con las
25. Los psicofisiólogos siguen el enfoque monista del funciones del lenguaje del cerebro. En este capítulo se
problema mente-cuerpo; creen que la mente es una describió dos ejemplos, la visión ciega y los efectos de la
función realizada por el cerebro. operación de cerebro escindido.

22 CAPÍTULO l Los orígenes de la psicología fisiológica


La naturaleza de la psicología explicaciones.
28. Descartes desarrolló el primer modelo para explicar
fisiológica cómo
el cerebro controla el movimiento, con base en sus
27. Los científicos pretenden explicar los fenómenos
observaciones de las estatuas animadas de los jardines
naturales por medio de la generalización y la reducción,
reales. Posteriormente, los investigadores probaron sus
Como los psicofisiólogos utilizan los métodos de la
ideas con experimentos científicos.
psicología y la fisiología, emplean ambos tipos de
29. La teoría de la evolución de Darwin, con su énfasis en la
Aspectos éticos en la investigación con
función, ayuda a los psicofisiólogos a descubrir las
relaciones entre mecanismos cerebrales, conductas y una animales
adaptación del organismo a su entorno.
30. La investigación científica con animales nos ha enseñado

11 Nuevos términos gran parte de lo que sabemos sobre las funciones del
cuerpo, incluyendo las del sistema nervioso. Este conoci-
miento es esencial para desarrollar formas de prevenir y
tratar los desórdenes neurológicos y mentales.

Oportunidades de desarrollo
profesional en las neurociencias
31. Los psicofisiólogos estudian la fisiología de la conducta
al
realizar investigaciones con animales. Utilizan modelos
de investigación y descubrimientos de otros científicos
buscando satisfacer sus intereses particulares.

ablación experimental, 10 generalización, 7 psicofisiólogo, 17


cuerpo calloso, 5 hemisferio cerebral, 5 reducción, 7
doctrina de las energías nerviosas modelo, 9 reflejo, 9
específicas, 10 monismo,3 selección natural, 13
dualismo, 3 mutación, 13 ventaja selectiva, 13
funcionalismo, 12 operación de cerebro escindido, 5 visión ciega, 4

11 Lecturas sugeridas
Butterfield, H. The Origins of Modern Science: 1300·1800. Nueva
York: Macmillan, 1959.
Sacks, O. The Man Who Mistook His Wife for a Hat and Other
Clinical Tales. Nueva York: Harper & Row, 1987.
Schultz, D. y Schultz, S. E. A History of Modern Psychology, 4' ed.
Nueva York: Academic Press, 1987.

Lecturas sugeridas 23
32.

2 OBJETIVOS

18.
19.
DE APRENDIZAJE
l. Nombrar y describir las partes de una neurona y explicar sus funciones.
Describir las células de apoyo de los sistemas nervioso central y
periférico, y explicar en qué consiste la barrera hematoencefálica.
Describir el papel que desempeña la comunicación nerviosa en un
reflejo simple y cómo es inhibida por los mecanismos cerebrales.
20. Describir cómo se realiza la medición del potencial de acción y
DESCRIPCIÓN explicar el equilibrio dinámico responsable del potencial de
DEL CAPÍTULO membrana.
21. Describir el papel de los potenciales iónicos en los potenciales de
Células del sistema nervioso acción y explicar la ley de todo o nada, así como la ley de frecuencia.
Neuronas 22. Describir la estructura de la sinapsis, la liberación del neurotransmisor
y la activación de los receptores postsinápticos.
Células de apoyo del sistema
23. Describir los potenciales postsinápticos: su integración, los
nervioso
movimientos iónicos que los provocan y los eventos que los finalizan.
La barrera hematoencefálica
RESUMEN

Comunicación nerviosa
Descripción
Medición de los potenciales
eléctricos de los axones
Potencial de membrana:
equilibrio de dos fuerzas
Potencial de acción
Conducción del potencial de
acción
RESUMEN

Transmisión sináptica
Estructura de las sinapsis
Liberación del neurotransmisor
Activación de receptores
Potenciales postsinápticos
Conclusión del potencial
postsináptico
Autorreceptores
RESUMEN

Células del sistema


nervioso
•••

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