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Aquellos de ustedes que estén familiarizados con Ademas, el estar al frente de una organización in-

los problemas de administración comprenderán que ternacional, constituida por países de cultura suma-
eñ una organización como el OIEA se plantean p r o - mente diversa que ponen a disposición de la misma
blemas especiales. Las delegaciones a veces se en- personal que refleja esa diversidad, hace sentir a uno
teran de ciertos hechos antes de que los haya exami- que ese personal puede, a pesar de ello, constituir
nado elpersonal directivo superior, por lo que pueden un todo regido por los mismos principios y cumplir
producirse frecuentes malentendidos. P o r consi- su misión de funcionarios internacionales.
guiente se exige al personal de la Secretaría la m á - Por último, proporciona profunda satisfacción co-
xima lealtad para con la organización. nocer a tantas personalidades de diferentes partes del
Pero a pesar de todo, les aseguro que la condi- mundo y tratar de crear un clima de mutua compren-
ción de funcionario internacional trae consigo com- sión en la resolución de problemas comunes. Pero
pensaciones apreciables. Uno percibe directamente la más preciada compensación que nos reporta nues-
lo real que es la creciente interdependencia de los e s - tro trabajo en el Organismo es el sentimiento de con-
tados nacionales y se da cuenta de que las organiza- tribuir a derribar barreras y a fomentar la colabora-
ciones internacionales no son sino la expresión de esa ción y comprensión en el campo de la ciencia y de la
realidad. Y por imperfectamente que la expresen de- tecnología. Ello a su vez preparará el terreno para
muestran a diario la necesidad de una administración que los hombres de Estado puedan asentar la paz in-
internacional como instrumento de paz. ternacional sobre bases sólidas.

EMPLEO DE LOS RADIOISÓTOPOS EN HIDROLOGÍA


El agua es un elemento que escasea en muchas r e - te mucho tiempo se utilizaron con ese fin diversos
giones; como su consumo aumenta rápidamente de- productos químicos, pero los radioisótopos, aunque
bido al incremento de la población mundial y a la ex- se emplean conforme al mismo principio, son más
pansión de las explotaciones agrícolas e industriales, fácilmente detectables y permiten, por tanto, efec-
muchos países están tratando de desarrollar sus r e - tuar mediciones más fidedignas y exactas. También
cursos hidráulicos. En realidad, el éxito de muchos pueden emplearse como indicadores para el estudio
planes de desarrollo económico depende en gran par- de la sedimentación de los ríos, estuarios y puertos,
te de la utilización racional y eficaz de esos r e c u r - y así se vienen ya utilizando en diversos países des-
s o s . La hidrología se ha convertido, pues, en una de hace varios años. Para el estudio de los recursos
ciencia de inmensa importancia práctica. hidráulicos subterráneos, de tan gran importancia en
Sin embargo, los problemas que la escasez de las zonas áridas y semiáridas, el empleo de los r a -
agua plantea no constituyen la totalidad de los p r o - dioisótopos abre nuevas perspectivas porque permi-
blemas hidrológicos. El "comportamiento" del agua te no sólo seguir el movimiento de las c o r r i e n t e s ,
ejerce una influencia importante sobre distintas a c - sino determinar la importancia de los depósitos.
tividades agrícolas e industriales, como la construc- Los radioisótopos se emplean en hidrología con
ción de embalses o de centrales hidroeléctricas. Los muchos otros fines y es posible que el número de sus
estudios hidrológicos tienen, por consiguiente, a s - aplicaciones aumente aún. Dichas aplicaciones, tanto
pectos y finalidades múltiples y las técnicas c o r r e s - las que se practican normalmente como las que sólo
pondientes son necesariamente muy d i v e r s a s . aparecen como una posibilidad, constituyen una e s -
fera científica en la que el Organismo Internacional
En los últimos años, el empleo de los radioisó-
de Energía Atómica puede desempeñar un papel de
topos ha permitido ampliar esas técnicas y, en cier-
gran utilidad.
tos casos, ha aumentado su eficacia y precisión.
También ha permitido desarrollar algunos nuevos mé-
todos de estudio de los problemas hidrológicos. Para Medición del tritio
ilustrar la función que desempeñan bastará citar unos
Uno de los principales proyectos del Organismo
pocos ejemplos.
consiste en el estudio de la concentración de los isó-
Los radioisótopos pueden emplearse como indi- topos del hidrógeno y del oxígeno en el agua. La fi-
cadores para medir la velocidad de las corrientes de nalidad de ese estudio es determinar el esquema de
agua en canales, conductos cerrados y ríos. Duran- la circulación del vapor de agua en escala mundial y

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tio puede revelar la edad de una determinada mues-
t r a de agua.
Dejando aparte ese proceso natural, durante los
últimos años se ha introducido en la atmósfera una
cantidad importante de tritio como consecuencia de
las explosiones nucleares. En los ensayos de bom-
bas de hidrógeno se descarga tritio en la atmósfera;
ese tritio es a r r a s t r a d o luego por las precipitacio-
nes hasta las masas de agua de la superficie t e r r e s -
t r e . La presencia o la ausencia de ese tritio puede
también servir para determinar la edad de las aguas,
ya que permite calcular la de una muestra determi-
nada.

Se espera, pues, que la medición del tritio pro-


porcione una información valiosa sobre la edad de las
diferentes masas de agua y sobre la rapidez con que
esas masas se renuevan gracias a las precipitacio-
nes. Esta información será de considerable utilidad
Recuento de tritio gaseoso en el laboratorio de para la planificación del desarrollo de los recursos
la Sede del 01EA hidráulicos destinados a la industria o a los riegos.
El estudio del Organismo sobre la concentración
medir la concentración del tritio del agua de lluvia del tritio, que se lleva a cabo en cooperación con la
en diferentes partes del mundo, operación indispen- Organización Meteorológica Mundial, está ya bastan-
sable para poder aplicar el tritio del medio ambiente te avanzado. Mensualmente se recogen muestras de
a la solución de problemas hidrológicos locales. El agua de lluvia en unas cien estaciones distribuidas
tritio se produce en la naturaleza como resultado de por todo el mundo y esas muestras se analizan en el
reacciones originadas en la atmósfera por los rayos laboratorio del Organismo y en algunos otros labora-
cósmicos y es arrastrado por la precipitación del torios especializados para determinar su contenido
vapor de agua, es decir, por la lluvia. Como es po- de tritio. El laboratorio del Organismo ha propor-
sible calcular la cantidad de tritio normalmente pre- cionado a los demás laboratorios patrones de tritio
sente en el agua a consecuencia de ese proceso, la para facilitar el análisis correcto de las m u e s t r a s .
ausencia de tritio o una concentración inferior a la
normal en una determinada masa de agua indicará la En muchos experimentos el tritio se añade a r t i -
desintegración radiactiva del tritio inicial sin que se ficialmente al agua para que sirva de indicador r a -
hayan producido nuevas adiciones de tritio arrastrado diactivo. El agua tritiada, o sea el agua marcada con
por la lluvia. En otras palabras, indicará que el agua tritio, constituye un indicador sumamente útil en to-
de que se trate es "vieja". Puesto que conocemos da una serie de investigaciones hidrológicas. En lu-
la rapidez con que el tritio se desintegra (su pe- gares donde el agua desaparece en el subsuelo puede
\ rfodo es de doce años y medio), la medición del t r i - resultar necesario averiguar si esa agua alimenta un
manantial o un grupo de manantiales situados a cier-
Celdas electrolíticas para concentrar el tritio ta distancia. El tritio, empleado como indicador,
en el laboratorio del Organismo permite resolver esos problemas y determinar, por
ejemplo, el caudal, la velocidad y la dirección de una
corriente subterránea o el volumen del agua acumu-
lada en el subsuelo. En ejecución de un proyecto del
Fondo Especial de las Naciones Unidas, el Organis-
mo ha llevado a cabo un experimento en Grecia en el
que se ha utilizado tritio como indicador. Las mues-
tras de agua reunidas han sido analizadas en la Sede
del Organismo y se han obtenido ya resultados impor-
tantes.

El Organismo patrocina o apoya proyectos simi-


l a r e s mediante su programa de contratos de inves-
tigación. En ejecución de uno de esos contratos se
han llevado a cabo en la región de Trieste experimen-
tos con agua marcada con tritio. Otros contratos de
investigación relacionados con el empleo de los r a -
dioisótopos en hidrología han sido adjudicados a l a -

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boratorios e institutos científicos de diferentes países. y discutió la forma en que podrían adaptarse a los pro-
El hecho de que los créditos consignados para los blemas hidráulicos. El segundo grupo de expertos,
contratos de investigación del Organismo en esa ma- que se reunió en diciembre último, prestó mayor aten-
teria hayan pasado, entre 1962 y el año en curso, de ción a las aplicaciones concretas y, en particular, al
30 000 a 40 000 dólares, aproximadamente, demues- estudio de las aguas subterráneas.
tra el creciente interés que existe por ese tipo de in-
vestigaciones. Los expertos estimaron que los estudios para el
aprovechamiento de las aguas subterráneas podrían
El Organismo celebró el año pasado una confe- constituir un amplio campo de aplicación de las téc-
rencia internacional sobre las aplicaciones del tritio nicas radioisotópicas. No obstante, advirtieron que
en las ciencias físicas y biológicas. si para la hidrología de las aguas superficiales exis-
ten ya técnicas perfeccionadas que pueden ser fácil-
Reuniones de grupos de expertos mente utilizadas por los hidrólogos, no ocurre lo mis-
P a r a preparar el programa relativo a las aplica- mo con respecto a las aguas subterráneas. Conside-
ciones de los radioisótopos en hidrología el Organis- raron, pues, que tal vez conviniera preparar manuales
mo reunió dos grupos de expertos: el primero en 1961 en los que se describieran las técnicas radioisotópi-
y el segundo el pasado año. En esas reuniones, c e - cas aplicables al estudio de dichas aguas y las condi-
lebradas en la Sede del Organismo, se examinaron ciones en que pueden emplearse.
los principales aspectos de la cuestión, las técnicas Al examinar esas técnicas, los expertos trataron
y los métodos utilizados y la posibilidad de perfec- de los diversos indicadores radiactivos que pueden
cionarlos y aplicarlos a la solución de nuevos pro- utilizarse para determinar la edad de las aguas sub-
blemas. Una'vez terminada la primera reunión, los terráneas. Además del empleo del tritio, estudiaron
expertos consideraron conveniente resumir en un in- el del carbono-14 (radiocarbono producido en la at-
forme, para su propio uso, la información técnica mósfera como resultado de reacciones inducidas por
acopiada y las conclusiones a que habían llegado. Pe- los rayos cósmicos), del silicio-32, del sodio-22 y
ro más adelante se estimó que el informe -en el que de la radiactividad natural de los isótopos de la serie
la experiencia de especialistas en radioisótopos poco del uranio y el torio. Discutieron la forma en que los
familiarizados con los problemas de la hidrología ve- radioisótopos pueden emplearse en el estudio de las
nía a sumarse a la de hidrólogos con un conocimien- aguas superficiales -por ejemplo: en la medición del
to puramente marginal délas aplicaciones délos r a - caudal de los ríos. Examinaron, además, la posibi-
dioisótopos- tenía un interés mucho más general. En lidad de emplear isótopos estables en los estudios hi-
consecuencia, ha sido recientemente publicado en la drológicos; como las concentraciones relativas de
Colección de Informes Técnicos del Organismo. esos isótopos varían con la altitud, su empleo podría
resultar sumamente útil para determinar el origen de
Este primer irforme trata principalmente de las
las muestras de agua.
siguientes cuestiones: i) indicadores radiactivos pa-
ra la marcación del agua; ii) radioisótopos estables Las deliberaciones técnicas del grupo de expertos
utilizados como indicadores; iii) determinación de se resumirán en un segundo informe actualmente en
la edad de las aguas subterráneas mediante radioisó- preparación. Refiriéndose al Organismo, los exper-
topos; iv) medición de aguas subterráneas por el tos insistieron en la necesidad de ampliar sus acti-
método del número total de impulsos; v) métodos vidades relativas al fomento de las aplicaciones délos
de marcación de las aguas subterráneas; vi) medi- radioisótopos en hidrología y, en particular, las en-
ciones de caudal; vii) empleo de los radioisótopos caminadas a perfeccionar las técnicas de empleo co-
para resolver problemas hidráulicos; viii) algunos rriente .
problemas hidrológicos que pueden resolverse con
métodos radioisotópicos. Bajo cada uno de esos epí-
Simposio de Tokio
grafes se enuncian los problemas y se da un resumen
de la información reunida y de las opiniones de los Los trabajos del segundo grupo de expertos se
expertos. Luego se formulan unas "conclusiones y prosiguieron, unos tres meses después, en el Simpo-
recomendaciones" en las que se expone el estado ac- sio internacional sobre la aplicación de los radioisó-
tual de cada cuestión y se sugieren nuevas investiga- topos en hidrología, patrocinado por el Organismo.
ciones. El último capítulo del informe trata de a l - En ese simposio, que se celebró en Tokio del 5 al 9
gunos problemas hidrológicos complejos para cuya de marzo, participaron un centenar de científicos de
solución podrían utilizarse eficazmente las técnicas 14 países (Australia, Estados Unidos de América, Fi-
radioisotópicas. lipinas, Francia, Indonesia, Irán, Israel, Italia, J a -
pón, Países Bajos, Reino Unido, República Federal
La labor realizada por el primer grupo de exper- de Alemania, Suecia y Tailandia) y estuvieron repre-
tos consistió en gran parte en un estudio de carácter sentadas la Comisión Económica para Asia y el L e -
general de los problemas pendientes y de los méto- jano Oriente (CEALO), la Organización de las Nacio-
dos que se emplean o pueden emplearse para resol- nes Unidas para la Agricultura y la Alimentación
verlos; examinó las técnicas isotópicas disponibles (FÁO), la Organización Meteorológica Mundial (OMM)

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y la Unión Internacional de Geodesia y Geofísica isótopo por las materias en suspensión en la corrien-
(UIGG). te o por los materiales que constituyen el lecho del
Se presentaron y discutieron veintisiete memorias río. La absorción depende del indicador elegido y de
sobre el empleo de los isótopos para resolver los las características geológicas del cauce.
problemas relativos tanto a las aguas superficiales Después de exponer los aspectos técnicos de sus
como a las aguas subterráneas. Entre las cuestiones experimentos, los dos especialistas británicos ex-
que se examinaron cabe mencionar las siguientes: me- presaron la opinión de que el método de muestreo con-
dición del caudal de los ríos, procesos de mezcla en tinuo es preferible a los otros dos, ya que es más fá-
ríos y lagos, a r r a s t r e de sedimentos y aluviones,ve- cilmente aplicable y permite alcanzar una mayor pre-
locidad y sentido de las corrientes subterráneas, y cisión. Por lo que respecta a los indicadores,
edad y velocidad de renovación de las aguas subterrá- manifestaron que el sodio-24y el bromo-82 pueden
neas . utilizarse sin dificultades, pero que el fósforo-32 tie-
ne un índice elevado de absorción. En muchos sen-
tidos, el tritio es el indicador ideal; no es absorbi-
Caudal de los ríos y procesos de mezcla do, se le encuentra en estado de elevada actividad
Dos especialistas británicos, C.G Clayton y D . B . específica y resulta poco costoso. Pese a su largo
Smith, presentaron un estudio comparativo de los mé- período, es uno de los radioisótopos menos tóxicos.
todos radioisotopic os de medición del caudal de los Tiene, no obstante, el inconveniente de que es difícil
ríos. Los métodos de dilución, muestreo continuo y de medir: como emite partículas beta de baja ener-
recuento total -que fueron los tres que se examináron- gía, esa operación requiere un equipo especializado
se emplean ya corrientemente para medir el caudal de laboratorio. A juicio de los dos especialistas bri-
de conducciones cerradas, pero su aplicación al cau- tánicos, sólo debería emplearse para las mediciones
dal de los ríos no se ha ensayado todavía en gran e s - del caudal de los ríos en aquellos casos en que no
cala. Los mencionados especialistas expusieron los conviene utilizar isótopos emisores de rayos gamma.
resultados obtenidos con experimentos llevados a ca-
bo en un arroyo y en dos ríos poco caudalosos del Rei- En una memoria presentada por J . Guizerix y
no Unido. otros cuatro especialistas franceses se describían
algunos ensayos del método de recuento total para la
medición de caudales de ríos y de tuberías a presión
Esos métodos consisten esencialmente en dos ope-
de centrales hidroeléctricas. Esos ensayos se efec-
raciones: introducción de un indicador radiactivo en
tuaron separando con boquillas de aforo y cubas de
un determinado punto de la corriente y medición de
nivel constante una parte de la corriente al pasar la
la radiactividad en un lugar situado aguas abajo y a
ola de actividad.
cierta distancia de dicho punto. Cuando se emplean
los métodos de dilución y de muestreo continuo se to- Especialistas franceses y británicos informaron
man muestras de agua para medir la concentración sobre los experimentos realizados con indicadores
del radioisótopo y compararla con su concentración radiactivos para determinar los procesos de mezcla
primitiva en el indicador, pero mientras con el p r i - en ríos y lagos. Entre las investigaciones descritas
mero de esos métodos el indicador se añade a una ve- cabe mencionar una medición en el lago Lemán de la
locidad constante, previamente calculada, durante un radiactividad aportada por l a s precipitaciones y un
determinado período de tiempo, en el segundo se aña- estudio de los movimientos de las aguas de un estan-
de rápidamente y de una sola vez en cantidad cono- que subterráneo natural, sometido a la acción de las
cida. También existen algunas diferencias en los pro- mareas y parcialmente salado. Este último estudio
cedimientos de muestreo y medición. En cambio, la ayudará a los ingenieros a establecer un método para
principal característica del tercer método es que las extraer agua potable del estanque.
mediciones se efectúan sumergiendo contadores en
el punto de muestreo y no se extraen muestras para En una memoria presentada por M. Kato y otros
su análisis. investigadores de la Universidad de Tokio se daba in-
formación acerca de los experimentos realizados con
La elección adecuada del punto de muestreo tiene indicadores en el río Sorachi con objeto de reunir da-
suma importancia en los tres métodos. Si se encuen- tos exactos sobre la velocidad y el régimen de c i r -
tra demasiado próximo al punto donde se añade el in- culación del agua de una p r e s a construida con fines
dicador, el análisis de las muestras no dará una me- múltiples. Los resultados de esos experimentos, que
dida exacta del caudal, ya que el indicador no se ha- se llevaron a cabo con sodio-24, serán de utilidad pa-
brá mezclado completamente con el agua. Por el r a la utilización de las aguas destinadas al riego.
contrario, s i la distancia entre esos dos puntos es
demasiado grande, se produce una dispersión exce- Arrastre de aluviones y sedimentos
siva y el indicador queda tan diluido que no permite
obtener una medición óptima. P o r lo que respecta Una de las cuestiones más importantes que se exa-
a la elección del indicador, una de las principales l i - minaron en el simposio fue el empleo de indicadores
mitaciones resulta de la posible absorción del radio- radiactivos para calcular el a r r a s t r e de aluviones y

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sedimentos, o sea, de materiales en suspensión o El método de velocidad de la nube es análogo al p r i -
depositados en el lecho de un río. Hace diez años mero, pero cuando se utiliza para calcular caudales
aproximadamente que los radioisótopos se emplean suele medirse no la concentración sucesiva de las
para investigar la sedimentación en puertos, ribs y partículas en el espacio, sino el tiempo medio que r e -
estuarios. El método utilizado consiste en colocar quiere su paso entre dos puntos.
arena marcada en el lecho del río y seguir sus m o -
vimientos con contadores suspendidos en botes y s u - En dicha memoria se indicaba que algunos de esos
mergidos en el agua. Pero como mediante ese m é - métodos habían sido experimentados en un canal de
todo sólo se obtienen indicaciones cualitativas acerca laboratorio con fondo de arena ondulado utilizando
de lo que ocurre con la arena marcada, la finalidad partículas de arena marcadas, de'diferentes tamaños.
de las investigaciones actuales es encontrar técnicas Esos experimentos han demostrado que la medición
que permitan efectuar estudios cuantitativos, por del acarreo de arena y otros materiales de aluvión
ejemplo: calcular las cantidades de arena a c a r r e a - por los ríos es particularmente difícil y que la apli-
das a lo largo del lecho de un río. Para comprender cación de cada uno de los métodos descritos suscita
la importancia de esos estudios basta r e c o r d a r que dificultades especiales. Su elección dependerá pro-
la velocidad con que los sedimentos se depositancon- bablemente de las circunstancias de cada c a s o .
tra una presa es uno de los factores que limitan su En otra memoria, presentada por J . E . Chabert
duración. y un grupo de especialistas franceses, se examinaban
En una memoria presentada por G.H. Lean y M.J. algunas técnicas para la medición del acarreo de só-
Crickmore (Reino Unido) se describían diversas in- lidos en ríos aluviales. Los primeros ensayos, de
vestigaciones encaminadas a establecer un método índole cualitativa, se efectuaron en el río Niger (Mali)
cuantitativo para la medición del acarreo de arenas. y en el Loira (Francia). Su finalidad era obtener in-
El primer requisito es que el indicador escogido para dicaciones sobre la evolución de las zonas de acarreo
representar el movimiento que se estudia se compor- en función del caudal, sobre la formación de los um-
te de igual manera que los sedimentos en los proce- brales y sobre la velocidad de avance de las dunas.
sos hidráulicos. Algunos investigadores han utiliza- Más adelante se trató de establecer métodos cuanti-
do partículas de arena después de m a r c a r su super- tativos para determinar con precisión la cantidad de
ficie con un radioisótopo por adsorción de una solución sedimentos acarreada y, con este fin, se efectuaron
radiactiva. Sin embargo, como las superficies m a r - experimentos en el Ródano y en el Loira.
cadas son muy sensibles a la acción abrasiva provo-
cada por la corriente, para los experimentos de l a r - Contribución al estudio de las aguas
ga duración es preferible utilizar partículas de vidrio
subterráneas
con un elemento que, una vez irradiado, posea las
propiedades de radiación deseadas. El empleo de las técnicas radioisotópicas en el
estudio de las aguas subterráneas fue objeto de una
Los dos especialistas británicos indicaban en su memoria presentada por Y. Harpaz y otros t r e s in-
memoria que para medir con indicadores el t r a n s - vestigadores israelíes. Después de clasificar dichas
porte de partículas de arena o de materiales de alu- técnicas, los autores las comparaban con los méto-
vión en acequias existen cuatro métodos principales, dos tradicionales y demostraban no sólo que en algu-
denominados de integración en el espacio, de inte- nos casos pueden sustituirlos y mejorar sus r e s u l -
gración en el tiempo, de disolución constante y de ve- tados sino que permiten ya resolver determinados pro-
locidad de la nube. Exceptuando el primero, esos mé- blemas hidrológicos. A continuación se resumen los
todos presentan muchas analogías con algunos de los principales pasajes de dicha memoria.
empleados para la medición de caudales de ríos y tu-
berías. Las técnicas radioisotópicas pueden clasificarse
según los isótopos utilizados o según el principio que
El primero consiste en dos operaciones: se in- rige su aplicación. Los principales isótopos utiliza-
yecta la muestra en un punto determinado y, una vez dos son:
transcurrido el tiempo necesario para que las p a r -
tículas hayan "olvidado" su situación inicial y se ha- a) algunos isótopos estables en el agua, como el
llen esparcidas por todo el campo, se calcula la ve- hidrógeno pesado (deuterio)y el oxígeno-18;
locidad de su centro de gravedad efectuando medicio- b) el agua tritiada;
nes sucesivas de su concentración en el espacio. Por
el segundo método la concentración se mide en un pun- c) otros radioisótopos producidos en la atmósfera
to situado corriente abajo y a una distancia suficiente e introducidos en el agua por un proceso na-
para que hayan dejado de existir las circunstancias tural;
en que se efectuó la inyección y para que las partícu- d) isótopos de la serie del uranio o del tritio exis-
las inyectadas hayan adoptado la velocidad media de tentes en la naturaleza;
las transportadas por la corriente. El método de di-
lución constante es una variante de este último: la e) isótopos inyectados artificialmente (excluido
diferencia consiste en que la inyección es continua. el tritio).

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Por lo que respecta a los principios de aplicación, minación de edades y el análisis isotópico pueden ser-
esas técnicas pueden clasificarse en las tres catego- vir, además, para indagar el origen de una masa de
r í a s siguientes: técnicas de determinación de eda- agua. Las técnicas isotópicas son también de utili-
des, técnicas de los indicadores y técnicas de análi- dad para p r e c i s a r la relación existente entre un m a -
sis isotópico. Las técnicas de determinación de nantial y una corriente o un depósito de agua, para
edades, basadas en la propiedad específica de la des- evaluar la dispersión de una masa de agua en movi-
integración radiactiva, consiste en medir la modifi- miento por un medio poroso y para determinar la di-
cación experimentada por la radiactividad de un isó- reacción y la velocidad de una corriente subterránea.
topo entre el punto de introducción y el de análisis.
El punto de introducción puede ser el lugar donde la Casi todas las operaciones mencionadas en el pá-
lluvia repone el sistema de aguas subterráneas o una rrafo anterior son en cierto sentido estudios con in-
zona de transición entre dos sistemas adyacentes. dicadores; en esa esfera los isótopos ofrecen ven-
Hasta ahora el isótopo más útil para la determinación tajas considerables. Aparte el hecho de que para
de la edad de las aguas subterráneas ha sido el tritio cada circunstancia o situación puede utilizarse un isó-
producido por los rayos cósmicos, que m a r c a las topo con propiedades químicas y radiactivas peculia-
aguas pluviales con un contenido de tritio caracterís- r e s , y que para identificarlos existen métodos de de-
tico de cada localidad; pero se han propuesto otros, tección muy sensibles, hay que tener en cuenta que
entre ellos el carbono-14. Las técnicas de los indi- el factor temporal inherente a la desintegración r a -
cadores consisten en comparar la concentración de diactiva les dota de "memoria", de suerte que con
un isótopo en el lugar y en el momento de la medición una sola medición permiten obtener los mismos r e -
con la existente en el lugar y en el momento en que sultados que con un gran número de observaciones
fue inyectado. El análisis isotópico está basado en hidrológicas cuya realización requiere mucho tiempo.
una comparación entre la concentración de un com- Otra de sus ventajas estriba en que el tritio, el h i -
ponente identificable de la masa de agua con la con- drógeno pesado y el oxígeno-18 son isótopos de los
centración peculiar de ese componente en una fuente. elementos del agua y, por consiguiente, indicadores
Con este fin puede utilizarse cualquier componente ideales para identificarla.
característico e identificable, por ejemplo: sales di-
sueltas, oligoelementos, isótopos estables del oxí- En resumen: la contribución de los isótopos a la
geno y del hidrógeno, así como los isótopos radiac- determinación de los parámetros hidráulicos es limi-
tivos empleados para la determinación de edades. tada, pero los indicadores, y en particular los indi-
cadores isotópicos, permiten medir más directamen-
te todos los factores relacionados con el movimiento
Una evaluación de las aportaciones de esas téc- de las aguas y en ciertos casos, cuando es necesario
nicas a los estudios hidrológicos pone de manifiesto seguir el recorrido efectivo de las partículas del agua,
que: esos factores sólo pueden evaluarse mediante indi-
a) los métodos de análisis nuclear, tales como cadores isotópicos. Como esta última operación es
el análisis por activación de los oligoelemen- de suma importancia para abordar los problemas que
tos del agua o de las rocas y la prospección plantean el tratamiento de los desechos y el mejora-
con neutrones o rayos gamma, completan efi- miento de la calidad del agua, puede afirmarse que
cazmente los métodos tradicionales de inves- las técnicas isotópicas contribuyen eficazmente a la
tigación; solución de estos problemas.
b) las sustancias isotópicas han permitido aña-
dir una nueva técnica -la de determinación de Algunas aplicaciones al estudio de las aguas
edades- a los métodos de investigación de que subterráneas
disponían los hidrólogos y han abierto nuevas
posibilidades al empleo de indicadores; En su m e m o r i a sobre el empleo de los indicado-
res radiactivos en hidrogeología, R.W. Nelson y A . E .
c) en muchos casos, las t r e s principales técni-
Reisenauer, especialistas norteamericanos, indica-
cas isotópicas han permitido resolver d i r e c -
ban que las sustancias radiactivas no sólo facilitan
tamente algunos problemas de ingeniería sin
los estudios tradicionales sobre las corrientes sub-
necesidad de dispones de una descripción h i -
t e r r á n e a s , sino que pueden constituir un medio s u -
drodinámica completa del sistema de que se
mamente valioso para el análisis general y preciso
trataba.
de los sistemas de flujo. Aunque, por el momento,
Bastarán algunos ejemplos para i l u s t r a r lo que la necesidad de esos estudios detallados parece l i -
antecede. Los métodos de perforación o de prospec- mitada a ciertos casos especiales -por ejemplo: a la
ción geofísica detallada, corrientemente empleados evacuación de desechos radiactivos- en los que con-
para averiguar la existencia y la extensión de un de- viene conocer con la mayor exactitud posible el tiem-
pósito de agua subterránea, son costosos y lentos; las po requerido para el desplazamiento, es muy proba-
técnicas isotópicas pueden ser sumamente ventajosas ble que más adelante puedan tener muchas aplicacio-
en la etapa de los estudios preliminares. La deter- nes útiles.

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Otro especialista norteamericano, C.V. Theis, te que se vertía en otra dolina una cantidad de agua
manifestó que los indicadores permiten abordar di- tritiada con una actividad de 400 c u r i e s . Al cabo de
rectamente los problemas del desplazamiento de las siete días se descubrió tritio en uno de los manan-
materias que contaminan las aguas subterráneas, y tiales c o s t e r o s . El contenido de tritio del agua de
constituyen probablemente el medio más eficaz para ese manantial alcanzó su concentración máxima du-
estudiar sobre el terreno el fenómeno de la disper- rante el segundo día. Nueve días después de su p r i -
sión en los suelos. Hizo observar, no obstante, que m e r a aparición dejó de advertirse la presencia del
no permiten prescindir de otros métodos cuando se indicador y hasta ahora no se ha descubierto tritio
carece de los datos hidrológicos necesarios. en ninguno de los otros manantiales. Este segundo
experimento ha permitido también llegar a ciertas
H. Moser y F . Neumsier, de la República Fede- conclusiones provisionales sobre la cantidad de agua
r a l de Alemania, subrayaron la importancia del ín- almacenada entre la dolina y el manantial, y sobre
dice de filtración en los estudios sobre las aguas sub- la velocidad de su desplazamiento.
terráneas e indicaron la manera de calcular ese
índice mediante técnicas isotópicas. Explicaron,ade- Se presentaron varias memorias sobre el empleo
más, la forma en que estas técnicas pueden utilizar- del tritio y del carbono-14 para la determinación de
se para determinar la dirección y el caudal de las fil- la edad y de la velocidad de renovación de las aguas
traciones en las presas de los embalses. subterráneas. J . C . Vogel (Países Bajos) y D. Ehhalt
(República Federal de Alemania) manifestaron que,
En una memoria presentada por D. J . Burton y dado el movimiento sumamente lento de las aguas
los demás componentes del grupo de especialistas en- subterráneas y su largo tiempo de retención, el c a r -
cargada de llevar a cabo, con la asistencia del OIEA, bono-14 (cuyo período es de 5 700 años) parece s e r
un proyecto relativo a las aguas subterráneas de Gre- un excelente medio de investigación. Este isótopo se
cia, se describían los experimentos realizados uti- halla presente en el bicarbonato disuelto en las aguas
lizando tritio como indicador. La finalidad de ese subterráneas y, cuando concurren ciertas condicio-
proyecto era establecer, experimentar y aplicar una nes, puede utilizarse para determinar tiempos de r e -
técnica para el aprovechamiento de las aguas subte- tención que no excedan de 40 000 años.
rráneas almacenadas en terrenos calizos. Cabe men-
cionar especialmente las investigaciones que se efec- En una segunda memoria, J . C . Vogel y otros dos
tuaron en una región situada entre la alta meseta de investigadores describían los resultados de un estu-
Trípolis y la llanura y el golfo de Argos. Las aguas dio preliminar sobre los isótopos contenidos en las
superficiales desaparecen de esta llanura por una se- aguas dulces de Sudáfrica. Debido a las condiciones
rie de dolinas; a una distancia de 30 kilómetros,cer- climáticas semiáridas, la composición isotópica del
ca de la costa, hay un cierto número de manantiales. agua de lluvia, de las aguas fluviales y de las aguas
subterráneas es netamente distinta de la que se ob-
Para poder utilizar las aguas subterráneas alma- serva en Europa y en los Estados Unidos. Como el
cenadas en ese terreno calizo e interceptar las que análisis de algunas muestras de aguas subterráneas
se pierden en el m a r , era necesario obtener infor- de Kalahari no reveló la presencia de ninguna canti-
mación sobre los puntos siguientes: dad importante de tritio, se llegó a la conclusión de
que esas aguas habían estado retenidas durante más
a) conexiones entre las dolinas y los manantiales; de 40 años. Se halló una muestra que contenía tritio,
b) tiempo que necesitan las aguas subterráneas lo que significa que el agua del depósito de donde
para pasar de las dolinas a los manantiales; procedía tiene una edad media de unos treinta años
o que una pequeña cantidad del tritio producido por
c) volumen de las aguas subterráneas que quedan los ensayos termonucleares ha penetrado en dicho de-
almacenadas entre las dolinas y los manan- pósito.
tiales.
En la ultima sesión se examinaron algunas apli-
En marzo de 1961 se introdujo en una de las prin- caciones de carácter diverso. Figuraban entre ellas
cipales dolinas una cantidad de agua tritiada con una las investigaciones hidrológicas mediante el radio-
actividad específica de 1 000 c u r i e s . Las muestras estroncio y el radiocesio procedentes de las p r e c i -
recogidas en los manantiales fueron analizadas en el pitaciones.
laboratorio del OIEA con un espectrómetro de cen-
telleador líquido. Se halló tritio en el agua proce- En el discurso de clausura, el Dr. Eklund, Di-
dente de uno de los manantiales y a s í pudo determi- rector General del OIEA, subrayó la eficacia de las
narse una conexión. El contenido de tritio de las técnicas isotópicas en los estudios sobre las aguas
muestras y el tiempo transcurrido hasta su a p a r i - subterráneas. Dijo que en el simposio se había pues-
ción dieron indicaciones aproximadas sobre la can- to de manifiesto que "la variedad de las aplicaciones
tidad de agua almacenada y la duración de su perma- de las técnicas radioisotópicas en hidrología aumen-
nencia en el subsuelo. En un segundo experimento, tará probablemente de manera considerable en los
realizado en febrero de 1962, se agregó a la corrien- años venideros". Indicó la conveniencia de que los

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gobiernos estudien la posibilidad de emplear esas téc- tar el estudio o el aprovechamiento de los recursos
nicas cuando preparen proyectos destinados a fomen- hidráulicos.

APLICACIÓN DE ABONOS EN EL CULTIVO


DEL ARROZ
ESTUDIO DE ALGUNOS MÉTODOS DE APLICACIÓN CON AYUDA DE TÉCNICAS ISOTÓPICAS

Ha dado ya sus p r i m e r o s resultados un progra- P e r o ello no es sorprendente. Las variaciones del


ma de investigaciones sobre la aplicación de técnicas rendimiento de las diferentes parcelas de un campo
isotópicas en el cultivo del a r r o z , iniciado hace más experimental no son muy grandes. Aunque el fosfato
de un año por el Organismo Internacional de Energía puede emplearse de muy distintas maneras, los ren-
Atómica. Los trabajos realizados en virtud de varios dimientos suelen acercarse tanto al que se obtendría
contratos de investigación, adjudicados por el Orga- en condiciones óptimas, que la comparación de los
nismo como parte del citado programa, han permitido rendimientos no proporcionaría un índice preciso y
obtener datos importantes sobre las ventajas relati- sensible de la eficacia de los fosfatos utilizados s e -
vas de los diferentes métodos de aplicación de abonos gún los diversos métodos de aplicación. Sin embargo,
fosfatados en el cultivo del arroz. si en un experimento de esta índole se utiliza super-
fosfato marcado con fósforo radiactivo (fósforo-32),
Es bien conocida la variedad y profundidad de las
es posible determinar la fracción de fosfato proce-
investigaciones agrícolas que el empleo de los radio-
dente del abono absorbida por la planta. De esta ma-
isótopos permite hoy día. Puede decirse, en general,
nera, puede determinarse directamente el grado de
que gracias a la aplicación de las técnicas isotópicas
absorción, con independencia del desarrollo de las
se está obteniendo gradualmente un conocimiento de-
plantas o del rendimiento de los cultivos.
tallado de los procesos químicos, biológicos y de otra
índole que determinan el éxito o el fracaso de una em-
presa agrícola, conocimiento que a su vez permite En la octava reunión de la Comisión Internacional
perfeccionar los sistemas de cultivo. Ello se mani- del Arroz, celebrada en diciembre de 1961 en Nueva
fiesta, tal vez con más evidencia que en ningún otro Delhi, varios investigadores comunicaron al r e p r e -
aspecto, en la aportación de las técnicas isotópicas sentante del OIEA su deseo de utilizar técnicas iso-
a los estudios sobre la abundancia y movimiento de tópicas para comparar los diferentes métodos de apli-
las sustancias nutritivas, y su absorción y metabolis- cación de fosfatos en el cultivo del arroz. Tres me-
mo en las plantas. ses más tarde, la Sección de Agricultura del Organismo,
en cooperación con investigadores de varios Estados
Aunque una modificación radical de los sistemas Miembros, preparó un experimento sobre el terreno
de cultivo debe basarse exclusivamente en un estudio y dispuso lo necesario para la distribución de abonos
minucioso de todos los procesos que entran en juego, fosfatados marcados. Se concertaron siete contratos
los resultados de algunas investigaciones pueden ofre- de investigación con especialistas de Birmania, Fili-
cer un interés práctico inmediato. Concretamente, pinas, Hungría, Pakistán Oriental, Pakistán Occiden-
el conocimiento de la eficacia relativa de los distin- tal, República Árabe Unida y Tailandia. Se llevaron
tos métodos de aplicación de abonos -por ejemplo, si a cabo nueve experimentos sobre el terreno, absolu-
han de colocarse en la superficie del suelo o a cierta tamente idénticos, utilizando abonos marcados que
profundidad- puede ser de interés y utilidad inmedia- provenían todos del mismo origen. Dichos experi-
tos para los agricultores. mentos se realizaron simultáneamente en tipos de
suelo y en condiciones climáticas muy diferentes. A
La necesidad de obtener esa información en lo que intervalos regulares se tomaron muestras de las ho-
respecta a la aplicación de abonos fosfatados para el j a s , que se enviaron para su análisis al laboratorio
cultivo del arroz es particularmente acuciante. Los del Organismo en Seibersdorf o que analizaron los
experimentos sobre el terreno efectuados durante va- propios investigadores.
rios años fwr procedimientos tradicionales no han pro-
porcionado resultados inequívocos en cuanto a la efi- A fines del año pasado, funcionarios de la Sección
cacia relativa de los distintos métodos de aplicación de Agricultura del Organismo se reunieron con los
de dichos productos para el cultivo de esa gramínea. titulares de los contratos de investigación y varios

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