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TEMA 5: LA MEMORIA SEMÁNTICA

INTRODUCCIÓN

La memoria semántica es un tipo de memoria declarativa de la que depende nuestro conocimiento general
sobre el mundo y del lenguaje. Esta memoria hace posible la adquisición y retención del conocimiento
general. El primero en utilizar el término memoria semántica fue Quillian en los años 60. El término
memoria semántica puede parecer que indica que se refiere únicamente al significado de las palabras, sin
embargo, su contenido es mucho más amplio porque también incluye asociaciones entre palabras,
conceptos, símbolos y sus asociaciones.
En la memoria semántica la información está organizada con hechos, conceptos y con el lenguaje. Está
equipada con una gran cantidad de palabras que forman nuestro vocabulario, pero también con nuestro
conocimiento general sobre el mundo, lo que hemos aprendido en la escuela, universidad, nuestros
conocimientos sobre la actualidad social y política, programas de TV, películas, etc.

¿QUÉ ES LA MEMORIA SEMÁNTICA?

Es una clase de memoria necesaria para el uso del lenguaje, que hace referencia al significado, la
comprensión y otros conocimientos generalizados basados en conceptos que no están relacionados con
experiencias o acontecimientos específicos. Este tipo de de memoria nos permite comunicarnos con
nuestros semejantes utilizando el lenguaje. Hace posible la adquisición y retención de información sobre el
mundo en el sentido más amplio.
Evidencia a favor de la existencia de la memoria semántica:
La literatura ha proporcionado resultados que apoyan la distinción entre memoria episódica y semántica
dentro de la memoria declarativa. Entre los argumentos que defienden esta distinción, están:
 Tanto pacientes con daños cerebrales como personas mayores son capaces de adquirir conocimientos
de informaciones semánticas lo mismo que los jóvenes, mientras su memoria episódica puede
encontrarse deteriorada.
 En estudios con pacientes amnésicos, todos presentaban trastornos en la memoria episódica pero la
mayoría solo presentaba solo ligeros problemas en la memoria semántica.
 En estudios realizados con imágenes cerebrales en adultos sanos, se encontró que las áreas cerebrales
activadas durante la codificación y recuperación de información era diferente:
o Durante la fase de codificación, la corteza prefrontal izquierda se mostraba más activada en
tareas de memoria episódica que en tareas de memoria semántica.
o Durante la fase de recuperación, la corteza prefrontal derecha presentaba mayor activación en
tareas de memoria episódica que en tareas de memoria semántica.

Memoria semántica y almacenamiento del conocimiento adquirido:


En la memoria semántica se almacenan conceptos muy diversos, pero los conceptos están organizados (en
caso contrario no seríamos capaces de contestar con rapidez preguntas sobre contenidos de la memoria
semántica).

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¿QUÉ SON LOS CONCEPTOS Y CÓMO ESTÁN ORGANIZADOS EN LA MEMORIA
SEMÁNTICA?

Los conceptos son las unidades principales del pensamiento. Se trata de objetos abstractos que
constituyen los valores semánticos de las oraciones del lenguaje natural. Se trata además de
representaciones mentales. Son constructos psicológicos dotados de propiedades semánticas. No
equivalen exactamente a las palabras utilizadas para expresarlos, pero entre ambos existe una relación
muy cercana.
Las categorías son las representaciones de los ejemplares concretos de un concepto existentes en la
memoria. Es una clase de objetos o hechos que presentan una tendencia a agruparse entre sí. Gracias a
esta organización de los conocimientos, hace que el sistema cognitivo humano sea económico. Durante el
proceso de categorización lo que se hace es tratar a todos los objetos que pertenecen a la misma categoría
como si fueran semejantes en cierta medida (dentro de la categoría mueble puede ser mesa, silla,
perchero…). Una ventaja de la categorización es que podemos recuperar el conocimiento de forma más
eficiente.
Conceptos y categorías permiten la organización de los objetos del mundo en clases que hacen posible la
economía cognitiva. Si no existiesen, habría que almacenar cada objeto, evento, etc. en un lugar diferente
con su propio nombre para poder distinguirlo de los demás. Esta forma de almacenamiento produciría la
sobrecarga cognitiva.
Modelos de categorización:
Categorizar es tratar a varias entidades diferentes como si fuesen equivalentes en cierto modo. Las
categorías se establecen mediante el aprendizaje realizado durante los primeros años de vida. Una vez
adquirida la categoría, se almacena en la memoria y se va actualizando a medida que se adquiere nueva
información. Se han propuesto diferentes modelos para explicar el proceso de categorización:
Primeros estudios: Estudiaron la influencia de la información organizada en la memoria utilizando como
estímulos listas de palabras o dibujos. Se encontraron que las palabras o dibujos se recuerdan mejor
cuando pertenecen a una misma categoría que cuando pertenecen a distintas categorías y se presentan
entremezcladas.
Modelos clásicos: Sugieren que las categorías están perfectamente separadas entre sí. Los conceptos
serían entidades definidas a partir de una serie de atributos necesarios y suficientes, de forma que
pertenecería o no a una determinada categoría, es decir los límites entre categorías son precisos y están
bien definidos. Todos los miembros de una categoría deberían ser igualmente representativos de la
categoría. Estos modelos entraron en crisis a principios de los años 60 por tres motivos:
 Es imposible especificar las propiedades definitorias de los conceptos.
 Existen efectos de tipicidad, porque unos ejemplares eran más típicos de una categoría que
otros.
 Hay casos, cuya pertenencia a una categoría es dudosa.
Un estudio demuestra estos tres motivos. Se trataba de valorar la tipicidad de los conceptos fruta y pájaro.
La escala de valoración iba del 7 (ejemplar más típico) al 1 (menos típico).
Modelos ejemplares: Suponen que las categorías se representan en la mente mediante descripciones
separadas de algunos de sus ejemplares. Estos modelos requieren gran capacidad de almacenamiento, ya
que lo que representa son ejemplares particulares, careciendo de abstracción.
Modelos de prototipos: Lo que hacemos cuando tenemos que clasificar ejemplares en categorías es
compararlos con los prototipos de esas categorías. Los prototipos son los ejemplares que poseen más
propiedades de la categoría que otros de la misma.
Modelos mixtos: Para categorizar utilizamos ejemplares, prototipos y reglas

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Características de las categorías:
Una categoría, es una clase de objetos que tienden a agruparse. Los objetos que forman una categoría
tienen varias características comunes:
 Se utilizan para codificar una experiencia, contribuyendo a la economía mental.
 Permite realizar una serie de inferencias inductivas sobre el objeto.
 Existe semejanza física entre los miembros de la categoría, y sus miembros se diferencian
físicamente de los miembros de otras categorías. El grado de semejanza depende del nivel
de abstracción de la categoría. Los miembros de las categorías más abstractas se parecen
menos físicamente entre sí que los miembros de categorías con un nivel de abstracción
menor.
Categorías naturales:
Son las utilizadas por los individuos en la vida cotidiana y pueden referirse a objetos, eventos o acciones. Se
definen por su semejanza perceptiva y por sus límites difusos y poco precisos. Según Rosch, las categorías
pueden clasificarse de forma jerárquica según su nivel de abstracción, en:
  Categorías supraordenadas: Los ejemplares se parecen poco entre sí. Ej: Los ejemplares de la
categoría mueble silla, cuadro y librería.
  Categorías subordinadas: Los ejemplares son muy parecidos entre sí. Ej: en la categoría mueble,
silla de salón y silla de cocina.

Un tercer nivel de las categorías es el nivel básico. Las categorías de nivel básico reflejan la estructura
correlacional del medio y corresponden estrechamente a los objetos del mundo. Las categorías de nivel
básico desempeñan un papel central en el sistema cognitivo, porque sus ejemplares corresponden a
objetos de nuestra propia experiencia de cada día.
Organización y estructura en la mente humana: La memoria semántica es un extenso sistema de memoria
que contiene conocimiento léxico, conceptos y categorías. La organización de los conocimientos en
categorías es una característica de la mente humana, y esta organización permite al ser humano un
comportamiento adaptado y eficiente.

MODELOS DE REPRESENTACIÓN PROPOSICIONAL DE LA INFORMACIÓN

La idea de que los seres humanos representamos internamente el significado a través de proposiciones es
la más aceptada. Las representaciones proposicionales son el formato más apropiado para representar
cualquier tipo de información que llegue al sistema cognitivo humano, que deba estar disponible para
poder recuperar esta información de forma rápida y precisa en un momento dado.

Concepto de proposición:
Una proposición es salgo más abstracto que las palabras de una lengua que la forman. Una representación
proposicional utiliza símbolos similares al lenguaje. Está formada por símbolos discretos que se colocan en
lugar de las entidades concretas a las que representan. Los símbolos que se utilizan se combinan según
ciertas reglas regidas por una gramática que dicta que combinaciones de palabras se permiten y cuales no.
Son representaciones abstractas y amodales (no dependen de la modalidad sensorial).
Las proposiciones pueden expresar cualquier tipo de información. Son demasiado poderosas, es decir si el
investigador no incluye restricciones, pueden explicar cualquier resultado empírico. Lo que significa que no
explican ninguno.
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Redes semánticas:
La organización económica del conocimiento que el hablante de una lengua posee sobre las palabras que
la forman es lo que se denomina léxico mental. Cada palabra que forma el léxico mental es una entrada
léxica, y las palabras se encuentran organizadas en la mente, y esto supone rapidez y eficiencia. La
información contenida en cada entrada se refiere a la forma de cómo debemos pronunciarla, a su
significado, a como debemos escribirla, con que otra u otras palabras podemos combinarla para formar
frases, etc.
Desde la psicología cognitiva se han propuesto varios modelos para explicar la forma como están
organizadas las palabras en el léxico mental. Los modelos más populares son los modelos de redes
semánticas, que asumen que las palabras están representadas en la memoria semántica como unidades
independientes, aunque relacionadas entre sí a través de uniones o preposiciones. Una red semántica
puede llegar a adquirir una gran complicación al ir añadiendo palabras y relaciones entre palabras.
El modelo de Collins y Quillian (1969) de redes semánticas asociativas tiene una organización jerárquica en
la que cada concepto (representado por una palabra) está relacionado con otros conceptos formando una
estructura en forma de red. La organización de esta red semántica va de arriba abajo (ej arriba estaría el
animal, concepto más elevado, hasta ejemplares concretos como pez o pájaro que estarían abajo, y
podríamos seguir bajando hasta canario o salmón). La red está formada por nodos. Los nodos son palabras
o conceptos con significado. Cada uno de estos conceptos está acompañado de propiedades (en el ejemplo
anterior sería tener alas, plumas en el caso del pájaro o poder nadar en el caso del pez).
La suposición básica de este modelo de red semántica es “que cuanto mayor sea la distancia que haya que
recorrer para verificar la verdad o falsedad de una proposición, más tiempo se requerirá para realizar la
comprobación y poder responder.
Este sistema de redes semánticas asociativas es capaz de representar gran número de conceptos y
relaciones en un espacio relativamente pequeño. Se trata de un sistema económico de almacenamiento de
la información. Supone que el acceso a cada nodo requiere tiempo, por lo que cuanto mayor sea la
distancia entre nodos, mayor será el tiempo requerido para llegar hasta él.
El modelo de Collins y Quillian, a pesar de la gran aceptación, también recibió críticas:
 Utilización de un reducido nº de participantes.
 Falta de entrenamiento previo (que produjo variabilidad en los TR).
 Aunque las palabras se encuentren formando una red, lo más probable es que no todas las palabras
que se encuentran en un mismo nodo resulten igualmente accesibles (es más fácil acceder a perro
que a iguana).

Rips, Shoben y Smith (1973) introdujeron el concepto de distancia semántica. Comprobaron que mientras
existen ejemplares de ciertas categorías que se identifican antes a nivel más bajo de la red que a nivel más
alto, en otras categorías no ocurre lo mismo (por ejemplo, canario, águila y petirrojo se identifican antes
como pájaro que como animales, pero oso, gato y caballo se identifican antes como animales que como
mamíferos).
Estas críticas no invalidan el modelo de Collins y Quillian, pero aconsejan su modificación para introducir el
concepto de distancia semántica y la posibilidad de almacenamiento de las mismas propiedades en varios
nodos de la red en lugar de hacerlo en un único nodo. Se propusieron otras redes semánticas que
abandonaron la estructura jerárquica y tuvieron en cuenta el concepto de distancia semántica.
Además de las estructuras en las que se almacena el conocimiento, hace falta especificar los procesos que
utiliza el sistema cognitivo para actuar sobre la información contenida en dichas estructuras.

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 ¿Qué proceso permite la verificación de sentencias como verdaderas o falsas en la red
semántica?
Este proceso es la propagación de la información entre los conceptos representados en la estructura de la
memoria semántica. Supone que:
 La activación propagada a través de dos nodos de la red se suma y es mayor que cuando la activación
procede de un único nodo
 Para que el nivel de activación llegue a ser efectivo debe superar un cierto umbral de activación.
 La activación de las redes jerárquicas puede explicase tanto por el procesamiento abajo-arriba como
por el procesamiento arriba-abajo.
o Procesamiento abajo-arriba: Es un procesamiento guiado por los datos. Se dice de los procesos
periféricos de nivel más bajo (sensoriales) que toman como entrada representaciones de más bajo
nivel y producen una representación de más alto nivel (más cognitiva) como salida.
o Procesamiento arriba-abajo: Proceso más central o cognitivo. Se refiere a procesos que funcionan
tomando como entrada una representación de más alto nivel y producen una representación de
nivel más bajo (sensorial) como salida.
El proceso psicológico de la propagación de la activación a través de los nodos de la red semántica parece
que se adapta bastante bien a los datos empíricos disponibles.
 ¿Qué ocurre con la edad en el funcionamiento de estas redes semánticas en las que están
organizados los conceptos que posee una persona?
Es posible que se produzcan ciertos cambios en la estructura de la red semántica y la organización de los
conceptos en el envejecimiento normal, aunque parece poco probable que se produzcan estos cambios
debido a que el vocabulario aumenta con la edad. Se presupone que se deterioran las conexiones
existentes entre las palabras y las distancias que hay entre las mismas se agrandan, pero el envejecimiento
apenas influye en la estructura del léxico mental. Se ha observado que la propagación de la activación
entre conceptos es más rápida en los jóvenes que en los viejos.
Uno de los problemas más frecuentes y que más preocupan a las personas mayores es la imposibilidad de
encontrarla palabra que están buscando para expresar una idea. La explicación más plausible es que dicha
idea se encuentra bloqueada y no pueden acceder a ella. Es lo que se llama fenómeno de la punta de la
lengua. Este fenómeno es el doble de frecuente en mayores que en jóvenes.
 Redes proposicionales: Los modelos ACT y ACT:
Propuestos por Anderson (1976). Estos modelos son más ambiciosos que los modelos de redes semánticas
anteriores. Son modelos en forma de red pero en vez de representar conceptos, representan relaciones. El
modelo ACT (Adaptative Control of Thought, control adaptativo del pensamiento), es una macroteoría de
la cognición humana. Es una teoría no sólo de la representación del conocimiento, sino también de cómo
se adquiere el conocimiento. En él se incorporaron la mayor parte de los conocimientos adquiridos hasta
su construcción y los modelos de activación de Collins y Quillan. Las suposiciones más importantes del
modelo ACT son:
 La información se representa en una estructura en forma de red.
 Los nodos que forman la red pueden encontrarse activados o desactivados.
 Si un nodo activo entra en contacto con otros nodos, estos también, se activan.
 La fuerza de activación entre los nodos varía.
 Cada nodo tiene una fuerza asociada con dicho nodo.
 La probabilidad de que la activación se propague a través de un nodo depende de la razón de la
fuerza de la unión particular de la suma de las fuerzas de todas las conexiones que salen del nodo
(Efecto Abanico).
 El número de nodos activos en un momento dado es limitado.

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El efecto abanico predice que la activación que se propaga a través de un nodo es inversamente
proporcional al número de uniones que salen de dicho nodo. A mayor número de conexiones que salen de
un nodo, más tiempo será necesario para que la activación se propague a través de la red para activar otro
nodo. Se ha comprobado que cuantos más hechos se conocen sobre un suceso, más tiempo se necesita
para verificar si es verdadero o falso. Esto se produce porque el sistema tiene una cantidad fija de
activación. Cuando sale solo un hecho de ese noto, toda la activación disponible se aplica en ese punto, lo
que hace que la respuesta sea más rápida. Si de ese nodo salen varios hechos, cada uno recibirá una parte
de la activación disponible y la recuperación de la información será más lenta. Esto es lo que se conoce
como paradoja del experto.
La representación representacional es el único tipo de representación que admite el modelo ACT. En el
modelo ACT*, Anderson introdujo la teoría tricódigo de la representación, según la cual existen tres tipos
de representaciones: la abstracta, la imagen espacial y la serie temporal.
Los tres principales componentes del Modelo ACT son la memoria declarativa, la memoria procedimental y
la memoria de trabajo.
Un sistema de producción es un tipo de arquitectura computacional dirigida por los datos, son los
patrones de datos los que inician las operaciones y los que las controlan. Una representación declarativa
hace referencia a lo que una persona conoce sobre el mundo, la representación declarativa del
conocimiento llega al sistema en forma de proposiciones o series temporales. Estas informaciones se
representan en la memoria declarativa por medio de la memoria de trabajo. Estos datos quedan
finalmente registrados en la memoria permanente.
Esquemas, guiones y proposiciones: Representación en la memoria semántica de
unidades superiores a la frase

Hasta ahora se ha explicado la forma de representar en la memoria conceptos y oraciones, pero esta no es
la única información contenida en la memoria semántica. La mayor parte de la información que se supone
está almacenada en la memoria semántica consisten en estructuras de información más grandes. Los
investigadores lo han denominado de diferentes formas. Minsky (1975) lo denomina marcos, Rumelhart
(1978) la denominó esquemas. Schank y Abelson (1977) los denomina guiones. Estas diversas formas de
denominar son bastante parecidas.
La idea más importante es que la memoria consiste en un gran número de paquetes de información que
contienen dos tipos de elementos: fijos y variables.
Los esquemas son unidades de conocimiento, superiores a las proposiciones, capaces de almacenar una
gran cantidad de información. Todos los días utilizamos esquemas, y lo hacemos de forma automática que
ni nos damos cuenta. No solo se ponen en marcha en el momento de la recuperación de la información a
partir de la memoria, sino también durante todo el proceso de comprensión del mensaje.
Los guiones son tipos específicos de esquemas, desarrollados por Schank y Abelson (1977). Un guión es un
esquema de una serie de acontecimientos que se producen en un cierto orden. Por ejemplo, el guión del
restaurante (llegamos, pedimos mesa, elegimos en la carta el menú, al acabar de cenar pagamos). Todas
las acciones del guión del restaurante están contenidas en la memoria semántica.
Los guiones y esquemas son muy importantes porque nos ayudan a formarnos expectativas sobre lo que
podemos esperar en una determinada situación y nos permiten realizar inferencias sobre la historia.
Los esquemas adquiridos a través de la experiencia dirigen la comprensión de la situación y el
almacenamiento en la memoria del pasaje o discurso oído o leído. No comprendemos ciertas historias
cuando no podemos activar en nuestra memoria los esquemas adecuados. Las teorías de los esquemas han
contribuido a explicar por qué algunas veces nuestros recuerdos aparecen distorsionados. Sin embargo, las
representaciones contenidas en nuestra memoria son generalmente bastante más complejas de lo que
suponen las teorías de los esquemas.

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TRASTORNOS DE LA MEMORIA SEMÁNTICA Y SUS CORRELATOS NEURALES

Hay dos tipos de informaciones contenidas en la memoria semántica:


 Conceptos: Son palabras que usamos en el lenguaje.
 Esquemas y guiones: Unidades más amplias y flexibles.

Según Baddeley (2009), si esto es así, habrá pacientes con lesiones cerebrales que fallen a la hora de
acceder a conceptos, mientras que otros tengan problemas para acceder a la información contenida en los
esquemas.
 Algunos pacientes con demencia semántica tienen problemas para acceder al significado de los
conceptos. Aunque las diferencias pueden ser muy grandes entre estos pacientes, algunos
pacientes que tienen dificultades para acceder a los conceptos pueden utilizar los esquemas.
 Algunos pacientes con lesiones en la corteza prefrontal tienen dificultades para acceder a la
información contenida en los esquemas. Los pacientes con lesiones en esta zona tienen problemas
para ordenar las acciones incluidas dentro de un guión aunque son capaces de recuperar la
información a partir de su memoria, estas acciones.

Para la neurociencia cognitiva de la memoria semántica, una pregunta importante es cómo está
organizado y cómo se representa en el cerebro el conocimiento semántico. Mucho de lo que se conoce
procede de la investigación con pacientes con lesiones cerebrales que presentan trastornos en su memoria
semántica.
 Unos estudios han mostrado que algunos pacientes tienen afectado su conocimiento de los seres
vivos o de los seres no vivos, es decir, padecen un trastorno de una categoría semántica específica.
Este deterioro específico refleja la organización taxonómica específica del dominio en cuestión de la
memoria semántica.
 Otros teóricos consideran que la organización de la memoria semántica depende de los distintos
tipos de conocimiento, como el perceptivo (información sobre los rasgos perceptivos de los
objetos) y el funcional (propiedades abstractas y proposicionales como la función, localización y uso
dentro del contexto). Según este modelo, el conocimiento semántico sobre categoría animales y
otros seres vivos se basa sobre todo en informaciones perceptivas.

Estudios recientes con adultos sanos sobre la organización cerebral de la acción y representaciones
funcionales y semánticas utilizando la RMF predijeron activaciones en la zona temporal lateral anterior
durante la recuperación del conocimiento funcional y una fuerte activación frontoparietal durante el
conocimiento de la acción.
Los resultados de las imágenes mentales mostraron que el conocimiento de la acción activó la red
izquierda frontoparietal y la corteza dorsal premotora. Estos resultados apoyan la hipótesis de la existencia
de diferentes tipos de información en la memoria semántica.