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Resumen BITCÓIN: ¿UNA REVOLUCIÓN?

(*)
Los términos bitcóin, criptomoneda, Guillaume HAERINGER
blockchain o «contrato inteligente» están en Baruch College
boca de todos, y muchos predicen que estas
tecnologías van a suponer una revolución en Hanna HALABURDA (**)
nuestras vidas. Pero la aparente complejidad Bank of Canada
del bitcóin y de la tecnología asociada a él
hace que resulte difícil participar en el de-
bate. El objetivo de este artículo es ofrecer
una descripción no técnica de este nuevo
I.  INTRODUCCIÓN dinero primigenios funciona-
ban sin un tercero de confianza.

E
fenómeno, esbozando respuestas a muchas
preguntas frecuentes (como el consumo N 2008 apareció en Inter- Entonces, ¿qué diferencia al
de electricidad del bitcóin, o la necesidad de net un artículo en el que se Bitcóin?
invertir una cantidad de recursos ineficiente describía un sistema mo-
en minar), y derribar algunos de los mitos
netario (es decir, una «mone- Solemos pensar en el dinero
que rodean al bitcóin y a la tecnología de
da») totalmente descentralizado. como un medio de pago bajo el
cadena de bloques (por ejemplo, que es 100
por 100 segura). El artículo estaba firmado por control de autoridades y terceros
Satoshi Nakamoto, un seudó- de confianza, tales como gobier-
Palabras clave: bitcóin, tecnología de ca- nimo. El/la/los inventor/a/es del nos, bancos, bancos centrales,
dena de bloques, minería ineficiente, consu- sistema y redactor/a/es de la pro- cooperativas de crédito, etcé-
mo de electricidad. puesta bautizaron la moneda tera. Pero éstos son fenómenos
con el nombre de Bitcóin (1). bastante recientes en la historia
Diez años más tarde el Bitcóin se del dinero (véase, por ejemplo,
Abstract ha convertido en una cuestión Ferguson, 2009 o Halaburda y
familiar, tratada periódicamen- Sarvary, 2016). En esencia, el
Today more and more people talk
about Bitcoin, cryptocurrencies, blockchain, te en la prensa, blogs y otros dinero (o un sistema monetario)
or smart contracts, and many predict that medios de comunicación. Para no es más que algo que utiliza
these technologies will revolutionize our muchos, el Bitcóin es una revolu- un grupo de personas para faci-
lives. But the apparent complexity of Bitcoin ción. Cuando menos esta nueva litar el intercambio de productos
and its related technology makes it hard to «moneda» presenta rasgos lla- y servicios. Si nos remontamos a
participate to the debate. The purpose of this los primeros tiempos, el dinero
chapter is to offer a non-technical description
mativos. La volatilidad de su coti-
of this new phenomenon, giving answers to zación no responde a ningún pa- estaba representado por conchas
many common questions (e.g., the electricity trón conocido, desafiando tanto marinas, dientes de animales
consumption of Bitcoin, or the necessity of a analistas financieros como a y, más tarde, piezas de metales
“wasteful” mining) and debunking some eruditos en la materia. Existe la preciosos. Dichas formas de di-
of the myths surrounding Bitcoin and the preocupación de que las herra- nero no precisaban de ninguna
blockchain technology (e.g., that it is 100 por autoridad ni de ningún tercero
mientas de análisis de activos
100 tamper proof).
tradicionales no sean adecuadas de confianza (2).
Key words: bitcoin, blockchain
en este caso (véase, por ejem-
technology, wasteful mining, electricity plo, Urquart, 2016). Muchos Con el tiempo, las monedas
consumption. responsables de bancos centrales emitidas por reyes y emperado-
y reguladores, recelando de las res incorporaron un sello para
JEL classification: D80, G20, O30, 033. consecuencias de tal volatilidad certificar la cantidad de metal
y falta de control, están intere- acuñado en la moneda. Tal cer-
sándose activamente en todo lo tificación facilitaba las transac-
que rodea a esta moneda. ¿Qué ciones, pues ahorraba tiempo y
es lo que hace del Bitcóin una tener que pesar el metal cada vez
«revolución»? que se realizaba una transacción.
Ahora bien, solo funcionaba si la
A primera vista, el Bitcóin certificación era digna de con-
parece revolucionario porque fianza.
ofrece un sistema dinerario sin
la intervención de un «tercero Pero el metal pesa, especial-
de confianza». Pero, en cierto mente si no nos limitamos al
modo, constituye una vuelta a oro y la plata. En la Suecia del
lo básico. Todos los sistemas de siglo XVII, el cobre era el metal

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BITCÓIN: ¿UNA REVOLUCIÓN?

empleado para acuñar mone- crédito y débito. Paralelamente, y potenciales del Bitcóin y las
das. Intercambiar valor de cierta el servicio de garantizar la esca- tecnologías que han surgido ins-
entidad implicaba portar con- sez, prestado por un tercero de piradas por él.
sigo chapas de cobre de varios confianza, cobra aún más impor-
kilos de peso. Los terceros de tancia en el caso de las formas
confianza, como los bancos, y digitales de dinero. Esto se debe II. EL PROTOCOLO BITCÓIN
más tarde los bancos centrales, a que realizar copias perfectas
hicieron más sencillo el comercio (es decir, falsificaciones) de dine- El Bitcóin es un sistema digi-
con la introducción del papel ro digital es muy barato. Dicha tal de dinero formado por una
moneda, más fácil de transportar reproducción permitiría utilizar moneda a la que se denomina
y usar. El valor asignado al papel más de una vez la misma mone- Bitcóin (representada en nota-
moneda estuvo en un principio da digital para pagar. A fin de ción escrita con una b minúscula
relacionado con la promesa de impedir este doble gasto, todos y con el símbolo ) y dos tipos de
los bancos de canjear los billetes los sistemas de pago digitales actores: los usuarios y los mine-
por una cantidad especificada anteriores al Bitcóin dependían ros (3). El Bitcóin es un sistema
de metal. Pero finalmente, todo de un tercero de confianza (es de dinero puramente digital, lo
se reducía a saber si una unidad decir, un banco) que controlase que significa que carece de una
de valor dada sería reconocida todo el dinero gastado y garanti- versión numismática en forma de
como pago en la siguiente tran- zase que nadie pudiese utilizar el monedas o billetes (4).
sacción. Fue esto lo que hizo mismo dinero varias veces.
que el papel moneda también Por usuario del Bitcóin se en-
triunfase como medio de pago La innovación aportada por tiende cualquier persona o enti-
una vez que los bancos abando- el sistema del Bitcóin estribó en dad que posea o reciba bitcoi-
naron el patrón oro y dejaron de que, por primera vez, ofrecía nes, y minero es cualquier per-
referenciar el valor de los billetes un dinero digital sin un tercero sona o entidad que registre y
a una cierta cantidad de metal. de confianza. En las siguientes valide transacciones. Desde la
secciones describimos cómo es perspectiva de un usuario, po-
El papel moneda resulta un capaz de lograrlo. Pero antes dría parecer que el sistema del
medio de pago más cómodo que de entrar en materia, conviene Bitcóin no se diferencia dema-
las conchas marinas o las piezas mencionar que construir un sis- siado del método de anotación
de oro. Pero mientras que las tema totalmente descentralizado en cuenta de los bancos (si bien
conchas o el oro son, por natu- (es decir, que no precise de un con servicios muy limitados: solo
raleza, difíciles de obtener (y, en tercero de confianza) de dinero admite depósitos y transferen-
el caso del segundo, imposibles digital ha sido un reto larga- cias). No obstante, la mecánica
de crear, pese a los denodados mente acariciado por la comuni- de validación y liquidación de las
esfuerzos de generaciones de dad criptográfica, remontándose transferencias es diferente.
alquimistas), en el caso del papel los primeros intentos hasta, al
moneda se hace necesaria una menos, los años 1980. Aquellos
autoridad responsable de emi- intentos lo abordaron como una
tir la cantidad justa de él para cuestión puramente criptográfi- 1. Monederos y el blockchain
garantizar un nivel de escasez ca y se centraron en soluciones
adecuado, y de perseguir su fal- de criptografía. Pero el Bitcóin Para convertirse en usuario
sificación. fue el primero en tener éxito, del sistema del Bitcóin, es ne-
y ello se debió a que combinó cesario abrir una cuenta, algo
Con la llegada de la era tec- herramientas de criptografía y parecido a tener una tarjeta de
nológica, el dinero digital adopta sistemas de incentivos para im- débito con un PIN. Cualquiera
la forma de ceros y unos, incor- pedir el «doble gasto». puede generar fácilmente una
porándose físicamente a tarjetas cuenta (o más de una) de bit-
y chips. Su mayor facilidad de En las secciones segunda cóins en webs específicas como
uso está desplazando incluso al y tercera se explica más deta- bitaddress.org o blockchain.info.
papel moneda. Su comodidad lladamente el funcionamiento Cuando un usuario genera una
se refleja en la disminución del del Bitcóin, sin adentrarnos en cuenta de Bitcóin, obtiene
efectivo utilizado para pagar por complejidades técnicas, mien- una cadena de caracteres y un
las compras, al tiempo que se tras que las secciones cuarta y número. Esta cadena es la direc-
generaliza el uso de tarjetas de quinta abordan los usos actuales ción de Bitcóin, el equivalente a

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un número de tarjeta de débito o transacciones ejecutadas con el por personas denominadas mi-
al número de cuenta bancaria, y Bitcóin desde su creación. Las neros (su actividad se describe en
tiene la siguiente apariencia (5): transacciones en la cadena se la siguiente sección) (9).  La exis-
agrupan en bloques (series), y la tencia de múltiples copias de la
12c6DSiU4Rq3P4ZxziKxzrL5LmMBrzjrJX. secuencia de bloques constituye cadena aporta cierta confianza al
la cadena de bloques. De ahí el sistema. Dado que cada copia de
Para enviar bitcoines a alguien nombre blockchain. Cada vez la cadena contiene los bitcoines
necesitamos conocer la dirección que un usuario envía bitcoines a asociados a cualquier monedero,
de esa persona, nuestra direc- otra dirección, esa transferencia no hay riesgo de pérdida debido
ción y nuestra clave privada de se almacena en la cadena. a un fallo informático. No obs-
Bitcóin. Esta última se asemeja tante, la existencia de múltiples
un poco al PIN de nuestra tarjeta A diferencia de los números copias no la protege frente a
de débito. Pero en el Bitcóin, ese de cuenta en un banco, la cade- manipulaciones y fraudes. En la
PIN no se compone de 4 dígitos, na de bloques es pública: cual- tercera sección veremos que hay
sino que es mucho más largo. quiera puede acceder a ella. Lo otras propiedades del Bitcóin
Tiene ¡77 dígitos! Para hacerlo que no contiene la cadena, sin que contribuyen a evitarlos.
más «fácil», este número suele embargo, son los nombres de los
representarse con una cadena propietarios de las direcciones de Observación 2. Dado que el
de caracteres, similar a una di- Bitcóin almacenadas en ella (8). Bitcóin es un sistema que funcio-
rección de Bitcóin. He aquí un na sin terceros, las tenencias de
ejemplo de una clave privada de Observación 1. Mucha gente bitcoines no están garantizadas.
Bitcóin (6): cree que, puesto que la cadena Todo lo que necesita un ladrón
de bloques solo contiene direc- para robar es acceder a tu mo-
873D79C6D87DC0FB6A5778633389. ciones de Bitcóin, es una forma nedero (la dirección de Bitcóin y
de pago anónima. No es exacto. la clave privada). En esto se dife-
Conjuntamente, la dirección y Los informáticos han demostrado rencia de las tarjetas de crédito o
la clave privada forman el mone- que, a través de un análisis minu- las cuentas bancarias, que suelen
dero de Bitcóin. Obsérvese que cioso de la cadena y triangulando incluir cierta garantía frente a
en la terminología del Bitcóin no su información con otras fuen- robos.
se emplea el término «cuenta», tes, es posible identificar algunos
sino «dirección» (o «monedero»). usuarios (véase Androulaki et al., Aún más importante, si un
Ya estamos listos para empezar: 2013).  usuario pierde su clave privada
los usuarios tienen números de de Bitcóin, no existe forma algu-
cuenta (la dirección de Bitcóin) Para conocer el saldo de una na de recuperarla. Los bitcoines
y un PIN (la clave privada de dirección tenemos que anali- guardados en el monedero aso-
Bitcóin) que les permiten gastar zar la totalidad de la cadena en ciado se perderían para siempre.
o recibir bitcoines. A diferencia busca de dicha dirección, y el Se cree que unos cuatro millones
de las tarjetas de débito, es po- saldo es simplemente el resul- de bitcoines se han perdido así
sible tener un número práctica- tado de la suma de todas las desde 2008 (10). Eso no ocurre
mente ilimitado de monederos transacciones de entrada menos con las cuentas bancarias. Una
de Bitcóin. Se puede crear un la suma de todas las transaccio- persona que pierde el PIN de su
nuevo monedero Bitcóin para nes de salida (no necesitamos tarjeta de crédito (o su número
cada transacción. Pero, si no hay conocer la clave privada asocia- de cuenta) puede pedir al banco
bancos, ¿cómo se almacenan da a dicha dirección). Existen que emita un nuevo PIN una
los bitcoines? La respuesta está una serie de webs que lo hacen vez que acredite su identidad
en una de las palabras que úl- por lo que no es necesario des- (p. ej., mostrando su pasaporte).
timamente circula de boca en cargar la cadena entera y hacer
boca: el blockchain, o cadena de una búsqueda. Las mismas webs Así es como se almacenan
bloques. también ofrecen herramientas los bitcoines. ¿Pero cómo se
para enviar fácilmente bitcoines consiguen? La manera más fre-
Para empezar, el blockchain de una dirección a otra. cuente de conseguir bitcoines es
del Bitcóin es un fichero infor- comprarlos pagando con alguna
mático (7). Más exactamente, es Hay decenas de miles de or- moneda de curso legal, como
un libro-registro que contiene la denadores en el mundo con una euros o dólares. Existen webs
historia completa de todas las copia de la cadena mantenidos —llamadas mercados o exchan-

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ges— creadas con ese fin (11). un mensaje a la red Bitcóin a que la firma se ha generado me-
Una vez que has comprado través de Internet (12). Simplifi- diante la clave privada asociada
bitcoines, le ordenas al merca- cando un poco, podemos decir a la dirección: ¡sin necesidad de
do que los envíe a tu cuenta de que dicho mensaje contiene: conocer dicha clave privada! En
Bitcóin… y ¡ya está! Otra manera otras palabras, la firma permite
de conseguir bitcoines es realizar – La dirección del remitente. al minero autenticar al remiten-
una venta y cobrar el precio en te, es decir, cerciorarse de que
bitcoines. Existe una tercera vía de – La dirección del destinata- el remitente está en posesión
adquirir bitcoines: minarlos. rio. de la clave privada asociada a la
dirección del remitente (y, por
– La cantidad de Bitcóins a tanto, probablemente es el pro-
2. Minería transferir. pietario de esa dirección)  (13).
El hecho de que la firma se ge-
En el sistema Bitcóin, la mi- – Las comisiones que el re- nere utilizando no solo la clave
nería es una actividad que en- mitente pagará al minero privada sino también el mensa-
traña dos vertientes: procesar que procese la transacción. je implica que la firma cambia
transacciones y generar nuevos La cantidad de la comi- con cada transacción. Por tanto,
bitcoines. Por cada bloque aña- sión la decide el remitente cualquier transacción que reutili-
dido a la cadena, hay un mine- (puede ser cero). ce una firma de una transacción
ro que fue el primero en cons- anterior será inmediatamente
truir ese bloque y enviárselo a – Una «firma» del remitente. rechazada por los mineros como
todos los demás mineros con el fraudulenta.
mensaje: «por favor, añade este Los mineros observan las
nuevo bloque a la cadena». Uno transacciones que aún no han Una vez que el minero haya
de los aspectos clave del Bitcóin sido procesadas (es decir, que verificado las transacciones y las
es que existe competencia entre no están en la cadena) y pueden haya incluido en su bloque, aña-
los mineros para ser quien cons- elegir qué transacciones incluir dirá una nueva transacción espe-
truya el siguiente bloque. Cada en el bloque que propondrán. cial que consiste en asignarse a
vez que un bloque es añadido Aquí es donde entran en juego sí mismo la recompensa del blo-
a la cadena, se crean nuevos las comisiones: un minero estará que: bitcoines de nueva creación
bitcoines, que constituyen lo más interesado en procesar tran- (en una cantidad que se especi-
que se denomina la recompensa sacciones que conlleven comisio- fica en el protocolo Bitcóin). Casi
otorgada al minero por crear nes más elevadas. tenemos un bloque listo para ser
el bloque. Dicho minero tam- agregado a la cadena. Lo que
bién cobra todas las comisiones Por cada transacción seleccio- falta es un número, necesario
de transacción asociadas a las nada, el minero, que posee una para «emparejar» el nuevo blo-
transacciones integrantes del copia de la cadena, comprueba que con la cadena, una opera-
bloque. primero si la transacción es váli- ción semejante a hacer coincidir
da. Para ello, el minero verifica si dos piezas en un rompecabezas:
Debido a que existe compe- la dirección del remitente tiene el el nuevo bloque debe ser «com-
tencia, crear un bloque de tran- saldo de bitcoines que pretende patible» con la cadena, pues de
sacciones no es una tarea sen- enviar mediante el análisis de otro modo los demás mineros
cilla: no basta simplemente con la cadena y la comprobación rehusarán añadir el bloque a sus
crear una lista de transacciones y de que esa dirección ha recibi- copias de la cadena.
enviársela a los demás mineros. do los bitcoines en el pasado y
En esta sección explicamos qué no los ha gastado aún. El mine- Dicho número es una solución
deben hacer los mineros para ro también se asegura de que a un difícil problema numérico
construir un bloque. La sección el remitente sea el propietario que no puede resolverse por ha-
tercera se centra en la compe- de la dirección desde la que se bilidad (14). La única manera de
tencia: cómo funciona y por qué transferirán los bitcoines. Aquí es resolverlo es por prueba y error:
constituye un elemento necesa- donde la «firma» tiene relevan- intentar todos los números posi-
rio del sistema Bitcóin. cia. La firma se genera utilizando bles, uno tras otro, hasta que se
la clave privada y el mensaje. da con el correcto (veremos en
Enviar bitcoines a una direc- Las herramientas criptográficas la siguiente sección por qué es
ción de Bitcóin consiste en enviar son brillantes: permiten verificar difícil). Ese problema depende de

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la información contenida en la que contiene transacciones au- dos, aproximadamente cada


actual cadena y en el (potencial) torizadas y que la solución es co- cuatro años. En 2018, la recom-
nuevo bloque. Conocer la solu- rrecta). Si al comienzo todos los pensa es de 12,5 bitcoines y se
ción correspondiente al bloque mineros tenían la misma copia espera que disminuya hasta 6,25
anterior no ayuda a encontrar la de la cadena y todos añaden el bitcoines en torno a mayo de
solución del siguiente bloque. El mismo bloque, todos terminarán 2020. Alrededor de mayo de
problema es difícil, pero una vez teniendo la misma nueva versión 2140, la recompensa caerá a 0.
que se encuentra la solución, es de la cadena. Después de esa fecha, no se po-
muy fácil comprobar que efecti- drán crear más bitcoines y la única
vamente es el número correcto. Un aspecto importante de fuente de ingresos para los mine-
En términos muy sencillos, es la minería de bloques es el si- ros serán las comisiones por tran-
como dar con la raíz cuadrada guiente. Supongamos que una sacción, es decir, la cantidad que
de una cifra de muchos dígi- minera, llamémosla Alicia, es- los usuarios paguen a los mineros
tos utilizando una calculadora taba trabajando en un bloque por procesar sus transacciones.
que solo realiza multiplicaciones. (es decir, buscando la solución
Lleva tiempo encontrar manual- del problema) cuando un nuevo
mente la raíz cuadrada de, diga- bloque es anunciado y añadido III. EL JUEGO DEL BITCÓIN
mos, 1.619.220.498.932.521, a la cadena. Esto significa que
pero es muy fácil comprobar que Alicia ha perdido la pugna, y La minería consume electrici-
40.239.539 es la solución. De debe comenzar nuevamente de dad y requiere invertir en potencia
forma análoga, aunque resolver cero —buscando una solución al de computación. Recientemente,
el cubo de Rubik es difícil, com- siguiente nuevo bloque—. Esto tanto el consumo de electricidad
probar que ha sido resuelto es es así por dos motivos. Primero, como la inversión requerida han
muy fácil. La idea de que un blo- el bloque recién añadido puede registrado un aumento significa-
que de transacciones solo pueda contener algunas transacciones tivo. Los ordenadores especializa-
añadirse a la cadena después de que Alicia estaba tratando de dos para minería cuestan varios
que un minero haya encontrado procesar. De modo que Alicia miles de dólares. Y a finales de
una solución a un difícil proble- tendría que actualizar la lista de 2017, se estimaba que la minería
ma se denomina proof-of-work transacciones que desea proce- de Bitcóin consumía tanta ener-
(prueba de trabajo). sar. Segundo, y más importan- gía como Dinamarca (15). ¿Por
te, como hemos explicado más qué sucede esto?
Dado que un minero no tiene arriba, el problema que Alicia
más opción que probar la mayor tiene que resolver depende de La explicación es que a los
cantidad de números hasta dar la cadena. Dado que la cadena mineros les compensa. Sus in-
con el correcto, encontrar la so- ha cambiado (se ha añadido un centivos reflejan la naturaleza
lución lleva tiempo. El Bitcóin bloque) el problema sobre el que competitiva de la minería. Puesto
está diseñado de modo que, Alicia estaba trabajando ya no que solo el primer minero en
de media, encontrar la solución es el correcto. Por tanto, los es- encontrar la solución consigue
lleva a uno de los mineros de la fuerzos de Alicia por encontrar la la recompensa de nuevos bitcoi-
red unos diez minutos. Algunas solución a su antiguo problema nes y las comisiones, le interesa
veces tardará solo unos segundos ya no sirven de nada. invertir en más potencia com-
(si el minero tuvo suerte), y en putacional para ser más rápido
otras llevará veinte o treinta mi- Cada vez que se añade un que los demás. Esto empuja a
nutos. Pero la media es de diez bloque a la cadena, el minero su vez a los otros mineros a in-
minutos. ganador obtiene una recom- vertir para ser aún más rápidos.
pensa además de las comisio- El propio diseño del «juego» (es
Una vez que un minero ha nes asignadas a las transacciones decir, el ganador se lleva todo el
encontrado la solución al proble- procesadas. Esta recompensa se premio) conduce a una escalada
ma numérico, el bloque está listo compone de nuevos bitcoines, armamentista entre los mineros,
para enviarse a los demás mine- creados ex nihilo (de la nada). exacerbada cada vez que el pre-
ros. Si el minero es el primero en Esta es la única fuente de nue- cio del Bitcóin aumenta. A finales
anunciar la creación de un nuevo vos bitcoines. En el momento de de 2017 el valor de un bitcoin
bloque, los demás mineros aña- crearse el sistema, la recompensa ascendía aproximadamente a
dirán el bloque a su copia de la era de 50 bitcoines. Por diseño, 16.000 dólares, y la recompensa
cadena (una vez comprobado la recompensa se divide entre por minar era de unos 200.000

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dólares. Con cifras tan elevadas, la cadena, pero no pueden borrar el de Alicia (17).  ¿Qué ocurriría
la recompensa potencial hace o reescribir bloques. Lo que Zoe en este caso? Consideremos el
que merezca la pena invertir en necesitaría hacer es convencer a caso de una minera, Carol, que
un ordenador potente. los demás mineros de que tienen recibe antes el bloque de Alicia.
una copia inexacta de la cadena y Después de comprobar la validez
El resultado es que hay cada que la copia exacta es la que ella del bloque, lo añadirá a su copia
vez más mineros, con equipos construyó (que coincide perfecta- de la cadena. Unos pocos segun-
más potentes, que consumen mente con la verdadera salvo por dos después, recibe el bloque
cada vez más energía. De forma el hecho de que no contiene su de Bob. La solución de Bob se
interesante, la mayor parte transacción). obtuvo para la cadena previa a
de este esfuerzo, esta inversión y añadirle el bloque de Alicia; una
este consumo energético se des- vez añadido éste, el bloque de
perdicia. Varios miles de mineros 1. Bifurcaciones Bob (con su solución al problema
consumen energía en busca de numérico) deja de ser compatible,
una solución al problema numé- Pero, un momento: ¿por qué como sucede cuando dos piezas
rico, pero solo uno logrará ser iban a aceptar los otros mineros de un rompecabezas no encajan.
quien inicie el próximo bloque. sustituir una cadena por otra? Así pues, Carol rehúsa añadir el
Ninguno de los cálculos realiza- Por puro diseño, el Bitcóin no bloque de Bob a la cadena.
dos por los demás mineros en- funcionaría si ello no fuera po-
trará en la cadena. Si la cuestión sible. La razón es que, a veces, Al mismo tiempo hay otro mine-
se redujese a registrar transac- tener dos (o más) versiones dife- ro, Denis, que se encuentra con una
ciones en la cadena, podría con- rentes de la cadena es inevitable. situación simétrica. Recibió primero
seguirse con un uso de recursos He aquí el porqué. el bloque de Bob y lo añadió a su
mucho menor. ¿Tiene sentido, o copia de la cadena. Cuando llega
se trata de un fallo en el sistema Puede suceder que dos mi- el bloque de Alicia unos segun-
que debe ser arreglado? neros, digamos, Alicia y Bob, en- dos después, Denis lo encontrará
cuentren la solución para el blo- inválido y lo rechazará. Así, ahora
Lo cierto es que, dentro del que que están procesando casi al tenemos dos copias competidoras
sistema Bitcóin, este esfuerzo «bal- mismo tiempo. También, dado de la cadena: una con el bloque de
dío» en computación desempeña que depende de cada minero se- Alicia y otra con el bloque de Bob.
un papel importante en la segu- leccionar las transacciones que El gráfico 1 ilustra esta situación.
ridad del sistema. Todos los cál- procesa, es muy probable que el
culos realizados por los mineros bloque de Alicia y el de Bob no sean En el ejemplo que se muestra
«perdedores» hacen que aumente idénticos; esto es, que no conten- en el gráfico 1, la cadena origi-
el coste de ganarse el derecho a gan las mismas transacciones. nal acaba con los bloques 4429,
añadir un nuevo bloque a la ca- 4430 y 4431, siendo el bloque
dena, lo que evita el doble gasto. Puesto que las comunicacio- 4431 el último bloque añadido a
Para demostrarlo, imaginemos la nes en Internet no son instantá- la cadena. Podemos ver que los
siguiente situación. Zoe compra neas, algunos mineros recibirán bloques encajan unos con otros
una bicicleta con sus bitcoines. el bloque de Alicia antes que el como en un rompecabezas. Las
Para ello, envía bitcoines al vende- de Bob, mientras que otros mine- formas de los bloques en el gráfi-
dor y a cambio este le entrega la ros recibirán antes el de Bob que co reflejan el hecho de que la so-
bicicleta. Por tanto, la transferen-
cia de bitcoines desde la dirección
de Zoe a la del vendedor aparecerá GRÁFICO 1
en la cadena. Supongamos ahora DOS CADENAS COMPETIDORAS
que Zoe no es honrada y pretende
recuperar sus bitcoines sin devol-
ver la bicicleta al vendedor. Para
hacerlo, necesitaría borrar la tran-
sacción de la cadena (16). Modifi-
car esto en su cadena no será su-
ficiente, habida cuenta del diseño
del Bitcóin: los otros mineros solo
añaden bloques a sus copias de

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lución del problema numérico es La convención en el sistema 2. (Difícil) Reconstruir el blo-


lo que hace compatible al bloque Bitcóin es que los mineros siem- que sin su transacción (y,
con la cadena (recuérdese que el pre se enfocan en la cadena más de esa forma, resolver el
problema depende tanto de la larga. Esto garantiza que a largo problema numérico de
cadena como del bloque que se plazo exista consenso sobre cuál nuevo).
está procesando). es la cadena «verdadera». Por
tanto, la cadena más larga será 3. (Extremadamente difícil)
Ambos bloques, el de Alicia y la ganadora, y la otra versión Añadir los bloques que
el de Bob, pueden ser añadidos a de la cadena quedará huérfana. vinieron más tarde (re-
la cadena, ya que la solución que solviendo el problema nu-
encontraron hace a su blo- Observación 3. Una transac- mérico para cada uno de
que compatible con la cadena ción que aparece en una versión ellos) y ser lo bastante rápi-
original. Pero una vez que se huérfana de la cadena pero no da para que la cadena que
ha añadido el bloque de Alicia, en la versión «ganadora» de la construya supere en lon-
no podemos añadir el bloque cadena no se pierde. Para los gitud a la cadena original
propuesto por Bob: ya no en- mineros que trabajan en esta (y así los demás mineros
caja con la nueva cadena (la de última cadena, dicha transacción opten por trabajar sobre
Carol). Algo similar sucede si sigue estando en el pool de tran- su cadena).
en lugar de añadir el bloque de sacciones aún no procesadas.
Alicia añadimos el de Bob. Si El punto 3 es lo que hace del
queremos añadir el bloque de Dado que la cadena en oca- Bitcóin un sistema muy difícil
Alicia al final de la cadena siones puede bifurcarse, la ma- y costoso de hackear. Duran-
de Denis, necesitamos encontrar yoría de la gente esperará algu- te el tiempo que Zoe constru-
una nueva solución de modo que nos bloques antes de considerar ye bloques en su versión de la
la parte izquierda del bloque de que una transacción ha quedado cadena, los demás mineros no
Alicia encaje con la parte dere- registrada en la cadena. Si yo re- permanecen de brazos cruzados.
cha del bloque de Bob (18). cibiese bitcoines y esa transac- Siguen trabajando en la cadena
ción estuviera almacenada en principal. Lo que determina la
En la jerga de Bitcóin, cuando el último bloque en ser añadi- probabilidad de que su ataque
hay dos o más cadenas compe- do a la cadena, casi todas las triunfe es su cuota de potencia
tidoras, se dice que la cadena se contrapartidas rechazarían mis de computación respecto a la
ha bifurcado (forked). Sucede bitcoines si intentase gastarlos potencia de computación total
más o menos una vez a la se- inmediatamente. Solo aceptarían de todos los mineros de Bitcóin.
mana. ¿Qué ocurre entonces? mis bitcoines si apareciesen en Por ejemplo, si existen 10.000
Obviamente, Alicia intentará el sexto, séptimo u octavo,… mineros, todos con el mismo
añadir un bloque a la cadena de bloque anterior al último (lo ha- equipo de minería, cada minero
Carol. No tiene interés alguno bitual es esperar al menos seis tiene un 0,01 por 100 de poten-
en la cadena de Denis porque bloques, es decir, en torno a una cia de computación.
la recompensa de Alicia aparece hora tras haberse procesado la
en la cadena de Carol, pero no en transacción). Así pues, los pagos Si Zoe posee una cuota pe-
la versión de la cadena que tiene en bitcoines no son completa- queña de la potencia computa-
Denis. Lo mismo le ocurre a Bob, mente instantáneos. cional total, es extremadamen-
quien trabajará sobre la cadena te improbable que sea capaz
de Denis. A los demás mine- de resolver varios problemas a
ros, les será indiferente. Algunos 2. Reescribiendo la historia mayor velocidad que el resto
trabajarán sobre la cadena de de mineros. Una mayor cuota de
Carol y otros sobre la de Denis. Volvamos a nuestro caso ini- potencia aumentará las probabi-
Dado que el tiempo necesario cial: Zoe se compró una bicicleta lidades de éxito. Y llegar a reunir
para encontrar la solución del que pagó con bitcoines y desea el 50 por 100 de la potencia de
siguiente bloque nunca es exac- «borrar» su pago. Para ello nece- computación le garantiza que
tamente diez minutos, tarde o sita dar los siguientes pasos: conseguirá construir una cade-
temprano una de las dos versio- na competidora más larga (19).
nes de la cadena (la de Carol o 1. (Fácil) Localizar el bloque Pero semejante potencia compu-
la de Denis) será más larga, es en el que se encuentra la tacional es muy cara de adquirir y
decir, constará de más bloques. transacción. de operar: ¡equivaldría a pagar la

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BITCÓIN: ¿UNA REVOLUCIÓN?

factura de electricidad de media que cada diez minutos. Esta ca- 999 perdedores, con lo que el
Dinamarca! Nótese que técnica- racterística es subyacente al pro- esfuerzo de computación que se
mente no es imposible falsear tocolo Bitcóin. La media de diez gasta en vano es mucho mayor.
o reescribir transacciones. Sim- minutos se obtiene ajustando la Pero cuantos más «perdedores»
plemente, es improbable y muy dificultad del problema a resol- haya, más difícil es el problema
costoso. Así pues, a los atacantes ver. Si no se ajustara la dificultad a resolver, y por tanto más difícil
potenciales no les sale rentable. del problema, un mayor número es atacar el sistema, y más segu-
de mineros con mayor potencia de ro es el Bitcóin. Esta es la razón
El mecanismo de seguridad computación encontrarían so- de que la energía desperdiciada
de Bitcóin tiene dos propiedades luciones a los problemas, y mi- (por los mineros que pierden la
interesantes que podrían pare- narían nuevos bitcoines más rá- competición) sea un elemento
cer contraintuitivas. Primero, la pido. Es lo mismo que sucede crucial del sistema Bitcóin.
existencia de un gran número de cuando, por ejemplo, extravías
mineros «perdedores» que ven las llaves de casa. Cuanta más Esto nos lleva a la segunda
«desperdiciado» su esfuerzo de gente haya buscándolas, antes propiedad del mecanismo del
computación hace al Bitcóin más las encontrarán. A fin de man- Bitcóin: cuando el precio del Bitcóin
seguro frente a ataques. Segun- tener el ritmo de producción aumenta, se hace incluso más im-
do, cuando el precio del Bitcóin de nuevos bitcoines estable (de probable y más costoso reescribir
aumenta, también se refuerza la media), el protocolo Bitcóin ajus- la historia de la cadena. Un Bitcóin
seguridad del sistema. Para com- ta periódicamente la dificultad más caro significa una recompen-
prender el primer punto, compa- de minarlos. Como consecuen- sa más valiosa por minar, y así
remos los siguientes dos esce- cia, la dificultad del problema más mineros verán rentable in-
narios en los que un atacante (a depende del número total de vertir en más potencia de compu-
quien hemos denominado Zoe) mineros (es decir, la potencia tación para participar en la com-
está construyendo una versión de computación total dedicada petención para encontrar los nue-
diferente de la cadena: a la minería). vos bitcoines. Esto incrementa
la potencia computacional total
– Escenario A: Además del Entonces, ¿cuál es la diferen- destinada a minería (y también el
atacante, hay 10 mineros cia entre el escenario A y el B consumo total de energía relacio-
honrados (es decir, mine- para nuestro atacante? Como en nado con la minería), y, por ende,
ros trabajando en la ver- el escenario B existe más poten- la dificultad de los problemas a
dadera cadena). Es decir, cia computacional destinada a la resolver. Ahora bien, esto sig-
solo existen 11 mineros en minería, el problema es mucho nifica que, o bien la proporción
la red Bitcóin. más difícil. Esto significa que de la potencia de computación
para el atacante, que trabaja del atacante disminuye, lo que
– Escenario B: Además del aisladamente en su versión de hace disminuir paralelamente su
atacante, hay 1.000 mine- la cadena, encontrar soluciones probabilidad de éxito, o bien se
ros honrados (es decir, hay a los problemas en el escenario obliga al atacante a adquirir y
1.001 mineros en total). B le llevará mucho más tiem- operar más potencia de compu-
po que en el escenario A. Y por tación para mantener su cuota
Por simplicidad, asumimos consiguiente, bajo el escenario de potencia computacional, lo
que cada minero en cada es- B, tiene muchas menos probabi- que es caro.
cenario está equipado con una lidades de éxito en su intento de
computadora idéntica, esto es, construir una cadena competi- La posibilidad de obtener la
todos tienen la misma potencia dora más larga. recompensa del bloque implica
de computación nominal. que siempre habrá otros mu-
En ambos escenarios, por chos mineros, y añadir un nuevo
En cada escenario A y B, la cada bloque solo hay un mi- bloque solo podrá hacerse tras
versión honrada de la cadena nero que gana la competición, cálculos intensivos. Esto hace
crecerá aproximadamente a la más o menos cada diez minutos. también que crear cadenas alter-
misma velocidad, tanto si el Pero lo que importa es que en nativas sea igual de caro, y, por
atacante construye su propia el escenario A hay solo nueve tanto, que resulte virtualmente
versión de la cadena como si «perdedores» que desperdicien imposible que la reescritura de la
continúa trabajando en la cade- su esfuerzo de computación, historia triunfe y, al mismo tiem-
na honrada —de media, un blo- mientras en el escenario B hay po, sea rentable. Por tanto, Zoe

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se queda con la bicicleta y no cero de confianza. En el sistema Si comprar hoy una bicicleta
intenta recuperar sus bitcoines… Bitcóin, este consumo desperdi- cuesta 100 dólares, pero maña-
ciado no es un fallo, sino un ele- na cuesta 1.000 dólares y pasa-
mento crucial que contribuye a do mañana solo 20 dólares, el
3. Seguridad frente a energía su buen funcionamiento. Cabe comercio con ella será menos
desperdiciada mencionar, no obstante, que la apetecible. A los compradores
comunidad científica está bus- les preocupará haber pagado
Como ya hemos visto, hay cando mecanismos de consenso en exceso, y a los comerciantes
dos tipos de bifurcaciones: ac- alternativos que reporten simi- le preocupará que para cuan-
cidentales y deliberadas. Las bi- lar seguridad sin un tercero de do utilicen el dinero que reci-
furcaciones accidentales son una confianza, pero sin el consumo ban, su poder adquisitivo habrá
parte natural del sistema Bitcóin. desperdiciado de energía. Hasta la caído de forma significativa.
Surgen como consecuencia del fecha, ninguno de los mecanismos Una solución sería elevar el pre-
hecho de que Bitcóin es un sis- de consenso alternativos propues- cio, pero eso desincentivaría a
tema distribuido, y del meca- tos ha mostrado la fiabilidad del los compradores. En muchos
nismo de consenso que Bitcóin concepto de «prueba de trabajo» países, los precios de los bie-
usa —prueba de trabajo— para (llamado proof-of-work, en inglés) nes y servicios fluctúan a lo
garantizar la consistencia de este del Bitcóin. largo del tiempo (habitualmen-
libro-registro distribuido. Cuan- te debido a la inflación), pero
do por accidente aparecen múl- IV. ¿ES EL BITCÓIN ÚTIL son relativamente estables de
tiples cadenas, todos desean que COMO MONEDA? un día para otro. ¿Qué ocurre
la multiplicidad se resuelva lo con los bitcoines? El gráfico 2
antes posible. La regla de «seguir El Bitcóin se creó con la pre- muestra un día típico en la coti-
la cadena más larga» cumple tensión de constituir una nueva zación del Bitcóin. La diferencia
esta finalidad, pues permite con moneda. Pero ¿es realmente útil entre el precio más bajo (unos
fluidez que todos los mineros se como moneda? La función cru- 14.336 dólares) y el más alto
coordinen en una de las ramas cial del dinero es servir como (unos 18.353 dólares) supo-
de la bifurcación. medio de pago. Hay muchas con- ne aproximadamente un ¡28
diciones que un medio de pago por 100! Evidentemente, hay
Pero en el caso de las bifurca- debe cumplir para ser útil (20). muchos días en los que el pre-
ciones deliberadas, tal regla de Una es la de mantener su valor cio del Bitcóin no registra una
coordinación no es suficiente, de una transacción a la siguien- variación tan drástica como
pues el atacante podría tener la te. Si una «moneda» experimenta la del gráfico 2, aunque hay
tentación de generar una cadena hiperinflación o alta volatilidad unanimidad en que su precio
más larga a base de transaccio- en su valor, no cumple realmente es muy inestable. Esto puede
nes fraudulentas. El hecho de el requisito para ser un medio de desanimar a mucha gente a
que las bifurcaciones puedan pago útil. utilizarlo como medio de pago.
ser inocuas podría ayudar a un
atacante a ofrecer una histo-
ria alternativa sin ser detectado GRÁFICO 2
como tal. La costosa minería, sin PRECIO DEL BITCÓIN (8 DE DICIEMBRE DE 2017)
embargo, hace que los intentos
de generar tales bifurcaciones
deliberadas tengan escasas pro- 18.000
babilidades de triunfar y salgan
Precio (dólares EE.UU.)

muy caros, por lo que no resulta- 17.000


rá rentable para el atacante.
16.000
Así, aunque la minería consu-
me enormes cantidades de ener- 15.000
gía, y hay quien podría pensar
que la mayoría de dicho gasto es 14.000

un «desperdicio», debería verse 00:00 04:00 08:00 12:00 16:00 20:00 00:00
como el precio a pagar por la se- Fuente: coinmarketcap.com
guridad del sistema sin un ter-

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BITCÓIN: ¿UNA REVOLUCIÓN?

Otra razón es que, por ahora, utilizar Bitcóin en lugar de las cas útiles para los habitantes de
utilizar bitcoines no es tan fácil alternativas disponibles en el trá- países sujetos a férreos controles
como usar una tarjeta de crédito fico comercial. Para ellos, la ven- de cambios o riesgo de injerencia
o los sistemas de pago insta- taja que únicamente el Bitcóin gubernamental en las cuentas
lados en los teléfonos móviles. les confiere supera el riesgo de bancarias; p. ej., casos en los que
Además, los usuarios potenciales la volatilidad en su valor, la inco- el gobierno limita la cantidad de
afirman a menudo que los mé- modidad de la interfaz y el coste reintegros diarios o semanales
todos de pago existentes satis- de unas mayores comisiones. El que pueden realizarse, o cuando
facen sus necesidades, y que no tráfico ilegal (drogas, armas), el el gobierno puede confiscar parte
encuentran ningún motivo para juego o la evasión fiscal fueron de los saldos depositados en las
adoptar uno nuevo (21). las primeras áreas en las que cuentas. Además, pese a la eleva-
asistimos a un uso más frecuente da volatilidad, Bitcóin puede ser
También existe una razón téc- de bitcoines. El relativo anonima- preferido frente a monedas con
nica que podría limitar la adop- to del Bitcóin y su velocidad lo muy alta inflación. Para los habi-
ción generalizada del Bitcóin. hacen atractivo a los ojos de las tantes de países como Venezuela
Recuérdese que en el Bitcóin las personas involucradas en dichas o Zimbabue, el Bitcóin puede
transacciones se procesan en blo- actividades (24). resultar muy atractivo.
ques, a una velocidad de un
bloque cada diez minutos. Por la Hay algunos nichos de activi- Ahora bien, y a pesar de los
forma en que está diseñado, un dad legal que utilizan el Bitcóin, pocos nichos citados, tras ocho
bloque en la cadena no puede como la aviación privada. En años de existencia, el Bitcóin no
superar un determinado tamaño, ellos, la relativa privacidad, unida se ha convertido en un medio de
lo que limita seriamente el número a la elevada cuantía de las tran- pago popular. Alguien podría
de transacciones que pueden pro- sacciones, hacen al Bitcóin atrac- deducir que ello es el punto final
cesarse por la red de Bitcóin: como tivo tanto para los comerciantes de la historia del Bitcóin. Nada
máximo siete transacciones por como para los compradores: los más lejos de la realidad.
segundo. En comparación, VISA compradores consiguen más
procesa de media miles de tran- privacidad y no están constre-
sacciones por segundo, pudiendo ñidos por límites de crédito en V. ¿QUÉ SERÁ LO PRÓXIMO?
llegar a asumir hasta 56.000 tran- las tarjetas; los comerciantes
sacciones por segundo (lo que reciben el dinero más rápido que La «revolución del Bitcóin»
equivale a casi 15.000 millones de a través de la tarjetas de crédito no se detiene con la creación del
transacciones al día!) (22). o de una transferencia bancaria, Bitcóin. La historia no ha hecho
y se ahorran las comisiones que más que comenzar. Bitcóin abrió
En 2017, en múltiples ocasio- cobran los emisores de las tar- la puerta a un amplio abanico de
nes, la demanda de transacciones jetas de crédito. Obsérvese que innovaciones e ideas, que pue-
en Bitcóin superó la capacidad del en el caso de una transacción den dividirse en dos categorías,
sistema. En tales casos, el proce- de varios miles de dólares, la criptomonedas y aplicaciones no
samiento de transacciones puede comisión de la tarjeta de crédito monetarias.
demorarse significativamente. puede superar los 30 dólares;
Los usuarios pueden lograr que no es así para los comerciantes
sus transacciones se procesen e que realizan un gran número 1. Mejorando el Bitcóin:
incluyan en la cadena con mayor de transacciones individuales de criptomonedas rivales
rapidez ofreciendo mayores co- pequeña cuantía. Esta asimetría
misiones a los mineros. De ese procede del hecho interesante Cuando se habla de cripto-
modo, hacia finales de 2017, de que las comisiones de las monedas, casi todo el mundo
se llegaron a pagar comisiones tarjetas de crédito se basan en el piensa en Bitcóin, y la mayoría
Bitcóin de hasta 30 dólares por valor de las transacciones, pero de la gente piensa que ésta es la
transacción (23). En el caso de las comisiones Bitcóin se basan única criptomoneda que existe.
la mayoría de transacciones, esa solamente en la urgencia del Pero no lo es. A finales de 2017,
cifra supera la que se cobra por usuario. había más de mil criptomonedas
pagar con tarjeta de crédito. diferentes cotizadas en los mer-
La privacidad relativa y la cados digitales, es decir, estas
No obstante, hay ciertos casos naturaleza descentralizada de criptomonedas podían comprar-
en que la gente puede preferir Bitcóin constituyen característi- se o venderse a cambio de otras

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monedas, como el dólar o el pitalizaciones de mercado muy a la segunda manera en que una
euro (si bien muchas de ellas solo escasas. criptomoneda podría llegar a
son canjeables por bitcoines). convertirse en un medio de pago
La mayoría de estas monedas Sin embargo, la posibilidad de uso generalizado; que surja
tienen un precio muy bajo, tanto de alterar el código abierto de otra criptomoneda, mejorada,
que la capitalización total de Bitcóin dio lugar al desarrollo que sea capaz de procesar ma-
mercado (esto es, el valor del de criptomonedas con una mo- yores volúmenes de transaccio-
total de monedas en circulación) tivación diferente: la de mejorar nes y desbanque en adopción a
asciende a tan solo unos miles el Bitcóin. Bitcóin, convirtiéndose en domi-
de dólares. En comparación, la nante en el mercado.
capitalización de mercado del Como se ha explicado en la
Bitcóin a 31 de diciembre de sección cuarta, el Bitcóin presen- Otro problema del Bitcóin
2017 rondaba los 240.000 mi- ta una serie de carencias. Por su es que el número total de mo-
llones de dólares! En dicha fecha diseño, puede procesar un máxi- nedas que se pueden minar al
existían algo menos de 40 cripto- mo de siete transacciones por cabo del tiempo es fijo. A largo
monedas con una capitalización segundo. Por tanto, si alguna plazo, esto creará dinámicas de-
de mercado superior a 1.000 mi- criptomoneda llegara un día a flacionistas, es decir, en lugar de
llones de dólares cada una. Las convertirse en un medio de pago que los precios suban (inflación),
principales criptomonedas por utilizado popularmente, no sería los precios disminuirán. Una ba-
capitalización, al margen de el Bitcóin tal como lo conocemos jada puntual y no recurrente de
Bitcóin, son ripple, ethereum hoy. Existen dos formas posibles los precios, como en el black
y Bitcóin Cash. Al igual que el de arreglar esto. La primera es friday, es bien recibida por los
Bitcóin, estas criptomonedas son que el Bitcóin evolucione y su consumidores, pero no lo es si
muy volátiles. Por ejemplo, lite- software se actualice de manera dicho descenso es persistente.
coin, otra criptomoneda, tenía que permita un mayor flujo de Para demostrarlo, imaginemos
una capitalización cercana a los transacciones. El problema es que tenemos que pagar una
20.000 millones de dólares el que ahí radica precisamente la hipoteca con una cuota de, di-
19 de diciembre de 2017, pero innovación de Bitcóin; en su ca- gamos, 1.000 dólares al mes.
dos semanas más tarde su valor rácter descentralizado. No existe Si los precios caen durante un
descendió hasta casi 14.000 mi- una estructura de gobernanza en período prolongado, también lo
llones de dólares. la que una autoridad o un comi- harán los salarios, mientras que
té tengan la potestad de imple- la cuantía de la cuota mensual
¿Por qué existen tantas cripto- mentar cambios en el protocolo seguirá siendo la misma. Esto
monedas? Hay varias razones. Bitcóin. Para cualquier modifi- significa que la parte de los in-
Una es obvia: la esperanza de cación del protocolo Bitcóin se gresos destinada al pago de la
hacer fortuna de forma rápida. requiere la opinión favorable de hipoteca aumenta. Lo mismo es
Dado el vertiginoso crecimiento una mayoría abrumadora de los aplicable a aquellas empresas
del Bitcóin, hay quien cree que mineros, o incluso la unanimi- que contrajeron un préstamo
puede conseguir captar mucho dad. Esto resulta muy difícil de para financiar sus inversiones.
dinero si crea o identifica dónde llevar a la práctica. En verano Otro efecto de la deflación es
está el «nuevo Bitcóin». Por esta de 2017 un grupo de mineros y que los consumidores aplazan
razón, muchas criptomonedas se usuarios de Bitcóin propusieron todo lo posible sus decisiones
limitaban a ser meras copias de un cambio. Para su adopción se de compra de bienes duraderos
Bitcóin. Bitcóin es un proyecto necesitaba que un 95 por 100 (como una lavadora), especial-
de código abierto. Cualquiera de los mineros lo aceptase. Dicha mente cuando son productos
puede utilizarlo, con o sin cam- mayoría no fue alcanzada, con costosos. Si todo el mundo se
bios. Cualquiera puede lanzar al lo que el protocolo Bitcóin per- comporta de la misma forma, la
mercado una copia que imite a maneció inalterado. Ahora bien, actividad económica se frena.
Bitcóin. Como era de imaginar, un porcentaje significativo de
la mayoría de estas imitaciones mineros implementaron el cam- Muchas de las criptomone-
no tuvieron éxito, y dejando de bio propuesto, lo que dio origen das creadas después del Bitcóin
lado algunos esquemas especu- a una nueva versión de Bitcóin tienden a corregir uno o varios
lativos que inflaron el precio para que denominaron Bitcóin Cash. de los «fallos» de ésta. Por ejem-
lucrarse a costa de los que vi- Existe en paralelo con Bitcóin. Y plo, litecoin es una criptomoneda
nieron detrás, consiguieron ca- esta convivencia paralela apunta que busca procesar transaccio-

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BITCÓIN: ¿UNA REVOLUCIÓN?

nes más rápido que el Bitcóin. nedas al incorporar los contratos Un contrato inteligente puede
Con litecoin, el tiempo medio que inteligentes. parecer una expresión ingeniosa,
se tarda en añadir un bloque a pero el concepto no nació con
la cadena de litecoin es de solo Por «contrato inteligente» el Ethereum. Los pagos auto-
2,5 minutos (frente a los diez mi- (smart contract) se entiende un máticos para domiciliar el pago
nutos de Bitcóin), y los bloques conjunto de instrucciones que se de nuestros recibos, alquileres
están diseñados de tal manera que ejecutan automáticamente cuan- o hipotecas en el banco son, de
litecoin puede procesar hasta do se cumplen ciertas condicio- hecho, contratos inteligentes. La
56 transacciones por segundo nes, impuestas por el usuario. ventaja de los contratos inteli-
(frente a solo siete por segun- Un ejemplo muy sencillo de con- gentes de Ethereum respecto a
do en el caso de Bitcóin). Lite- trato inteligente sería el siguien- los que ofrecen nuestros bancos
coin utiliza también diferentes te. Supongamos dos usuarios, es que pueden diseñarse de la
algoritmos para los problemas Alicia y Bob: Alicia vende su casa manera que queramos. El Bitcóin
numéricos que los mineros deben a Bob. Bob puede pagar a Alicia permitió almacenar contratos in-
resolver, algo originalmente enca- por medio de la red Ethereum, teligentes rudimentarios en la ca-
minado a reducir la cantidad de pero añade en su transacción el dena de bloques. Pero solo con el
energía utilizada en el proceso siguiente contrato inteligente: Ethereum fue posible que dos
de minado (véase, por ejemplo, Alicia recibirá los ether correspon- partes incluyeran en su cadena
Gandal y Halaburda, 2016). Muchas dientes a la transacción solo si, cualquier contrato inteligente
de las criptomonedas existentes (¡y antes de una determinada fecha, susceptible de ser programado.
las de próxima aparición!) com- el Registro de la Propiedad (de Esto se traduce en mayor flexibili-
parten la misma motivación que cuyo mantenimiento se encargan dad y funcionalidad.
inspiró la creación de litecoin: me- las autoridades locales) indica
jorar el diseño de Bitcóin. Y a pesar que el inmueble ha pasado a per- Por supuesto, el atractivo de
de la popularidad actualmente in- tenecer a Bob. En este ejemplo, los contratos inteligentes depen-
contestable del Bitcóin, es posible el contrato inteligente funciona- de de la capacidad de confirmar
que la criptomoneda del futuro independientemente vía terceros
ría así: el programa (es decir, el
no vinculados que determinadas
sea una de las competidoras. contrato inteligente) comprueba
condiciones se han cumplido. En
periódicamente si en el Registro el ejemplo anterior de Alicia y
de la Propiedad Bob consta como Bob, para que los contratos inte-
2. Contratos inteligentes: propietario. Si es así, Alicia recibe ligentes funcionen, las escrituras
el Ethereum y más allá los ether que Bob envió en pago. de propiedad han de estar en
Por supuesto, tal contrato inteli- soporte digital y estar abiertas a
Un salto de gigante en el ám- gente solo es posible si el Registro programas que quieran analizar-
bito de las criptomonedas y de la de la Propiedad tiene habilitada la las. Para los envíos de mercan-
cadena de bloques fue la crea- posibilidad de acceder a él por vía cías por mar, también se precisa
ción de la plataforma Ethereum. remota a través de un programa. que las autoridades portuarias y
El Ethereum fue propuesto a los transportistas registren sus
finales de 2013 por un joven Otra aplicación potencial de actuaciones en bases de datos
programador, Vitalik Buterin. El los contratos inteligentes es el accesibles de forma remota por
desarrollo del Ethereum comen- pago de la tasa de demora en terceros. Los contratos inteligen-
zó poco tiempo después (finan- la industria naval. Cuando un tes como los que hemos descrito
ciado a través de una crowd-sale contenedor llega a su puerto no son todavía ubicuos porque
en el verano de 2014) y su lan- de destino, la llegada es anota- la infraestructura necesaria para
zamiento oficial se produjo el da por las autoridades portua- ellos está aún en una fase inci-
30 de julio de 2015. rias en una base de datos. Esto piente (trackers para los envíos,
puede activar la ejecución de un bases de datos legales accesibles
El sistema Ethereum es similar contrato inteligente que finali- de forma remota, etcétera).
al Bitcóin en muchos aspectos: ce el pago entre el vendedor y
tiene una cadena de bloques y el comprador, lo que incluiría En su fundamento, dichos
mineros, así como una criptomo- la posible penalización a pagar contratos inteligentes no nece-
neda, denominada ether. Ofrece por el vendedor (o la compañía sitan de una solución de cadena
una nueva funcionalidad respec- transportista) en caso de que el de bloques como el Ethereum:
to al Bitcóin y a otras criptomo- contenedor llegue con retraso. una simple base de datos centra-

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lizada también funcionaría. No de la IPO es una tarea costosa, 4. Mirando al futuro:


obstante, la posibilidad de crear ardua y arriesgada. No todas las aplicaciones de la cadena
contratos inteligentes a medida que inician el proceso reciben de bloques
para muchas personas es un fac- eventualmente la autorización
tor decisivo que podría reportar para lanzar la IPO. Para muchas personas, la
significativos ahorros de costes. originalidad del Bitcóin no solo
Las criptomonedas (las «mo- consiste en ofrecer un sistema
nedas») se convirtieron en una descentralizado de dinero. Ven
3. Una funcionalidad alternativa atractiva para algunas potencial en el concepto de una
alternativa de las compañías, al eliminar los trá- cadena de bloques —y en cómo
criptomonedas: las initial mites administrativos y los se mantiene— para usos diferen-
coin offerings requerimientos impuestos a una tes de una criptomoneda. Des-
empresa que salía a Bolsa. Una ICO pués de todo, según parece, una
La actividad de mercado, así es de hecho como un crowdfun- cadena de bloques no es más
como el análisis académico, indi- ding, y en esto se asemeja también que una base de datos.
can que muchas personas están a una IPO. Alguien propone un
adquiriendo bitcoines y otras proyecto y solicita la contribución Técnicamente, la cadena de
criptomonedas exclusivamente de los individuos o inversores. En el bloques de Bitcóin es una base
con fines de inversión, y no por- caso de una IPO, los contribuyen- de datos distribuida y no sujeta
que esperen que un día llegarán tes obtienen acciones de la com- a permisos. ¿Qué significa esto?
a utilizarse de manera generali- pañía. En el crowdfunding, el caso Distribuida significa que múlti-
zada. No hay mejor prueba del típico consiste en obtener un obje- ples miembros de la red pueden
potencial de las criptomonedas to con algún descuento o ser uno efectuar cambios en la base de
como inversión que la proli- de los primeros en recibirlo. En el datos. El reto en tal supuesto
feración de ICO, o initial coin caso de una ICO, los contribuyen- es asegurar la consistencia de
offerings, desde 2016. tes obtienen tokens. Ahora bien, dicha base de datos entre los
diferentes miembros de la red.
no está claro qué representa un
La semejanza del acrónimo Las bases de datos distribuidas
token.
«ICO» con el de «IPO» (oferta vienen usándose y aplicándose
pública inicial de acciones cuan- desde hace tres décadas. Sin em-
En ocasiones, la ICO es para
do una empresa sale a cotizar en bargo, el diseño de todas las que
Bolsa) no es casual. La IPO es una el lanzamiento de una nueva
precedieron al Bitcóin implicaban
forma que tienen las empresas criptomoneda. En tal caso, los a un tercero que gestionaba el
de captar dinero del público au- tokens representan las nuevas acceso de los miembros de la
mentando su capital con la venta monedas. Es decir, un contribu- red a la base de datos a menu-
de participaciones, o acciones, de yente al proyecto recibe tokens do, también ejercía de árbitro
la compañía. Tras la venta inicial, que, en una fecha posterior, son en caso de conflicto; eran bases
las acciones cotizan en mercados convertidos en monedas de la de datos distribuidas sujetas a
como Nasdaq. Los reguladores nueva criptomoneda. Esto es, permisos. El Bitcóin, en cambio,
establecieron unos estrictos re- por ejemplo, lo que ocurrió con es una base de datos distribuida
quisitos que cualquier compañía el Ethereum. no sujeta a permisos. Esto sig-
que quisiera vender sus acciones nifica que cualquiera puede mo-
al público había de cumplir para Es tentador ver los tokens de las dificarla (es decir, ser minero en el
asegurarse de que, una vez cap- ICO recibidos por un contribuyen- caso del Bitcóin): no hace falta
tado el dinero, no desapareciera te como acciones de la compañía. el permiso de ningún tercero
y dejara a los inversores en la Pero, en la mayoría de los casos, para ello (25).
estacada. Así pues, tradicional- no lo son. No hay reglas ni super-
mente, solo las empresas que visión acerca de qué representan Satoshi Nakamoto no inventó
son lo suficientemente grandes los tokens o qué valor otorgan a el concepto de base de datos dis-
y estables han sido capaces de su propietario. Invertir en una ICO tribuida y no sujeta a permisos.
cumplir esta carga regulatoria y es, por tanto, arriesgado pues no La comunidad criptográfica lle-
lanzar una IPO. Asimismo, salir hay garantías contractuales de que vaba trabajando en ese concepto
a Bolsa suele verse como un hito un inversor acabará recibiendo desde mediados de la década
para una compañía. Pero debido acciones de la compañía, menos de los años ochenta del siglo
a los requisitos, la preparación aún dividendos. pasado. Hubo varios intentos

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BITCÓIN: ¿UNA REVOLUCIÓN?

infructuosos. La aportación de veracidad de los datos. Por ejem- las transmisiones de inmuebles,
Satoshi Nakamoto al diseñar el plo, si queremos comprar una la gestión de los impuestos, la
Bitcóin estribó en ir más allá de casa, tendremos que comprobar banca, las relaciones con la es-
soluciones criptográficas y basar- que el vendedor es realmente cuela o los datos sanitarios se
se ampliamente en un sistema el propietario. Igualmente, el vehiculan ahora a través de
de incentivos económicos para vendedor querrá comprobar que Internet. Los datos no están al-
conseguir la consistencia de la contamos con suficientes fondos macenados de forma centraliza-
base de datos. Esto condujo a un para pagarla. Todas esas opera- da, sino en miles de servidores,
esquema de incentivos para los ciones implican abogados, inter- y la tecnología detrás de la pla-
mineros articulado en torno a mediarios y/o notarios. Muchas taforma (denominada X-Road)
una estructura competitiva ba- personas creen que una tecnolo- se declara deudora del diseño
sada en la prueba de trabajo y gía blockchain (que hiciese acce- del blockchain (26). Nótese que,
en una recompensa. Un factor sibles todos los datos necesarios en este caso, nos separamos de
crucial para la consistencia de en tales transacciones) nos per- la «filosofía Bitcóin» porque el
la base de datos es la estructura mitiría prescindir de dichos in- blockchain estonio está controla-
append-only, es decir, que solo termediarios. En el sector finan- do por el gobierno.
se puedan añadir registros nue- ciero, los bancos y los inversores
vos (los cuales han de ser com- creen que si las operaciones con
patibles con los ya existentes) a valores (acciones, bonos, deriva- VI. CONCLUSIONES
la base de datos, configurando la dos, etc.) se registrasen en una
denominada cadena de bloques. base de datos distribuida, sería Casi diez años después de
Puesto que la base de datos no más fácil realizar el seguimiento su creación, el Bitcóin ha logra-
se diseñó para permitir reescribir de la titularidad y se facilitarían do convertirse en un término
entradas anteriores, todo inten- las liquidaciones (la transferencia común para los ciudadanos de a
to de bifurcar la cadena por un del activo del vendedor al com- pie. Cada día, miles de personas
atacante exige crear una base de prador). compran o venden bitcoines y
datos alternativa (es decir, una otras criptomonedas, y hay in-
cadena alternativa) y generar Ahora bien, las aplicaciones cluso quienes utilizan bitcoines
condiciones por las que la base potenciales de la «tecnología para lo que fueron inventados,
de datos alternativa pueda ser blockchain» no siguen exacta- como medio de pago de bienes
aceptada en sustitución de la mente el patrón del Bitcóin. Mu- y servicios. No existe ninguna
original (es decir, construir una chas aplicaciones del blockchain duda de que el diseño de Bitcóin
cadena más larga). Un incon- en fase de desarrollo conside- es un exitoso intento de crear un
veniente es que la estructura ran una base de datos privada sistema de dinero digital descen-
append-only tiene una contra- (no todos pueden descargar y tralizado. Algo más incierto, por
partida: la menor velocidad a examinar los datos) y sujeta a el momento, es si los bitcoines
la hora de consultar la base de permisos (la capacidad de modi- pueden afirmar su estatus como
datos. La mayoría de las bases ficar o introducir nuevos datos la moneda. Debido a una serie
de datos que utilizan los gobier- otorga un tercero). No hay una de limitaciones inherentes, el
nos, nuestros bancos y otras cor- definición comúnmente acep- Bitcóin no resulta adecuado
poraciones (denominadas bases tada de blockchain, aunque las para su uso generalizado. Pero
de datos relacionales) son más características sobre las que la quizá otras criptomonedas sí lo
complejas, pero más rápidas de mayoría coinciden son su carác- sean.
consultar. ter distribuido y append-only.
Esto representa una diferen- La contribución del Bitcóin
No tuvo que pasar mucho cia respecto a la idea inicial de va más allá de ser una cripto-
tiempo para que la gente vislum- Bitcóin que condujo a una base moneda. La pasión en torno a
brase otros usos posibles de la de datos distribuida y no sujeta a las propiedades del blockchain
«tecnología blockchain» además permisos. asociado al diseño tecnológico
del de mantener una moneda del Bitcóin ha alentado el deba-
digital. Implementar una base Un ejemplo de dicha interpre- te sobre su uso en una amplia
de datos distribuida y no sujeta a tación amplia de la tecnología gama de aplicaciones. En efecto,
permisos que fuera fiable podría de blockchain es la e-ciudada- ha puesto el foco en los contra-
eliminar la necesidad de terceros nía implementada en Estonia. tos inteligentes y las bases de
que comprueben y verifiquen la En Estonia, el ejercicio del voto, datos distribuidas y propiciado

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GUILLAUME HAERINGER · HANNA HALABURDA

algunos usos innovadores. Si los ejemplos de dinero que no requieren un (16) Una alternativa sería sustituir la tran-
lo pensamos bien, la mayoría tercero de confianza (véase RADFORD, 1945). sacción por otra en la que ZOE se enviase sus
bitcoines a ella misma (p. ej., a otra dirección
de los desarrollos y aplicaciones (3) Utilizamos el término Bitcóin con suya) en lugar de a la dirección del vendedor
propuestas no son nuevas. Los mayúscula para referirnos al sistema. Como de la bicicleta. La mecánica sería la misma.
conceptos de bases de datos dis- la mayoría de monedas, el Bitcóin admite Sin embargo, no puede crear una transacción
tribuidas y contratos inteligentes fracciones decimales. La unidad más pequeña en la que el vendedor le envíe los bitcoines de
existían mucho antes del Bitcóin es el satoshi, y representa una cienmillonési- vuelta a ella. Para ello, necesitaría conocer la
o del Ethereum. ma de Bitcóin, es decir, un satoshi equivale a clave privada del vendedor, y hacerlo antes de
0,00000001 bitcoines. que el vendedor se gaste sus bitcoines.

Para sus partidarios, las solu- (4) Las «monedas de Bitcóin» que se pue- (17) Transmitir datos a través de Internet
ciones basadas en el blockchain den adquirir en webs como eBay o Amazon puede ser rápido, pero no instantáneo por-
son infinitas. Proyectos actuales no son bitcoines, sino meras piezas de metal que la velocidad de transmisión de datos está
que se definen inspirados en el en las que aparece la inscripción «Bitcóin». condicionada por la velocidad de la luz. Por
ejemplo, Nueva York y Tokio están a algo más
blockchain van desde sistemas
(5) Esta dirección de Bitcóin es una de de 10.000 km de distancia, de modo que es
de votación (Soverign) o de ges- imposible tardar menos de sesenta y siete
las primeras direcciones de Bitcóin que se
tión de carteras de renta variable generaron y se cree que pertenece al propio milisegundos en enviar datos de una ciudad
(Chain, lanzado por Nasdaq) hasta Nakamoto. a otra. Si consigues transmitir datos más
el registro de dominios de Internet rápido, habrás conseguido refutar a Einstein.
(Namecoin) o el almacenamiento (6) Bitcóin respalda diferentes maneras
(18) Los bloques de ALICIA y de BOB tam-
de archivos (Storj). Pero lo cierto de codificar (es decir, reformular) la clave
bién pueden tener algunas transacciones
es que, a día de hoy, sigue sin privada en una cadena de caracteres.
en común. Si B OB quiere crear un bloque
aparecer la killer application para (7) Y cada vez más grande: a finales de después del bloque de ALICIA, necesitará re-
esta tecnología que promueva su 2017 el tamaño de la cadena de Bitcóin su- construir primero el grupo de transacciones
adopción masiva. maba casi 150 gigabytes. que quiere procesar, eliminando de él las
transacciones ya procesadas por ALICIA.
Así pues, ¿es el Bitcóin verda- (8) Es por esto por lo que decimos que
(19) Algunos análisis detallados mues-
deramente una revolución? Po- la dirección de Bitcóin mostrada más arriba
tran que en torno al 30 por 100 o 40 por
se cree que pertenece a SATOSHI NAKAMOTO.
demos afirmar sin temor que sí. 100 es, de hecho, suficiente para tener una
Cabe discutir hasta qué punto el (9) Las estimaciones oscilan entre 10.000 probabilidad muy elevada de construir
Bitcóin aportó o no grandes dosis (bitnodes.earn.com) y 30.000. Véase tam- una cadena competidora más larga. Véase,
de innovación (pues la mayoría de bién https://en.bitcoin.it/wiki/Clearing_Up_ p. ej., KIAYIAS et al. (2016).
los conceptos ya existían), pero Misconceptions_About_Full_Nodes
(20) A menudo los economistas se re-
de lo que no hay duda es de que fieren a una conocida definición del dinero
(10) http://fortune.com/2017/11/25/
la popularidad que se han forjado lost-bitcoines/
como medio de pago, unidad de cuenta y
el Bitcóin y el blockchain han im- depósito de valor. Estos dos últimos aspectos
pulsado el debate y el desarrollo (11) Algunas de las webs más populares, del dinero son imprescindibles para que, ade-
más, pueda cumplir la primera función. Pero
de soluciones descentralizadas y aunque no las únicas, son coinbase.com,
hay otras condiciones, por ejemplo, la de ser
automatizadas. bitstamp.com o blockchain.info.
razonablemente divisible. Cuando el dinero
(12) La red del Bitcóin es simplemente se representa en forma de objetos físicos,
una red de computadoras conectadas entre también debe ser uniforme, duradero, fácil
NOTAS sí a través de Internet. de transportar, etc.

(*) Agradecemos a D EBBIE H AERINGER , (21) Véase, p. ej., los resultados de la


(13) Decimos que «probablemente es el
L UKASZ P OMORSKI , M EREDITH S TEVENS y L ARRY encuesta de HENRY y NICHOLLS (2018).
propietario» porque podría ser un ladrón que
WHITE sus valiosos comentarios y sugerencias.
ha robado el monedero a alguien. (22) https://usa.visa.com/dam/VCOM/
(**) Las opiniones presentadas correspon- download/corporate/media/visa-fact-sheet-
(14) Para el lector interesado: el pro-
den al autor y no coinciden necesariamente Jun2015.pdf
blema está basado en un algoritmo deno-
con la postura oficial de Bank of Canada.
minado hashing, que es bien conocido y se (23) Véase, p. ej., https://news.bitcoin.
(1) El artículo está disponible aquí: utiliza comúnmente en criptografía. Véase com/miami-bitcoin-conference-stops-accep-
https://bitco.in/pdf/bitcoin.pdf. A día de hoy, https://en.wikipedia.org/wiki/Cryptographic ting-bitcoin-due-to-fees-and-congestion/
la verdadera identidad de SATOSHI NAKAMOTO hash function
sigue siendo desconocida. (24) Lleva solo unas horas enviar bitcoi-
(15) Véase, p. ej., https://digiconomist. nes a la otra punta del mundo, mientras que
(2) En tiempos modernos, los cigarrillos net/bitcoin-energy-consumption; https://ars- las transferencias bancarias internacionales
utilizados en los campos de detención por los technica.com/tech-policy/2017/12/bitcoines- tardan varios días. Servicios como Western
prisioneros de guerra guardan similitud con insane-energy-consumption-explained/ Union son veloces, pero las comisiones que

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BITCÓIN: ¿UNA REVOLUCIÓN?

cobran pueden ser superiores y en algunos Cryptography and Data Security, K IAYIAS , A.; K OUTSOUPIAS , E.; K YROPOULOU ,
países no preservan tanto el anonimato para Springer, 34. M., e Y. TSELEKOUNIS (2016), «Blockchain
cantidades grandes como Bitcóin. mining games», in Proceedings of the
FERGUSON, N. (2008), The ascent of money: 2016 ACM Conference on Economics
(25) La obligación de resolver un pro- and Computation, ACM: 365-382.
A financial history of the world, Penguin.
blema difícil como paso previo para añadir
bloques a la cadena no es incompatible con NAKAMOTO, S. (2008), «Bitcoin: A peer-to-peer
la no sujeción a permisos, ya que cualquiera G ANDAL, N., y H.  H ALABURDA (2016), «Can electronic cash system». www.bitcoin.org,
que lo desee puede ser minero. we predict the winner in a market https://bitcoin.org/bitcoin.pdf
with network effects? Competition
(26) Existe una copia de respaldo del sistema in cryptocurrency market», Games, R A DFO R D , R.  A. (1945), «The economic
en servidores en Luxemburgo, como medida 7: 16. organisation of a POW camp»,
de seguridad frente a averías o a una invasión Economica, 12: 189-201.
por parte de Rusia. HALABURDA, H., y M. SARVARY (2016), Beyond
bitcoin. The economics of digital ROBERTS, J. J., y N. RAPP (2017), «Exclusive:
Nearly 4 million bitcoines lost forever»,
currencies, Springer.
BIBLIOGRAFÍA Fortune, November 25, http://fortune.
com/2017/11/25/lost-bitcoines/
A NDROULAKI , E; K ARAME , G. O.; R OESCHLIN , H ENRY , C.;  H UYNH , S., K.  P., y G.  N ICHOLLS
M.;  S CHERER , T., y S. C APKUN (2013), (2018), «Bitcoin awareness and usage U RQUHART , A. (2016), «The inefficiency
«Evaluating user privacy in bitcoin», in Canada», Journal of Digital Banking of bitcoin», Economics Letters, 148:
International Conference on Financial (en prensa). 80-82.

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