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La

habitación presentaba paredes de piedra, una pequeña silla de madera y un


escritorio, e incluso una cama de aspecto cómodo en un rincón de la pared. En los estantes
y en el escritorio había artículos de uso diario, libros e innumerables notas que había
dejado cuando emprendí mi viaje. Era mi habitación en ese amado templo en la colina.
Regresé a esa ciudad de los muertos.
Un regreso pacífico—si tan solo ese fuera el caso. La cantidad de incidentes
relacionados con demonios aumentaba cada día mientras el dragón rugía en las Montañas
de Rubín al oeste. El Heraldo del dios de la no-muerte había profetizado que yo moriría si
me enfrentaba al dragón, pero después de mucha deliberación, decidí desafiarlo de todos
modos por el bien de mi juramento, que no quería romper. Por supuesto, no tenía intención
de morir en vano. Incluso había armado una estrategia. Iríamos río arriba para despistar a
los demonios y lanzar un ataque sorpresa desde el lado occidental de las Montañas de
Rubín. Eso requería pasar por la ciudad de los muertos, y fue por esa razón que regresé a
casa. Fue un pequeño desvío antes de la batalla por nuestras vidas.
Gus les mostró a todos sus habitaciones individuales alrededor del templo, y por ahora
estábamos tomando un breve momento de respiro. La habitación que me dieron fue esta,
la cual recordaba con cariño de mis años de niño. Recorrí con un dedo las frías paredes de
piedra. Me trajo varios recuerdos.
Los tres no-muertos no podían distinguir una gran diferencia entre los días fríos y
calientes, pero para mí, como un ser humano vivo, la fría noche de invierno había sido
bastante dura. Gus preparaba a regañadientes una piedra caliente para que me mantuviera
caliente. Mientras esperaba junto a la chimenea a que la piedra se calentara, Blood me
contaba una de sus historias épicas, con gestos exagerados de sus manos y su cuerpo.
Mary escuchaba la historia de Blood con una sonrisa en su rostro mientras cosía, de vez en
cuando decía una o dos palabras para mantenerlo hablando.
Fue un pasado deslumbrante y feliz. Y a pesar de que se había ido y de que Blood y
Mary ya no estaban aquí, estaba seguro de que eso no me quitaba esos días de ninguna
manera. Mi feliz pasado continuaba brillando. Y probablemente, incluso después de que
Gus desapareciera, e incluso después de que yo muriera, continuaría brillando
eternamente, como una hermosa arena posándose en el fondo del caudaloso río del tiempo.
Mi rostro se rompió en una sonrisa. Volver a mi casa puede haberme hecho un poco
sentimental.
Entonces, llamaron a la puerta de mi habitación. La vieja puerta crujió cuando Menel
asomó la cabeza. “Oye. Voy a entrar.” Miró alrededor de la habitación con interés. “¿Esta
es tu habitación?”
“Sí.”
Menel tarareó vagamente mientras miraba a su alrededor. “Qué pequeña.”
“Sin embargo, era muy adecuada para mí cuando era un niño.”
Originalmente eran simples habitaciones para los sacerdotes que servían en el templo.
Tenían una construcción simple, casi sin espacio para almacenar nada innecesario.
“Oye, Will, ese viejo Gus, es increíble.”
“Pensé que ibas a decir que era más ordinario de lo que imaginabas, o algo así.”
“Bueno, eh. Lo es. Lo es, pero, eh…” Menel se quedó en silencio por un momento
mientras elegía sus palabras, y luego habló en un susurro. “Cuando me estaba mostrando
mi habitación, sentí como si él pudiera ver directamente en mi mente.”
Asentí.
Muchos de los hechiceros más grandes y famosos del mundo no hablaban mucho.
Decir mentiras debilitaba el poder de las Palabras de Creación. Palabras bruscas y vacías
que no tienen filo ni peso no causarían nada. Así que los hechiceros que fueron llamados
sabios eligieron el silencio y nunca participaron en una conversación común. Pero en
cuanto a Gus, él hablaba y hablaba mucho. Se reía alegremente mientras hablaba
voluntariamente sobre dinero y mujeres y otros temas incultos. Sin embargo, el poder de
sus Palabras nunca se debilitó. Así como una sola palabra de una persona normalmente
silenciosa tiene un peso extra, había un filo cortante en cada palabra de verdad de ese
hombre que templaba su genio con asuntos mundanos.
“Sí, es genial, ¿no?”
Por lo que yo sabía, solo ha habido una sola ocasión en que Gus había dicho algo así
como una mentira: cuando decidió, en esa ciudad subterránea y sombría, que necesitaba
matarme.
“Él es mi abuelo”, dije con orgullo y me reí. Menel se rió también.

Después de dejar mis cosas, solté mi equipo y me permití respirar un poco, dejé a
Menel a cargo de todos los demás y me dirigí a ver a Gus. Estaba buscando información
de él.
Ahora mismo, Gus era un discípulo de Dios—mi dios—y estaba ligado a esta ciudad,
pero al mismo tiempo, era un sabio de hace doscientos años. Pensé que podría saber algo
beneficioso, pero ese no fue el caso.
“Con respecto al inmundo Valacirca, también conocido como la Hoz de los Dioses y la
Hoz de la Calamidad, nunca lo he visto.” Gus se encogió de hombros. “Si hubiera tenido
la oportunidad, me hubiera gustado conocerlo para una negociación al menos una vez. Si
él no se hubiera unido a las fuerzas de los demonios, nunca hubiéramos perdido las vidas
de tantos héroes en la lucha contra el Gran Rey.”
Gus explicó que cuando se trataba de dragones tan viejos como los dioses, la elección
de uno solo para ponerse de parte de tus fuerzas o las del enemigo tenía una enorme
influencia en el equilibrio de una guerra.
“Si vas a luchar contra él, me centraría en sus viejas heridas. Valacirca ha librado todo
tipo de batallas desde la antigüedad, contra Ecos y numerosos héroes, y hay múltiples
rumores de momentos durante esas batallas cuando sufrió heridas y le arrancaron escamas.
Las escamas de un dragón son duras. Te lo diré ahora, dudo que incluso Blood pudiera
haberle cortado en la piel a través de sus escamas.”
Junto con dos enanos, un guerrero humano y un cazador semielfo, iba a dirigirme a las
montañas gobernadas por un dragón, con el objetivo de golpearlo donde le habían
arrancado las escamas. Parecía una situación que podría haber encontrado en una vieja
novela de fantasía en mi mundo anterior. No era cosa de risa que esta era ahora mi
realidad.
“¿Qué hay de la Palabra de Obliteración de la Entidad?” le pregunté sobre uno de los
planes en los que había estado pensando. Gus había usado esa Palabra para acabar con el
Eco del dios de la no-muerte. Si usáramos eso, tal vez tendríamos una oportunidad…
“Bueno, sí, si se conjurara con éxito, entonces probablemente podría destruir a un
dragón, ciertamente.”
Obviamente, Gus pensó que casi no había posibilidad de hacerlo.
“¿Conoces la razón por la que los Dragones Ancestrales pueden volar rápidamente a
pesar de su enorme tamaño? Los dragones ancestrales, como habitantes del mito, están
más cerca de las Palabras que nosotros, que vivimos en la edad moderna.”
Por lo tanto, los dragones volaban.
“Las Palabras se mueven en el aire por naturaleza. Es por eso.”
Gracias a estar estrechamente conectados con las Palabras, los dragones podían volar
sin tener en cuenta todas las leyes físicas.
“Así es. Los dragones ancestrales también son usuarios de las Palabras definitivas.
Además, Valacirca no es un negociador como el dios de la no-muerte. Es un belicista duro
y experimentado. Will, parece que te has convertido en un buen usuario de magia, pero si
conviertes esto en una batalla de Palabras, perderás.”
“Batalla mágica: no a mi favor. Entendido.”
“Una batalla física tampoco está a tu favor. Su tamaño y la fuerza física y la dureza que
provienen de él no son ninguna broma. Como diría Blood, no eres su rival en músculo.”
No era como si nada de eso fuera noticia, pero aún dolía que no pudiera ganar con una
fuerza corporal abrumadora. Significaba que no podía usar la estrategia principal que me
había estado llevando a la victoria hasta ahora.
“Desde tiempos antiguos, la táctica para matar a un dragón ha sido hacer todos los
preparativos necesarios, luego esperar un momento cuando el dragón no esté preparado y
lanzar un ataque sorpresa sobre su guarida. Pero esta vez… bueno, ya sabes sobre la horda
de demonios que hay por allí. Es muy probable que Valacirca esté usando las fuerzas de
los demonios como reemplazo de una sirena de advertencia.”
“Tengo la sensación de que estoy empezando a entender la razón por la cual el dios de
la no-muerte trató de detenerme.”
El dragón tenía el poder de la magia antigua, tamaño y músculos abrumadores, y la
experiencia y el conocimiento para compensar sus propias debilidades. No es de extrañar
que Stagnate llegara a la conclusión de que no tenía prácticamente ninguna posibilidad de
ganar en este momento.
“Hmph. Stagnate, ¿eh? ¿Fue un Heraldo?”
“Vino un cuervo.”
Gus resopló, sin ninguna gracia. “Parece que le has agradado.”
“Para mi gran disgusto.” Fruncí el ceño también.
“Sus pensamientos son los de un dios. La mayoría de nosotros los seres terrenales no
podemos entenderlos.”
“Sí.”
“¡Y demasiado ‘amistoso’ para un dios! ¡No, ‘tortuoso’ es la palabra que usaría! Nos
trajo un contrato en un momento en el que no podíamos escapar—¡Nunca he conocido tal
astucia! Me produjo una gran satisfacción romper ese contrato, ¡te lo aseguro! ¡Violaba
todo sentido y razón! ¡Habrías pensado que un dios podía permitirse ser menos discreto!
¡No es de extrañar que esté contado entre los dioses malvados!” Después de sacar todo eso
de su pecho, Gus suspiró. “Pero no puedo decir que no estoy ni un poco agradecido”, dijo
con una expresión hosca.

“Después de convertirse en no-muertos y tener la oportunidad de criarte, Blood y
Mary, dos de mis pocos amigos, a quienes incluso consideraba como hijo e hija, pudieron
pasar felices.” Gus apartó la mirada de mí. Allí estaban las tumbas de Blood y Mary. “Y a
mí también se me dio la oportunidad de criarte”, dijo, sin volver su mirada. “Nunca tomé
un estudiante. Mi conocimiento y mis técnicas morirían conmigo, y yo florecería
brillantemente y me dispersaría con elegancia. Pensé que estaba contento con eso, pero fue
todo lo contrario. Te sorprendería saber cuánto arrepentimiento sientes una vez que
mueres y todo está perdido.”
“Gus…”
“Gracias a ti, ellos siguieron adelante. Supongo que esto es parte de la riqueza de la
vida. Aunque estoy muerto desde hace mucho tiempo, por supuesto.” Se rió en voz alta.
Luego, después de una breve pausa, habló de nuevo con una expresión más seria.
“Escucha, ¿estás seguro de que lo entiendes?”
“No te preocupes. Lo sé.”
Por eso había venido solo a hablar con Gus. La realidad era—
“Prácticamente no hay espacio para negociar con un dragón.”
“Precisamente.” Gus asintió. “Incluso los dioses han reconocido que no hay mayor
fuerza en esta región que tú. Eso hace que este sea el momento perfecto para que Valacirca
ataque.”
“Pienso lo mismo. Los dioses están cautelosos de Valacirca.”
El dios de la no-muerte me había dicho que querría matar al dragón él mismo si
pudiera manifestar un Eco. Y Gus me había dicho que si un dragón ancestral se aliaba con
tus fuerzas o las del enemigo, tendría una enorme influencia en el equilibrio de una guerra.
Los dragones que vivían en la época actual eran una gran amenaza y, a la inversa, para que
un dragón pudiera vivir en esta época requería que él se esforzara para ello.
“El mismo Valacirca es probablemente consciente de que está en una situación en la
que si continúa durmiendo y queda aislado, eventualmente algún dios lo verá como una
obstrucción a sus planes y enviará a un Eco o a uno de sus discípulos para matarlo. Una
vez que la herida que el Señor Aurvangr infligió al ojo de Valacirca sane, tendrá que tomar
la iniciativa de construir una fuerza propia o unirse a otra en otro lugar y comenzar una
guerra.”
“Precisamente. Es como un pez que debe nadar constantemente para mantenerse con
vida. Valacirca solo puede vivir dentro de la vorágine de la guerra, y por eso, él nunca te
considerará, con tus pacíficos puntos de vista, como su maestro. Si no hay un ser tan
abrumador como el Gran Rey en esta época, tendrá que levantar su propia bandera o
unirse a otras fuerzas para comenzar una gran guerra. En cualquier caso, no tiene otra
opción que lanzar al mundo al caos y hacer que los dioses se concentren en otro lado.” Me
miró. “Y tú eres el único con algún poder para hacerle pensar dos veces.”
Asentí. “Y no tengo suficiente. Desde la perspectiva de un dragón, supongo que él
podría vacilar un poco, pero soy un obstáculo que puede superar.”
Así como superaba cada obstáculo en mi camino que creía superable, el dragón me
miraba de la misma manera e intentaba superarme.
“Will… Vas a morir.”
“Quizá, pero he decidido luchar.” El calor que mi dios me había dejado todavía estaba
vivo dentro de mi pecho. “Dejar en paz al dragón no ayudará. Una guerra comenzará de
todos modos.”
“Podrías simplemente huir.” Gus me miró fijamente.
“Gus…” Mientras me sentía agradecido por sus palabras, le devolví una sonrisa. “Vivir
y estar vivo no es lo mismo.”
Abandonar todo y simplemente esperar era solo “estar vivo”. Aprendí a través de mis
dos vidas que eso no era lo suficientemente bueno.
Gus suspiró. Fue un profundo suspiro de resignación. “Que así sea.”
Cambié mi tono a uno más brillante y cambié el tema. “Oh, cierto, Gus. He estado
queriendo preguntarte esto por un tiempo. Escuché una historia sobre cuando ustedes tres
mataron a un wyvern. ¿Te acuerdas del chico humano y la chica semielfa a quienes les
prestaste dinero y una daga?”
“¿Hmm? Oh, eso me trae recuerdos. Efectivamente.”
“Tuvieron éxito en la vida y se convirtieron en nobles. Escuché que la chica semielfa
todavía está esperando ahora, incluso como una anciana.”
“Ya veo…” Gus sonrió. Fue una sonrisa solitaria. “Pero, bueno, solo mírame. Me temo
que ya no puedo ir a cobrar.”
“En ese caso, ¿puedo ir en tu lugar?”
Afortunadamente, Gus parecía haber entendido a qué me refería. “Mm, por favor
hazlo. ¡Cobrar dinero es una tarea importante, y un hombre muerto no puede hacerlo!”
“¡Cierto! ¡Es importante hacer que la gente devuelva lo que han pedido prestado!”
Sí, todavía tenía muchas cosas que quería hacer. Las probabilidades estaban en mi
contra, pero no tenía intención de morir.
“Entonces está bien por mí.”
Podría decir que “ya que tienes la intención de regresar vivo” estaba implícito.
“Si vas a ser mi agente, entonces no puedo verte morir, ¿verdad?” Él sonrió
ampliamente, enrolló una manga y apretó un puño. “El equipamiento utilizado por
nuestros hermanos de armas que se enfrentaron al Gran Rey todavía está aquí en esta
ciudad. ¿Te gustaría a ti y a tu grupo equipos nuevos antes de irse?”
“¡Por supuesto!” Le devolví la sonrisa y asentí.

Diciendo que nos mostraría algunas armas, Gus nos llevó fuera del templo. Al lado del
templo, había un pequeño almacén. Mary lo había usado en lugar de un cobertizo para
guardar cosas como herramientas para cuidar el huerto.
Fruncí el ceño y ladeé la cabeza hacia un lado. Antes había estado dentro del almacén,
por supuesto, y no había armas allí entonces. Ahora que lo pienso, ¿dónde estaba
guardando Blood sus armas? Yo nunca—
“Revelar.”
Mientras estaba perdido en mis pensamientos, Gus murmuró un par de Palabras, y en
un borde del almacén débilmente iluminado, en un lugar que yo creía que era el piso,
apareció una puerta escondida. Los ojos de todos se abrieron de par en par. Era magia de
Distracción.
“No sabía que teníamos un lugar como este…”
“No podíamos mostrarte dónde estaban cuando eras niño. Especialmente no después de
la imprudencia del incidente de Mary.” Me miró. “No se puede ver a través de la Palabra
de Distracción sin una mente sospechosa. Cuando viniste al almacén, siempre tenías un
propósito. Habrías estado tan preocupado pensando en lo que sea que vinieras a hacer que
nunca te hubieras molestado en sospechar que podría haber una Palabra en el suelo.”
Luego se echó a reír y agregó que el truco para usar la magia de Distracción era
colocarla en algún lugar donde los objetivos nunca considerarían que estaban siendo
engañados.
Dejando a un lado el poder simple, todavía no sentía que estuviese cerca de
equipararme con Gus en términos del uso astuto de Palabras como esta. No tenía la
experiencia o la personalidad.
“Eres demasiado honesto, ese es tu problema”, dijo Gus, sonriendo como si hubiera
leído mi mente.
Me reí y me encogí de hombros resignadamente.
“Ahora bien. Parece que se solía hacer vino aquí en este templo. Blood y Mary
convirtieron la parte sobre el suelo en un cobertizo, pero originalmente era una bóveda de
vino. En consecuencia”, dijo, abriendo la puerta con psicoquinesis, “desciende al
subsuelo.”
Seguimos la luz mágica de Gus por unas escaleras pavimentadas con piedras planas y
entramos en un espacio abierto. A nuestra izquierda y derecha, había estantes donde hace
tiempo se deben haber apilado barriles de vino, y—
“Whoa…”
“¡Ooh, genial!”
Menel y Al exclamaron a la vez, y Reystov y Ghelreis miraron con asombro. El lugar
estaba lleno de armas y armaduras. Me di cuenta de que todas y cada una de ellas era un
trabajo de artesanía igualmente bueno.
“Tomen lo que quieran”, dijo Gus, sonriendo. “Estoy seguro de que sus dueños lo
permitirían.”
Todos le hicieron una pequeña reverencia y comenzaron a investigar las armas. Incluso
los ojos de Reystov y Ghelreis brillaban. Realmente era cierto que sin importar la edad
que alcanzara un hombre, siempre amaría cosas como armas, acero y cuero.
Y ahora que sabía que habían estado manteniendo un lugar como este, tenía que
preguntarme—
“Gus, Blood fue el que…”
“Mm. Él era quien se ocupaba de la armería. Estas son las armas de los guerreros que
una vez se unieron a nosotros para enfrentarse al Gran Rey. También hay algunas armas de
buena calidad aquí que fueron dejadas en esta ciudad por propietarios desconocidos. En
cualquier caso, Blood dijo que no podía soportar dejar que se oxidaran y se cubrieran de
polvo, así que las trajo aquí y les dio mantenimiento regular.”
Ahora tenía sentido. Todos los diversos tipos de armas que Blood había sacado de
algún lugar para mi entrenamiento cuando era joven probablemente vinieron de aquí.
Mientras miraba todas las armas con esta nueva luz, muchas de ellas parecían algo
familiares. Hmm, excepto—
“Cuando luché contra Stagnate al pie de la colina del templo, los esqueletos que se
levantaron tenían armas y cosas oxidadas.”
“Sí. La mayoría de ellas no eran nada especial, solo armas ordinarias recogidas de la
ciudad para enterrarlos junto a ellas. Fue idea de Blood. Dijo que un guerrero siempre
necesita algún tipo de arma, incluso en el camino de regreso al ciclo eterno. ¿Notaste que
casi ninguno de ellos llevaba armadura? Es por eso.”
Gus agregó que la cota de malla de mithril que llevaba puesta, que había obtenido de
uno de los esqueletos, era algo que una persona en particular había pedido que lo
enterraran con ella.
“¡Oh! Entonces… debería—”
“Está bien, está bien, quédatela. No vale la pena preocuparse en este punto. Solo piensa
en ello como una tarifa de compensación por los problemas que causó su cadáver.”
“¡Simplemente haces las cosas de cualquier manera, ¿no?!”
Pero no podía renunciar a ella a estas alturas. Me dirigí al cementerio al pie de la colina
y oré. Tengo que tomar esta cota de malla. Lo siento…
Gus se rió a carcajadas. “Bueno, estoy seguro de que te perdonará. Es para el hijo de
Blood, después de todo.”
“¿Qué clase de persona era él?”
“Su nombre era Telperion. Telperion la Cuerda Plateada.” Si recordaba bien, ese
nombre elegante era Élfico. “Nació en el bosque de Erin.”
“Cuando la brillante cuerda plateada del arco canta, no hay ningún enemigo que no
caiga.” Una voz fluyó como una brisa fresca. Fue Menel. Miré hacia allí y vi que estaba
contemplando un brillante arco plateado y sonriendo. “Soy del mismo lugar.”

“Ohh, entonces eres del Gran Bosque de Erin.”
“Prácticamente”, respondió Menel secamente.
Gus tenía los ojos de alguien mirando algo perdido hace mucho tiempo. “Tu cabello
plateado—¿tienes una conexión de sangre con Telperion?”
“Lejanamente emparentados, pero ambos somos parte de… la Rama Ithil… Rama
Luna Plateada… eh…”
“¿Es eso lo que en la sociedad humana llamaríamos un linaje?”
“Eso mismo. Eh. Me sorprende que sepas eso.”
En la sociedad élfica, un clan con una mitología compartida se llamaba Tronco, y un
linaje que podía remontarse a las relaciones de parentesco se llamaba Rama. Cada una de
ellas estaba seguida por un nombre asociado de alguna manera con la belleza de la
naturaleza. Lo aprendí de Gus.
“Telperion una vez tropezó con la traducción de la misma palabra.”
“Eh.”
“Entonces, ¿qué tipo de persona era este Telperion?” dije mientras miraba las piezas de
equipo que Menel estaba mirando: guantes de cuero, un arco con una cuerda plateada y
varias puntas de flechas de mithril con forma extraña.
Mientras miraba esto, Gus pensó por un momento y luego dijo, “Era increíblemente
conservador y orgulloso. Un elfo muy élfico. Solía ​​pelear mucho con Blood cuando
apenas se conocían.”
“Ahh…”
A pesar de cómo se veía, Blood era un hombre con bastante sentido común. Sin
embargo, definitivamente podía enojarse rápidamente, y si se encontraba con el típico elfo
del que escuchabas en las historias, una discusión era casi segura.
“Telperion descendía directamente del jefe de la Rama Ithil”, dijo Menel. “Sangre
noble. No me sorprendería que tuviera una alta opinión de sí mismo para equiparar.
Probablemente irritaba a cualquiera que tuviera que tratar con él.” Se encogió de hombros.
“¿Por qué alguien noble como él salió del bosque?” le pregunté.
Menel tarareó.
“¿Por qué no le cuentas la historia?” dijo Gus, sonriendo irónicamente. “Cuando un
guerrero hereda un arma famosa, es una antigua costumbre hablar de su historia.”
Contar la historia del arma—Blood había dicho lo mismo cuando me legó a Overeater.
La expresión de Menel se volvió un poco complicada, y luego comenzó a hablar con voz
clara.
“Telperion la Cuerda Plateada. Él era un maestro del arco; tenía comunión con los faes;
viajaba como el viento a través de las llanuras. Su flauta silbaba con resplandor y
elegancia. Podía recitar incontables tradiciones y leyendas de memoria, e incluso entre los
sabios elfos, pocos podían igualar su sabiduría, o eso dicen.”
Menel recitó bien. Estaba claramente familiarizado con esto, incluso si no al mismo
nivel que Bee. El sonido de su voz había comenzado a atraer a los demás también. Era lo
suficientemente bueno como para ganar dinero con esto—de hecho, parecía haber estado
haciendo todo tipo de trabajos antes, así que tal vez hubo un momento en que ganaba
dinero contando historias.
“Telperion tenía un amigo. Un niño que nació el mismo año que él—raro para los
elfos, que no tienen muchos hijos. Crecieron juntos como hermanos de crianza. El
hermano de crianza no era tan talentoso como Telperion, pero tenía pasión y un sueño.”
Era el sueño de un día ir al mundo exterior.
“El hermano de crianza habló sobre su sueño, pero Telperion no pudo entenderlo.
Todas las cosas puras y hermosas están en el bosque—¿por qué querría ir al corrompido
mundo exterior? Telperion y su hermano de crianza se llevaban bien, pero cuando se
trataba de esto, siempre discutían, al parecer.”
Hablando elocuentemente, Menel continuó. “Pero el hermano de crianza murió.
Estaban cazando bestias que se habían adentrado en el bosque. Derribaron a una, pero
Telperion fue atacado por una segunda bestia que no se dieron cuenta que estaba allí. Y el
hermano de crianza lo protegió, a pesar de que el día en que dejaría el bosque, el día que
había soñado durante tanto tiempo, estaba a la vuelta de la esquina.”
Fue una muerte repentina, sin últimas palabras.
Menel bajó un poco el tono. “Telperion sostuvo su cadáver y dejó escapar tres largos y
tristes gritos. Los gritos resonaron en el bosque, persistiendo mucho después de haber
terminado, y se dice que los faes derramaron lágrimas ante el sonido.”
Había una atmósfera llena de misterio sobre esta historia del pasado, contada en una
bóveda iluminada por luz mágica, mientras armas con historias nos rodeaban.
“Y después de que Telperion pasara siete meses de luto por su amigo, decidió
emprender un viaje. Eludiendo la oposición de los ancianos, se puso la cota de malla de su
amigo y tomó su arco de cuerda plateada en la mano.”
Sin tener idea de qué bueno había en el mundo exterior—
“Fue en busca de la ‘cosa’ indefinible que su amigo había soñado.”

Después de llegar tan lejos, Menel miró a Gus. “Eso es todo lo que sé. Eso, y murió
cazando al Gran Rey. Los ancianos del Bosque de Erin lloran la muerte de Telperion
incluso ahora. Los escuché lo suficiente como para hacer que mis oídos sangraran.”
“Hmm…”
“Esto es perfecto, en realidad. Estaba pensando en preguntarte esto de todos modos,
Gus el Sabio.”
“Gus está bien.”
“Viejo Gus, entonces.” Menel fijó sus ojos de jade en Gus y preguntó, “¿Telperion
encontró la ‘cosa’ que estaba buscando?”
Gus sonrió al escuchar esa pregunta, con ojos que parecían mirar a lo lejos, como si
recordara un recuerdo muy nostálgico. “Mm, lo hizo de hecho. ¡Telperion ciertamente
descubrió algo maravilloso!”
“Ya veo.” No hubo mucho cambio en la expresión de Menel, pero en su rostro se pudo
apreciar una ligera sonrisa. “Eso es bueno. Me alegra oírlo.”
Menel no preguntó nada más—no sobre la respuesta de Telperion, ni sobre la persona
misma. En lugar de eso, bajó los ojos y se quedó en silencio, tal vez en oración, luego se
puso los guantes y agarró la brillante cuerda plateada de mithril.
Gus se rió. “Dejando todo eso a un lado—Meneldor o como sea, ¿puedes manejar eso?
Las cuerdas de mitril son una buena combinación para los faes, pero se dice que un
arquero promedio perderá los dedos.”
“No hay problema.” Cambió la cuerda a su propio arco y la tensó varias veces. El arco
se retorció como una luna llena, y la cuerda cantó una hermosa nota cuando se estiró hasta
el límite. Gus escuchó con nostalgia el preludio del arco para la batalla.
“¿Ves?”
“Entonces… ¿no vas a soltarla?” dije.
“¡N-No, idiota! Disparar en seco daña el arco, ¿no lo sabes?”
“¡¿Qué?! ¡¿De verdad?!”
No usaba arcos, así que no tenía idea. Ah, pero ahora que lo pensaba, eso significaría
que toda la energía que se utilizaría para disparar la flecha la absorbería el arco. Sí, eso no
sonaba muy bien.
“No puedo creer las cosas que no sabes a veces cuando sabes muy bien casi todo lo
demás.”
“Así es como fui educado.”
“No trates de echarme la culpa, muchacho.”
Al y los otros que nos escuchaban se rieron.
“Eh, chicos”, dijo Menel, “no tenemos el lujo de usar el tiempo como elfos. Dejen de
mirarnos y busquen un arma que crean que pueden usar. ¡Vamos!”
“Estoy decidido”, dijo Reystov, sin inmutarse. “No quiero ninguna.”

“¿No quieres ninguna?” dijo Menel con incredulidad. “Son armas muy buenas,
amigo.”
“Sí, es una maravilla de vista. Pero no me importa qué tan bien se desempeñe un arma,
si no estoy acostumbrado, no puedo confiar en ella”, respondió Reystov deliberadamente.
Gus y Ghelreis asintieron en comprensión.
“Supongo.” Menel todavía sonaba dudoso.
“Este…” Al estaba inclinando la cabeza, así que decidí decir algo.
“Cierto… Esto depende mucho de tu estilo. El estilo de Menel es táctico, supongo—él
hace uso de lo que sea, así que puede ser más flexible con sus armas. Siempre puede tomar
prestado el poder de las hadas, después de todo. Mientras pueda entorpecer al enemigo en
los pies, manteniéndose en un rango de mediano a largo y atacando desde allí, está
contento con cualquier cosa.”
Incluso si Menel tuviera que ir indefenso a través de un páramo con monstruos
deambulando por todas partes, probablemente lo haría bien recogiendo rocas o algo así y
llamando a las hadas en busca de ayuda.
“En cambio, la especialidad de Reystov es la lucha cuerpo a cuerpo. Cuando lo tuyo
son las batallas a una distancia arriesgada, donde un solo momento puede marcar la
diferencia entre matar o ser asesinado, no puedes evitar insistir sobre algunas cosas. No es
que no pueda luchar con un arma improvisada, pero está especializado para su arma
actual.”
Reystov optimizó su arma para su cuerpo y sus movimientos y se aseguró de que
pudiera desenvainarla en una fracción de segundo si algo sucedía. Se hizo uno con su
arma. Su vaina modificada, el sólido mango, sus uñas cuidadosamente recortadas—todo
para ese propósito.
“Así que no puede cambiar su arma por una desconocida a última hora”, concluí.
Reystov asintió y estuvo de acuerdo. Yo también podría usar casi cualquier cosa, pero a
la hora de la verdad, mi forma de pensar estaba más cerca de la de Reystov, así que
entendía bien cómo se sentía.
“Aburrida o no, quiero pelear con un arma con la que me sienta cómodo”, dijo.
Al soltó una bocanada de aire, aparentemente impresionado por cómo Reystov podía
decir eso tan firmemente con todas estas armas increíbles frente a él. “Eso es increíble.”
“Sin embargo, ah… Reystov. Sabes a lo que te enfrentas. ¿Estás seguro?” Gus sonaba
aprensivo.
“No me molesta. Pero—”
“¿Pero?”
“Gus el Sabio, quiero tomar prestada tu habilidad con los Signos.”
“¿Oh?”
“Si pudieras grabar algunas Palabras en mis armas y armaduras lo suficiente como para
que todavía se sienta básicamente a lo que estoy acostumbrado, eso sería genial. Podría
acostumbrarme a un pequeño cambio como ese en unos pocos días.”
“Ya veo. De acuerdo, déjame tenerlas un momento.” Usando psicoquinesis, Gus tomó
la espada y la armadura de cuero de Reystov. Las desmontó sin esfuerzo y las examinó de
cerca desde todo tipo de ángulos, comenzando con la espada. “Hmm. Es normal, pero…
es un equipamiento propio del norte, por lo que veo.”
“Sí.”
Al pie de las Montañas de Hielo, en los confines del norte de Grassland, había un
grupo de gente guerrera que continuamente forjaba acero en un cañón donde soplaba un
viento helado. Luchaban constantemente contra los súbditos de los dioses malvados que
bajaban al sur, y se especializaban en espadas con la fría y cristalina claridad del hielo y
una construcción robusta y práctica.
“Blood prefería las grandes espadas del sur. No he visto una del norte en mucho
tiempo. Hmm, es una buena espada. Bien utilizada y cuidada, a pesar de que se ha
desgastado un poco.”
Las espadas no se podían usar infinitamente. Si les dabas un filo adecuado, perderían
una cantidad de acero del tamaño de un anillo pequeño. Si se repetía bastantes veces, el
arma se desgastaría y eventualmente se doblaría o se rompería. Sin embargo, a veces, los
nombres dados a las espadas sobrevivieron más tiempo que otros, exactamente de la
misma manera que los nombres de los antiguos héroes—como Blood, Mary y Telperion.
“Algún día, hablarán de esta como ‘la espada de Reystov’ y no como una ordinaria.”
“Sí.” Reystov asintió. “Eso espero.”

Después de eso, Al y Ghelreis actualizaron sus armas y armaduras también.
“Hmm. Tomaré esto.” Ghelreis eligió una armadura de metal, un escudo grande y una
maza de una mano. La armadura era grande y redondeada, y me dio la impresión de que
estaba especializada para rebotar los ataques. El escudo también era grande y robusto, y
podría decir que debe haber pertenecido a un famoso guerrero enano. Y la maza, que tenía
forma de diamante, tenía una serie de protuberancias llamadas bridas y parecía que
transmitiría una increíble cantidad de fuerza bruta.
“Ohh, el equipo de Bavor el Rompeespadas. Tienes un gusto exigente.”
“Hay muchos usuarios de espadas.”
Algunos demonios tenían caparazones externos que eran duros y lisos. Las espadas no
eran muy efectivas contra enemigos así porque la hoja se deslizaría y te dejaría expuesto.
Si lo necesitáramos, tanto Reystov como yo podíamos realizar proezas como usar nuestras
espadas para asestar un golpe con fuerza bruta o atacar entre las juntas de sus caparazones.
Aun así, estaba agradecido de tener al menos una persona con un arma contundente.
“Bavor era un guerrero enano errante, no formaba parte de ningún clan, pero tenía una
personalidad alegre. Era un maestro para doblar y romper espadas de cualquier tipo, pero
era amistoso. Yo no me llevo bien con los enanos, pero él podía mantener una
conversación amistosa incluso conmigo. Tenía ese tipo de maravillosa calidez con él.”
“¿Oh?”
“Participó en la derrota del Gran Rey. Decía que era una venganza por las Montañas de
Hierro.”
Mientras Ghelreis escuchaba esta anécdota de un héroe de su raza, una sonrisa sutil
cruzó su rostro lleno de cicatrices.
Escuché la voz de duda de Menel otra vez. “Oh, vamos, ¿no crees que eso es
demasiado pesado?”
“No, puedo arreglármelas, creo.”
Me volteé para ver a Al sosteniendo una pesada alabarda, balanceándola tentativa y
cautelosamente y tirando de ella mientras Menel lo miraba. Tenía una construcción
bastante voluminosa y estaba hecha completamente de metal hasta el mango.
“Sí, está bien. Puedo balancearla, no hay problema.”
“¡Ohh! Es una fuerza impresionante la que tienes para ser capaz de balancearla.” Gus
parpadeó con asombro. “Su antiguo dueño era Ewen el Inmenso.”
Recordé haber escuchado ese nombre en las historias de Blood cuando era niño.
“Dejando la habilidad a un lado, él era el gemelo de Blood en lo que respecta a poder
monstruoso. Tenía un cuerpo redondo y siempre estaba sonriendo. Él era un buen tipo. Sin
embargo, no le gustaba luchar. Si las cosas hubieran sido más pacíficas, podría haber sido
capaz de continuar como un habilidoso granjero, quién sabe.”
Había tenido la espalda de Blood durante la batalla contra el Gran Rey, derribando a
los demonios sin fin hasta que él mismo fue acabado.
No fue solo Ewen el Inmenso, fueron Bavor el Rompeespadas y Telperion la Cuerda
Plateada, también—de hecho, todos estos héroes de los que Gus ahora hablaba y de los
que Blood había hablado con cariño en el pasado habían perdido la vida en aras del
esfuerzo por derrotar al Gran Rey. Cada una de los cientos de armas y piezas de armadura
que llenaban esta armería tenía una historia, y cada una de esas historias había concluido,
el período final afectado por la guerra y la muerte. Ahora solo estas armas todavía
dormían aquí en silencio, con muchas historias que una vez le importaron mucho a alguien
encerradas dentro de ellas.
Me encontré en oración, como si algo me hubiera empujado a hacerlo. Sentí que
hubiera estado mal no hacerlo.
Dios, dios de la llama, por favor, donde sea que vayan—
Susurré. “Dales guía y reposo.”
Cuando volví de mi trascendente estado de oración, Gus me sonrió. Era una sonrisa
diferente de la normal, una sonrisa que parecía decir que estaba pensando con cariño en su
antiguo hogar.
“¿Oye, Gus?”
“¿Qué?”
“Después de hacer algo sobre los demonios de la montaña y el dragón y regresar a
casa, ¿puedo traer a una chica poetisa conmigo? Ella es una halfling y se emociona un
poco… si no tienes problemas.”
“Seguro, haz lo que quieras. Estaré encantado de contarle cualquier historia que ella
quiera contar.” Gus realmente era sabio. Entendió inmediatamente lo que yo quería.
“Gracias.” Muchas historias aquí no habían sido contadas. Estaba seguro de que a Bee
le encantaría volver a contarlas.
“Dime…”
“¿Hm?”
“Por cierto, Will…”
“¿Sí?”
“Podría ser esa chica…” Los ojos de Gus brillaban expectantes.
“Ella es una buena amiga, pero no tenemos la relación que estás esperando.”
Los hombros de Gus cayeron. Por alguna razón, parecía terriblemente decepcionado.

Después de eso, también encontramos una armadura enana bien construida para Al.
Esta ciudad era originalmente un lugar donde vivían humanos y enanos, por lo que había
mucha armadura para el físico enano.
¿Cómo fue que los enanos, una raza extranjera, habían vivido aquí? Eso me pareció
extraño una o dos veces cuando estaba entrenando en la ciudad subterránea, pero ahora lo
entendí. Esta ciudad junto al lago era un punto de transferencia para el comercio con el
País de Hierro, por lo que la gente y los enanos vivían juntos aquí. Sus ruinas hablaban de
una ciudad próspera, grande y rica hasta el punto de que Torch Port, tal como estaba
ahora, ni siquiera se podía comparar. Debe haber sido un lugar lleno de rostros sonrientes.
Me preguntaba—Me preguntaba si algún día sería capaz de devolver tal vista a esta
área y a esta ciudad. ¿Sería capaz de destruir los planes de los demonios, evitar ser asado
por las llamas del dragón, salvaguardar la actividad pacífica de la ciudad y ayudarla a
crecer? Quería hacerlo.
Mientras pensaba en esto, seleccioné algunos artículos de las muchas armas y piezas de
armadura aquí.
“¿Un escudo grande?”
“Sí.” Asentí a Reystov. “Como medida contra el aliento del dragón.”
Era un escudo impresionantemente grande y obviamente resistente, lo suficientemente
grande para que una persona escondiera todo su cuerpo, y tenía la Palabra de Protección
grabada innumerables veces. El escudo circular que había estado utilizando hasta ahora
era útil, y tenía la intención de seguir usándolo, pero el énfasis principal de ese escudo era
la portabilidad.
“Teniendo en cuenta a nuestro oponente, cuanto más grande sea el escudo, mejor.”
También había desventajas: el escudo más grande me dificultaría atacar con mi propia
arma, y ​​su aumento de peso lo haría más difícil de controlar. Sin embargo, ahora tenía
suficiente fuerza y ​​habilidad que no tenía que pensar ni lo más mínimo en esas diferencias.
“Y alguna armadura adicional…”
Agregué varias piezas de armadura metálicas. Cuando dejé este templo hace años, no
tenía idea de cuánto iba a tener que viajar, así que no podría haber usado estas piezas. Pero
ahora que conocía la distancia aproximada al campo de batalla, ya no era un problema.
“Y esto.”
Era una gruesa—en otras palabras, pesada—daga con bordes rectos y bien afilada.
“¿Hm? ¿Qué pasa con esa daga?” dijo Menel. “¿No está el mango en el lado
equivocado?”
“Ah, tienes razón”, dijo Al, mirándola. “Eso es inusual.”
“Está pensada para ser llevada a tu derecha.”
La mayoría de las armas blancas son llevadas a la izquierda del cuerpo. Eso es para
permitir el movimiento familiar de sostener la vaina en su lugar con la mano izquierda
mientras que la mano derecha agarra el mango y saca el arma. Sin embargo, esta daga se
había hecho para usarla a la derecha, para que fuera más conveniente sacarla en una
situación de forcejeo. Fue hecha de modo que, si te metías en un combate cuerpo a cuerpo
donde podría ser bastante difícil desenvainar tu arma, podrías concluir todo con dos
acciones: primero, agarrar el mango con la mano derecha dominante y sacarla con un
agarre invertido, y segundo, blandirla con fuerza.
“Tómala, Al, y acostúmbrate a ella. Estoy seguro de que la alabarda será útil, pero no
vas a ser muy ágil con ella.”
“¡Oh! ¡Está bien! Este… ¿Quién era el dueño de esta daga?”
“Mi papá.”
Los ojos de Al se abrieron en shock. “No puedo…”
“Está bien. Tómala.”
Blood me había dicho una vez con una orgullosa sonrisa que este agarre invertido era
un gran truco. Dijo que había reclamado la victoria sobre innumerables monstruos y
oponentes formidables en situaciones en las que no podía usar su espada de dos manos
más familiar. Incluso la había llevado a la batalla final, por lo que no había duda de que
era una de sus favoritas.
“Sentí que sería mejor para ti tenerla por alguna razón.” Era solo una corazonada. Pero
Blood confiaba en su instinto. Así que decidí hacer lo mismo.
“Entonces es un recuerdo.”
“Sí. Pero te la estoy dando. Deberías tenerla.”
Parecía que no sabía qué decir.
“Está bien.” Le entregué la daga. “Ya he recibido muchas cosas preciosas de ellos.”
¿No es así, Blood y Mary?
Susurré esas palabras dentro de mi corazón.

Y así terminamos nuestros preparativos y decidimos pasar la noche en la ciudad de los
muertos. Además, por supuesto no había comida ni nada por el estilo aquí. Podría recibir
el pan de Dios, tal como lo había estado haciendo Mary, pero esa era esencialmente la
cantidad mínima necesaria para sobrevivir físicamente. Menel me miró con incredulidad y
dijo, “No tengo idea de cómo sobreviviste en un lugar como este durante más de diez
años”, mientras salía al bosque a buscarnos algo de comida (y probar su arco).
Probablemente regresaría con algo antes de que oscureciera.
Menel siempre había sido bastante hábil en una variedad de cosas, pero había dado un
salto aún mayor en los últimos dos años. Podía hacer trucos como acercarse furtivamente
detrás de un lobo acechando a su presa y sorprenderlo acariciándolo en la espalda. Era
realmente increíble. Incluso yo no podría hacer eso.
Reystov y Ghelreis también habían ido a buscar comida, excepto que habían ido a
pescar al lago. No había pasado tanto tiempo desde que los dos se habían conocido, pero
parecía que, como dos duros guerreros, ya se habían vinculado de alguna manera.
Probablemente estaban teniendo algún tipo de conversación, o tal vez simplemente
estaban sentados allí sin decir nada con sus sedales de pesca colgando en el agua.
A partir de mañana, probablemente nos encontraríamos en situaciones sin acceso
adecuado a comidas con regularidad. Íbamos a tierra completamente inexplorada. Sería un
viaje peligroso y difícil. Todos entendimos que este lugar, custodiado por Gus—que estaba
actualmente encerrado en su habitación grabando Signos en todos nuestros equipos—
podría ser nuestro último refugio seguro.
“Finalmente terminé”, dije con un suspiro. Había estado limpiando el área de la cocina
con Al mientras esperaba que los demás regresaran.
Durante los últimos dos años, el único aquí había sido Gus. Además de no poder sentir
calor o frío, Gus nunca tenía hambre o cansancio, por lo que la cocina estaba
completamente cubierta de polvo. Después de envolver un trapo alrededor de mi boca, me
lancé a realizar la rutina a la que estaba acostumbrado. La limpieza era algo que había
hecho mucho mientras ayudaba a Mary. El templo era grande, por lo que había bastantes
lugares que necesitaban limpieza.
“Podías habérmelo dejado a mí.” La expresión de Al era un poco complicada. Parecía
algo sorprendido de que su maestro, el Paladín, hiciera las tareas domésticas.
“Era más rápido hacerlo juntos. Además, ¿qué hay de ti? Eres de la realeza.”
“Solo de nombre”, dijo Al mientras levantaba una mano y la hacía girar en un pequeño
círculo. Era un gesto enano de leve desacuerdo. “Todos en el clan me trataron muy bien,
pero aún éramos pobres. Aprendí a reparar, a confeccionar, y mucho más. Muchas veces
pensé, ‘¿Por qué no nací como un simple chico de taller?’”
“Si hubieras nacido como un chico de taller, habrías imaginado esto en su lugar.” Puse
mi mano dramáticamente contra mi frente y dije con una voz exagerada y seria, “¿Podría
ser que en realidad soy el último príncipe de una tierra caída, con la misión de resucitar mi
reino?”
Al se rió en voz alta. “¡Me gustaría decir que esa versión de mí mismo no es realmente
tan buena como suena!”
“Sí. Y que lo digas.” Asesinar dragones no era mi idea de diversión en la vida real.
“Pero aun así vas a seguir hasta el final.”
“Sí, lo haré.” Los ojos de Al eran claros. Como de costumbre, parecía tranquilo y
amable por fuera. Pero la impresión autocrítica que había emitido una vez ahora estaba
completamente dormida.

“En verdad, todos extrañan su antiguo hogar”, dijo Al. “Quieren regresar, y quieren
recuperarlo. Pero han pasado por tantas cosas que incluso desear eso es ahora más de lo
que son capaces de hacer. Probablemente lo entiendo mejor que nadie.”
Recordé las expresiones de los muchos enanos que había conocido hasta ahora, así
como la alegría que sentí al regresar a mi hogar.
“Es por eso que quiero ir”, continuó. “Quiero mostrarles a todos que pueden recuperar
su antiguo hogar, que está bien intentarlo. Si arriesgando mi vida puedo encender un fuego
en el corazón de todos, creo que eso sería algo maravilloso.”
Asentí en silencio. Se necesitaba amabilidad y coraje para decir algo así con tanta
seriedad. Se me ocurrió que tal vez una persona como esta era la más adecuada para ser un
rey.
“Pero parece que te he involucrado en eso, y—”
“No, no lo has hecho.” Lo negué de inmediato. Eso era definitivamente incorrecto.
“Sabía que tendría que luchar. Si abandonara todo aquí y me apresurara a protegerme,
nunca sería capaz de dar la cara ante mis padres o Gus.”
Después de todo, los tres habían enfrentado al Gran Rey con toda su formidable fuerza,
apostando por la pequeña posibilidad de victoria.
“Y no sabría qué decirle a mi dios.”
Dios me dio una oportunidad más por compasión por el pesar llevado por mi alma. Si,
con pleno conocimiento del destino que eventualmente me sobrevendría, una vez más me
alejara del riesgo y temiera dar un paso al frente, llegando lentamente al mismo final que
antes, cuando tenía miedo de aventurarme a cualquier parte, ¿cómo podría dar la cara ante
mi dios entonces?”
“Tengo algo que quiero hacer algún día”, le dije.
“¿Algo que quieres hacer?”
“Sí.”
No quería gloria. No quería riqueza. Incluso estaba dispuesto a tirar la felicidad. Solo
había una cosa que quería.
“Quiero mantener mi cabeza en alto. Un día, cuando regrese al dios de la llama, quiero
mantener mi cabeza en alto, actuando un poco genial, sabes…”
Para estar de pie frente a ese dios inexpresivo con confianza, sin sentir la menor
vacilación—
“Y decirle, pude vivir una vida decente, y todo gracias a ti.”
Y agradecerle lo más directamente posible.
Al escuchó en silencio mientras hablaba.
“Así que no huiré del dragón. Lucharé. Y es gracias a ti, Al, que pude tomar esa
decisión.” ¿Qué me hubiera pasado si no hubiera escuchado el grito de resolución de Al en
ese momento? Quién sabe—incluso podría haber elegido el camino equivocado. “Así que
gracias.”
Al sonrió. “Gracias a ti, señor. Fuiste tú quien me convirtió en tu escudero y me
enseñaste autoconfianza y coraje. Juro por esta daga que me has dado que no importa
cómo termine esto, nunca me arrepentiré de esa decisión.”
Sintiéndome un poco avergonzado, asentí.
En las batallas que teníamos por delante, las circunstancias no siempre nos iban a
permitir luchar mientras nos protegíamos o nos considerábamos unos a otros. Me alegré
de escuchar que él estaba mentalmente preparado.
“Sí. Cuento contigo, Al.”
“¡Sí, señor!”
Nos dimos la mano una vez más. Entonces, escuché a alguien gritar desde un lugar a
una buena distancia fuera de mi ventana. Aparentemente, Menel había regresado.
Al corrió hacia la ventana, se asomó y soltó un grito de sorpresa. “¡Tiene un ciervo!
¡Un ciervo!”
“¡¿Un ciervo?!” ¡¿Cómo había cazado tan rápido?! “¡Rápido, preparemos todo para
descuartizarlo!”
“¡Sí, señor!”
Las cosas de repente se pusieron agitadas.

Grasa goteaba del muslo del ciervo asado al fuego y siseaba. Un aroma magnífico llenó
el aire. Las verduras silvestres para acompañarlo habían sido lavadas, cortadas, y ya se
estaban salteando lentamente en la olla.
“Increíble…” Al estaba visiblemente emocionado. Menel parecía un poco triunfante, y
Reystov y Ghelreis estaban inusualmente callados.
“Jaja. Sin resentimientos, ¿verdad?” Menel les dio palmadas en los hombros
irritantemente como una broma. Los dos apartaron las manos de Menel simultáneamente
con miradas de mal humor en sus rostros, causando que Gus se echara a reír.
No habían atrapado nada.
“Fue mala suerte.”
“Mm.”
Ambos parecían estar de muy mal humor para que eso fuera cierto.
A propósito, no estaba seguro de Ghelreis, pero el hobby de Reystov era la pesca. En
su tiempo libre, a menudo lo veía con su sedal en el agua, pero casi nunca había
compartido las capturas conmigo, así que tenía una idea razonable de su nivel de
habilidad.
“Quiero decir”, comencé, “no es como si todos esperaran que fueras genial pescando
solo porque eres un guerrero fuerte—”
“Fue mala suerte.”
“Eh…”
“¿Me oíste? Mala suerte.”
“S-Sí, jaja, mala suerte”, dije torpemente, decidiendo no presionarlo.
Sabía que él ponía algunas flores de temporada en el cesto de mimbre vacío que
debería haber llevado la pesca y se lo daba a Anna o a alguien, diciendo que era una
ofrenda floral a los dioses. Personalmente, pensé que eso era algo bonito y romántico, así
que realmente no vi ningún problema con que él nunca atrapara nada, pero desde su punto
de vista, probablemente quería hacerlo mejor.
“Bueno, debería estar listo para empezar ahora”, dijo Menel.
La manera de comer un animal asado entero como este era cortar las partes con un
cuchillo mientras terminaban de cocinarse. También teníamos pan sagrado, así que nuestra
cena era algo así como sándwiches, rellenos de verduras salteadas y el venado asado que
habíamos descuartizado. Dejamos la carne extra ahumándola para poder guardarla para el
día siguiente.
“Muy bien, vamos a comer.” Di las gracias a los dioses buenos como de costumbre y
comí a gusto.
“Sir Meneldor, debo preguntar, ¿dónde y cómo mataste a este ciervo?”
“Estaba caminando por los caminos dejados por los animales, manteniéndome en
silencio y escondido, y simplemente me topé con eso.”
Al parecía sorprendido. “¿Te lo topaste?”
“Sí. No tuve tiempo para pensar en nada, así que solo disparé por reflejo, y fue como si
la flecha hubiera sido succionada directamente al punto ideal.”
“Eso es muy afortunado.” Gus se pasó los dedos por su barba fantasmal mientras
asentía.
“Las bendiciones del dios de los faes estaban contigo.”
“No con nosotros, sin embargo.”
“Mm.”
“¿Qué tal si simplemente confiesas y admites que apestas en la pesca? Te sentirás
mucho mejor.”
“S-Simplemente fue mala suerte.”
“¡Vamos, admítelo!”
No queriendo involucrarme, todo lo que podía hacer era sentarme y reírme torpemente.
Usé un cuchillo para raspar un poco de sal de roca en el pan relleno de carne de ciervo
y verduras silvestres salteadas y tomé un bocado grande. El sándwich estaba
absolutamente delicioso, rebosante de jugos de carne caliente. Y el ambiente era animado
y alegre.
Por alguna razón, recordé los tiempos en que Blood y Mary todavía estaban alrededor.
Mi pecho se apretó un poco con una sensación de impotente nostalgia.
Después de que nuestra comida terminara y todos volvieran a sus habitaciones,
deambulé afuera por mi cuenta. Bajo el cielo estrellado, me senté frente a las tumbas de
Mary y Blood y les hablé dentro de mi corazón sobre todo tipo de cosas.
Estoy de vuelta, dije. Que no estén aquí me hace sentir incómodo, pero lo estoy
haciendo bien. Hice amigos y aliados.
Les conté todo tipo de cosas: lo que había hecho desde que me había ido, las personas
que había conocido, las cosas que había ganado.
Recuerdo sus últimas palabras. Prometo que las seguiré cumpliendo. Los veré de
nuevo.
Miré detrás de mí. Gus estaba allí. Dudó por un momento, eligiendo sus palabras
mientras flotaba en el aire. “Cómo desearía poder ir contigo y ayudarte”, murmuró con
voz afligida. “Me duele no poder hacer nada en los momentos más cruciales.”
Negué con la cabeza y le sonreí. “Solo esas palabras son suficientes. No te preocupes,
Gus. Solo espera aquí, con Blood y Mary.”
“Mm. Te estaré esperando.”
“Sí.”
“Y cuando vuelvas, asegúrate de traer a tu esposa contigo.”
“¡Y-Ya es suficiente!”
Y así mi corto regreso a casa llegó a su fin, y mi viaje para matar al dragón comenzó.
El otoño estaba en pleno apogeo. Era esa época del año donde cada día era un poco
más frío que el anterior. Con el viento en su vela y un cielo de finas nubes arriba, nuestro
barco parecía deslizarse sobre la superficie suavemente ondulada del lago. Al norte, pude
ver el esplendor de la cordillera rodeada de nubes. Esas eran las Montañas de Rubín.
“¿Entonces solo tenemos que bajar por esta rama del río hacia el oeste?”
“Si el mapa es correcto. Si hay indicios de que el paisaje ha cambiado, daremos la
vuelta por el momento.” Asentí a Menel, que nos estaba mirando desde la cubierta de
proa. Él comenzó a llamar a los elementales nuevamente.
Estábamos navegando nuestro barco por el lago con el fin de dar un rodeo por el lado
oeste de las Montañas de Rubín.
Menel se veía muy natural llamando a las hadas y convocando al viento para dirigir el
barco. Elementalistas y hechiceros que alcanzaban el punto de poder leer y controlar el
viento eran siempre solicitados en la costa, donde los barcos iban y venían, y nunca
tendrían dificultades para conseguir comida o un lugar donde dormir. Menel
probablemente vivió de trabajos como ese en algún momento del pasado.
“Con esta cuerda, haces esto.”
“¡Sí!”
Hacia la popa, Reystov le estaba enseñando a Al sobre los nudos marineros y cómo
manejar la vela. Reystov no solo tenía muchos años de experiencia como aventurero, sino
que también tenía buena memoria y más pasatiempos que la mayoría. En este tipo de
viaje, era tan consistentemente útil como Menel. Al no tenía ese tipo de experiencia, pero
a través del entrenamiento con Menel y conmigo y yendo en este viaje, estaba
desarrollando rápidamente las cualidades de un aventurero, incluso si él aún no estaba
muy pulido.
“Bien, entonces, sobre a dónde vamos. Ghelreis, ¿tienes alguna idea de lo que podemos
esperar?”
El enano con cicatrices de pocas palabras negó con la cabeza. “Me temo que no sé
nada después del Gran Colapso.”
Gus y mis padres habían estado atados a la ciudad, por lo que tampoco sabían nada
más allá de sus límites. A partir de ahora, nos dirigiríamos a una “región oscura”—
territorio no marcado en ningún mapa, donde nadie había puesto un pie.
“Excepto”, dijo Ghelreis en voz baja, “antes del Gran Colapso, había un bosque de
elfos al oeste del País de Hierro. Se llamaba Lothdor.”
“Lothdor… ¿la tierra de las flores?”
“¿Entiendes élfico, entonces?”
“Gus me instruyó en eso, así que sí, sé lo básico.”
Gus no sabía mucho sobre las lenguas minoritarias como la que usaban los gigantes,
así que yo era un poco irregular en esas, pero aparte de eso, sabía cómo hablar unos
cuantos idiomas. El élfico especialmente tenía pocos cambios lingüísticos porque sus
hablantes vivían largas vidas. Debido a que no había cambiado mucho del élfico que Gus
conocía hace doscientos años, era uno de los idiomas en los que era particularmente
bueno.
“Lothdor… he oído hablar de él antes”, dijo Menel desde la cubierta de proa mientras
contemplaba el exuberante bosque a lo largo de la orilla. Luego, comenzó a recitar
suavemente en élfico. “Ve más allá del País de Hierro, donde los enanos viven en cavernas
/ Cruza el radiante Puente Arcoíris, y llega a Lothdor / Con arpas plateadas y flautas
doradas, los elfos de Remmirath tocan y cantan.”
Era una canción élfica florida.
“¿Eso es?”
“Una canción sobre un viaje. Transmitida en mi antiguo hogar.”
“Una canción nostálgica. Sí, y bastante correcta.”
Lothdor era un jardín de muchos colores más allá del Puente Arcoíris, donde los
pétalos de los árboles se esparcían sobre las casas de creta, y el murmullo del río
armonizaba con el sonido de la música élfica.
Ghelreis murmuró, “Los elfos de Lothdor no se llevaban bien con el País de Hierro.”
“Ahh… ¿Por lo mucho que talaban?”
“Estás bien informado.”
“No, nunca escuché acerca de eso. Simplemente, tuvimos el mismo tipo de problema
donde solía vivir.”
Menel explicó que esta era una causa común de discusiones entre elfos y enanos. Los
elfos, que vivían en los bosques, construyeron sus estilos de vida en torno a la caza, la
recolección, y la explotación forestal, y ganaron una multitud de bendiciones al vivir en
armonía con los faes. Mientras tanto, los enanos, que vivían en las montañas, cortaban
árboles y usaban el fuego para hacer carbón, refinaban el hierro, y producían numerosas
herramientas. Los elfos preferían los árboles y los grandes espacios abiertos en el bosque,
donde la luz se filtraba, mientras que los enanos preferían la oscuridad de las profundas
cavernas.
“Peleamos todo el tiempo. Nuestros estilos de vida y culturas son muy diferentes.”
“Mm…”
Este era probablemente un tema en el que ambos tenían muchas opiniones como
semielfo y enano.
“Como has dicho, Sir Meneldor, hubo disputas muy feroces entre nosotros de vez en
cuando, y mucho odio también. Si tuviera una moneda de cobre por cada insulto
intercambiado, por cada palabra amarga dicha, sería rico. Aún así, ellos eran nuestros
vecinos. Comprábamos la sal, el grano y el cuero producidos en el bosque de los elfos, y
les vendíamos mithril, herramientas de hierro y otros artículos hechos a mano.”
El barco entró en la ancha rama del río. A nuestra izquierda y derecha había gruesas
extensiones de bosque. Dejamos que la corriente nos llevara suavemente por el sendero
del agua.
“La gente de Remmirath era hábil en la poesía y las técnicas de hadas, y eran
orgullosos y difíciles de complacer. Como nosotros, de hecho.” Ghelreis estaba siendo
inusualmente hablador. “Sentimos respeto por ellos—y ellos por nosotros, me imagino.”
Mientras escuchaba su historia de elfos y enanos, me imaginé cómo era hace
doscientos años, durante la época en que Blood y Mary vivieron. “¿Y qué les pasó en el
Gran Colapso?” pregunté.
“Sé al menos que se mantuvieron refugiados en el bosque y se resistieron tercamente.
Ellos nunca se rindieron. A medida que se intensificaba el asalto de los demonios, la
Puerta Occidental fue cerrada y el Puente Arcoíris fue sellado.” Entonces, el Ghelreis
inusualmente hablador habló en un murmullo. “Es posible… Es posible que hayan
sobrevivido.” Sus palabras sonaron como una oración. “Los elfos viven vidas largas. Es
posible que—”
Él se detuvo abruptamente. Seguí su línea de visión y también enmudecí. Él dejó
escapar un pequeño gruñido.
El jardín de muchos colores más allá del Puente Arcoíris, donde los pétalos de los
árboles se esparcían sobre las casas de creta, y el murmullo del río armonizaba con el
sonido de la música élfica, no estaba allí. Delante de nuestro barco, el agua estaba oscura,
estancada y turbia, y había hileras de árboles lastimosamente marchitos.

Por un tiempo, nadie habló.
“¿No queda nadie? ¿Nadie?” Las palabras cayeron débilmente de los labios de
Ghelreis. Abrió la boca como para gritar algo, luego la cerró fuertemente sin hacer ruido.
Después de pasar un rato así asimilándolo, dijo, “Es difícil asumirlo.”
“Ghelreis…” Al sonaba preocupado por él.
Pero Ghelreis negó con la cabeza. “No te preocupes por mí, joven maestro.”
El silencio cayó sobre el barco por un tiempo, y una atmósfera incómoda se desarrolló.
Reystov cambió el tema. “Hmm. Parece que la ruta del río cambió en los últimos
doscientos años.” El río fluía a través y alrededor de los árboles grandes y marchitos que
solían ser un bosque.
“Un momento”, dijo Menel, arrugando su rostro. “He visto este tipo de cosas antes.”
Cuando lo dijo, me di cuenta también. Los árboles moribundos, el agua estancada—
esto era—
“Una Palabra Tabú…”
“Sí”, dijo Menel con odio. “Si un linaje élfico con un nombre de Rama se toma en
serio el hecho de mantenerse refugiado en su bosque natal, ningún enemigo podrá
tocarlos. Los números o las armas del enemigo ni siquiera importan. Serán engañados,
divididos, rodeados y eliminados una y otra vez.”
Incluso Blood había dicho que evitara luchar contra un elfo en el bosque. Por esa razón

“Debieron haber conjurado una Palabra Tabú, reunieron a usuarios de Palabras de alto
nivel, e hicieron un ritual para pudrir todo el maldito bosque, esos demonios de mierda sin
morales.”
La gente a menudo piensa que las personas o grupos que adoptan una actitud de “todo
vale” hacia la lucha son fuertes. Algunos incluso afirman que, si nada está fuera de los
límites cuando peleas, puedes vencer prácticamente a cualquiera. En un aspecto, eso es
correcto, y en otro aspecto, es incorrecto. El enfoque de “todo vale” para combatir es muy
fuerte a corto plazo, pero a largo plazo es débil. Una vez que utilizas un movimiento
prohibido, la prohibición de ese movimiento también se levanta para tu oponente, y su
respuesta será feroz. Y una vez que otros te perciban como alguien que ignorará tanto la
moral como la buena fe por el bien de tu objetivo, ni siquiera podrás formar alianzas con
ellos. De hecho, incluso puede proporcionarles una buena excusa para unir fuerzas en tu
contra. Utilizado incorrectamente, “todo vale” es débil, lo que se traduce en una victoria y
gloria de corta duración y en una derrota inevitable.
Los goblins de alto nivel y los no-muertos de alto nivel entendían esta lógica, y a pesar
de ser súbditos de dioses malvados (esos dioses eran Illtreat—que gobernaba sobre la
tiranía—y Stagnate, respectivamente), incluso tenían una especie de moralidad. Eso era
porque, a fin de cuentas, ellos vivían en el mismo mundo que el resto de nosotros.
Sin embargo, esta lógica no funcionaba en los demonios, que eran los súbditos de
Dyrhygma, dios de las dimensiones. Tal vez sus mentes funcionaban de manera distinta, o
tal vez tenían diferentes objetivos; cualquiera que sea el caso, no veían ningún beneficio
en cumplir con estos principios morales. Eran simplemente monstruos de otro mundo que
pretendían invadir y controlar.
Mientras miraba el bosque marchito de los elfos, pensé: Esto no puede seguir así. No
podemos dejar que seres que les da igual hacer algo así sigan haciendo de las suyas por
más tiempo.
“Tenemos que destruirlos.”
“Heh. ¿Qué pasa ahora? Suenas entusiasmado.”
“¿Qué hay de ti? Tu cara dice ‘ahora estoy encendido’ por todo lado.”
“Puedes apostarlo. No puedo dejarlos vivir.” Sonrió ferozmente como un animal
salvaje. Causó que Al apretara un puño, y Reystov y Ghelreis sonrieran levemente.
“Pero antes de eso—”
“Sí.” Menel respondió de inmediato, y Reystov y Ghelreis asintieron también.
Al inclinó la cabeza hacia un lado y miró a su alrededor, perplejo. El barco estaba
avanzando a través del agua estancada entre árboles marchitos. No parecía que hubiera
algo inusual a simple vista.
Tomé a Luna Pálida en mi mano.
“Ahí.”
La introduje en el agua. Al mismo tiempo, la superficie del agua se hinchó y estalló. La
hoja brillante de mi lanza había atravesado directamente la cabeza de una serpiente
gigante.

“¡¿Una serpiente marina?!” Al gritó sorprendido.
“¡Olvídate de ella, hay más viniendo!” Mientras Menel le gritaba, otra enorme
serpiente salió del agua por el lado de babor. Casi al mismo tiempo, la espada de Reystov
atravesó el aire como un rayo. Pero el agua se sacudió, y el barco se tambaleó. Fue
suficiente para que incluso Reystov el Penetrador errara el blanco. No pudo asestar un
golpe letal—
Hubo un gruñido omnipotente. La maza de Ghelreis hizo añicos la cabeza de la
serpiente.
“Esto no es bueno”, murmuró Menel, mirando a su alrededor. Miré a Al hacer lo
mismo—luego respiró profundamente. Varias—no, decenas de formas largas y gruesas
flotaban en la superficie del agua turbia que nos rodeaba.
“¡Menel! ¡A toda velocidad!”
“¡Estoy en eso!”
Apenas dicté la instrucción, Menel llamó a los elementales para convocar una poderosa
corriente y un fuerte viento afín para mover el barco. Sin embargo—
“¡Mierda, no hay mucha respuesta! ¡Las hadas son débiles aquí!”
Probablemente fue el resultado de toda esta tierra maldita por la Palabra Tabú. Los
espíritus de la naturaleza parecían tardar en responder. Si así era como eran las cosas,
había una buena posibilidad de que los hechizos de Menel para usar en torno al agua,
como Caminar sobre el Agua y Respirar bajo el Agua, tampoco funcionaran muy bien. Si
nuestro barco se hundiera o cayéramos al agua, estaríamos en peligro.
“¡Concéntrate en los hechizos! ¡Reystov y Ghelreis, al lado de babor! ¡Al, apoya a
Menel!” Grité órdenes mientras atacaba con Luna Pálida, luego la barrí de lado hacia otra
serpiente que había salido del agua por estribor.
Esta no era una gran situación en la que estar. Las serpientes estaban sangrando en el
agua. Era posible que la sangre atrajera aún más de ellas aquí, y tal vez otros monstruos
acuáticos también. No había tiempo para dudar. Era arriesgado, pero decidí recurrir a una
Palabra de ataque. Haría que una explosión estallara bajo el agua y eliminarlas de un solo
golpe siguiendo el mismo principio que la pesca con explosivos. Con mi curso de acción
decidido, elegí la Palabra de ataque más corta y poderosa de mi arsenal.
“Vasta—”
En ese instante, el barco tembló violentamente. Mi Palabra fue interrumpida. Me vi
obligado a cambiar mi concentración a un intento desesperado de controlar la Palabra y
evitar que explotara.
En el momento en que lo hice, una de las enormes serpientes marinas salió del agua y
hundió sus dientes en mi costado.
Gruñí en sorpresa y confusión. El barco se tambaleó. Perdí el equilibrio. Clavar mis
pies no funcionó. Fui empujado hacia adelante. La superficie turbia del agua de repente se
acercó mucho más.
“¡¿Will?!”
Hubo un gran chapuzón y fui sumergido en el agua estancada.

Un instante antes de caer al agua, respiré profundamente y llené mis pulmones de aire.
Muchas personas en este mundo no podían nadar, pero, afortunadamente, me habían
enseñado los principios básicos de la natación tanto en este mundo como en el anterior.
La serpiente que había mordido mi costado se retorció en confusión. Sus colmillos
curvados no tenían el poder para perforar mi cota de malla de mithril; ni su mandíbula
tenía la fuerza de mordida para presionar mis músculos abdominales y aplastar mis
órganos internos. Los músculos ganan de nuevo. Dicho eso, por supuesto, si la serpiente
me apretara fuertemente y me arrastrara a las profundidades, definitivamente me ahogaría.
Burbujas se elevaron hacia la superficie. En el agua estancada, abrir mis ojos solo llevo
a que su lodo llenara mi visión. No podía ver. Por supuesto, tampoco podía pronunciar
Palabras. Así que mientras tensaba mi estómago para evitar que me aplastaran, oré en su
lugar.
Lo que imaginé en mi mente fue luz y pureza. En el momento siguiente, hubo un
destello, y la oscuridad desapareció unos sesenta metros en todas direcciones,
transformándose en agua pura y clara.
Fue la Oración de Purificación.
Habiendo asegurado una vista utilizable, abrí los ojos. El agua estaba llena de
serpientes gigantes, y pude verlas claramente mientras nadaban. Varias de ellas vinieron
directamente hacía mí ahora que había caído al agua. Mientras una apuntaba a mi pie, jalé
mi pierna para esquivarla y blandí mi brazo contra otra que intentaba envolverse alrededor
de mi pecho, lanzándola lejos.
Era difícil moverse, como si el agua misma me estuviera restringiendo. Si continuaba
peleando en el agua de esta manera, tarde o temprano iba a perder. Pero ya había visto una
salida.
Cuando una de las serpientes se lanzó directamente hacia mí, apuntando hacia mi
garganta, agarré su mandíbula superior e inferior y usé la fuerza bruta para arrancar la
carne y la piel. La serpiente gigante se retorció en mis manos, y su sangre fluyó en el agua
purificada.
Con una mano, agarré la que estaba unida a mi cota de malla y la mantuve retenida,
saqué mi daga del cinturón y le abrí el cuello. Más y más sangre se derramó en el agua,
convirtiéndola en un rojo turbio.
Entonces, las otras serpientes comenzaron a hundir sus dientes en las dos que estaban
derramando sangre. Estas no eran bestias; no eran más que grandes serpientes marinas. En
otras palabras, me estaban atacando no por la naturaleza demasiado agresiva característica
de las bestias y otros monstruos, sino puramente porque eran depredadores y yo era su
presa. En cuyo caso, no necesitaba luchar contra ellas hasta la muerte; solo necesitaba
proporcionarles presas más débiles, presas más fáciles de atacar.
Unas cuantas más vinieron a mí por separado. Las maté también.
Me había estado moviendo bajo el agua por un tiempo, y la necesidad de respirar era
cada vez más difícil de ignorar. Lo soporté, aguantando hasta que la atención de las
serpientes se desvió de mí hacia sus compañeras debilitadas, y luego comencé a nadar
hacia la superficie. Mi ropa había absorbido agua y se aferraba a mí, sintiéndome
increíblemente pesado. Azoté mis brazos desesperadamente.
Finalmente, mi cabeza salió a la superficie al lado del barco. Jadeé fuertemente por
aire. ¿Cuántos minutos había estado luchando bajo el agua? El aire sabía muy bien.
“¡Sir Will!” Al inmediatamente me tiró una cuerda.
Me agarré de ella y de alguna manera volví al barco, goteando agua de cada parte de
mí. Respiré fuertemente con mis manos temblorosas contra la cubierta. Todo mi cuerpo
anhelaba oxígeno.
“¡Will!”
“¿Estás bien?”
Logré asentir a todos los que me llamaban. Vi a Luna Pálida, que solté justo antes de
caer. Mientras pensaba en lo contento que estaba de no haberla arrojado al agua, me puse a
respirar, me coloqué frente al agua, y—
“Vastare.” Conjuré un hechizo de ataque con todas mis fuerzas.
Esta vez, acerté. Un vórtice de destrucción se formó bajo el agua altamente conductiva.
La explosión se extendió por el agua y chocó contra las serpientes, convirtiendo su carne
en papilla y aplastando sus huesos. El barco se sacudió mucho.
Dejé escapar una bocanada de aire. “Eso debería bastar.”
Ni un minuto más tarde, los restos de muchas serpientes flotaron a la superficie.
“Dios. No tuviste misericordia”, murmuró Menel, asombrado.
Bueno, desde luego, pensé. No puedo dejar vivos a los enemigos que están atacando
activamente nuestro barco.
“Menel, vámonos de aquí. Además, creo que en su mayoría nos hemos librado de ellas,
pero todos estén en guardia.”
“Lo tengo.”
“Entendido.”
“E-Este… El agua se volvió muy limpia de repente.”
“¿Eh? Es solo la Oración de Purificación.”
“¿Eh?” Al se veía como si estuviera totalmente confundido, y yo también. “Este, la
Oración de Purificación es normalmente para una botella de agua o un estanque como
máximo…”
“Oh…” Entonces el poder era el problema.
Menel le dio una palmada en el hombro a Al mientras este me miraba desconcertado.
“Es solo fuerza bruta. Acostúmbrate a ello.”
“¿Qué?”
“Es su táctica de batalla estándar: hacer todo con un nivel de fuerza bárbaro. Él ni
siquiera piensa en nada de eso. Es mejor que te acostumbres.”
Al dudó.
“Eso es lo que yo hice”, agregó Menel con una expresión como si hubiera logrado una
comprensión superior.
“¿Un nivel de fuerza bárbaro?” dije. “Vamos, eso es un poco cruel.”
“¿Cómo lo llamas, entonces?”
“Tengo más poder y movimientos que un bárbaro, así que es más que un nivel de
fuerza bárbaro.” Le di una sonrisa petulante. Menel negó con la cabeza sin decir una
palabra, y Al asintió con una expresión complicada. “Ja-… ¡¿Qué se supone que es esa
cara?!”
“Incredulidad, Sir Incluso más Bárbaro.”
Mientras bromeábamos entre nosotros de esa manera—
“Este cambio en el paisaje es el problema.” Las palabras murmuradas de Reystov
cortaron nuestra charla ociosa.

Tenía razón—esta área era muy diferente de nuestro mapa y de la información que
teníamos, ambos tenían dos siglos de antigüedad. El río estancado había cambiado su
curso y se había tragado completamente el bosque que solía estar aquí. Las orillas del río
ahora eran empapados humedales, y no podía ver un solo lugar donde sería fácil atracar
nuestro barco. Además de eso, este lugar era el hogar de muchas criaturas peligrosas,
como esas serpientes marinas. Proporcionó un claro recordatorio de por qué estas eran
regiones oscuras en las cuales la humanidad no se había aventurado durante los últimos
doscientos años.
“Ghelreis, ¿ves algo que reconozcas aquí?”
“No”, dijo, sacudiendo la cabeza. “Todo esto es demasiado…”
“¡Oh!” Exclamó Al repentinamente. “¿Qué hay de esos, Ghelreis?”
Todos miraron en la dirección hacia la que Al estaba apuntando: hacia abajo, en el agua
aclarada por la Oración de Purificación. Miré hacia abajo, y debajo de la brillante
superficie pude ver los restos de una hilera de edificios.
“Hmm.” Ghelreis miró esas ruinas y comenzó a pensar.
“¿Qué piensas?” Al le preguntó después de una pausa.
“La arquitectura de estos edificios…” dijo Ghelreis lentamente. “Son de construcción
élfica. Estoy seguro de ello.”
“¡Oh, qué bien, amigo!”
“Buen ojo.”
“Sí. Bien hecho, Al.”
“Realmente no hice nada”, dijo Al con cierta vergüenza cuando todos lo elogiamos.
“¿Qué sería eso en el mapa, entonces?”
“Probablemente esto…”
Permitiendo que nuestro barco se alejara lentamente de los cadáveres de las serpientes,
todos investigamos el mapa juntos. Una vez que establecimos nuestra ubicación
aproximada, comenzamos a movernos de nuevo.
Sin embargo, debido a que toda el área estaba contaminada por la Palabra Tabú, dirigir
con el hechizo Viento Afín no funcionaba muy bien. Incluso si utilizara la Oración de
Purificación para limpiar el aire y el agua que nos rodeaba, no era como si eso hiciera
inmediatamente algo sobre los faes debilitados. Se podrían esperar algunas mejoras si
tuviera en cuenta las habilidades de Menel como elementalista y su poder como futuro
Señor de los Bosques; sin embargo, Reystov señaló correctamente que, si hacíamos
grandes cambios, existía la posibilidad de que los demonios lo notaran.
Por eso, decidimos recurrir a métodos más primitivos. Dejamos de depender de la vela
y decidimos bajar los remos y remar. Menel estaba de pie en la popa del barco, agarrando
el timón y dirigiéndonos. Caímos en ritmo con su voz y remamos hacia adelante como dos
equipos tanto a babor como a estribor.
El agua estaba oscura y estancada. Había hileras de árboles marchitos, todos grandes y
con cientos de años de antigüedad, y me hicieron pensar en los corredores con columnas
llamadas estoas de los templos antiguos. Era un bosque donde incluso el sonido había
muerto, a excepción del ocasional ruido inquietante de las criaturas acuáticas. En algún
momento, una fina neblina blanca había cubierto el área. Solo podíamos ver un contorno
vago de las Montañas de Rubín.
El barco continuó avanzando entre los sonidos de remos crujiendo y empujando a
través del agua. Hubo algunas conversaciones al principio, pero incluso eso disminuyó a
medida que pasaba el tiempo. En el momento en que la atmósfera deprimente de nuestro
entorno finalmente nos hizo enmudecer, sentí algo en el agua a estribor.
Cuando miré, vi burbujas formándose, y luego aparecieron varias manos, seguidas de
brazos horriblemente pálidos, que se extendían fuera del agua estancada. Algunos se
habían podrido, mientras que otros eran todos huesos. Los brazos comenzaron a forcejear
y aferrarse al barco. El barco crujió.

Mientras nuestro barco se tambaleaba, Reystov y Ghelreis sacaron sus armas. Eran
armas mágicas, recién adquiridas en la ciudad de los muertos, y probablemente
funcionarían bien contra los no-muertos.
“¿Enemigos?” Menel estaba especialmente tranquilo. Se tomó el tiempo para
preguntarme, incluso mientras estaba listo para sacar su arma.
“No.” Sacudí la cabeza. “Simplemente están sufriendo.” Extendí mi mano hacia uno de
los brazos que sujetaban el barco. El brazo se había hinchado con agua y olía a pescado
crudo. Cuando tomé su mano, escuché la respiración de Al. “Está bien”, le dije, esperando
que mi intención llegara a los no-muertos. “Todo está bien ahora.”
No tienen que sufrir más. No tienen que seguir resintiendo. No tienen que seguir
intentándolo.
“Ya no desearán la desgracia a nadie. No los maldecirán, y no los harán sufrir.” Sentí
que la fuerza abandonaba el brazo que sujetaba y todos los demás brazos alrededor del
barco. “Me encargaré de todo de alguna manera.”
Todo estará bien ahora, incluso si no siguen intentándolo.
Todo estará bien, incluso si no siguen protegiendo.
Todo estará bien, incluso si no pelean.
Todo estará bien, incluso si no soportan la carga.
Vamos a ponerle fin a esto. Así que—
“Por favor, descansen mucho y en paz.” Pronuncié cada palabra lentamente y oré.
“Gracefeel, dios de la llama. Dales reposo y guía.”
La Antorcha Divina se encendió en el cielo nublado. La milagrosa llama flotante
comenzó a guiar a las almas errantes hacia el ciclo eterno. Varios espectros de color azul
pálido aparecieron, desvaneciéndose suavemente en la visión. Tenían hermosos cabellos
trenzados, orejas puntiagudas que recordaban a las hojas de bambú y rasgos hermosos.
“————”
Nos miraron en silencio y nos dieron una reverencia orgullosa y elegante.
“Oh…” La voz de Ghelreis tembló. Así es como se debían haber visto exactamente los
elfos de la Rama Remmirath en tiempos pasados.
“————”
Ellos intentaron hablar; tal vez tenían algo que querían decirnos. Pero no fue así. Su
letargo en el fondo del río les había robado el lenguaje de sus gargantas. Era difícil de
presenciar, pero eran elegantes a pesar de esto. Hicieron un hermoso encogimiento de
hombros, luego señalaron en una dirección con un delgado dedo. Giraron el dedo en un
círculo—¿acaso eso significaba “tan rápido como puedas”?
“¿Deberíamos ir por allí? ¿Tan rápido como sea posible?”
Obtuve un asentimiento como respuesta. Entonces, el que estaba de pie al frente
levantó dos dedos, hizo un puño y lo sostuvo frente a su corazón. El movimiento fue
perfecto.
“Will, eso es…”
“No te preocupes, sé lo que significa.” Les devolví el mismo gesto. Era un gesto
amistoso de despedida. “Que la bendición de la llama esté con ustedes”, dije. Luego, con
suaves sonrisas, los antiguos elfos de Remmirath se desvanecieron y desaparecieron.
Mientras Al, Ghelreis y Reystov guardaban silencio, Menel habló de repente.
“Vámonos. A máxima velocidad en esa dirección. Ahora. ¡Rápido!”
“¿Eh?”
“¡No confíes en la sensación del tiempo de un elfo!” Sonando un poco asustado, Menel
llamó a los elementales con un tono bastante enérgico y utilizó el hechizo Viento Afín una
vez más. Luego, mientras aplicaba la técnica de Caminar sobre el Agua sobre sí mismo
muy detenidamente, gritó, “¿Conoces esas historias que has escuchado? ¿Acerca de
cuando los elfos dicen, ‘Espera un poco’, significa, ‘Dentro de un año más o menos’? ¡Son
ciertas!” El barco salió disparado hacia adelante a una velocidad increíble, atravesando el
agua estancada y avanzando a través de la niebla. “¡Esos tipos con su relajado sentido del
tiempo simplemente te dijeron ‘lo más rápido posible’, amigo! Tú mejor—”
Un grito llegó a nosotros desde algún lugar en las profundidades de la niebla.
“¡Mierda, lo sabía!” maldijo Menel, y luego gritando en voz alta, corrió hacia la niebla
con la rapidez de una flecha.
Menel normalmente no hablaba cuando peleaba. Gritar un grito de guerra sacaba tu
poder y ayudaba a combatir el miedo, pero esa era la forma de luchar de un guerrero, no la
de un cazador. Menel se movía en silencio y mataba en silencio. Había probablemente dos
razones por las cuales estaba alzando la voz a pesar de eso: comunicar su presencia al
propietario del grito y permitirnos seguirlo sin perder la pista de dónde estaba. Dejando su
voz como nuestra guía, lideró el camino alejándose cada vez más en la niebla.
“¡Remen! ¡Rápido!”
Debido al momento en que escuchamos el grito, el hechizo de Caminar sobre el Agua
no había sido conjurado sobre nadie, excepto Menel. Probablemente no era capaz de
conjurarlo sobre todos con un solo hechizo en este lugar donde la bendición de las hadas
era débil. Como la situación ya era difícil, era natural que Menel, que tenía la comprensión
más precisa de lo que estaba pasando, tomara la iniciativa.
Empujamos más fuerte con los remos y remamos más rápido. La orilla se acercó
rápidamente. Era un humedal con parcelas dispersas de plantas de aspecto débil que
crecían aquí y allá, y no había un borde de agua clara que lo separara del río.
“¡Con calma! ¡Cuidado con sus espadas en el barro!” grité y levanté mi remo. Todos
sabíamos lo que debíamos hacer. Rápidamente saltamos del barco, sumergiéndonos hasta
los muslos en agua estancada, y empujamos el barco hacia la orilla.
Inmediatamente agarrando nuestras armas, comenzamos a correr uno tras otro. Mis
pies seguían hundiéndose en el fango. Los obligué a subir mientras corría. El suelo estaba
terrible. Si se desarrollaba una batalla, mi capacidad para moverme podría estar muy
restringida. Mientras me preocupaba por esto, todos avanzamos como grupo.
En poco tiempo, escuchamos un grito agresivo, luego el sonido sordo de carne y
huesos siendo cortados. Al otro lado de la niebla, Menel había usado su espada larga para
decapitar a una serpiente gigante sin ojos que había salido del lago de barro para atacarlo.
La cabeza de la serpiente giró y se desparramó en el fango.
En el suelo junto a Menel estaba la figura de una persona que no conocía. Tenía el
cabello largo y rubio que se había encrespado y extendido—tal vez su cabello había sido
trenzado y luego se soltó—y orejas largas y puntiagudas. Era una elfa. ¡¿Uno de ellos
sobrevivió?!
“Menel, ¿ella está bie—”
“¡Todavía no!” gritó Menel rápidamente. Al momento siguiente, varias serpientes
salieron del barro a cada lado de él. Las esquivó mientras le mordían, su pelo plateado
atado fluía mientras se movía. En coordinación con ese movimiento, movió su espada
hacia una de las serpientes, pero la hoja no pudo atravesar por completo su cuerpo. La
serpiente se metió en la tierra y se quedó allí, y luego, al momento siguiente, sucedió algo
asombroso. La primera serpiente, decapitada por la espada de Menel, se lanzó sobre sus
piernas en un intento de enrollarse alrededor de ellas.
Maldiciendo en voz baja, Menel se vio obligado a soltar su espada. Dio una patada a la
serpiente decapitada que intentaba enrollarse alrededor de sus piernas y se apartó de un
salto de sus atacantes. Con la técnica de Caminar sobre el Agua conjurada sobre él, sus
movimientos fueron elegantes incluso en esta ciénaga.
“¡Ahí viene! ¡Prepárense!” Ayudó a la elfa de cabello dorado a ponerse de pie y se
retiraron en nuestra dirección. Las serpientes le siguieron de inmediato. Y por la forma en
que se movían, finalmente, la imagen completa quedó clara para mí. No eran serpientes.
Bajo el lodo, todos esos cuellos serpentinos sin ojos, cada uno más grueso que el torso de
un hombre, estaban conectados al cuerpo de una serpiente aún más grande. La serpiente
gigante de muchas cabezas mostró sus dientes amarillentos y azotó repetidamente sus
lenguas rojas, amenazándonos.
“¡¿Qué diablos?!”
“El gobernante de la ciénaga…”
“Una hidra.”
Una vez que todos entendieron la naturaleza de su oponente, su cautela con ese cuerpo
enorme y extraño fue evidente. Entonces, la herida donde Menel cortó uno de sus cuellos
comenzó a burbujear y echar espuma. Lentamente, una nueva cabeza comenzó a formarse.
“¡Sagitta Flammeum!” Instintivamente, conjuré una Palabra. La flecha llameante,
construida por Palabras y nacida de mana, asestó un golpe directo en el cuello tratando de
regenerarse. Hubo una violenta explosión, y la hidra se retorció de dolor. Entonces aulló.
El aire se estremeció con la fuerza del ruido.
“¡Whoa!” Menel y la elfa que había rescatado, el par con la audición más sensible,
cubrieron sus oídos. No tuve tiempo de prestarles atención. Mis ojos volvieron a la cabeza.
Había sido quemada, y el tejido quemado había dejado de regenerarse.
“¡El fuego funciona! ¡Al, Ghelreis, Reystov! ¡Al frente!”
La hidra enfurecida se abalanzó sobre nosotros. Todos sacaron sus armas, prepararon
sus escudos y avanzaron.
“¡Menel, tómala y retírense!”
“¡Entendido!” Menel se retiró, intercambiando lugares con el frente que avanzaba.
No podía estar allí con ellos. Como tenía que vigilar todas las cabezas de serpientes
que se extendían en todas las direcciones y evitar que se regeneraran al ser cortadas, tenía
que quedarme atrás para tener una buena vista.
“Así que estoy en la retaguardia…”
Siempre había sido de los que corren hacia adelante gritando. Logré superar todas mis
batallas de esa manera. Pelear desde esta posición fue algo que casi nunca hice. Ahora no
era el momento de ponerse sentimental al respecto, pero se sentía como una experiencia
sorprendentemente fresca.
“¡Las quemaré cuando las corten! ¡El frente depende de ustedes!”
“¡Sí, señor!”
“¡Entendido!”
“Sin problema.”
Todos respondieron. Y así comenzó la batalla.

El destello de una espada, veloz pero que ocultaba un tremendo poder, cortó una de las
cabezas de la hidra. Ese corte perteneció a Reystov. Había cortado una masa de carne y
hueso que era tan ancha como un tronco y se retorcía violentamente. No se podía lograr
eso con ningún nivel ordinario de entrenamiento o habilidad. De hecho, incluso Menel,
que también había alcanzado un nivel impresionante de habilidad, ya había fallado una
vez y le habían arrebatado la espada. Pero Reystov continuó cortando cabezas una tras
otra, haciendo que pareciera fácil. Continué conjurando Sagitta Flammeum después de él.
Su aterrador nivel de habilidad no parecía haber disminuido en lo más mínimo. Y él no
había terminado. Un breve, pero enérgico gruñido acompañó su siguiente corte, y una de
las cabezas que la hidra había elevado en el aire lejos del alcance de su espada fue dividida
verticalmente en toda su longitud. Este tenía que ser el efecto de la nueva Palabra que Gus
había grabado en la querida espada de Reystov. A juzgar por lo que había hecho, era muy
probable que fuera una Palabra que el mismo Gus creó basada en Extensión y Filo. Mis
sentidos como usuario de magia me dijeron que una hoja afilada, formada de mana por
solo un instante, había cortado más allá de la longitud de la espada de Reystov para dividir
la piel de la hidra.
Gus realmente tenía buen juicio. Esa mejora era una muy buena combinación para
Reystov. Dado que el usuario ya estaba en un nivel alto y estable, simplemente darle una
espada más afilada con un alcance más largo era una idea mucho mejor que tratar de
aumentar su poder o darle la capacidad de disparar fuego o rayos.
Se hacía difícil juzgar el alcance de la espada desde una perspectiva externa,
convirtiéndola en una molestia para los enemigos e increíblemente útil para los aliados.
“¡Sagitta Flammeum!” Otra cabeza cayó, y la seguí con otra flecha de fuego. Mientras
no hubiera un cambio inusual en las circunstancias, estaba planeando seguir esta estrategia
por el resto de esta batalla.
A primera vista, usar una variedad de Palabras de acuerdo con los detalles de la
situación del enemigo momento a momento podría parecer un enfoque sabio y un buen
apoyo. Pero en realidad, seguir los cuatro pasos completos de “ver, pensar, decidir, usar”
en secuencia te haría lento para actuar. Era mejor elegir una magia razonablemente
efectiva y corta y seguir solo los dos pasos de “ver, luego usar” una y otra vez. La
vanguardia también se sentiría más a gusto sabiendo exactamente lo que iba a estar
volando sobre sus cabezas.
Un mal jugador piensa demasiado las decisiones equivocadas. Y al menos en una
situación como la batalla, donde las cosas cambian constantemente, ser tercamente simple
sobre todo tiene menos formas de fracasar.
Conjuré Sagitta Flammeum varias veces seguidas. Conjurando doble como Gus me
había enseñado, dibujé Signos con mi mano derecha, guiando la magia para asegurarme de
no golpear a la vanguardia por error.
Estaba repitiendo las mismas palabras y los mismos caracteres de forma rutinaria, por
lo que no había demora o vacilación entre cada uno. Por el contrario, cuanto más repetía
esto, más rápido me volvía.
Varias flechas golpearon en sucesión. Las cabezas restantes de la hidra chillaron con
furia. Una de las cabezas exteriores se dirigió hacia los tres en el frente como un látigo,
tratando de derribarlos. Fue Ghelreis quien se preparó para ello con su gran escudo. Con
su cuerpo pequeño pero robusto, parecido a un barril, sostuvo el escudo en un ángulo.
Visto desde un lado, su cuerpo y el escudo formaban una forma de letra “y” al revés.
Chispas se dispersaron por todas partes cuando las duras y filosas escamas de la hidra
rasparon el enorme escudo. Ghelreis no la estaba bloqueando; la estaba desviando hacia
arriba. Los otros dos se agacharon detrás de él, y el golpe de la hidra cortó el aire.
Ghelreis rugió. Un potente golpe de su maza se estrelló contra el cuerpo expuesto de la
hidra. Las hidras tenían una gran capacidad de regeneración, pero sus órganos internos no
podían manejar impactos poderosos. La hidra retrocedió e intentó luchar con varias de sus
cabezas, pero Ghelreis se negó a moverse del lugar, como si estuviera enraizado en la
tierra. Además de su físico enano, su conjunto de armadura rompeespadas probablemente
tenía algún tipo de efecto mágico para ayudarlo a mantener su posición.
“¡Ahora, joven maestro!”
“¡Sí!”
Mientras la atención de la hidra estaba en Ghelreis, Al cargó hacia adelante. Sostuvo su
alabarda de inmensa fuerza detrás de él, luego la balanceó diagonalmente hacia arriba,
estrellándola contra una de las cabezas de la hidra. Hubo un sonido repugnantemente
fuerte de huesos rompiéndose y carne esparciéndose. El resultado fue menos una herida
cortante y más una ruptura violenta. La cabeza se dobló dramáticamente hacia atrás,
medio arrancada.
Al gritó mientras tiraba del largo mango de su arma hacia él y desató otro golpe. Esta
vez, la cabeza fue arrancada por completo. A diferencia del corte limpio de Reystov, el
corte transversal dejado por el ataque de Al era un desastre, como si un gigante hubiera
usado todas sus fuerzas para arrancar la cabeza de la hidra de su cuerpo.
Sintiéndome un poco perturbado, conjuré otra flecha de fuego. Escuché un suspiro
detrás de mí de Menel. “Bueno, parece que ya no voy a ser necesario”, refunfuñó. “Lo que
sea. No quería desperdiciar flechas de todos modos.”
Ya estaba claro qué lado tenía la ventaja.

Mientras protegía a Al de los ataques de la hidra, Ghelreis daba golpes constantes a la
hidra para hacerle las cosas más difíciles y debilitarla un poco. Al aseguró una posición
donde estaba bien protegido por Ghelreis y podía darse el lujo de realizar grandes
vaivenes. Él envió otra de las cabezas de la hidra volando. Y cada vez que había un
momento libre, había un destello brillante de la espada de Reystov de la nada. Reystov era
tan bueno entrando y saliendo del alcance que quería ver y aprender. En cuanto a mí, mi
único trabajo consistía en observarlos y disparar flechas de fuego varias veces.
“Oye, ¿estás bien?” Menel estaba reanimando a la elfa, que parecía haber sido herida,
mientras vigilaba la zona. Parecía como si él solo estuviera observando mientras el resto
de nosotros luchaba, pero deliberadamente no involucrarse con la pelea y vigilar era un
trabajo importante en sí mismo.
En una situación apremiante como la batalla, es natural querer unirse y ayudar si tienes
la habilidad, pero si demasiadas personas se involucran a la vez, aumenta el riesgo de
fuego amigo y daños colaterales. Es una decisión valiosa elegir estar a la espera para que
tus aliados no tengan que preocuparse por enemigos adicionales que se unan a la
contienda y puedan concentrarse en la batalla que tienen ante ellos. Quería creer que nada
sería lo suficientemente loco como para saltar en medio de una batalla contra una hidra,
pero esta era una región oscura donde la gente nunca se había aventurado. No había forma
de saber qué podría estar acechando aquí.
“¡Sagitta Flammeum!” Los tres en la vanguardia continuaron asestando golpes severos
a la hidra, y cada vez, yo enviaba una flecha llameante al sitio de la herida para aumentar
el daño.
Poco tiempo después todas las cabezas de la hidra fueron cortadas. Se hundió en la
ciénaga sin siquiera dar un último grito.
“¿L-La matamos?”
“Permanezcan en guardia. El veneno de hidra es tan mortal que incluso la mayoría de
los milagros no pueden curarlo.”
“Sí. Serpientes como estas pueden luchar salvajemente incluso después de que todas
las cabezas fueran cortadas.”
“¿I-Incluso después de que todas las cabezas fueran cortadas?”
“Sí. No servirá de nada si te dejas herir por esa cosa antes de que muera.”
Después de comprobar que los tres en el frente estaban en guardia, me volví para ver lo
que sucedía detrás de mí. “Menel.”
“Will, te necesito ahora mismo. ¡Fue mordida!”
Rápidamente corrí a través de la ciénaga hacia ellos y eché un vistazo a la elfa que
Menel sostenía en sus brazos. Su encrespado cabello rubio estaba cubierto de barro, y sus
ojos violetas estaban nublados y desenfocados. A pesar de que vestía ropas sencillas de
viajera que estaban cubiertas de barro, ella era claramente muy hermosa. Tenía un puente
nasal bien definido y una mandíbula esbelta, y me pareció el ejemplo perfecto de una elfa
en todos los aspectos. Si nos hubiéramos conocido en circunstancias normales, podría
haber estado un poco aturdido. ¡Si ella no estuviera temblando y babeando de un veneno
mortal como lo estaba ahora!
“¡Oye, resiste!” ¡No me extrañaba que Menel no la hubiera soltado! ¡No me extrañaba
que no hubiera estado peleando! Presa del pánico, comencé a orar por el Milagro del
Antídoto.
“No hay… ninguna esperanza…” La elfa extendió una mano temblorosa para
detenerme. “Es veneno… de hidra…”
Gruñí. Esto no era bueno No solo el Milagro del Antídoto, sino que cualquier oración
con el poder de sanar podría no tener un efecto si el objetivo lo rechazaba. Eso era porque
los dioses buenos no querían que su curación se usara para torturar o extender la vida
cuando no se deseaba. Había muchas formas para una persona ingeniosa de usar la
capacidad de curar el veneno o curar heridas para mal uso.
Tenía que ser difícil para ella incluso hablar en este momento, sin embargo, ella aún
rechazó el tratamiento, prefiriendo morir sin infructuosos intentos de aferrarse a la vida.
Los elfos realmente eran dignos.
Mientras me preguntaba cómo podría convencerla, Menel tomó su mano y la bajó. “No
hables.”
“No… Deben… Norte… aldea de… otros…”
“¡Ugh! ¡Maldita sea, acepta el tratamiento, pariente de la madera!”
“¿Pariente… de la madera?” Los ojos de la elfa, que estaban empezando a perder su
enfoque, se abrieron de par en par y vieron a Menel. Ella se encontró con la mirada directa
de sus ojos de jade.
“Este no es un sacerdote ordinario”, dijo. “Amiga del bosque, vas a sobrevivir. Acepta
este milagro.” Su tono fue firme. “Ora.”
La elfa apenas estaba consciente ahora, pero cuando Menel le dijo esas palabras
mientras sostenía su mano, estaba seguro, aunque fue muy leve, que la vi asentir.
Y entonces, ofrecí una oración a mi dios.
Dios, si puedes, por favor sana a esta noble elfa.
La oración se convirtió en un milagro, y el milagro se convirtió en una tenue luz que
brilló sobre su cuerpo. Poco después, la respiración de la elfa inconsciente lentamente
comenzó a regresar a la normalidad.
Nos aseguramos de que la hidra estuviese definitivamente muerta y de que la elfa había
sido sanada. Luego le entregué mi equipo a Al, levanté los brazos de la elfa, me agaché y
la levanté sobre mis hombros. Era como el levante del bombero que los bomberos y
socorristas de mi mundo anterior utilizaban para transportar personas necesitadas de
rescate. Hacía que una persona fuera fácil de levantar y permitía moverse rápidamente.
Teníamos que movernos de inmediato. Habíamos luchado una ruidosa batalla y nos
habíamos llenado de sangre por todas partes. Ya podíamos escuchar el chirrido áspero de
aves monstruosas que volaban en círculos sobre el cielo nublado en busca de carroña. Si
no abandonábamos este lugar lo antes posible, nos garantizaríamos encontrar nuevos
enemigos atraídos por el olor a sangre.
Después de recuperar su espada larga del cadáver de la hidra, Menel dijo, “Esperen un
segundo.”
“No tenemos mucho tiempo”, respondió Reystov con una mirada dudosa.
“Seré rápido.” Menel envolvió un trapo alrededor de su mano, sacó su daga y comenzó
a hacer algún tipo de trabajo con el cadáver de la hidra. Insertó la espada con cuidado en la
articulación detrás de sus colmillos en su mandíbula superior, equivalente a la articulación
entre la mejilla y la oreja en los humanos. “Bien”, dijo, y vertió el líquido corporal negro
azabache de la hidra en una pequeña botella que tenía con él.
“¿Es eso… veneno de su glándula venenosa?” le pregunté.
“Apuesto que encontraremos un uso para esto.”
“Ten cuidado.”
Había aprendido un poco sobre venenos de Blood y Gus. Eran difíciles de manejar;
almacenarlos mientras se preserva su toxicidad y hacer un uso inteligente de ellos cuando
fuera necesario eran tareas difíciles que requerían un conocimiento adecuado.
“No te preocupes, sé lo que estoy haciendo.”
Menel era un cazador talentoso y un guerrero del bosque. Él sabía más que yo sobre
cómo manejar los venenos de las plantas, los animales y las bestias, por lo que
probablemente me estaba preocupando por nada.
“Lo siento por eso. Vámonos.”
Con eso, volvimos al barco a través de la ciénaga. Con base en su físico y
equipamiento, Al y Ghelreis parecían tener dificultades para caminar, pero sentí que mi
situación era aún peor, con el peso de la elfa sobre mis hombros presionando mis pies más
profundamente en el barro. Usé mi fuerza para abrirme paso. El poder muscular llegaba a
ser útil incluso en momentos como este. ¡Estaba tan contento de haber entrenado!
“Esa hidra…” murmuró Al mientras caminábamos. “Qué pelea fue esa.” Sus manos
estaban temblando levemente. Ahora que lo pensaba, esa fue la primera vez que luchó
contra algo tan grande.
“Absolutamente”, dijo Ghelreis. “Hubiéramos tenido algunos problemas si no
hubiéramos luchado juntos.”
“Ese viejo campeón Berkeley mató a una él solo”, agregó Reystov. “O eso dicen.”
El Cuento de Valor de Berkeley era una vieja epopeya que Bee contaba de vez en
cuando. En los días en que las huellas del mito seguían siendo comunes en el mundo y los
súbditos de los dioses malvados prevalecían, el nombre del guerrero errante Berkeley se
hablaba en todos los antiguos reinos.
Berkeley servía a Volt, dios del rayo y el juicio. Era valiente y noble y derrotó a
muchos monstruos, ejerciendo su inmenso poder por el bien de personas inocentes. Sin
embargo, tenía una intensa afición por los placeres de la carne, y un día, un giro del
destino y los celos de una mujer malvada conspiraron para crear las condiciones para su
caída. En muchos sentidos, él era el ejemplo perfecto de un héroe.
“Estoy empezando a dudarlo ahora que he visto una real, sin embargo. Nadie podría
derrotar a una de esas cosas solo… O, mmm.” Menel se volvió para mirarme.
“¿Qué?”
“No, solo pensaba que probablemente tú podrías manejarlo…” Todos los demás se
volvieron para mirarme con interés, así que decidí pensarlo seriamente.
Probablemente sería fácil si pudiera volar la hidra con una Palabra poderosa fuera de
su alcance. Sin embargo, no era realista pensar que podría ver a una hidra viviendo en una
ciénaga de niebla y atacarla sin que se diera cuenta. Así que iba a tener que asumir que me
encontraría con ella en la ciénaga. También decidí asumir que había estado anticipando
luchar contra una hidra y había venido adecuadamente preparado con armas mejoradas
con Signos de fuego o algo así.
Si me protegía con un buen escudo mágico y pasaba las primeras etapas de la batalla
cortando tantas cabezas como pudiera, o si hiciera lo que hizo Berkeley y sostenía uno de
sus cuellos contra mi costado, usándolo como un escudo para que yo pudiera ser el que
arrastrara a la hidra, quizá funcionaría de alguna manera. Con varias capas de hechizos de
encantamiento físico y bendiciones, probablemente estaría bien.
Por supuesto, dado que estaría peleando contra una hidra solo en un lodazal, siempre
existiría el peligro de que algo inesperado me matara. Pero aun así, incluso sin considerar
el sucio truco de sacar a Overeater—
“Creo que mis posibilidades no serían tan malas”, dije.
Menel dobló el cuello dramáticamente hacia atrás para mirar hacia el cielo y se
disculpó con Volt por haber dudado de los logros de su héroe.

Todos volvimos al barco, cubiertos de barro, y cargamos nuestro equipo en él. Al
mismo tiempo, extendimos sábanas y mantas para la elfa aún inconsciente (cuyo nombre
aún no habíamos descubierto) y la envolvimos en ellas para evitar que se enfriara. Luego
regresamos al fango para empujar el barco hacia el río.
Lentamente, el barco comenzó a moverse nuevamente, siguiendo la corriente.
“Hmm…”
“Eck. Hay barro por todas partes. No me di cuenta de que estábamos tan mal.”
“¡Ahh! ¡¿Sanguijuelas?!”
“Quémalas.”
“Conseguiré un poco de agua y estaremos listos.”
Todos habíamos sufrido un bautizo de barro, así que usamos bendiciones, bendiciones
de hadas, magia y más para deshacernos del barro y volver a parecer completamente
decentes. Esto era importante. Si contrajéramos una enfermedad en un lugar como este, la
palabra “molestia” no se acercaría a describir los problemas que enfrentaríamos. Podía
sanar a las personas con bendiciones, pero todavía les tomaría tiempo recuperar su
fortaleza. Incluso había algunas enfermedades problemáticas que podrían permanecer
latentes sin síntomas visibles durante algún tiempo y reaparecer repentinamente más tarde.
“Aquí vamos.”
Una vez que todos estábamos en su mayoría limpios, terminamos de lidiar con las
secuelas restantes de la batalla. Sin decir una palabra, Reystov tomó el timón y vigiló por
nosotros.
“Así que, sobre esta elfa.” Eché otra mirada a la elfa envuelta en mantas. Tenía el tipo
de cabello dorado y rico que imaginé que les gustaría a los espíritus de la naturaleza. Su
rostro de rasgos finos estaba pálido y parecía demacrado. Sus ojos violetas aún estaban
cerrados, pero definitivamente estaba respirando.
Finalmente habíamos llegado a un punto en el que podíamos detenernos un momento
para hablar sobre ella. Teniendo en cuenta el precedente de las serpientes marinas, era
ciertamente difícil llamar al barco un lugar seguro para estar, pero era mejor que en
cualquier otro lugar. No podíamos esperar que algún lugar de estas regiones oscuras fuera
completamente seguro.
“¿Es ella una sobreviviente de los elfos?”
“Eso creo.”
“Miren, no vamos a llegar muy lejos hablando sin ella.” Menel no mostró moderación.
Diciendo, “Oye. Despierta”, palmeó a la elfa en sus mejillas, que eran como una obra de
arte, lo suficientemente fuerte como para hacer un sonido de bofetadas. Cuando vio que
todavía no se estaba despertando, trajo una pequeña botella que contenía alcohol fuerte y
destilado hasta sus labios carnosos y lo vertió en su boca sin dudarlo.
El efecto fue instantáneo. La elfa rubia se despertó con los ojos muy abiertos, tosiendo
violentamente por la intensa fuerza del líquido. Miró de izquierda a derecha, tratando de
dar sentido a lo que le había sucedido.
“Buenos días”, dijo Menel, sonriendo como un niño problemático. El resto de nosotros
quedamos un poco congelados, sorprendidos por la forma en que Menel lo manejó.
“¡¿Q-Qué fue eso?!” dijo ella, escupiendo.
“Te desperté con un beso picante. ¿Cómo te sientes, compañera del bosque? ¿Dolor de
cabeza? ¿Quieres vomitar?”
“¡D-Dioses, qué vulgar eres! ¡Eres una ofensa al oído y un dolor al cerebro!”
Aunque la había sanado con bendiciones, estaba recuperándose de un estado cercano a
la muerte. Tenía que sentirse agotada, pero aparentemente eso no le había quitado su
combatividad.
“Bueno, suenas bastante bien.”
“Y… ¿Y acabas de decir… b-beso? Tú… ¡No te atreviste!”
“Cálmate. Has besado esta botella.”
Ella se puso roja hasta las puntas de las orejas y arremetió contra Menel con el élfico
más rápido que jamás había oído. No podía entender todo con mi habilidad en el lenguaje,
pero podía decir que era un aluvión de sarcasmo intenso y amargo. A Menel le resbaló
como el agua al pato.
Al y Ghelreis no parecían dominar el élfico y no pudieron mantener su conversación, y
Reystov tenía su mano sobre el timón y se mantenía bien fuera de ello. Pensé en decirles
algo a los dos para que todos pudiéramos seguir, pero al parecer incluso Menel tuvo la
sensatez de saber que las cosas habían durado lo suficiente. Cuando la elfa se detuvo para
tomar aliento por un momento, Menel puso su mano sobre su corazón con un movimiento
pulido y le dio un saludo en Élfico Antiguo. “‘Las estrellas brillan en la hora de nuestro
encuentro.’”
La elfa frunció el ceño, retrajo su lengua afilada, y respondió con el saludo formal
estándar de una manera similarmente refinada.
Menel se encogió de hombros. “Perdón por sorprenderte. Así es como me crie. Soy
Meneldor de Ithil.”
“Águila celestial de alas veloces de la luna plateada, soy Dinelind de Remmirath.”
“Encantadora melodía silenciosa de la red de estrellas brillantes, que nuestro encuentro
sea bendecido.”
Hablado en un hermoso y rítmico élfico, fue un intercambio de rimas en el formato
tradicional.
“Así que puedes comportarte como una persona normal”, dijo Dinelind, frustrada.
“Los saludos élficos no son mi estilo.” Se encogió de hombros. “No más por favor.”
Dinelind soltó un pequeño y resignado resoplido, sonriendo con sus ojos violetas.
“Está bien.”
Luego ella me miró, que había sido completamente dejado atrás en la conversación, y
cambió a un Lenguaje Común Occidental algo anticuado. Era la forma de hablar con la
que estaba más familiarizado: la lengua hablada en la época de Blood y Mary. “Mis
disculpas. ¿Eres el líder de este grupo? Es un placer conocerte. Mi nombre es Dinelind.”
Dee-neh-lihnd.
“William G. Maryblood.”
“Me salvaste la vida. Todos ustedes tienen mi más profunda gratitud.”
Ella me dio una elegante reverencia.

El río oscuro, espeso y estancado fluía lentamente. Llevado por el flujo del agua, el
barco avanzó hacia el norte entre árboles marchitos que me recordaban a huesos expuestos
a los elementos. Una ligera corriente de aire estaba llenando su vela. Eso se debe a que
Menel había usado el hechizo Viento Afín de nuevo. Parecía que las hadas habían
recuperado un poco de su poder.
“Así que nosotros…”
Después de presentarnos a Dinelind, le explicamos que estábamos en un viaje para
matar al inmundo dragón Valacirca y los demonios de la montaña. Ella estaba asombrada.
“¿Solo ustedes cinco? ¿En serio?”
“¿Crees que vendríamos hasta aquí para una broma?”
“Tú podrías. Admito que William no parece ser del tipo que haga eso. Se ve sensato y
sincero.”
“Y yo no soy ni lo uno ni lo otro, ¿verdad?”
“Pregúntatelo tú mismo. Pero eso realmente es imprudente.”
“Somos conscientes de que es imprudente. Pero tenemos que hacerlo de todos modos.”
“Ya veo. Son muy valientes.”
Dinelind era relativamente competente en el Lenguaje Común Occidental, pero su
lengua materna era definitivamente el élfico. Ella habló principalmente con Menel y
conmigo.
“Así que, Dinelind, ¿por qué fuiste atacada allí por una hidra?”
“Bueno, no me importa contar esa historia, si tienen un poco de tiempo para escuchar.”
“Comamos primero”, dijo Menel. “No puedo confiar en los ‘un poco’ de un elfo.”
Él tenía un punto. Mientras estuviéramos en un área tan peligrosa como esta, no había
nada que perder si comíamos siempre que pudiéramos. Si nuestro barco se volcara, ese
sería el final de nuestro suministro de alimentos.
“Al, tienes el venado ahumado allí, ¿verdad?”
“Sí, pero… ¿Eso estaría bien?”
“Sí, puedo comer venado muy bien.”
Dada la duda de Al, aparentemente los elfos realmente tenían una fuerte imagen como
vegetarianos.
“Los únicos elfos que no comen carne son aquellos que se sometieron a un
entrenamiento especial y se convirtieron fuertemente en faes en la naturaleza.” Explicó
que todos los demás elfos cazaban con normalidad y comían carne y pescado. “Es el deber
de nosotros los elfos como gobernantes del bosque cazar y pescar para preservar el
equilibrio de la naturaleza.”
La idea de aplicar una presión moderada para mantener el equilibrio ecológico era una
forma de pensar muy de los elfos.
En el barco, comimos el venado que habíamos ahumado en la ciudad de los muertos
junto con un poco de pan sagrado. No podíamos utilizar muy bien el fuego, así que
tuvimos que comerlo frío, pero el sabor ahumado de la carne de venado fría hizo que fuera
una comida bastante sabrosa a su manera. Dinelind comió el pan como si fuera una
experiencia nueva para ella, y la carne de venado rociada con sal hizo que sus ojos se
ensancharan.
“Espera.” Menel frunció el ceño al ver su reacción a la comida. “¿Qué es lo que
normalmente comen?”
Dinelind se encogió de hombros con sarcasmo. “Puedes imaginártelo, ¿verdad?”
La marisma y el río turbio tenían un aura espesa de impureza y muerte. Las criaturas
que habíamos visto hasta ahora eran serpientes y cosas así. No era como si no pudiera
imaginarlo; simplemente no quería hacerlo.
“Y creo que tienes una buena idea de por qué estaba allí también. Es por eso que
sugeriste que comiéramos primero y compartieron su comida conmigo.”
Menel refunfuñó y cerró la boca. A juzgar por su reacción, ella había dado en el clavo.
Dinelind habló en un tono indiferente. “Como habrás adivinado, hay muchas bocas que
alimentar.”
Menel frunció aún más el ceño.

Muchas bocas que alimentar… Me preguntaba qué significaba eso.
“¿Había algo malo contigo?”
Cada vez que oía hablar de personas abandonadas cuando había muchas bocas que
alimentar, los que no podían trabajar solían ser los primeros en irse. La práctica ayudó a
un grupo a encontrar el equilibrio entre el suministro de alimentos y el consumo de
alimentos, asegurando su supervivencia. Tanto en la historia de mi mundo anterior como
en el mundo en el que vivía ahora, en caso de una hambruna, los ancianos y los enfermos
serían los primeros en irse, y su pérdida permitiría la supervivencia de los animales sanos
y de trabajo. Dinelind se veía un poco paliducha, pero por lo demás parecía estar en buena
forma.
“No”, respondió ella.
“¿Eh?”
“Will, esa no es la forma en que los elfos piensan”, dijo Menel, arrugando las cejas.
Dinelind asintió. “Sí, exactamente.”
“Umm, no entiendo.”
“No hay nada que entender. Es simple”, dijo Menel, con una expresión complicada.
Entonces, habló con convicción. “Los elfos son nobles. Ellos nunca abandonan a los
débiles. No importa cuán malas sean las cosas, un elfo nunca abandonará al viejo o al
enfermo. Por lo que se ve, debe ser una aldea completamente aislada, rodeada de peligro.”
A nuestro alrededor, el río estancado y la marisma se extendían hasta donde podíamos
ver.
“Apuesto a que cuando hay escasez de alimentos, aquellos que pueden moverse y
pelear se ofrecen como voluntarios para irse”, continuó Menel. “En el mejor de los casos,
pueden encontrar una salida, llegar a algún lugar habitado y pedir ayuda. E incluso si no lo
hacen, esa es una boca menos que alimentar. ¿Verdad?”
“Sí, eso es correcto. ¿Quién pensaría en enviar a los débiles a valerse por sí mismos?
Eso es ridículo”, dijo Dinelind seriamente.
Los débiles debían ser protegidos, y los fuertes debían ser los primeros en hacer
sacrificios. Ella habló no con un tono de fanatismo o fe ciega, sino como si esto fuera un
sentido común absolutamente natural.
“Realmente eres un elfo”, murmuró Menel.
“¿Disculpa? ¿Fue eso un cumplido o un insulto?”
“Un cumplido, maldición.” Menel evitó mirarla directamente como si ella fuera el sol.
Los elfos son orgullosos y nobles—ese era un refrán común que había escuchado de
todos. Estaba empezando a ver por qué.
“Los elfos nunca cambian”, dijo Ghelreis en voz baja. La vieja cicatriz en su rostro
estaba deformada por las comisuras de su boca, formando una sonrisa.
Hablamos un rato sobre algunas cosas menos importantes, y luego volví a hablar del
tema. “Dinelind, ¿te importaría mostrarnos tu aldea? Si nos enseñan el camino a las
montañas, haremos lo que podamos por ustedes.”
“Con Dine está bien.” Cepilló su cabello rubio hacia atrás con sus dedos—todavía
estaba desatado por su altercado con la hidra—y lo recogió a la altura del cuello. “Eso es
más de lo que podría haber deseado”, dijo, y asintió. “Gracias.”

Hicimos un recorrido por el humedal por una estrecha rama del río por un tiempo.
Alrededor de la hora en que el sol comenzó a ponerse, el bosque apareció a la vista.
Pero no era el tipo de bosque hermoso del que Ghelreis había hablado. Tenía una fuerte
aura de muerte, como un paciente con una enfermedad terminal cerca del final de sus días.
Las ramas de los árboles estaban descoloridas por todas partes. De sus ramas débilmente
caídas colgaban hojas que ya estaban marrones y medio marchitas.
Siguiendo la corriente, remamos hacia el bosque. Aunque la neblina era muy delgada,
podía sentir toxicidad y, a mi alrededor, podía sentir la sed de sangre de formas de vida
vilmente brutales. Todos fruncieron el ceño. Aunque lo esperábamos, el bosque no estaba
claramente en un estado normal.
Desde el timón, Reystov murmuró lo que pensaba. “Esto se ve horrible.”
“Sí, eso es porque lo es.” Dine lo admitió libremente. “El bosque está completamente
dañado y se contrae cada año como si fuera necrosante. Los animales aquí son todos
monstruos enloquecidos. Está rodeado de niebla y marisma, y no tenemos idea de qué
camino debemos seguir para contactar a otros grupos lo suficientemente grandes como
para tener importancia. Y para colmo, la montaña que es nuestro único punto de referencia
es una cueva de demonios y un dragón.”
Apenas ella murmuró la palabra “dragón”, su rugido resonó una vez más desde el
oeste. Extraños pájaros chillaban y volaban, y creí percibir los animales monstruosos del
bosque encogidos de miedo.
“Y lo que es peor, el dragón ha sido así recientemente. Algunos de nosotros incluso
dijimos que este podría ser el final.”
“Esto… no parece ser solo los efectos de una Palabra Tabú.”
“Sí. Es el miasma del dragón inmundo.”
“¿El dragón inmundo?”
El dragón estaba en las montañas. Cómo podría—
“Los túneles que los enanos hicieron bajo tierra.”
Al y Ghelreis hicieron una mueca cuando escucharon esa respuesta.
“Para bien y para mal, los elfos de Lothdor y los enanos del País de Hierro eran
vecinos. Había muchos caminos entre nosotros tanto arriba como debajo de la tierra. Así
que después de que el País de Hierro cayó, el miasma del dragón acostado en sus ruinas
fluyó a través de los túneles hacia cada parte del bosque, y continúa haciéndolo hoy en
día.”
“Eso es…”
“Mm…”
“No se preocupen por eso. No quiero implicar nada en contra de los enanos ni nada de
eso. Solo estaba explicando los hechos de la situación actual, eso es todo.” Dine agitó su
mano francamente y continuó. “La bendición de las hadas se debilita por aquí, y el agua,
el aire y la comida han absorbido el veneno. Cuanto más tiempo vivimos, más se acumula
el veneno dentro de nosotros. Muchos aquí están postrados en cama y no pueden moverse
en absoluto. La belleza de Lothdor es algo de un pasado distante. No tenemos la intención
de aceptar nuestra destrucción o perder nuestro orgullo, pero aun así, en este momento,
este lugar es un hombre muerto caminando.”
El barco continuó hacia adelante. Algunas vallas llegaron a la vista, luego casas. Eran
casas sucias, lúgubres, maltratadas y de creta. Algunos elfos se asomaron para mirar el
barco desconocido.
“Nunca esperábamos que vinieran héroes del exterior para matar al inmundo dragón.
Siento que estoy soñando.” Esas palabras que Dine pronunció en voz baja sonaron llenas
de todo tipo de emociones.
¿Cuántas personas habían muerto de enfermedad ya antes de que llegáramos? ¿Cuántos
habían sido impulsados por la reducción del bosque y la escasez de alimentos para salir en
busca de contacto con el mundo exterior en un viaje del que nunca regresarían? Debe
haber habido personas que la conocieron entre ellos. Si los exploradores hubiesen
encontrado este lugar antes, antes de que se materializara el problema del dragón
inmundo, ¿habría habido personas que podrían haberse salvado?
Mientras entretenía esos tontos pensamientos, Dine caminó hacia la proa del barco con
elegantes movimientos que la hicieron parecer ingrávida y giró sobre sus talones para
mirarnos. “Bienvenidos a Lothdor.” Tenía la palma de su mano derecha sobre su corazón,
una pierna ligeramente hacia atrás y su cabeza inclinada. Era un viejo estilo de saludo.
“Extendemos nuestra más cálida bienvenida a ustedes, héroes.” Su expresión floreció en
una amplia sonrisa.

Durante un rato, las cosas se volvieron muy ocupadas.
Decidiendo que Dine ya había explicado la situación lo suficientemente bien, solicité
que se me permitiera curar a los gravemente enfermos. Los líderes de este asentamiento
élfico parecían no estar seguros de si era una buena idea exponer a los más vulnerables a
extraños que habían llegado de la nada. Incliné la cabeza con seriedad y supliqué que me
permitieran sanarlos.
Uno de los elfos ancianos con cabello blanco puro y una vieja cicatriz notó nuestras
armas y armaduras. A través de una terrible tos, dijo, “Si guerreros con este tipo de equipo
nos suplican, no deberíamos obligarlos a avergonzarse.”
“Déjame curar tu tos”, dije.
“Espera.” Tosió de nuevo. “Hay quienes lo necesitan mucho más que yo—”
“Los curaré a todos.” Era solo una cuestión de quién sería el primero. Tenía la
intención de curar a todos los elfos que viera.
“No seas ridículo. La curación a través de la bendición es una carga considerable para
tu concentración y vitalidad. No puedes curar persona tras—“
“Cien o doscientos no será un problema.”
“¡¿Cien?!” Todos los elfos que estaban reunidos aquí, incluyendo a Dine, me miraron
fijamente.
“Puedo curarlos a todos, y lo haré.” Oré mientras hablaba. Bajé un poco los ojos, me
concentré intensamente y pedí la ayuda del dios de la llama. Al momento siguiente, una
tenue luz brilló, y la tos del anciano desapareció. Terminó en unos segundos. Hubo una
pequeña conmoción entre algunos de los elfos; otros quedaron enmudecidos.
Podía alcanzar un estado de profunda oración en el lapso de un solo aliento. Había
alcanzado ese nivel de forma natural al ser enseñado por Mary y orando todos los días. Ser
simplemente bendecido con el poder de los milagros no sería suficiente para permitir que
un sacerdote sobreviviera en medio de la batalla si no había dominado esto a través del
entrenamiento.
“Por favor reúnan a todos con síntomas graves. Aquellos que no pueden ser traídos
aquí, iré a visitarlos uno por uno.” Los miré a todos. “No se preocupen”, dije, y coloqué
mi mano sobre mi corazón. “Los sanaré a todos, por la llama de Gracefeel.”
Los elfos asintieron el uno al otro, dividiendo rápidamente la tarea entre ellos. Luego,
todos corrieron a diferentes partes del asentamiento.
Cuando terminé de sanar a todos en la comunidad, hacía mucho tiempo que el sol se
había puesto. Me paré junto al río de agua sucia en las afueras de la aldea y exhalé
profundamente. Pude escuchar el sonido de la música viniendo débilmente de la aldea.
Incluso aquellos en estado crítico, debilitados en sus lechos de muerte con
extremidades paralizadas, se habían levantado uno tras otro. Lloraron lágrimas de alegría
cuando sus brazos y piernas comenzaron a trabajar de nuevo, y abrazaron a la gente sin
importar si eran amigos, conocidos o extraños.
Todo el mundo estaba vitoreando, y desde allí era natural que trajeran comida, bebidas
e instrumentos. Pronto, comenzó una fiesta. Todos estaban sobre mí como invitado de
honor, y me vi obligado a beber copa tras copa de vino de frutas. Los elfos estaban muy
interesados ​​en hablar con Ghelreis y Al. Incluso Reystov silenciosamente se unió a beber.
En cuanto a Menel, fue arrastrado por Dine, que estaba completamente ebria, y bailaron
frente a la fogata. Independientemente del tipo de baile que había sido, él no parecía estar
acostumbrado.
Era una noche agradable, con una luna vagamente visible en el cielo nublado.
Me hubiera gustado estar un poco ebrio, pero utilicé la Oración de Desintoxicación
para eliminar el alcohol de mi torrente sanguíneo. No tenía idea de cuándo podría ocurrir
una batalla. Todavía no podía permitirme entregarme al licor.
De repente, escuché un aleteo. Un enorme cuervo se posó en una rama torcida a mi
lado. Tenía brillantes plumas negras y ojos rojos que tenían algo siniestro en ellos.
“¿Está tu viaje progresando sin problemas?”
Era el cuervo Heraldo del dios de la no-muerte, Stagnate.
“Sí, hasta ahora al menos… owowow.”
Una advertencia del dios de la llama sonó como una jaqueca en mi cabeza.
Lo siento, pero por favor cálmate, Dios, está bien.
“Jajaja. Gracefeel realmente te ama.”
El cuervo chasqueó el pico en carcajadas. Luego se detuvo por un momento, inclinó la
cabeza y dijo,
“¿Te gustaría intentar ser amado por mí también?”
“Muy divertido. ¿Qué quieres? Ve al grano.” Miré sus ojos rojos.
“No es nada, realmente. Solo una advertencia. Si vas a dar la vuelta, esta es
probablemente tu última oportunidad.”
Al mismo tiempo, el suelo tembló. Oí un ruido que parecía reverberar desde las
entrañas de la tierra.

rrrrrrrRRRRRRRRR…

Podía oír el rugido desde la cordillera al oeste. Era un sonido aterrador que parecía
agarrar mi alma con garras apretadas. Cuando el rugido llegó a su fin, el silencio cayó.
Incluso las alegres melodías musicales de la aldea élfica se detuvieron como petrificadas
por el ruido.
“Lo diré una vez más. Si lo desafías, morirás.”
Sus ojos rojos eran penetrantes.

“Si te enfrentas al dragón, morirás, sin ninguna forma de escapar.”
El dios de la no-muerte habló rotundamente.
“Aumenta tu fuerza.”
“Si hago eso, Al y los demás morirán, supongo. Si el dragón va a dañar a alguien, los
enanos creen que su sangre debe ser la primera en derramarse.”
“De hecho, los enanos morirán. Los humanos, elfos y enanos morirán por cientos,
incluso miles, cuando el dragón inmundo despierte. Pero como resultado de las bajas,
la fe se acumulará alrededor de ti y Gracefeel.”
El poder de los dioses dependía de la fe. Cada vez que aumentara el daño causado por
el dragón inmundo, la creencia se reuniría alrededor de mi dios cuando las personas
recurrieran a ella en busca de ayuda para deshacerse del dragón. El poder que mi dios
ganase de los deseos y oraciones de las personas se incorporaría directamente en mi propia
fuerza de batalla, siempre que Gracefeel me bendijera con eso, y sin duda sería suficiente
poder para matar a un dragón.
“Si el dragón causa un gran daño, guerreros hábiles y otras personas ambiciosas y
talentosas se reunirán de todas partes con la esperanza de ganar fama al matarlo. Así
como los discípulos de los dioses buenos encomendados con la misión. Si unes a esos
héroes bajo la protección de Gracefeel, con toda su fuerza, serás capaz de hacer que
tu espada alcance la garganta del dragón inmundo.”
Una vez más, recordé cuán convincentes eran sus palabras.
“No soy aficionado a un plan como este, tampoco. Pero debes permitir que haya
víctimas. Sería un curso de acción valiente, no cobarde.”
Era un argumento convincente y sensato. Sin embargo—
“No puedo hacer eso.”
“¿Por qué? ¿Deseas salvar todo tan desesperadamente?”
El cuervo Heraldo se movió sobre la rama, irritado.
“Te concedo esto: si continúas adelante sin dejar de lado una sola cosa, puede
haber la más mínima posibilidad de que puedas salvar todo lo que deseas salvar. Pero
si fallas, las vidas perdidas no serán una cuestión de diez o veinte mil. Y pasará un
tiempo antes de que haya otro héroe que se compare contigo. ¿Por el bien de proteger
miles de vidas, pondrías diez o incluso cien veces ese número en peligro, incluso
sabiendo lo que te he dicho? Es el colmo de la imprudencia.”
“Stagnate, dios de la no-muerte, estoy seguro de que tienes razón.”
En serio lo creía. No podía encontrar ningún error con su lógica. Si estuviera buscando
la solución óptima, probablemente esa era.
“Si estás de acuerdo, entonces—”
“Pero en el momento en que lo haga, se romperán el juramento y la devoción de los
que dependo.”
Los ojos del dios de la no-muerte se ensancharon.
Sí—ese era el único problema.
“Y estás hablando deliberadamente de ‘la decisión correcta’ porque lo sabes.”
“…”
Era para romper mi resolución e incorporarme a sus fuerzas. Como si fuera un ritual
pagano en el que se ganaba poder sacrificando gente en un altar, me recomendaba que el
mejor camino era rendirse, dejar que sucediera, obtener poder a cambio de sangre y carne.
“¿Me equivoco?”
“…”
El dios de la no-muerte respondió con silencio.
“Stagnate, dios de la no-muerte.”
“¿Sí?”
“Soy una persona débil. Sé que soy solo un ser humano ordinario con un corazón
voluble, fácil de influenciar y quebrantar y rápido para darme por vencido.”
No tenía intención de decir que haber renacido me había cambiado. La naturaleza
fundamental de mi corazón, mi alma, probablemente no había cambiado de mi mundo
anterior. Así que, si dejo que ocurra algo, si me rindo, ese sería el momento en que me
rompería. Entendía cómo funcionaba ese descenso, y empezaba con excusas de que no
había nada que hacer, que no tenía oportunidades, que era imposible continuar—
acumulando razones para rendirme, y repitiendo esas mismas excusas una y otra vez.
“Pero a pesar de eso, mi dios me enseñó que estaba bien comenzar de nuevo. Ella me
permitió levantarme y caminar sobre mis propios pies una vez más.” Mientras miraba
fijamente los ojos rojos del dios de la no-muerte, hablé de mis sentimientos hacia el dios
de la llama. “Pude conocer a mi preciosa familia. Hice atesorados amigos y aliados. Tengo
cosas que debo hacer y cosas que quiero hacer. Ella me dio la oportunidad de extender mi
mano una vez más por las cosas que había perdido, las cosas que había abandonado.”
No tenía idea de cómo podría agradecerle lo suficiente. Ese dios reticente que llevaba
una capucha me había dado muchas cosas realmente preciosas. Y esa era la razón.
“Me encargaré de ello hasta el final. Cumpliré mi juramento, mantendré la fe en mi
corazón, y hasta el momento en que caiga muerto, seré sus manos y su espada.”
Tal vez no era óptimo, tal vez era retorcido y feo, pero estaba convencido de que no
podía ser de otra forma. Era el único camino ante mí, iluminado por la luz de su llama.
“Por la llama de Gracefeel.”
“…”
El dios de la no-muerte aún permanecía en silencio. Sin decir nada, me miró… y
suspiró profundamente.
“Vaya, vaya. Otro intento fallido.”

El sonido distante de la música podía ser escuchado una vez más desde la aldea de los
elfos. Aunque se habían detenido por un tiempo debido al rugido del dragón, parecían
haberlo superado y comenzaron a tocar de nuevo. Los tonos cristalinos y alegres de un
arpa resonaron agradablemente alrededor del bosque.
“Estás en lo correcto. Me di cuenta desde el momento en que te conocí. Tu alma
no es particularmente fuerte. Si te rindes, te romperás y comenzará tu descenso. Tu
alma no es más que eso, y yo era muy consciente de ello.”
Recordé la desesperación de nuestro primer encuentro. Entonces la razón por la que me
presionó tanto debe haber sido porque él había visto a través de mí.
“Nunca se me ocurrió que podrías convertirte en un héroe. Pensé en ti como un
extra a los Tres Héroes, un alma frágil, notablemente hábil debido al entrenamiento,
pero nada más.”
En realidad, eso era lo que era. Si no fuera por la reprimenda de Mary, si no fuera por
la gracia de Dios, habría cedido ante el dios de la no-muerte y habría encontrado mi ruina.
“Pero volcaste todas mis expectativas. No cediste. No te retiraste. De hecho, te
levantaste, me desafiaste e incluso me derrotaste.”
El cuervo Heraldo del dios de la no-muerte se rió alegremente.
“Paradójicamente, eso es lo que te hará capaz de convertirte en un héroe, alma
débil.”
“Nunca pensé en ‘convertirme en héroe’.”
“Jajaja. Sabiendo el alcance de tu propia debilidad y por ello negarse a rendirse,
negarse a retirarse, estar dispuesto a morir por lo que crees…”
Mientras la música élfica se escuchaba en la distancia, el dios de la no-muerte
pronunció sus palabras suavemente junto con la melodía.
“Eso es lo que la gente llama un héroe, William G. Maryblood, heredero de todo
lo que define al trío que una vez deseé.”
No supe cómo responder a eso. Solo sabía que, por alguna razón, me sentía
extrañamente calmado. Estaba hablando con el dios malvado que una vez me había
llevado a la desesperación. Él era mi enemigo, y yo me había levantado para oponerme a
él y puse mi vida en peligro para luchar contra él. Y sin embargo, mi corazón estaba tan
tranquilo como cuando oraba.
“A pesar de saber que es en vano, debo decir esto una vez independientemente.
Únete a mí. Un asiento a mi derecha estará preparado para ti. Tendrás protección
eterna y ejércitos de no-muertos. Mataremos al dragón, derrotaremos a los héroes,
derrotaremos a todos los demás dioses y conquistaremos el mundo. Tú y yo juntos.”
Probablemente me sentía tan tranquilo porque sabía que la deidad llamada Stagnate,
con sus ideales, planes, misericordia y todo lo demás, era verdaderamente un ser a ser
respetado. Pero por esa misma razón, puse mi mano sobre mi corazón y, con el mayor
respeto—
“Gracias, Stagnate, dios de la no-muerte. Pero no.”
Lo rechacé.
“En vano, como pensé, entonces.”
El cuervo se rió como si lo hubiera sabido todo el tiempo.
“Sí.” Asentí. “Después de todo, no quieres ver la caída de un héroe, ¿verdad?” En el
instante en que dije eso, el cuervo Heraldo se congeló. Por alguna extraña razón, había
recordado todo tipo de cosas. “Si pierdo mi devoción por Gracefeel y me hago tuyo, estoy
seguro de que no podría seguir siendo el tipo de persona que estás buscando.”
“…”
Stagnate me había dicho una vez que quería crear un mundo eternamente amable. Que
no podía soportar mirar a un alma que había sido debilitada y que había perdido su
resplandor entre el pesar y el sufrimiento.
“Stagnate, dios de la no-muerte. Eres mi respetado enemigo y una gran deidad.”
Pensaba así con toda sinceridad. “Así que no me inclinaré ante tus tentaciones. Seguiré
siendo tu enemigo. Porque te respeto.”
Es posible que no pueda simpatizar contigo; es posible que hayamos sido enemigos
desde que nos conocimos; pero sé que eres genial. Sé que eres misericordioso a tu
manera. Por lo tanto, quiero pagarte el mayor respeto al no convertirme en tuyo y seguir
siendo tu enemigo.
“¿Qué puedo decir?”
El dios de la no-muerte permaneció en silencio por un momento y luego habló
lentamente, en un tono bajo.
“Esta es la primera vez que un niño humano ha visto a través de mí por completo.
A pesar de lo sencillo que pareces, eres sorprendentemente listo. Has entendido la
voluntad divina de un dios; con razón podrías llamarte un hombre sabio.”
“Me siento honrado”, le dije, sin saber cómo responder a sus francas palabras de
elogio.
“Pero qué lástima. Morirás. Morirás despedazado por un dragón.”
El cuervo Heraldo del dios de la no-muerte se rió amargamente.
“Si alguna vez cambias de opinión, no dudes en llamarme en cualquier momento,
¿quieres, hmm? Te convertiré en un no-muerto de alto nivel en un abrir y cerrar de
ojos. Cualquier momento es aceptable, incluso en el instante de tu muerte o después
de que tu cabeza salga volando. Oh, si me llamas después de que tu cabeza se haya
ido volando, ¿te conformarías con ser un Lord Dullahan? ¿O sería un Rey No Vivo
más de tu gusto?”
El dios de la no-muerte sonaba como si se estuviera divirtiendo. Me encogí de
hombros. “Voy contra un dragón. Si pierdo, no quedarán rastros de mí.”
“Jajaja. ¡Cuánta razón tienes!”
Ambos nos reímos.
“Entonces me iré. Gracefeel debe estar bastante molesta.”
Aunque la revelación de advertencia ciertamente había dejado de sonar dentro de mi
cabeza, de alguna manera pude sentir que sus niveles de estrés estaban aumentando.
Gracefeel era muy divina la mayor parte del tiempo, pero en asuntos relacionados con el
dios de la no-muerte, tenía la sensación de que parecía infantil, tal vez incluso humana.
“¡Adiós, entonces, paladín de la llama, mi enemigo sabio y tonto!”
Dejando esas palabras atrás, el cuervo Heraldo voló y fue oscurecido rápidamente por
la oscuridad de la noche. Mientras lo veía irse, fui lo suficientemente descuidado como
para permitir que una sonrisa apareciera en mi rostro.
“¡Owww!” El concepto de un dolor agudo y pellizcante fue enviado a mi cabeza. Hice
una mueca.
¡E-Eso ha sido cruel, Dios!

A la mañana siguiente, después de mi inesperado encuentro fortuito y conversación con
el dios de la no-muerte, el asentamiento élfico después de la fiesta estaba lleno con los
sonidos de una discusión.
Después de haber hecho bastante uso de la bendición la noche anterior, además de mi
conversación con el dios de la no-muerte, estaba un poco cansado mentalmente.
Frotándome los ojos, salí de la choza que me habían proporcionado y miré para ver qué
estaba pasando.
“¡Mira, solo déjame ir, maldita sea!”
“¡No puedes esperar seriamente que te dejemos ir y hacer eso!”
Eran Menel y Dine que discutían. Mi cerebro adormilado consideró esto por unos
segundos. “Oh, es solo una pelea de amantes”, concluí, y había empezado a regresar a la
choza para dormir un poco más cuando me agarraron con firmeza por los hombros.
“Espera un momento.”
“¿Te importaría repetir eso?”
Sus voces sonaban bastante amenazantes. Esto finalmente fue suficiente para
despertarme por completo y, al mismo tiempo, hacerme estallar en un sudor frío. Me reí
nerviosamente con la esperanza de salir de esto. Dime, Dios, ¿cuál es la respuesta
correcta a esa pregunta?
Dine suspiró. “No es exactamente el momento de entregarnos al romance.”
Ella tenía un punto. Esta era una época de vida o muerte para su aldea. No importa
cómo lo mires, claramente había asuntos que tenían prioridad.
“Sí.” Menel asintió y se encogió de hombros. “Si tan solo lo fuese, ¿eh? Qué lástima.”
No perdí de vista la contracción de los hombros de Dine, perdiendo su compostura. No
pude evitar aprovechar el tema. “Entonces, si las circunstancias fueran diferentes, ¿le
estarías diciendo algo?”
“¿Hm? Bueno seguro, ella es bonita, ¿verdad?”
Dine frunció su hermoso ceño. Apartó su mirada de Menel y estaba a punto de decir
algo cuando él continuó.
“Probablemente le hubiera arrojado alguna mierda halagadora en lugar de un saludo,
sin duda.”
Dine se congeló. Y luego ella comenzó a temblar.
Menel…
“No te entiendo…”
“Sí, bueno, estás tan poco acostumbrado a las mujeres que realmente hace que me
preocupe por ti.”
Había una brecha bastante grande entre Menel y yo cuando se trataba de charlar con
mujeres. Probablemente estaba en el mismo nivel que un japonés en mi mundo anterior en
comparación con un italiano. Aunque dicho eso, Menel podría ser bastante denso a veces
también.
“Para los elfos de Ithil, una vez que eres capaz de recitar un solo poema de amor frente
a una mujer, te conviertes en un adulto.”
“¡Es por eso que ustedes los Ithils siempre son llamados irresponsables!” Dine fulminó
con la mirada a Menel con sus ojos violetas.
Menel se encogió de hombros con indiferencia. “Bueno, la gente de Remmirath es
aparentemente un grupo de alimañas cabezotas.”
“¡Oh, cruzaste la línea!”
Antes de darme cuenta, la discusión había comenzado de nuevo. Ambos tenían lenguas
tan afiladas como espadas, y cuando la pelea verbal se desató entre ellos, el élfico se hizo
cada vez más rápido, y ya no pude distinguir las palabras. Cuando se trataba de este tipo
de argumentos, los elfos hacían un gran uso del sarcasmo y la metáfora, lo que hacía aún
más difícil comprenderlo.
Pero Dine parecía que se estaba divirtiendo.
De repente, pensé en las pesadas expresiones de los elfos cuando llegamos al
asentamiento. Habían perdido a muchos guerreros y elementalistas talentosos en la era del
Gran Colapso devastada por la guerra y fueron aislados de la civilización. Su bosque fue
violado por maldiciones y venenos, quedó aislado y afectado, y decayó. Y pasaron
doscientos años, durante los cuales ninguno de los valientes elfos que viajaron en busca de
contacto con el mundo exterior jamás regresó…
Esos años deben haber sido tan difíciles que argumentos tontos como este salían
directamente de la mente de todos.
“¡Realmente eres un ■■■■■■!”
“Y tú eres una maldita ■■■■■■■■.”
Eso la dejó boquiabierta.
Me preguntaba qué significaban esos insultos. Si incluso el gran Gus no tenía memoria
de haberlos aprendido, pensé que tenían que ser bastante malos.

Después de que su discusión se calmó, intervine y traje la conversación de vuelta al
tema.
“Entonces, ¿qué fue eso de ir a algún lado?”
“El Señor de los Bosques”, dijo Menel, claramente todavía de mal humor. “El Señor de
los Bosques de aquí. Debería ser capaz de curarlo un poco.”
Ese era un buen punto. Tuve mis manos ocupadas con la curación ayer, pero había
estado pensando en discutir esto con él cuando nos levantáramos. Pensé que Menel podría
mejorar un poco la situación en este bosque. Sin embargo—
“No podemos dejarte.” La respuesta de Dine fue cortante. “De ninguna manera.”
“Por el amor de Dios…” Menel frunció el ceño, pero Dine tenía los brazos cruzados en
una pose que indicaba que no iba a ceder un centímetro.
El Señor de los Bosques era el núcleo del bosque, el ser que era su mayor punto débil.
Si algo con poder y malicia entrara en contacto con él, un daño terrible podría ser causado.
Lo habíamos visto recientemente cuando Beast Woods había comenzado a contaminarse
por ese Cernunnos. Incluso si estuvieran un poco en deuda con nosotros, los elfos que
vivían en este bosque probablemente no permitirían que los forasteros lo vieran tan
fácilmente.
“Este, pero, pueden confiar en Menel. Lo juro. Si necesitan algún tipo de garantía,
pueden tomarme como rehén o…”
Dine negó con la cabeza, como para decir que lo había entendido mal. “No es eso.
Confiamos en todos ustedes.”
“¿Eh?”
“Confiamos en ti y te estamos agradecidos. No sé a cuántas personas debiste haber
salvado anoche. Si hay algo que buscas, queremos hacer todo lo posible para satisfacer tu
solicitud. Si nos pides que te proporcionemos fuerzas militares, te daremos guerreros, y si
necesitas que te muestren el camino, con mucho gusto te guiaremos.”
“¿Entonces por qué?”
“Si pudiéramos mostrarles de forma segura al Señor de los Bosques ante tu petición,
entonces no habría ningún problema.” Dine miró hacia abajo. “El área alrededor del Señor
de los Bosques es territorio de bestias ahora. Ya no es nuestro. No podemos guiarlos.”
“Pero es una razón más—”
“¿Una razón más para que dependamos de ustedes?” Dine inclinó la cabeza y sonrió.
“Salvaste nuestras vidas y nos devolviste la esperanza. Y ahora están a punto de ir a la
batalla. ¿Cómo podríamos forzar otra batalla sobre ustedes, desconsiderado
completamente sus circunstancias? ‘¡Oh, por favor, héroes, tenemos tantos problemas y no
podemos manejarlos por nuestra cuenta, por favor, dejen todo lo que están haciendo para
ayudarnos, se lo suplicamos!’”
Ella se encogió de hombros. “Lo siento, pero no. Como si pudiéramos hacer una
solicitud tan desvergonzada. No se trata de pedir ayuda a los demás, se trata de aferrarse
como una sanguijuela a las personas a las que ya estamos endeudadas y ponerles más
carga.”
Perdido por una respuesta, inconscientemente miré a Menel en busca de ayuda. Este,
¿qué es ella… simplemente… qué?
Con una expresión increíblemente complicada, Menel dijo simplemente, “¿Ves?
Elfos.”
Solo pude asentir. Eran increíblemente nobles y un increíble dolor con que lidiar. Podía
entender lo que todos habían dicho sobre ellos.
Esta naturaleza de ellos podría haber surgido de la forma en que vivieron vidas tan
largas en perpetua juventud. Como resultado del poco envejecimiento, no había muchos
niños o ancianos en el asentamiento que necesitaran protección. La mayoría de ellos eran
físicamente jóvenes. Eso fue lo que les permitía tomar estas decisiones. Los humanos que
envejecen en poco tiempo no podrían esperar imitarlos.
“Así es como es, así que gracias, pero no hay necesidad de que usen innecesariamente
su poder para ayudarnos.”
Mientras pensaba en qué debería hacer al respecto, Ghelreis se acercó pesadamente.
Como ya había amanecido, su dura expresión, hecha más severa por la cicatriz que le
bajaba de su frente, parecía adormilada. Sus párpados todavía estaban medio cerrados.
“¿Qué pasa?” preguntó.
“Bueno, ya ves…” Le expliqué la situación.
Una expresión profunda se extendió por su rostro. “En serio, los elfos nunca cambian.”
“¿Qué crees que deberíamos hacer?”
Ghelreis tarareó y asintió. “Solo hazlo, digo yo.”
Bien dicho, pensé. Estaba claro que era un veterano. “Bien, hagámoslo, entonces.
Menel, ¿puedes decir dónde se encuentra el Señor de los Bosques?”
“Es débil, pero puedo encontrarlo, seguro.”
“Ghelreis, reúne a Al y Reystov. Completamente equipados.”
“Mm.”
“Una vez que todos estemos aquí, desayunaremos e iremos.”
Dine nos miró a todos, nerviosa. “E-Esperen, ¿qué? Esperen un minuto. Están
hablando como si fueran a dar un paseo después de desayunar. ¿A dónde van?”
“Bueno, a cazar bestias.”
“P-Pero nosotros no…”
“¿Quién dijo que no podemos ayudar a menos que nos lo pidan? Vamos a meter
nuestras narices te guste o no”, dijo Menel a la ligera. “Y más importante”—me dio un
golpe en el brazo—“no hay forma de que viejas bestias comunes nos derroten a nosotros
dos a estas alturas.”
Realmente no era muy diferente de un paseo después de comer, y me molestaría más
tener que abandonarlos. Le había hecho un juramento a mi dios que, como sus manos,
traería salvación a los afligidos. En este mundo donde los dioses existían, un juramento
muy fuerte era algo serio que hacer. Estaba incluso cerca de un geis, un tipo de voto de la
mitología irlandesa en mi mundo anterior. Era fácil imaginar que romper uno
intencionalmente no resultaría en nada bueno, y más importante aún, si volvíamos aquí
para encontrar este asentamiento destruido, no podría dormir por la noche.
Ghelreis tenía razón. Sería mejor para nosotros tomarnos la molestia de interferir y
ayudar por nuestras propias razones.
“Entonces”, dijo Menel, “¿qué hacen los elfos orgullosos y nobles cuando las personas
que los ayudaron van a vagar por territorio peligroso por sí mismos?”
Dine gimió de frustración. “Oh… ¡buu!” No tendría sentido que nos detuvieran, y para
empezar les sería físicamente imposible hacerlo. “Esperen un minuto. Iré a llamar a
algunas personas habilidosas que puedan ponerse en marcha de inmediato. ¡No se atrevan
a ir por su cuenta! ¡¿Entendido?!” Dine se fue corriendo.
Menel, Ghelreis y yo nos miramos y nos reímos a carcajadas.

En toda la tierra, los bosques que albergaban a los elfos eran territorio inviolable. Podía
dar toda clase de razones, pero la más simple y poderosa era que la mayoría de los elfos
que montaban guardia en un bosque eran excelentes guerreros cazadores o elementalistas.
Oponerse a la raza de elfos dentro de un bosque significaba una muerte brutal.
Específicamente, serías perseguido como la presa de un cazador, incapaz de descansar de
verdad, y después de ser el juguete de las hadas, te convertirías en alimento para los
animales. Por lo tanto, los bosques élficos eran intocables, territorio sagrado temido y
respetado por todas las razas.
El asentamiento élfico en Lothdor, sin embargo, no tenía muchos guerreros fuertes o
elementalistas. Esto tenía sentido; los principales guerreros cazadores y elementalistas
entre ellos aparentemente habían muerto en la batalla, luchando valientemente contra los
demonios durante el colapso de la Era de la Unión. En la sociedad de los elfos, esa era una
pérdida severa, porque los elfos normalmente vivían largas vidas y no tenían muchos
hijos.
Las cosas empeoraron después de eso, cuando el bosque fue maldecido por una Palabra
Tabú y la caída del País de Hierro lo dejó aislado. Debido a los monstruos errantes y al
veneno, incluso la comida era difícil de conseguir y el poder de las hadas se vio debilitado.
No había forma de que pudieran reclutar nuevos guerreros o elementalistas en esas
circunstancias. Y por lo que escuché, los pocos elfos talentosos que sobrevivieron al Gran
Colapso intentaron contactarse con el exterior, solo para fallar y nunca regresar.
Ahora que lo pensaba, algunos de los cadáveres en ese río turbio solo estaban
parcialmente podridos. Si esos restos hubieran tenido doscientos años, seguramente ya
habrían sido huesos… lo cual solo podría significar una cosa.
Además, debido a la caída del País de Hierro, el suministro de armas se había agotado,
por lo que los productos de metal parecían ser muy valiosos. Incluso había personas que
usaban puntas de flecha de piedra o lanzas con hojas de piedra, como si se tratara de la
Edad de Piedra.
Pude ver que, si las bestias habían reclamado el dominio del Señor de los Bosques en
circunstancias como esta, no había forma de que los elfos pudieran reclamarlo muy
fácilmente. De hecho, pensé que era lo suficientemente impresionante que, a pesar de estar
en una situación tan estresante, todavía habían logrado mantener las cosas bajo control y
seguían enviando gente sin renunciar al contacto con el exterior. Se sentía como si ya
hubieran avanzado un poco más allá de la línea donde un asentamiento humano se hubiera
derrumbado hace tiempo.
“Así, las bestias que se han apoderado del dominio son bestias tipo bicho… bichos del
diablo, creo que se llaman…” Estábamos caminando a través de un bosque de árboles
muertos bajo un cielo nublado. Dine nos había acompañado al final, junto con cuatro
cazadores elfos. “La fuerza defensiva de las tijeretas gigantes con sus duros caparazones
es difícil de manejar…”
“¡Ah! ¡Estas, ¿verdad?! ¡Lo haré lo mejor que pueda!”
“Mm. Este será un buen entrenamiento, joven maestro.”
Al las aplastó con su inmensa alabarda cuando aparecieron. Las que se le escaparon se
vieron aplastadas por la maza rompeespadas de Ghelreis.
“Luego están las polillas venenosas moradas que descienden del cielo…”
“Perfecto.” La cuerda plateada de Telperion cantó una hermosa nota aguda en la mano
de Menel cuando fue tensada y luego soltada. La polilla venenosa que se aproximaba fue
disparada perfectamente a través de su punto más débil y cayó a la tierra.
“Ah, cuidado, escamas tóxicas…”
“Sí, sí.”
Sin siquiera un conjuro de Menel, el viento dispersó las escamas de acuerdo con su
voluntad.
Apenas tenían dificultad. Cuando los tres eliminaron a los insectos gigantes, Dine se
quedó estupefacta. Los otros elfos estaban igualmente sorprendidos. Pero no había nada
particularmente sorprendente al respecto. Esta amenaza no era lo suficientemente
significativa como para destruir una aldea élfica ya seriamente debilitada. Estos tres no se
habían entrenado tan débilmente como para que esto les hiciera pasar un mal rato.
“No hay nada que nosotros podamos hacer, ¿verdad?” dije, sonriendo irónicamente.
“Esperar es importante”, me reprendió Reystov.
Él estaba en lo correcto; la razón por la cual Al, Menel y Ghelreis podían concentrarse
en lo que tenían delante de ellos y salir a por todas fue porque estábamos en alerta detrás
de ellos. Este era un papel importante en sí mismo. Pero al final, permanecí en ese papel
todo el camino hacia el dominio, donde fuimos confrontados con la vista de muchos
capullos y larvas que provocó incluso que soltara un “puagh”.
Menel se encargó de todo. Devolvió algo de fuerza al Señor de los Bosques. El aire
nocivo comenzó a despejarse. El poder regresó al bosque. Los elfos vitorearon. Y yo
todavía no había hecho nada.
Me hizo sentir como… picazón.
“Tal vez debería haber entrado en acción…”
“Sabes, por lo tranquilo que te ves, a veces puedes ser realmente sanguinario.”
Desvié la mirada.

Los grandes árboles, que habían sido cubiertos por bichos repugnantes y estaban
empezando a morir, recuperaron un poco de su vitalidad. Los elfos mostraron
abiertamente su alegría, pero gradualmente sus expresiones radiantes comenzaron a
desvanecerse, y antes de que me diera cuenta, miradas de vergüenza habían tomado su
lugar.
“William, ¿estás seguro de que esto estuvo bien?” Dine hizo la pregunta que parecía
estar en todas sus mentes.
“¿Por qué no lo estaría?”
“Si el dragón o los demonios los notan porque han hecho esto…”
“Estaremos en serios problemas.” Asentí. Eso definitivamente sería malo. Ya
estábamos en el pie occidental de la cordillera. Ahora que nos habíamos acercado tanto,
sería difícil para ellos mover inmediatamente todas sus fuerzas posicionadas en el lado
este hacia el oeste, pero aun así, lo que habíamos hecho todavía era riesgoso.
“Entonces—”
“Sin embargo—” Levanté una mano y detuve a Dine mientras intentaba discutir más.
“Abandonar esta aldea en esta etapa sería aún más impensable. Quién sabe cuántos de
ustedes podrían morir cuando volvamos.”
Veneno, monstruos, comida, recursos—los factores que podrían llevar a que alguien
muriera en este lugar eran demasiados para enumerarlos. Además, era posible que no
pudiéramos regresar en absoluto. Mientras estuviéramos peleando, teníamos la intención
de ganar, pero solo un tonto no daría ninguna consideración a lo que podría suceder si él
perdiera.
“Así que esto está bien.”
Tal como le había declarado al dios de la no-muerte, no tenía intención de abandonar a
nadie para ganar. Había hecho un juramento en ese sentido, y tenía la intención de
mantenerlo. Y esa era la razón por la cual mi dios me estaba brindando una protección tan
extraordinaria. Era demasiado tarde para contemplar romper ese juramento.
“¿Estás seguro?”
“Juro por la llama de la diosa que no me arrepiento.”
Eso es cierto. No me arrepiento. A juzgar por la sensación punzante en la parte
posterior de mi cuello, las cosas probablemente no habían salido muy bien, pero estaba
preparado para eso, y lo había estado desde el día en que elegí esta forma de vida. Solo…
“Al, Reystov y Ghelreis… Lo siento por involucrarlos en mis asuntos personales.”
Dejando a un lado a Menel, esto no había tenido mucho que ver con los otros tres.
Incliné mi cabeza hacia ellos, pensando que podrían no tener una muy buena opinión de
mí.
“Sabía que harías esto, así que por favor no dejes que siga en tu mente, señor”, dijo Al.
“Sin ti, Sir Will, ni siquiera habría llegado a este lugar desde el principio. Probablemente
hubiera muerto en el camino.” Él sonrió.
“El joven maestro tiene toda la razón.” Ghelreis asintió lentamente con su habitual
rostro severo.
“Sí”, dijo Reystov. “Nada nuevo. De todos modos, si te conozco, estás planeando ir
ahora mismo. Ya empaqué.”
Reystov entendía mi patrón de comportamiento. Estaba agradecido por ello.
“¿Qué? ¿Ahora… mismo?”
“Sí. ¿Pueden mostrarnos el camino hacia el túnel subterráneo más cercano? Oh,
abandonaremos el barco, por favor hagan lo que quieran con el cargamento y la comida
que no podemos llevar con nosotros. También hemos dejado un mapa sencillo.”
Si simplemente dijera, “Pueden tener esto”, había una posibilidad de que los elfos no lo
aceptaran, así que iba a dejar todo atrás para no darles otra opción. Si uno de los elfos
usara nuestro barco para ir río arriba, regresar al lago y dirigirse hacia la ciudad junto al
lago, Gus probablemente se ocuparía del resto como le pareciera mejor. Mi abuelo era
hábil en élfico y también sabía que nuestra ciudad estaba ubicada río abajo.
Dine todavía no había respondido.
“Si el enemigo nos ha notado, la velocidad será esencial”, indiqué. “Así que, por favor
dense prisa.”
“De acuerdo.” Dine asintió y miró a los otros elfos detrás de ella, como para verificar
algo con ellos. Luego ella se volvió hacia nosotros. “Enviaré a uno de nosotros a la aldea
para informar a todos. Así que, por favor, llévennos con ustedes. Al menos deberíamos ser
buenos como señuelos o escudos.”
Todos llevaban la misma expresión de firme determinación. Menel abrió la boca para
responder, pero me anticipé. “No los queremos”, le dije, rechazando su determinación de
plano. “Son demasiado débiles.”
Pensé que los escuché jadear silenciosamente. Aunque los había llamado
“recuperados”, eso solo significaba que había eliminado las toxinas y el miasma dentro de
sus cuerpos. La fuerza física perdida al ser envenenado durante tanto tiempo no podía ser
recuperada por la bendición. Incluso estos, los mejores combatientes entre ellos, no tenían
buena cara.
“No podemos permitirnos cargar peso muerto.” Estuve firme al respecto.
Dine arrugó la cara. “Has hecho tanto por nosotros y quieres que nosotros simplemente
te mostremos el camino a una trampa mortal.”
“Sí.”
“Esto es tan humillante”, murmuró Dine, frunciendo el ceño y luciendo como si
acabara de comer algo terriblemente amargo. “Pero… de acuerdo… bien. Respetaremos tu
decisión.”
Los elfos detrás de ella comenzaron a protestar.
“Pero Dinelind…”
“No crees que esto es un tanto…”
Pero Dine se volvió hacia ellos y les dijo, “¿Seguramente no pensarán que debemos
apartar la vista de nuestra propia impotencia y agravar nuestra vergüenza?” Esas palabras
los silenciaron. “En este momento, no podemos hacer nada para cambiar el hecho de que
somos débiles con mala salud. Somos débiles…” Parecía como si estuviera tratando de
convencerse a sí misma.
“Es por aquí”, dijo, y comenzó a caminar. “Síganme.”
Eché un ligero vistazo a sus ojos violetas. Ella estaba luchando por contener las
lágrimas de frustración.
Menel me susurró. “Oye, Will… tú sabes que yo podría haber…”
“No. Yo era el más indicado para decirlo.” Menel probablemente había tenido la
intención de aceptar ese trabajo poco envidiable y convertirse en el malo, pero pensé que
probablemente sería demasiado cruel.

Era un conjunto de extrañas puertas de metal encajadas en un enorme arco de piedra.
Una mezcla de construcción enana y ornamentación élfica, las puertas tenían
innumerables Signos grabados sobre ellas en un antiguo estilo de escritura. El miasma
tóxico se filtraba a través de las pequeñas brechas alrededor de sus bordes.
“La Puerta Occidental… nunca pensé que llegaría el día en que volvería aquí”,
murmuró Ghelreis con sentimiento.
“Así que esta es la entrada al País de Hierro…” Al fijó sus ojos en las puertas y pasó
un rato en silencio con los labios apretados. Nadie dijo nada por un tiempo. Ghelreis no
había vuelto a casa en doscientos años, y para Al, esta era la primera vez.
“¿Realmente piensan avanzar por aquí?”
“Sí.” Coloqué magia y bendiciones de resistencia al veneno en cada uno de nosotros.
Menel se sumó a eso al convocar un poco de ayuda de los elementales del aire, reuniendo
aire limpio y fresco en nuestro entorno. Reystov miró cautelosamente a su alrededor,
mientras que Ghelreis y Al prestaron toda su atención a la inspección final de su equipo.
Mientras trabajaban en ello, revisé las puertas. Tenían una gran aldaba hecha de metal
que estaba basada en una flor. Varios Signos grandes que fueron grabados cerca de ella
ahora estaban bastante desgastados. Los leí cuidadosamente.
“Pulsate et aperietur vobis.”
Mirando más de cerca, las puertas estaban hechas de un metal protector que nadie sabía
cómo fundirlo más, y no solo eso, también se les habían otorgado múltiples bendiciones.
Eran el tipo de puertas que infligirían graves daños a los súbditos de los dioses malvados
si se acercaban descuidadamente a ellas, ni que hablar de tocarlas. Eran puertas hechas
con la avanzada tecnología de la Era de la Unión, que eran imposibles de recrear con el
actual nivel tecnológico.
“Al, toca”, le dije a mi gentil amigo, de cabello negro. “Esa será la señal.”
“Sir Will, este, ¿quieres que sea yo quien lo haga?”
“¿Quién podría ser mejor?” Él era el verdadero sucesor del perdido País de Hierro; no
podría haber nadie con el derecho de abrir estas puertas aparte de él. “Este trabajo debe ser
tuyo.”
“Está bien…” Al se quedó en silencio como dudando por un tiempo. Finalmente, él
forzó sus labios en una delgada línea, y se dirigió hacia las puertas. Era alto para ser un
enano, pero de pie junto a las enormes puertas, se veía muy pequeño. Respiró
profundamente, se apoderó de la aldaba, y con una actitud seria, golpeó las puertas dos
veces, produciendo dos sonidos profundos y resonantes.
Las Palabras grabadas en las puertas brillaron, y la estructura que rodeaba las puertas
retumbó. Despacio y pesadamente, como dándonos la bienvenida con los dos brazos
abiertos, las enormes puertas se abrieron—
En ese instante, un fuerte escalofrío recorrió mi espalda. Todo mi cuerpo se puso
rígido, y el pelo en la parte posterior de mi cuello se erizó. Una sola imagen me vino a la
mente.
Un ojo reptiliano dorado mirándonos.
Perforado por su resplandor, sentí que mi corazón se apretaba como si lo estuvieran
aplastando lentamente. Mis piernas temblaban. Sentí que iba a caer de rodillas. Mi
respiración se volvió irregular y pesada. Mi instinto agarró del cuello a mi razón con todas
sus fuerzas y le gritó enloquecido: Huye. ¡Huye, huye, huye! ¡Abandona todo y huya
ahora mismo! ¡No puedes ganar!
Entonces noté a los demás. Estaban de rodillas, agarrando sus pechos. Parecía que
varios de los elfos ya se habían desmayado. El ojo dorado en mi mente se estrechó y su
mirada se tornó más asesina. La presión aumentó aún más. Mi mente estaba revuelta por la
preocupación y el miedo. Mis rodillas comenzaron a doblarse.
Apreté los dientes. Tensando todos los músculos de mi cuerpo, abrí bien los ojos y
clavé ambos pies en el suelo. Calmé el mar tempestuoso dentro de mi corazón y controlé
mi respiración irregular.
“¡Fortia!”
Grité la Palabra que significaba valentía y fuerza. Al mismo tiempo que la influencia
de la Palabra se extendía como una ola a través del espacio que me rodeaba, hubo una
repentina liberación de presión dentro de mi cabeza, y la imagen del ojo dorado
desapareció sin dejar rastro. Respiré pesadamente. Se había ido. No podía sentir nada.
Pero sabía que él estaba sonriendo.

“Así que fuimos notados…”
Esto no fue obra de los demonios. Incluso un demonio con el rango de Comandante,
no, incluso un Rey probablemente no podría realizar una hazaña como esa. No había
sentido tal sensación de desesperación y presión desde el Eco del dios de la no-muerte. Y
no había necesitado más que una mirada. Sin duda, esto fue obra del dragón. Fue el dragón
inmundo de la era de los dioses, cuyo poder incluso los dioses reconocieron y que
Stagnate había predicho que sería la causa de mi muerte.
“La Hoz de la Calamidad, el dragón inmundo Valacirca…”
Dejando a un lado a los demonios, nunca esperé ser capaz de maquinar mi camino para
llegar a una victoria contra el dragón. Sentí un cosquilleo en la nuca inmediatamente
después de haber purificado al Señor de los Bosques, así que incluso tenía una vaga
conciencia de que nos habían detectado. Lo sabía—pero no esperaba que Valacirca
estuviera tan lejos de la escala.
Menel respiró profundamente y golpeó sus propias piernas temblorosas una y otra vez,
maldiciéndolas. Reystov estaba respirando despacio y constantemente. Su mano estaba
agarrando muy, muy firmemente el mango de su espada. Ghelreis y Al habían logrado
evitar colapsar apoyándose en una de las puertas.
Cuando me di la vuelta, vi que todos los elfos se habían desmayado a excepción de
Dine. Incluso ella había caído al suelo y estaba temblando y llorando.
Esa mirada maliciosa desde abajo de la tierra era tan dañina en sí misma que
“devastadora” sería una palabra demasiado mansa. Así que esto era un dragón, y esto era
lo que significaba oponerse a un dragón. Lo había estado esperando, pero no pude evitar
temblar por lo lejos que estaba de todo lo demás. Semidragones y dragones no eran nada
parecidos. Este dragón probablemente estaba incluso por encima del Eco del dios de la no-
muerte en términos de poder.
“¿Ustedes… van a pelear… contra eso?” murmuró Dine en estado de shock.
“Sí. Es por eso que vinimos.”
Miré hacia las montañas de color marrón rojizo a las que nos habíamos acercado tanto.
Pensé en el paisaje pacífico de Whitesails y Torch Port. Pensé en la blancura de las velas
que viajaban de ida y vuelta por el río y el mar, las alegres chozas, el bullicio de las
personas esforzándose en su trabajo diario, la actividad diaria que debería continuar
durante mucho tiempo en el futuro.
“Para recuperar las montañas. Para recuperar la paz.”
Agarré el mango de Luna Pálida una vez más. La lanza, a la que ya me había
acostumbrado bastante, se ajustó cómodamente a mi palma, tal como lo había hecho la
primera vez que le puse una mano encima. Conjuré una sola Palabra e iluminé la hoja.
Todos ya se habían reagrupado sin que yo dijera nada. Con sus armas en mano, se
habían levantado y permanecían firmes. Me sorprendió lo bien que se veían. Esas eran las
expresiones resueltas de guerreros.
“Bueno, es hora de que nos vayamos”, dije.
“No te preocupes, volveremos vivos de alguna manera.”
“Sí. Solo es otro trabajo.”
“Lo haré lo mejor que pueda…”
“Mm.”
Todos ofrecimos un comentario de despedida, y nos dirigimos hacia las puertas
abiertas juntos. Más allá, la espeluznante entrada a un túnel negro nos esperaba como unas
fauces abiertas.
“Esperen.” Era la voz de Dine. Cuando me di vuelta, ella temblorosamente se puso de
pie y nos miró directamente. Su rostro estaba pálido, pero aun así, con elegancia, colocó
una palma sobre su corazón. “Nosotros los elfos de Lothdor no olvidaremos esta deuda.
Lo juro por nuestra creadora, Rhea Silvia. Un día, devolveremos su generosidad.” Ella
sonrió, como dándonos su bendición. “Que la protección de los dioses buenos y los
espíritus del coraje estén con ustedes dondequiera que vayan.”
Todos respondimos con una sonrisa y un asentimiento. Y luego caminamos. En los
túneles de piedra de los enanos, las raíces de las Montañas de Rubín, las ruinas del otrora
próspero País de Hierro, el abajadero de oscuridad—
Caminamos hacia adelante, sin dar marcha atrás.
Más allá de la Puerta Occidental había paredes de piedra y pisos de piedra—
interminables pasadizos de piedra que daban una impresión rígida y fría. Los pasadizos
eran anchos con techos altos, probablemente porque habían sido importantes rutas
comerciales con las tierras élficas.
Mucho polvo se había acumulado en los últimos doscientos años. Hubiera sido normal
en un lugar como este tener telarañas por todas partes y estar cubierto de excrementos de
murciélagos y bestias, pero no había señales de algo así. La razón era el miasma del
dragón inmundo que llenaba el aire con un humo negro parecido a una niebla.
“Urgh.”
“No creo que ninguno de nosotros quiera quedarse aquí por mucho tiempo.”
Aunque había conjurado milagros y magia contra el veneno, aún podía sentir algo
desagradable. Y debido al miasma que llenaba el aire, tampoco teníamos una vista muy
clara delante de nosotros.
“Encontrar enemigos y trampas son la gran preocupación”, dijo Al.
Ghelreis asintió. “Además de las trampas de los demonios, tampoco puedo negar que
aún podría haber algunas trampas no activadas que fueron colocadas por nuestros
hermanos caídos.”
Él tenía razón. Como habían estado tratando de repeler una invasión de demonios, los
enanos del País de Hierro en ese momento deben haber preparado una gran cantidad de
defensas. En una situación como esta, era posible anticipar que no estaríamos lidiando con
trampas domesticas que activaban alarmas, sino con serias que podrían matarte
instantáneamente si las pisabas.
“Sobre la luz. ¿Vamos a usar fuego?”
“No. Existe la posibilidad de que haya acumulaciones de aire viciado.”
La práctica idónea para una fuente de luz era preparar tanto una luz mágica como una
llama regular y hacerlo de modo que incluso si una se apagaba, todavía tuvieras la otra.
Sin embargo, esto solía ser una mina, así que tenía algunas preocupaciones de que las
acumulaciones de gas pudieran encenderse aquí. Decidiendo evitar el fuego, complementé
a Luna Pálida al converger mana en varias piedras con la Palabra de Luz grabada en ellas
y las repartí. Menel las metió en linternas con postigos, por lo que podíamos controlar la
cantidad de luz producida. Era un truco que también consideraba al explorador al frente
del equipo, que necesitaba trabajar con poca luz.
“¿En qué orden vamos a entrar?” preguntó Menel.
“Menel, tú nos guías. Estate alerta por las trampas y demonios. Ghelreis, ve detrás de
él.”
Coloqué a Menel, que tenía un buen oído y podía detectar trampas, en el frente. Luego
estaba Ghelreis. Como todos los enanos, podía ver en la oscuridad y sobresalía en la
detección de cosas subterráneas, y además, tenía una buena comprensión de cómo era la
estructura interna del País de Hierro en ese momento.
“Al y yo iremos en el medio. Reystov, toma la retaguardia, por favor.”
Puse a Reystov como el veterano al final de la línea y le pedí que vigilara los ataques
desde atrás. Como yo podía utilizar magia y era la fuerza más poderosa en la batalla y Al
tenía una gran fuerza física ofensiva, nos colocamos justo en el medio para poder cambiar
rápidamente de lugar según la situación.
“Nuestros oponentes son demonios. Hay algunos que se arrastran a lo largo de las
paredes y techos, y algunos tienen alas. Tengan cuidado de no ser sorprendidos por un
ataque desde una dirección inesperada.” Todos asintieron.
Mientras caminábamos, noté que Al giraba constantemente la cabeza, así que añadí en
un tono bajo, “Oh, no quería decir que estuvieran alerta en todas las direcciones todo el
tiempo.”
“¿De verdad?”
“Sí. Después de todo, eso es imposible.”
Una persona que tiene su guardia en todas las direcciones en todo momento solo existe
en la imaginación. Los humanos no pueden cambiar el hecho de que les resulta más fácil
detectar cosas delante de ellos que detrás de ellos, y estar constantemente en guardia en
territorio enemigo es agotador. Es por eso que es significativo que algunas personas miren
en diferentes direcciones para cubrirse mutuamente.
“Solo mantenlo en el fondo de tu mente. Hará que sea más rápido para nosotros
reorganizarnos.”
Cuando en realidad eres atacado desde una dirección inesperada, si te dijeron que eso
podría pasar o no, se traduce en una diferencia en la velocidad de reacción. Cuando algo
que no esperaban en lo más mínimo le sucede a una persona, se congelan y dejan de
pensar por un instante. Le pasa a todo el mundo. Lo había mencionado solo para estar
seguro, pero había olvidado que este tipo de viaje peligroso era el primero para Al.
Lo reexpliqué de una manera que fuera más fácil de entender. “Menel y Ghelreis están
observando lo que está adelante y en el suelo, y Reystov está vigilando detrás de nosotros,
por lo que nosotros debemos concentrarnos en lo que sucede arriba y a los lados. Lo de los
ataques sorpresa es algo a tener en cuenta. Esto será bastante agotador, así que tomaremos
pequeños descansos de vez en cuando y tendremos a alguien de guardia.”
“¡Sí!” Al asintió con entusiasmo. Realmente era rápido en captar, y sus habilidades de
combate cuerpo a cuerpo estaban mejorando rápidamente también. Estaba seguro de que
se acostumbraría a las técnicas probadas de exploración con la misma rapidez.
El camino recto continuó. Todos avanzamos en silencio.
De vez en cuando, Menel extendía una palma detrás de él para detener al resto de
nosotros, y pasaba un momento escuchando o desarmando una trampa. El deterioro a lo
largo de los años ya había hecho que las ballestas en las paredes fueran inofensivas debido
a la falta de tensión, pero no se podía decir lo mismo de las trampas y las bolas con
pinchos. Menel descubrió ese tipo de trampas peligrosas sin esfuerzo y las neutralizó con
manos experimentadas desarmando los mecanismos o marcando los lugares que las
activarían.
Mientras Ghelreis lo veía trabajar, dijo brevemente, “Llegaremos al Salón de Roca
pronto. Después de eso, se ramifica terriblemente.” Luego, como una ocurrencia tardía,
dijo, “Esto ha sido inesperado.”
Asentí en acuerdo. “Sí. No hubo emboscadas de demonios.”
Ni siquiera había aparecido uno. El dragón nos había descubierto claramente, pero no
había señales de que alguno de ellos viniera a interceptarnos.

“¿Eso, este, significa que el dragón y los demonios no están actuando como uno solo?”
“No puedo estar seguro de eso todavía. El Salón de Roca está cerca. Probablemente
todos estén esperando allí, ¿verdad? Esperando rodear al enemigo en un lugar amplio y
abierto y terminarlos con un asalto a gran escala. Cosas usuales.”
Atraer al enemigo a lo profundo de su propio territorio para rodearlo y destruirlo era
ciertamente una técnica efectiva.
“Por otro lado, si no hay una emboscada en el Salón de Roca…”
“Sí. Al tendría razón si es así.”
Ghelreis había dicho que el camino se ramificaba terriblemente después del Salón de
Roca. Una vez que lleguemos a una de esas ramas, los demonios no podrán rastrearnos por
completo. No había forma de que quien guiara a los demonios elegiría no enviar sus
fuerzas para interceptarnos en el Salón de Roca. Si sucediera algo así, la única
interpretación posible podría ser que el líder de los demonios no había notado nuestra
intrusión en primer lugar. En otras palabras, sería la prueba más segura posible de que
Valacirca, casi con certeza el dueño de esa mirada asesina, no se había unido en absoluto a
los demonios.
“Esperen…” Menel extendió una palma detrás de él y detuvo a todos. Escuchó algo al
otro lado del pasadizo suavemente curvado.
“¿Qué?”
“Ruido. Algo de metal cencerreando. Y pasos, de un lado a otro.” Habló en voz baja.
“¿Una emboscada?”
“No lo sé. Algo está ahí. De eso estoy seguro.”
“El Salón de Roca está muy cerca”, dijo Ghelreis.
“Este, entonces… no significa eso… esto es… este…”
Una emboscada de demonios era probablemente una suposición segura. Todos
asentimos juntos y agarramos nuestras armas.
“Ghelreis y yo entraremos con nuestros escudos arriba y tantearemos el terreno.”
Nos quitamos los grandes escudos de la espalda. Si nos cubríamos con estos escudos
que podían cubrir la gran mayoría de nuestros cuerpos, podríamos soportar sus ataques
incluso si nos tuvieran medio rodeados y nos atacaran en el momento en que saliéramos
del pasadizo. Después de ver cuánto poder habían preparado, podríamos decidir nuestro
curso de acción de acuerdo a la situación. Por ejemplo, podríamos retirarnos,
bombardearlos con magia o retroceder lentamente en el pasadizo mientras lidiábamos con
ellos.
“Menel, proporciona apoyo desde el final del pasadizo. Al y Reystov, estén preparados.
Usen su juicio y ataquen cuando se vea bien.” Siendo breve, les dije a todos sus roles.
Reorganizamos nuestra línea, redujimos la cantidad de luz de nuestras linternas,
silenciamos nuestros pasos tanto como pudimos, y continuamos por el pasadizo en un
silencio mortal.
Me detuve justo antes del Salón de Roca, me aseguré de que todos pudieran ver mi
mano—la mano que agarraba mi lanza—y levanté un dedo. Luego levanté un segundo
dedo. Y en el instante en que levanté el tercero, Ghelreis y yo comenzamos a avanzar,
manteniendo nuestros escudos frente a nosotros.
Una vez que entramos en el espacio abierto, el miasma disminuyó.
Era un vasto espacio cilíndrico con un techo muy alto. Una escalera en espiral se
extendía por la pared, similar al interior de un agujero para tornillos, y en innumerables
lugares a lo largo de ella pude ver pasadizos que iban hacia diferentes direcciones. Y
también—
“¡Ohhh!”
“¡Enanos! ¡Han venido enanos!”
“Humanos, también, y un elfo.”
“¡¿Lothdor no cayó?!”
“¿Están bien? ¿Tuvieron que huir?”
“¿Están lastimados? ¡No se preocupen, hermanos míos, este lugar es seguro!”
Muchas voces resonaron en todo el Salón de Roca.
Ghelreis arrugó la cara. Yo también, inconscientemente, apreté los dientes.
“¿Cómo va la guerra?”
“Vengan y hablen.”
“Deben haber pasado un mal momento.”
Una gran cantidad de esqueletos nos estaban llamando.
Reunidos cerca de una sólida barrera defensiva, estaban de pie con armaduras, con
hachas en las manos y escudos en la espalda, llenos de ganas de luchar. Habían sido
reducidos a no-muertos, sus mentes racionales probablemente medio consumidas por los
apegos que habían tenido en la vida, e incluso ahora seguían luchando, sin siquiera
comprender lo que había sido de ellos mismos, para proteger su tierra natal, ya perdida
hace mucho tiempo.

Ghelreis apretó los labios fuertemente e inhaló varias veces antes de que finalmente
lograra pronunciar una palabra. “Todo el mundo.”
“¡Ohh!”
“¡Tú, eres Ghelreis!”
“Pensé que habías escapado.”
“¿Y los demás? ¿Están a salvo?”
“¿Por qué estás aquí?”
Al no tener ojos, los esqueletos no tenían un sentido de la vista normal. Deben haberlo
reconocido a través de algún sentido sobrenatural.
“¡¿Podría ser que te escapaste del grupo y regresaste?!”
“Jajaja. Cuán parecido a ti.”
“Tendrás problemas cuando los Capitanes escuchen sobre esto.”
“Pero tienes agallas.”
“En efecto. Tenerte será una gran ayuda. Ven, peleemos juntos.”
Los esqueletos se rieron a carcajadas. Ghelreis intentó decir algo, pero las palabras se
le atragantaron en la garganta. Nada más saldría. ¿Quién podría culparlo?
Probablemente debería darles descanso, pensé, e intenté dar un paso adelante cuando
alguien me agarró del hombro. Me di la vuelta.
“Al…”
Al—Vindalfr estaba allí. Tenía una expresión seria, diferente a cualquiera que haya
visto de él antes. En sus ojos habitaba una luz digna. “Déjamelo a mí. Creo que debería ser
yo quien les diga.”
Lo vi caminar hacia ellos. No había necesidad de echarle una mano. Así fue como me
sentí.
“¿Mi señor?”
“¿Señor Aurvangr?”
“No, pero no puede ser. Su Alteza debería estar en la sala del trono.”
Al se paró frente a los esqueletos murmurantes.
“¡Mi nombre es Vindalfr!” Golpeó el largo mango de su alabarda contra el suelo de
piedra. “¡Heredé la sangre de Aurvangr, último gobernante del País de Hierro!”
Los esqueletos se agitaron nuevamente al escuchar estas palabras.
“¿Último?”
“Él no será el último.”
“No mientras estemos aquí.”
“Sí.”
“Míranos. Nuestro espíritu sigue siendo tan firme como siempre.”
“Mientras permanezcamos de pie, el País de Hierro aún no ha caído.”
“Sí. No ha caído.”
“No ha caído.”
Al miró a su alrededor, sin responder a las voces que se alzaban desde todas las
direcciones. “Esta es una barrera defensiva espectacular, bien construida. Deben haber
estado arreglándola y mejorándola continuamente durante un tiempo.” Su rostro expresaba
emociones complejas que no podían expresarse en palabras simples. Me preguntaba qué
estaría pensando ahora acerca de esta vista que había encontrado en la tierra natal que
nunca antes había visitado.
“Sí que lo es.”
“Agotamos todas nuestras capacidades técnicas.”
“Nunca permitiremos la entrada de los demonios a través de la Puerta Occidental.”
“El País de Hierro nunca caerá.”
“Sí. Nunca caerá.”
Voz tras voz negó la ruina.
“Lo entiendo. Lo entiendo.” Al aceptó esas voces. Y luego, gritó, “¡Pero aun así, el
País de Hierro ha caído!” Fue un grito doloroso y desgarrador. “¡Todos los guerreros
murieron! ¡Nuestro monarca Aurvangr pereció! ¡Lothdor se marchitó lastimosamente, y el
País de Hierro se convirtió en las Montañas de Rubín, infestadas de demonios y un
dragón!”
Ghelreis, Menel, Reystov—ninguno de ellos dijo una palabra.
“Eso no puede ser.”
“No caerá.”
“El País de Hierro no caerá.”
“Nunca caerá.”
Pero ahora, algunos de los esqueletos habían comenzado a hacer gruñidos silenciosos.
“¡Saben que es verdad! ¡Como valientes guerreros y enanos, no aparten sus ojos!” La
voz de Al golpeó la verdad contra ellos, una y otra vez. Y antes de darme cuenta, las voces
de los esqueletos también habían empezado a marchitarse. Sus caras ya no tenían ninguna
expresión, pero sentí como si pudiera verlas llenarse de desesperación.
“Pero aun así…” Al respiró profundamente y gritó aún más fuerte. “¡Pero aun así,
ustedes guerreros!” La alabarda que una vez había pertenecido a Ewen el Inmenso golpeó
el suelo una vez más. Hubo un sonido nítido, del tipo que llamaba la atención de una
persona y las hacía ponerse de pie. “¡Mi abuelo Aurvangr le asestó un golpe al inmundo
dragón y le robó uno de sus ojos! ¡Es el logro de un héroe, alabado incluso por los
dioses!” La voz natural de Al resonó en todo el Salón de Roca. “Y yo… Yo, Vindalfr, he
venido aquí con los héroes de esta edad moderna para llevar a cabo su gran hazaña.”
Su espalda ya no estaba curvada.
“¡Todos ustedes, guerreros! ¡El País de Hierro ha caído! ¡Ha caído sin ninguna duda!
Pero que nuestro creador Blaze y el dios de la llama Gracefeel escuchen mis palabras en
sus tronos sagrados—”
Las cabezas caídas de los esqueletos comenzaron a levantarse.
“¡Les juro a ustedes aquí! ¡Que por los nombres de los dioses buenos y de los
innumerables espíritus de nuestros antepasados, recuperaré el País de Hierro y su antigua
prosperidad!”
Eran palabras poderosas, palabras de fervor que encendían un fuego dentro del
corazón. Allí ya no había ningún enano encorvado y tímido. En cambio—
“¡El fuego del horno aún arde! ¡Las llamas se extenderán de sus antorchas divinas y
purgarán el óxido, y las Montañas de Rubín serán las Montañas de Hierro una vez más!”
Un señor estaba parado frente a nosotros.
Los esqueletos gruñeron. Pero el tono era diferente al de antes.
Y luego, Al caminó hacia cada uno de ellos por turnos. Les tomó las manos, les sonrió
con el rostro al borde de las lágrimas y les habló. “Entonces… por favor… es suficiente.
Descansen ahora. Todos ustedes lo han hecho bien.” Cada vez, otro de los esqueletos se
volvía cenizas.
Durante un rato, el Salón de Roca se llenó con los sonidos de hachas, escudos y
armaduras chocando contra el suelo de piedra.

Después de que el último cadáver se había desmoronado en el suelo, Al se dio la
vuelta. Su expresión lo hizo parecer una persona completamente diferente. Tal vez todas
las cosas que había experimentado hasta ahora lo habían cambiado, o tal vez fue en ese
instante. Quizás fueron las dos cosas. Las personas tienden a tener aspectos que rara vez
cambian, pero a veces, una persona puede transformarse en algo irreconocible en un solo
momento.
“Bien dicho. Bien dicho, joven maestro.” La voz de Ghelreis estaba llena de emoción.
“Vamos a purgar a los demonios y lograr esto sin falta. Joven maestro, este saco de huesos
te protegerá aunque le cueste la vida.”
“Por favor, no dejes que te cueste la vida”, dijo Al con una sonrisa irónica. “Todavía
hay muchas cosas que necesito que me enseñes. Sobre estas montañas y sobre la batalla.”
Cuando Al dijo esto sin una pizca de tensión, Menel le dio una palmada en el hombro.
“El renacimiento de un país. Amigo, qué juramento tan fastidioso hiciste. No necesitabas
tomártelo tan en serio. Eso fue tonto.”
Al negó con la cabeza. “No, no fue tan tonto.”
“¿Oh?”
“A diferencia de los juramentos que ustedes dos hicieron, Menel, Sir Will, el mío tiene
un final. Entonces, ¿quién es el tonto?” dijo con picardía.
“Me tienes.” Menel se rió.
Reystov asintió, completamente tranquilo como siempre. “Para cumplir ese juramento,
primero tenemos que ganar. Y sobrevivir.”
“¡Sí!” Al asintió, luego me miró. “Perdón por hacerte esperar, Sir Will. ¿Nos vamos?
Espero tus instrucciones.”
Al escuchar cuán humildemente me incitó, no pude evitar reír un poco. “No más ‘Sir’.”
“¿Eh?”
“Tener a la realeza como mi escudero sería pasarse un poco, ¿no crees?”
Había apariencias, autoridad y cosas así para pensar. Si Al tuviera la intención de
recuperar su país y convertirse en su gobernante, no siempre podría tenerlo inclinando su
cabeza hacia mí. Así que decidí decirle que ahora era un buen momento para terminar
nuestra relación como caballero y escudero, maestro y discípulo.
Al de repente se puso nervioso. “¡¿Qué?! ¡P-Pero, este, Sir Will!”
“Mira, dije que ya no más ‘Sir’. La determinación que acabas de mostrar y ese
juramento, iban en serio, ¿verdad?”
“¡Por supuesto!” Su respuesta fue instantánea. Se dirigió hacia mí y me miró
directamente. “No romperé mi juramento a los dioses y mis antepasados.” Entonces su
tono se hizo aún más fuerte. “Pero Sir Will, tú seguirás siendo Sir Will para mí. Eres mi
único maestro y te respeto.”
Sus ojos implorantes me arrebataron toda mi determinación. En su mano, estaba
agarrando el mango de la daga de Blood, que yo le había regalado.
“¿Es eso así…?”
“Por supuesto que es así. El hecho de que me haga llamar un gobernante no cambia
mis sentimientos de respeto.” La determinación de Al se veía firme.
“Supongo que tendremos que seguir así, entonces.”
“Sí.”
“Ah, ¿y Al?” Sonreí y le di una palmada en el hombro. “Lo hiciste bien. Estoy
orgulloso de ti. Y ellos deben haber sido felices también.”
“¡Gracias!” Al asintió, sonriendo alegremente. Entonces, como si de repente se hubiera
dado cuenta de algo, sentimientos mixtos se manifestaron en su expresión. “Me pregunto
si debería estar un poco agradecido con el dios de la no-muerte, también.”
Como alguien sirviendo al dios de la llama, era un poco difícil para mí estar de acuerdo
con eso. Pero aun así, no había duda de que la razón por la cual los guerreros habían
podido pasar felizmente fue por la bendición de Stagnate. El único problema era que
también se debía a la bendición de Stagnate que estaban tan perdidos y habían pasado los
últimos doscientos años sufriendo por su obsesión. Solo podía hacer el mismo tipo de
expresión complicada.
“S-Solo un poco probablemente esté bien”, le dije.
Él rió nerviosamente y ofreció una pequeña oración al dios de la no-muerte. Me dio la
sensación de que mi dios estaba haciendo una cara increíblemente amarga, pero me
disculpé en mi mente, pidiéndole que lo entendiera. “Bien, entonces”, dije, después de un
respiro.
“Sí.”
Nuestra conversación llegó a un punto de detención, y todos tomaron eso como una
señal para tomar nuevamente sus armas. Podía escuchar sonidos a lo lejos, viniendo de
todos los pasadizos del Salón de Roca, que parecían estar acercándose. Entre ellos había
pasos pesados ​​y pasos ligeros, ruidos de arrastre, sonidos chirriantes y gritos
espeluznantes.
“Fue necesario, pero parece que tardamos demasiado.”
Parecía que los demonios finalmente se habían dado cuenta de nuestra intrusión. Pero
ya era demasiado tarde.
“Vamos”, dije, levantando mi lanza. “Para recuperar las Montañas de Hierro y el país
de los enanos.”
A partir de aquí, la tarea era simple. Avanzar, avanzar más y más, cortar, matar, cortar y
matar.
“¡Por la llama de Gracefeel!”

El primer golpe de mi lanza perforó las alas de murciélago del enérgico demonio frente
a mí. Mientras caía, lo pateé tan fuerte como pude. Un fuerte impacto sacudió mi greba.
Definitivamente había destrozado su cráneo. Sin detenerme a comprobarlo, balanceé de
nuevo a Luna Pálida con un grito. Barrí a varios demonios más pequeños en un balanceo,
los estrellé contra una pared y los destruí.
Eran ataques sin técnica, solo fuerza muscular pura, pero en un combate cuerpo a
cuerpo como este, entrar en frenesí y nunca dar tregua era una mejor idea que pensar
demasiado. Consigue músculos, y podrás resolver casi todo por la fuerza.
Después de aplastar y destruir al resto de la turba, repeliendo por completo los ataques
desde la retaguardia, me volví para mirar a los demás. El grupo de demonios que nos
atacaba desde el frente estaba siendo abrumado. Los ataques de pinza son una estrategia
poderosa; sin embargo, al carecer del poder para hacer que la pinza fuera letal, no habían
logrado más que dividir sus propias fuerzas, haciendo de cada lado un objetivo para ser
individualmente destruido.
El ancho pasadizo de piedra continuó llenándose con el polvo desmoronado de los
demonios derrotados. Reystov, en particular, mostraba increíbles habilidades de combate
al frente de la línea. Él era una imparable encarnación de la muerte. En el momento en que
se encontraba con un enemigo, saltaba fuera de su alcance y los mataba atravesándolos
con una rápida estocada desde su posición normal. En el raro caso de que sobrevivieran al
golpe o de que varios enemigos lo atacaran a la vez, él encadenaría ataques y los mataría a
todos antes de que tuvieran voz en el asunto.
Eso era todo lo que él estaba haciendo cuando llegaba el momento, pero esa
simplicidad era su fuerza. No importaba qué tipo de enemigo viniera o de dónde, él
obtendría el primer ataque y lo haría letal. Él aplastaría a su oponente con el ataque más
fuerte en el primer encuentro, sin darles nunca la oportunidad de dictar el ritmo de la
pelea. Era un estilo simple de forzar implacablemente su gran fuerza sobre sus oponentes.
Para deshacer su estrategia, uno tendría que desencadenar un esquema increíblemente
astuto o utilizar una sorprendente fuerza bruta o números para darle a Reystov más de lo
que podía manejar. Pero Reystov era un maestro de la espada de alto nivel, y además de
eso, su arma favorita ahora tenía una ferocidad adicional, fortalecida por los Signos de
Gus entre otras cosas. Justo ahora, algunos demonios habían intentado atacarlo y
conjuraron magia sobre él desde fuera de su alcance, pero se desmoronaron en el suelo
después de ser atravesados ​​por la garganta y la médula espinal con la “estocada extendida”
de su espada.
Reystov era intocable. Y ahora, Al estaba aprendiendo mucho de él sobre cómo pelear.
Al siempre había sido rápido absorbiendo conocimiento, aprendiendo técnicas y actitudes
como la arena absorbiendo agua, pero nunca lo había sentido tan fuerte como ahora.
Como si hubiera copiado la audacia de Reystov y simplemente la imprimiera en sí
mismo, Al se lanzó sobre las densas manchas de enemigos y los barrió con su inmensa
alabarda antes de que pudieran arreglárselas para reaccionar. Su hoja gruesa y voluminosa
tenía el tamaño de una señal de tráfico o algo de mi mundo anterior. La vista de Al
rugiendo mientras cortaba demonios por la mitad era asombrosa de ver.
No importaba qué enemigo apareciera, Al los forzaría a enfrentar su fenomenal fuerza
física y su pesada arma, eliminando todas sus defensas y enviándolos a volar. Ese era
probablemente el fundamento del estilo de lucha de Reystov, y Al lo había entendido.
Tres demonios lo atacaron al mismo tiempo. Un balanceo gigante de su alabarda los
partió a través del pecho. Él era como una pequeña tempestad.
“Debería haber una rama a continuación. Por la derecha.”
Ghelreis, por otro lado, no se estaba involucrando mucho directamente. Solo nos daba
instrucciones mientras veía a Reystov y Al aumentar la pila de cadáveres de demonios a
un ritmo espantoso. De vez en cuando, se ponía a trabajar y daba un poderoso golpe final a
un demonio que aún respiraba o usaba su gran escudo para cubrir un pequeño espacio en
la defensa de Reystov y Al.
No había absolutamente nada llamativo en su trabajo, pero era una gran fuente de
alivio saber que teníamos un refuerzo pendiente, con fuerza en reserva, que podía
intercambiar lugares con nosotros si era necesario. La razón por la que Reystov y Al
fueron capaces de volverse tan salvajes fue el resultado del apoyo inteligente de Ghelreis.
Él realmente era silenciosamente brillante.
“Lo tengo agradable y fácil aquí gracias a nuestra línea frontal tan dura como el acero”,
dijo Menel casualmente mientras disparaba su arco. La cuerda plateada produjo una nota
aireada, y el destello de la punta de flecha de mithril se disparó en el aire. Al final del
pasadizo, más allá de la oscuridad y el miasma, algo soltó un grito mortal. Avanzamos y
descubrimos, en el proceso de convertirse en polvo, los restos de un demonio de rango
Comandante disparado a través del corazón.
Con un silbido de Menel, las hadas aladas bailaron juguetonamente por el aire,
recuperaron la flecha que había llegado al final de su vuelo y la devolvieron a sus manos.
La mirada de Menel al aceptarla era completamente opuesta a su expresión habitual.
Él manipulaba a los elementales de la tierra para hacer tropezar a demonios peligrosos,
y usaba a los elementales del aire para evitar que sus enemigos pudieran pronunciar
Palabras. El apoyo de las hadas era extremadamente preciso, atacando directamente en
puntos críticos y demostrando el pleno potencial de Menel como el eje de nuestra defensa.
“Y gracias a todos los demonios que se amontonan, no hay necesidad de tener cuidado
con las trampas, tampoco”, agregó.
No todas las malas noticias eran que oleada tras oleada de demonios seguían viniendo.
El hecho de que estos eran pasadizos por los cuales los demonios seguían fluyendo
significaba que las trampas peligrosas debían haber sido eliminadas o desactivadas por los
demonios ordinarios. Había poco peligro para nosotros en seguir el camino que ellos ya
habían tomado. Esa fue la razón por la que podía permitirme romper nuestra formación
previa y poner a Al y Reystov, que eran muy buenos en abrirse paso a través de enemigos,
a cargo del frente.
“Will, ¿estás bien por ti mismo allí atrás?”
“¿Hm? No hay mucha presión desde la retaguardia. Estaré bien por mi cuenta.”
Los demonios también lanzaban ataques esporádicos desde la retaguardia para
presionarnos, pero lo estaba manejando por mí mismo, eliminando a todos los enemigos
que se cruzaban en mi camino.
Los ejércitos demoníacos eran más complicados que los humanos. Los Soldados eran
todos guerreros salvajes sin miedo a la muerte, y los Comandantes eran lo mismo, con la
adición de que muchos de ellos también eran usuarios de magia y bendiciones. Si una gran
cantidad de valientes Soldados me forzaran a una batalla caótica en un lugar relativamente
amplio y abierto con constantes ataques de largo alcance de Comandantes y Generales,
incluso yo podría encontrarme en jaque mate.
Esa era la razón por la que había establecido un plan para flanquear a nuestro enemigo
para entrar al País de Hierro lleno de túneles. Este enfoque nos dio una buena oportunidad
de victoria. A riesgo de repetirme, si se lleva a cabo un ataque de pinza sin el poder para
hacer que la pinza sea letal, no es más que una división de fuerzas que convierte a cada
lado en un objetivo para ser individualmente destruido.
“Protegiendo la retaguardia tú solo y sin sudar una gota. Eres tan ridículo como
siempre. Dioses.”
“No es realmente así.”
Si hubiera estado solo, estaba seguro de que habría acumulado tanta fatiga mental que
definitivamente habría metido la pata ya. La única razón por la que fui capaz de
esforzarme tanto fue porque tenía aliados a los que podía dejarle el otro lado.

“Ghelreis, ¿qué tan lejos estamos ahora?”
“Hemos evitado la ruta principal donde habríamos sido rodeados más fácilmente y
descendimos al tercer nivel a través de los caminos laterales. Pronto llegaremos al Salón
de Luz, y preveo que el dragón estará en la Gran Caverna más allá de eso.”
Seguimos avanzando, aplastando con calma a nuestros enemigos a medida que venían.
No tenía idea de dónde estaría el líder de los demonios; sin embargo, solo había un
número limitado de lugares en el reino subterráneo de los enanos, donde un dragón podría
disfrutar de un largo sueño.
“Hace mucho tiempo, nuestros antepasados ​​drenaron el agua estancada de un lago
subterráneo y crearon la Gran Caverna. Se encuentra en el centro del País de Hierro.”
Allí el dragón estaba atrincherado, y con toda probabilidad, él nos estaba esperando—
la Hoz de la Calamidad, con su ojo dorado.
“Los demonios deberían pensar que nos dirigimos hacia el dragón. Suponiendo que nos
están esperando, ¿dónde sería eso?”
“El Salón de Luz, imagino. Es la sala del trono donde el Señor Aurvangr dio su último
discurso hace muchos años.”
“Tenemos que recuperarlo”, murmuró Al.
Yo también asentí. “Sí. Vamos a recuperarlo.”
Nos referíamos al trono—y también la corona. Eran solo símbolos, pero eso era
también lo que los hacía importantes.
“¿Todo ese trabajo por un símbolo? Lo que quieran, supongo. Yo los respaldaré.”
“Yo también. Todo lo tomado debería ser devuelto.”
Menel y Reystov asintieron y continuaron adelante, matando incluso más demonios.
Salieron en grandes enjambres, pero la mayoría de ellos eran Soldados, o Comandantes en
el peor de los casos. Enfrentándose a guerreros expertos, bien podrían haber sido
espantapájaros.
Viajamos a través de oscuros pasadizos de piedra, uno tras otro, que se retorcían y
ramificaban, a veces hacia arriba y hacia abajo, y a veces con escaleras. De repente,
vislumbré un rayo de luz.
“¿Eh?”
Una luz fuerte y cálida, en contradicción con este espacio subterráneo, se extendía
desde una puerta rectangular. Parecía la entrada a un mundo de luz. Cuando entramos,
había un espacio brillante, un vasto espacio con líneas de muchos pilares. Había un techo
de yeso y un piso liso en el que no pude ver ninguna unión. En todo el techo había líneas
de luces mágicas hechas de cristales transparentes con Signos grabados en ellos. Era una
iluminación hermosa y deslumbrante, como si la luz del sol hubiera sido replicada dentro
de la habitación.
No tenían que decirme para saber que esta era el Salón de Luz, la sede del monarca. Y
justo adelante, frente a la entrada y en el otro extremo de las filas de pilares, estaba el
trono. Era hermoso y esculpido decorativamente, y sentado en él estaba un solo demonio.
¿Cómo podría describir a ese demonio sin clase sentado descaradamente en el trono?
Las primeras palabras que me vinieron a la mente fueron “insecto humanoide”. El
caparazón verde como el de un escarabajo joya que envolvía su cuerpo musculoso de dos
metros de altura lo hacía parecer casi un samurái con armadura completa. En sus manos
había una maza horriblemente gruesa y con púas. El demonio tenía las piezas bucales de
un insecto, incluyendo sus mandíbulas. Y como una especie de broma enfermiza, en la
parte superior de la cabeza, además de un par de antenas, estaba la corona.
Si recordaba correctamente, este era un demonio de rango General: un Scarabaeus.
“Sir Will…” Después de mirar la figura del demonio por un tiempo, la expresión de Al
se volvió seria. “Déjamelo a mí.”
“Al—no, Vindalfr. Buena suerte.”
“Gracias.” Al marchó hacia adelante, sin volverse más para responder.
“Qué—¡Oye!”
“Está bien, Menel. Déjalo ir.”
“¡¿Quieres hablar de ello primero?! ¡Esa cosa es un maldito General! Sus posibilidades
son—
“Aun así, esta es la pelea de Al.” Lo dije tan fuertemente que Menel guardó silencio.
“Es la pelea de un rey por su trono.” Menel no se veía nada feliz, pero el orgullo de un
guerrero estaba en juego. Esta era una batalla en la que ninguno de nosotros podía
interferir.

En la sala de pilares de yeso llena de luz, Al se dirigió con confianza hacia el trono,
que estaba colocado en un nivel ligeramente más alto que el resto del salón. El demonio
escarabajo—el Scarabaeus—se levantó lánguidamente.
Pude sentir un hormigueo en el aire cuando el mana convergió en la maza con púas en
sus manos. Y podía decir incluso desde su exterior sin emociones, como un insecto, que
tenía un gran desprecio por su diminuto rival y que la confianza lindaba con la arrogancia
en su propio poder. A pesar de que sus fuerzas habían sido completamente sacrificadas y
su territorio había sido invadido, probablemente estaba convencido de que simplemente
podría tratar con nosotros y no habría absolutamente ningún problema.
Cuando Ghelreis vio a Al marchar hacia adelante, echó una nueva mirada al demonio y
murmuró, “No me gusta cómo se ve.”
Pensé lo mismo. Pero la arrogante confianza del demonio no carecía de base. Aunque
pudo haber tomado prestado el poder del dragón inmundo para hacerlo, este demonio
escarabajo había ocasionado la caída del País de Hierro, acabando con un ejército entero
de enanos que estaban preparados para luchar hasta la muerte.
“Es fuerte”, respondí.
Si este era el comandante supremo del ejército demoníaco que el Gran Rey había
enviado a las Montañas de Hierro, lo más probable era que fuera al menos igual al
demonio cornudo llamado Cernunnos con el que había luchado en el dominio del Señor
del Acebo. Probablemente era más fuerte.
Con los humanos, el rango de un comandante y su destreza en la batalla no
necesariamente coinciden, pero cuando se trataba de demonios, los de rango más alto eran
generalmente más fuertes e inteligentes. Si fuera yo el que luchara, las probabilidades
estarían probablemente a mi favor. El demonio escarabajo parecía sólido y tenía una
armadura mágica que no podía identificar, pero pensé que aún sería capaz de superarlo.
Para Al, sin embargo, este podría ser un oponente demasiado difícil.
“¿Vas a dejarlo morir a causa de un maldito complejo de guerrero?” dijo Menel con
una mirada muy amarga. “No eres el único que le enseñó, ¿sabes?”
“Sí, estoy de acuerdo.” Reystov asintió. “Pero de cualquier forma…”
“Sí. Probablemente no podamos encontrar el momento para involucrarnos.”
Justo cuando Al comenzó a acercarse al Scarabaeus, el demonio alzó un grito
nauseabundo de sus piezas bucales. Al mismo tiempo, la deslumbrante iluminación del
Salón de Luz se atenuó. La luz de los cristales grabados con Signos había sido oscurecida
por demonios alados que descendían sobre nosotros desde todos los ángulos.
“¡Mierda!” Menel disparó a través de varios de ellos en una sucesión tan rápida que
habría sido imposible seguir los movimientos de sus manos. Los demonios cayeron uno
tras otro sobre el suelo pulido.
Esto fue a lo que se redujo. Los demonios no tenían el sentido poético para considerar
la idea de una pelea uno a uno, en cualquier caso, y no había ninguna ventaja para ellos al
hacerlo. Era obvio que nos rodearían aquí y entrarían a matar. Esa fue la verdadera razón
por la que le permití a Al ir solo.
“Ahora lo entiendo”, dijo Menel. “¡Oye, Al! Si parece que no está resultando, espera
hasta que ganemos y mantenlo ocupado. ¡No te mueras!”
El mejor caso sería si Al ganase, por supuesto, pero incluso si no lo hiciera, siempre y
cuando pudiéramos mantener su “pieza fuerte” ocupada con nuestra “pieza débil”,
podríamos cambiar la marea de la batalla cómodamente a nuestro favor. Si Blood hubiera
estado aquí, podría haber recomendado una batalla uno a uno sin ese tipo de cálculo
subyacente, pero en cuanto a mí, yo no idealizaba la batalla de esa manera. Se trataba
simplemente de una decisión calculada.
Pero no tenía ninguna intención de menospreciar ese tipo de ideales. El orgullo de uno,
el deber de uno, la misión de uno—la cantidad de pasión provocada por estas cosas sin
forma a veces tenía el poder de destruir todas las predicciones y cálculos ordinarios.
“¡Muchas gracias, Menel!” gritó Al. “Pero voy a ganar. ¡Voy a vencer a esta cosa!”
Entonces él rugió. “¡Por la llama y el fuego, los montañeses te matarán!” Corrió hacia
el líder de los demonios con el rugido feroz de un guerrero. “¡Recibe mi hacha enana!” Su
alabarda hendió el aire trazando un arco hacia el comandante de los demonios.

La maza del demonio interceptó la alabarda. Astillas volaron por todas partes.
Inmediatamente, la alabarda se volvió, cortando un nuevo arco hacia su enemigo.
Rugiendo, Al encadenó ataques con intensidad violenta, retrocediendo y balanceando su
hacha de mango largo. Como Al era alto para ser un enano, cuando balanceaba su
alabarda, tenía una ventaja moderada en comparación con la maza del Scarabaeus. Con
este aluvión de ataques desde fuera del alcance de su oponente, que de repente me recordó
a Blood y su espadón, Al probablemente intentaba sacar el mayor provecho de su ventaja.
Sin embargo, no tuve el lujo de mirar atentamente.
El Salón de Luz reverberó con fuertes pasos, el estridente chillido de armas, gruñidos y
gritos mortales.
Hordas de demonios Soldados intentaron repetidos asaltos contra nosotros a través de
la entrada por la que entramos, y cada vez, fueron aplastados por Reystov y Ghelreis.
Como una tormenta, Reystov apuñaló, barrió, y los cortó con su espada de mana. Los que
lograron eludir sus ataques por poco fueron controlados y aplastados por Ghelreis que
esperaba a un lado.
Así como un león no teme a una manada de gacelas, y un lobo no teme a un rebaño de
ovejas, los dos guerreros experimentados no temían a estas hordas de demonios y, de
hecho, los estaban ahuyentando. Yo también preparé mi lanza, apuntando hacia un
demonio que comenzaba a acercarse demasiado y sostenía una espada curva en su mano.
Alrededor del salón, demonios que probablemente habían estado esperándonos en una
emboscada aquí todo el tiempo estaban apareciendo. En su mayoría eran Comandantes,
pero ocasionalmente había algunos de mayor nivel que probablemente se acercaban al
rango de General. Blandiendo a Luna Pálida, los apuñalé, los golpeé, y los destruí uno por
uno.
Un escalofrío me recorrió la nuca. Instintivamente me incliné hacia atrás. Algo barrió
por donde acababa de estar mi garganta. Luego vino un segundo y tercer golpe. Detuve el
corte y la estocada principalmente por instinto y di un gran salto hacia atrás para esquivar
los ataques. Definitivamente detuve algo, pero todavía no podía ver nada.
“¡Cadere Araneum!” Conjuré una Palabra, dejando caer una telaraña de magia.
Enredado en la telaraña, había algo en un lugar donde nada parecía estar. Tal vez este
demonio había ocultado su forma con la Palabra de Invisibilidad, o tal vez siempre fue
invisible para empezar. No tuve tiempo de verificarlo. Mientras el enemigo forcejeaba,
balaceé mi lanza y lo aplasté. “¡Aquí hay enemigos invisibles!”
“¡Oh, por el amor de Dios! ‘¡Gnomos y Sílfides, bailen de la mano! ¡Torbellinos de
ocre y cortinas de polvo!’” Inmediatamente después de que grité, Menel llamó a los
elementales del aire, y vientos polvorientos volaron por la sala. Era el hechizo Polvo de
Ocre. Disparamos flechas y arrojamos dagas una tras otra en los lugares donde el polvo se
distorsionaba de forma extraña, y los enemigos invisibles soltaron gritos de agonía mortal.
Menel corrió por el campo de batalla manteniéndose a una distancia razonable del resto
de nosotros, priorizando a los demonios voladores, nigromantes y enemigos con
habilidades frustrantes como esa invisibilidad y eliminándolos a una velocidad aterradora.
Me sentí agradecido de que, debido a él, no tenía que ser demasiado cauteloso con los
ataques traseros y podía enfocarme en usar mi poder muscular para enfrentar las cosas que
tenía delante de mí.
Dicho eso, tampoco podía permitirme no usar mi cabeza.
“Currere Oleum.”
Después de completar un barrido lateral con la hoja de mi lanza, conjuré una Palabra y
del suelo comenzó a fluir grasa. Varios del grupo enemigo cayeron al suelo. Mientras
luchaban por escapar mientras estaban cubiertos de grasa, los atravesé con la hoja de mi
lanza. Los trucos que heredé de Gus para el uso especializado de la magia para el control
de multitudes eran tan versátiles como siempre.
Una vez que las fuerzas enemigas se habían calmado un poco, respiré profundamente y
eché un vistazo a la situación. Reystov y Ghelreis todavía luchaban y tenían la ventaja.
Eché un vistazo a Al mientras dejaba escapar un fuerte rugido.
A partir de una serie de balanceos martillados con todas sus fuerzas, de repente cambió
de dirección y ejecutó un barrido preciso a los pies. Pero no fue solo un barrido a los pies;
el pie del Scarabaeus había sido arrancado por una alabarda con un gancho de metal. Su
tobillo izquierdo se retorció violentamente.
“¡■■■■!”
El demonio dejó escapar un grito inhumano, haciendo ruidos chirriantes de insecto con
sus piezas bucales, y se desplomó en el suelo. Al dio un paso al frente. Levantó su
alabarda en el aire. Iba a matarlo.
En ese instante, el demonio sonrió.
El Scarabaeus esquivó la hoja del hacha y saltó, como si no tuviera ninguna lesión en
el tobillo.
“Qué—”
No, no fue “como si”. Como por un milagro, su herida realmente había desaparecido.
“¡Bendiciones!”
Cuando me di cuenta, ya era demasiado tarde. El ataque en el que Al había puesto todo
su cuerpo había fallado, y el demonio, riendo chillonamente, golpeó la maza contra su
torso.

“Gah—”
Los pies de Al dejaron el suelo, y él se estrelló contra un pilar. Al mismo tiempo, hubo
un destello. Capas de cadenas hechas de mana se envolvieron alrededor del cuerpo de Al y
lo ataron al pilar. ¡La maza tenía el Signo de Atahechizos grabada en ella!
Parecía que Al había logrado tomar el golpe en su armadura, pero no había forma de
evitar el daño a sus órganos. Apenas había logrado sostener su alabarda, pero esas cadenas
mágicas no podían ser destruidas por fuerza física. Él estaba en peligro mortal.
Los demonios eran guerreros que no conocían el miedo, y los de más alto rango entre
ellos a veces eran hechiceros o sacerdotes del dios de las dimensiones, Dyrhygma. ¡Debí
haber sabido que usarían bendiciones como yo!
Gruñí en frustración. Quería conjurar la Palabra “Disipar Magia”, pero hacerlo no era
tan fácil. Cuando dos demonios vinieron hacia mí desde la izquierda y la derecha, exploté
un ligero desajuste en su coordinación, primero pateando a uno de ellos e inmediatamente
girando hábilmente y apuñalando al otro. Pero incluso en esa pequeña cantidad de tiempo,
el siguiente ataque de otro demonio ya se dirigía hacia mí. Balanceé mi lanza y aplasté al
demonio contra el suelo. Esta no era la clase de situación en la que podía darle una mano a
Al.
“¡Maldición!” maldijo Menel. Él también tenía las manos ocupadas.
Reystov y Ghelreis, también, llegaron a sus límites despachando hordas de demonios.
El demonio escarabajo chasqueó sus piezas bucales y rió inquietantemente cuando se
acercó a Al, quien todavía estaba encadenado al pilar.
“¡Al!” No pude evitar gritar.
“Estoy… bien.” En medio del ruido de la batalla, por alguna razón, pude distinguir su
voz—y el calor que llenaba sus palabras. “No perderé.” Las cadenas indestructibles
chirriaron. “Juro por mi juramento y por los sueños de mi raza…”
El rostro de Al se puso rojo vivo mientras tiraba de las cadenas con todas sus fuerzas.
El pilar al que estaba encadenado parecía deformarse. Gruñó. Fisuras se extendieron por el
pilar—
“Voy a…”
El Scarabaeus se dio cuenta de lo que estaba a punto de suceder, y alzó su maza de
púas presa del pánico, listo para atacar. Pero fue demasiado tarde.
“¡Recuperar nuestro hogar!”
El pilar en el que las cadenas mágicas estaban envueltas se rompió. Las cadenas se
aflojaron. La alabarda de Al, que había balanceado desde abajo para interceptar la maza
del demonio, en algún momento se había visto envuelta en un fuego rojo brillante. Sentí el
aura de un dios. Era un aura valiente y varonil que no era ni el dios de la llama ni el dios
de la no-muerte. Me dio la sensación de que las comisuras de su boca se habían curvado
en una sonrisa torpe.
Al gritó. La hoja del hacha, impregnada de fuego divino, trazó un rastro carmesí y
envió la maza con púas volando por el aire con la mano del Scarabaeus aún unida a ella.
Pero el demonio escarabajo era en sí mismo un guerrero ilustre. Sin tener en cuenta su
mano cortada, sacó una daga con la otra mano y cargó hacia adelante, confiando en la
defensa de su caparazón.
Pero eso no fue más que un error. Ese era el rango de Al.
Agarró el brazo del Scarabaeus. Se inclinó y lo jaló hacia él, tal como yo le había
enseñado, con el mismo movimiento que había usado cuando arrojé al gigante del bosque.
Hubo un poderoso rugido. Un gran cuerpo voló por el aire, y el Rey del País de Hierro
estrelló al comandante supremo de los demonios invasores contra el suelo.
Puede haber estado protegido por un caparazón duro, pero el impacto se sacudió a
través de su cuerpo, dejándolo sin aliento. Sin embargo, el demonio mostró una tenaz
negativa a ser derrotado. De la nada, emitió cuatro miembros articulados e insectiles de su
cuerpo y los envolvió alrededor de Al, atrayéndolo hacia él. Los dos cayeron al suelo y
rodaron, peleando. Entonces, un grito penetrante y extraño surgió del embrollo. Clavado
en una brecha en el caparazón del Scarabaeus cerca de su cuello estaba una daga de agarre
inverso. La daga personalizada favorita de Blood no le permitiría a su oponente luchar en
este rango, y los milagros de curación serían de poca ayuda para el demonio con esa daga
aún alojada en su cuello.
“Lo que has tomado—” Al sostuvo al agobiado demonio y forzó la daga aún más. “¡Lo
devolverás!”
El demonio se retorció dos o tres veces. Entonces, finalmente, dejó de moverse por
completo.
La voz de Blood, que recordaba tan cariñosamente, revivió una vez más en mi mente.
— Una cosa siempre está en sus mentes, día tras día. La cuestión de si hay algo por lo
que vale la pena dar la vida. Cuál es su razón para luchar.
“El general enemigo”, gritó Al, “¡está muerto!”
— Y cuando la encuentran, van a la batalla con sus almas ardiendo con el fuego del
coraje, y jamás le temen a la muerte.
“Increíble…”
Tenías razón, Blood. En serio. Fue justo como dijiste.
Los enanos son verdaderos guerreros.


Después de que Al reclamara la cabeza del Scarabaeus, los demonios que habían
estado yendo hacia nosotros hasta ese momento de repente disminuyeron la velocidad. Tal
vez habían estado bajo la Bendición de Frenesí, que los dioses malvados a menudo les
daban a sus súbditos.
Si esto fuera una historia, el enemigo probablemente habría huido en este momento.
Sin embargo, parecía que los demonios no eran enemigos tan fáciles. La mera muerte de
su general no les hizo perder la voluntad de luchar o colapsar sus filas. Por el contrario,
algunos demonios Comandantes tomaron inmediatamente el liderazgo y reunieron a los
demonios Soldados, oponiendo una fuerte resistencia; mientras tanto, varios demonios con
alas de murciélago volaban por el salón, tal vez tratando de recuperar la cabeza de su líder.
Se lanzaron sobre Al, que estaba mentalmente desprotegido después de reclamar la cabeza
del demonio.
“¡Malditos bastardos!” Menel derribó a la mayoría de ellos, disparando flechas en
rápida sucesión, pero finalmente su carcaj estaba vacío. Dos demonios vinieron de arriba,
descendiendo rápidamente sobre Al. No había tiempo para que él se defendiera—
Lancé mi escudo a un lado, incliné mi cuerpo hacia atrás y lancé a Luna Pálida con
todas mis fuerzas.
No era una lanza para lanzar, pero mi cuerpo estaba bien entrenado y mi arma era
familiar, y respondieron a mi pedido irracional a pesar de todo. Dos gritos de muerte se
superpusieron. Con su hoja destellando y su mango curvándose, la lanza que había
lanzado atravesó volando el salón, empaló a los dos demonios a través del pecho y los
inmovilizó en un pilar distante.
“¡No hemos terminado, Al!” grité. “¡Sigue así solo un poco más!”
Entrando en razón, Al gritó, “¡Sí, señor!”
Blood me había dicho una vez en el pasado que, en el campo de batalla, el momento en
que un guerrero derrota a un fuerte enemigo y reclama su cabeza es el momento en el que
se vuelven los más vulnerables. Incluso tenía un recuerdo de una imagen relevante que
había visto en mi mundo anterior, en un libro sobre la historia de Japón. Creo que era
sobre el período Sengoku o Edo o algo así. Había mostrado a un guerrero en el proceso de
reclamar la cabeza del enemigo que había vencido consiguiendo que su propia cabeza
fuera cortada por un enemigo diferente. Mostraba que el momento de la dulce victoria es
exactamente cuando la derrota y la pérdida llegan sin darnos cuenta.
A pesar de que mi mente vagaba por estos pensamientos irrelevantes, mi cuerpo
entrenado nunca dejó de moverse. Al ver que había perdido mi arma, un demonio blandió
su gran espada de dos manos hacia mí. Di un paso hacia él y hacia un lado, esquivando el
ataque. Luego coloqué ambas manos en la parte posterior del mango y continué el
movimiento hacia abajo, forzando el balanceo de la espada de mi oponente a continuar
más allá del punto donde debería haber parado. Los límites naturales del cuerpo del
demonio le impidieron seguir sosteniendo la espada.
Y luego se la arrebaté.
Al mismo tiempo, usando el impulso del balanceo de mi oponente, corté al demonio
expuesto desde su muslo hasta su estómago con su propia espada. En términos de tiempo,
fue un mero momento. Desde la perspectiva del demonio, en el instante en que había
blandido la espada, su oponente había esquivado su ataque y se había acercado, y al
mismo tiempo su espada había desaparecido de sus manos y su muslo había sido cortado.
Es posible que el demonio ni siquiera entendiera lo que había sucedido. Mientras pensaba
que nunca había esperado usar esta llamativa técnica en una batalla real, blandí la espada
que había robado sin dudar un momento y terminé con el demonio.
Para ser sincero, el centro de masa de esta arma estaba demasiado cerca de la
empuñadura, y no me gustaban las espadas de dos manos. Sin embargo, bajo la enseñanza
de Blood, aprendí a manejar casi todo lo que podría llamarse un arma. Cualquiera que sea
el propósito del arma, siempre que no fuera algo difícil como un arma de cadena,
probablemente podría usarla, y no iba a ser exigente en una situación como esta.
Otro demonio cargó contra mí. Le di una pequeña apertura que tomó, atacándome de
frente. Con el tiempo perfecto, me tiré para atrás y lo esquivé, luego contraataqué cortando
su mano en la muñeca.
Era útil, y honestamente esperado dado el peso de la gran espada, que todo lo que tenía
que hacer era conectar y las muñecas volarían independientemente de los huesos o
cualquier otra cosa. Personalmente prefería las lanzas, pero sentí que tal vez podía
entender por qué Blood adoraba tanto las espadas de dos manos.
Continué blandiendo la enorme espada por un rato, cortando extremidades y torsos.
Luego, revisé la situación a mi alrededor de nuevo.
Reystov estaba respirando con dificultad. No podía culparlo. Había estado demasiado
frenético por mucho tiempo en este punto. Ghelreis fue similar. Solo se escuchaba el
sonido de una respiración pesada debajo de su casco. Incluso Menel, que tenía una vista de
todo el campo de batalla y había estado prestando su apoyo a todos, estaba empezando a
cansarse, y Al estaba trabajando arduamente para protegerlo a pesar de sus propias
heridas.
Si continuábamos por mucho más tiempo, realmente llegaríamos a nuestros límites.
Pero ahora que habíamos matado a la mayoría de los demonios de alto nivel, el resto de
ellos comenzaban a mostrar signos de vacilación. Ya era hora de actuar. Corrí hacia el
último Comandante que pude ver, le corté la cabeza y conjuré la Palabra de Retirada sobre
los demonios en el salón.
“¡Discede!”
Sentí un pulso de mana incoloro y transparente que se extendió de mí como una ola.
Habíamos asegurado la ventaja ahora. El objetivo de este ataque, usar una Palabra que
dejaba fuertes efectos mentales, era darles a los demonios un último impulso adicional.
Los demonios que se vieron afectados por esta Palabra se encogieron y se detuvieron
en seco. Algunos de ellos, que eran especialmente débiles o recibieron un impacto directo
de la Palabra, se convirtieron inmediatamente en polvo y se desmoronaron donde estaban,
y los demás que sobrevivieron finalmente comenzaron a dispersarse.

Los demonios comenzaron a huir. Al debe haber estado en su límite; cayó al piso en el
acto.
Menel y Reystov, que estaban acostumbrados a luchar de verdad, invocaron la energía
que les quedaba para hundir flechas y espadas en las espaldas de los demonios que
escapaban, infligiendo el mayor daño posible a sus fuerzas. A pesar de que habían perdido
a sus líderes, tener demonios sueltos sería una garantía segura de caos en esta área.
Cuantos menos haya, mejor. Si nuestros enemigos nos mostraban sus espaldas, teníamos el
deber de eliminarlos y no ignorarlos.
Mientras tanto, Ghelreis vigilaba atentamente, y en cuanto a mí, después de tomarme
un momento para recuperar el aliento, comencé a curar las heridas de todos.
“Gracefeel, diosa de la llama, concédenos curación y vitalidad…” Junté mis manos y
oré. Una cálida luz fluyó de las heridas de todos, devolviéndolos a la normalidad como si
las heridas nunca hubieran existido allí para empezar. Sin embargo, no podía recuperar la
energía que todos habían usado. No podíamos darnos el lujo de confiarnos demasiado.
Después de eso, echamos un último vistazo para asegurarnos de que no había enemigos
escondidos en ningún lado. Después de que confirmamos que habíamos eliminado por
completo a los demonios del Salón de Luz, todos compartimos sonrisas nuevamente. Cada
uno de nosotros levantó una mano espontáneamente, y el sonido vigorizante y refrescante
de palmas palmoteando resonó alrededor del salón. Mis brazos estaban cansados, pero una
suave calidez quedó en mi palma. Era la calidez de la victoria.
“Pensé que íbamos a morir allí”, dijo Menel, riéndose aliviado. “Al parecer, cargar
contra la base principal de los demonios con solo nosotros cinco fue bastante imprudente.”
Puso un brazo alrededor del hombro de Al. “¡Buen trabajo, amigo! ¡Realmente nos has
salvado!”
“N-No, yo apenas…”
“No, que retuvieras al jefe hizo que fuera mucho más fácil para nosotros”, dijo
Reystov.
Ghelreis asintió, también. “Si su general se hubiera permitido ir tras nosotros,
podríamos haber sido sofocados y asesinados.”
Yo estaba totalmente de acuerdo también. “Fuiste tú quien las recuperó. Las montañas
y la corona.”
Recogí la corona de la cabeza del Scarabaeus, que estaba rodando en el suelo, y traté
de dársela a Al. Sin embargo, la rechazó con una sacudida de cabeza. “No. Aún no.
Todavía no hemos recuperado todo.”
Después de escuchar su voz tan llena de determinación, asentí también. Él estaba en lo
correcto. De hecho, aún no habíamos recuperado la totalidad de estas montañas. Aún
quedaba el dragón.
“Pero si recuperamos todo, Sir Will, me gustaría que tú seas quien me corone.”
“¿Qué? Ese es un trabajo para un sacerdote de alto nivel, ¿no es así?”
“¡Eres un sacerdote de alto nivel, idiota!”
“¿Eh? Oh… Es cierto.”
Todos estallaron en carcajadas. Yo también me reí. Me había dado cuenta de que
podíamos reírnos. Todos aún podíamos reírnos.
Nuestro oponente iba a ser el enemigo más poderoso al que jamás nos hayamos
enfrentado. Era difícil llamar ideal a nuestra situación, pero la batalla siempre era así.
Incluso si la situación dejaba mucho que desear, teníamos que hacer lo mejor con las
cartas que teníamos. Habíamos consumido bastante resistencia, pero todavía estábamos
rebosantes de ganas de luchar. Nuestros espíritus no habían sido socavados. Estábamos en
las mejores condiciones que podíamos esperar en este momento.
“Vámonos. Empezaremos poniendo toda la magia y bendiciones que podamos sobre
nosotros con anticipación.”
“Esperen.” Reystov estaba frunciendo el ceño.
“¿Qué pasa?”
“Miren allí.” Señaló el área en el centro del salón, donde innumerables demonios se
habían convertido en polvo. Había pequeñas montañas de polvo por todo el lugar.
“¿Eh?” Al inclinó la cabeza. Entonces, de repente, se puso completamente pálido. “Se
ha ido.”
“¿Se ha ido? ¿Qué se ha ido?”
“¡El cuerpo del Scarabaeus!”
“¡¿Qué?! Esperen un maldito segundo, tenemos la cabeza aquí…”
Teníamos su cabeza. Pero—solo ahora me di cuenta—¡no se había convertido en
polvo! Los demonios, que eran visitantes de otra dimensión, siempre se convertían en
polvo cuando eran asesinados. Algunas veces sus armas u otras partes pequeñas de ellos
permanecerían, pero nada como esto.
“Se escapó…”
“Will, cálmate, amigo, ¿cómo demonios podría un cuerpo sin cabeza—”
“Si su cuerpo es como un insecto, hay una posibilidad. ¿Nunca has visto un insecto
moverse después de que le arrancaran la cabeza?”
Los insectos tienen un cordón nervioso en forma de escalera de cuerdas que se
extiende por todo su cuerpo desde el ganglio cerebral que corresponde a su cerebro.
Recordé haber leído en alguna parte de mi vida anterior que era una de las características
únicas de los cuerpos de los insectos que podían distribuir su procesamiento de
información debido a esa estructura. En otras palabras, si el cuerpo de ese demonio
escarabajo se asemejaba a un insecto en el interior también…
“Tiene su cabeza cortada y todavía puede moverse. No sé qué tan capaz de pensar es
en este momento, pero…”
Algunos milagros de alto nivel podían regenerar partes del cuerpo faltantes. Tenía mis
dudas sobre si una cabeza podría ser regenerada—tal cosa era imposible de probar o
verificar para los humanos—pero no sería sorprendente para mí si fuera posible para los
demonios.
“Menel, rastréalo.”
“¡Entendido!” Menel comenzó inmediatamente a rastrear sus movimientos.
Mientras él trabajaba, comencé a colocar efectos y magia de fortalecimiento en todos.
Si permitiéramos que el general escapase y reconstruyera sus fuerzas, estaríamos
acabados. Había muchas posibilidades de que la próxima vez, realmente seríamos
rodeados y asesinados.
“¡Tras él!”
Todos alzaron un grito de batalla.

Rastrear al Scarabaeus nos sacó del Salón de Luz y nos hizo seguir los pasadizos aún
más profundos en el corazón de las montañas.
Ghelreis dijo, “Este es el camino a la Gran Caverna.”
“¿Tal vez fue a buscar ayuda del dragón?”
“Es posible. Pero también es posible que no pueda pensar mucho y solo esté corriendo
ciegamente hacia donde sea que su cuerpo lo lleve.”
Esperaba que fuera lo último.
Con un conjunto completo de magia fortalecedora sobre nosotros en preparación para
un encuentro con el dragón, corrimos a través de los laberínticos pasadizos de piedra,
iluminando nuestro entorno con la luz de nuestras linternas mágicas. Cuanto más
avanzábamos, más espeso se volvía el miasma. Si el dragón era el que producía este
miasma, tenía que significar que ahora estaba muy cerca.
“¡Tengan cuidado, todos!”
Nos abrimos camino por los pasadizos, pasando por habitaciones y salones
polvorientos y antiguos. Cruzamos puentes sobre profundos abismos. Y finalmente,
llegamos a un salón enorme y oscuro.
No podría decir qué tan grande era; incluso con el alcance y el brillo de la hoja de Luna
Pálida ajustado al máximo, su luz no llegaba a las paredes lejanas. Debe haber sido una
enorme herrería. Hornos llenos de ceniza fría los cuales habían perdido su fuego hacía
mucho tiempo estaban alineados como hileras de lápidas gigantes. Me podía imaginar que
hace mucho tiempo, junto a estos hornos rugientes, artesanos experimentados habían
gritado a sus aprendices por el ruido de los martillos. Habría habido canciones para marcar
el ritmo del trabajo a medida que el artilugio para transportar la mena repiqueteaba de un
lado a otro. Pero ahora, los fuegos habían desaparecido y los martillos habían dejado de
sonar; no había voces de enanos ni máquinas en movimiento. La oscuridad y el silencio
eran totales.
Ghelreis, que sabía cómo había sido este lugar una vez, apretó los dientes. “No
perdamos el rastro.”
“Sí.”
Asintiendo, seguimos el rastro del demonio.
No pasó mucho tiempo antes de que pudiéramos encontrar al Scarabaeus. Nos estaba
dando la espalda, frente a la oscuridad de la Gran Caverna, y estaba haciendo algunos
movimientos muy animados. Se inclinó hacia atrás y levantó ambas manos por encima de
donde debería haber estado su cabeza, como si suplicara a un poder superior por su
salvación.
En ese preciso momento, el demonio fue aplastado.
Reemplazándolo en mi visión estaba un brazo enorme—demasiado grande—y
escamoso. El General con el que Al había luchado, que había sido uno de los demonios de
más alto rango, había sido aplastado como un mosquito en un solo ataque.
“Jajaja. Qué débil.”
Detrás del Scarabaeus desmoronándose en polvo surgió una risa inhumana.
Una figura negra yacía allí en la oscuridad. Era gigante. No, la palabra “gigante” ni
siquiera estaba cerca de describirlo. Lo que me vino a la mente en este momento, tan fuera
de lugar como estaba, fue mi vieja escuela en mi mundo anterior. Si el edificio de la
escuela, al levantar la vista desde la puerta principal, hubiera sido una criatura viviente, tal
vez me hubiera hecho sentir así.
La silueta se movió. Fui golpeado por una nube de miasma caliente. Pude ver destellos
de oro y plata en el área alrededor de la silueta, reflejando la luz de nuestras linternas
mágicas.
“Bienvenidos a mi aposento.”
Un ojo dorado me miró. Me invadió el impulso de dar la vuelta y correr en la dirección
opuesta. ¿Qué demonios se supone que debo hacer contra esto?
Apreté los dientes y tensé mi estómago.
“Débiles mortales, digan sus nombres.”
El dragón negro envuelto en miasma con un ojo dorado, Valacirca—la Hoz de la
Calamidad—levantó lentamente la cabeza.
Se parecía exactamente a la concepción de la mayoría de las personas de un dragón
malvado, acostado en una extensión montañosa del tesoro de los enanos.
Tenía obviamente mandíbulas fuertes, cuernos torcidos y un cuello grueso y flexible.
Su cuerpo estaba cubierto de duras escamas, y de él crecían un par de enormes alas
membranosas. Las protuberancias afiladas, como espadas, que se extendían por su espina
dorsal se hacían progresivamente más pequeñas a medida que avanzaban hasta la punta de
su larga y elegante cola. Eran tan hermosas como feroces. Podía ver una mente brillante en
su ojo dorado brillando en la oscuridad, y en el mismo cuerpo residía una naturaleza
terriblemente cruel y salvaje.
“¿Y bien? ¿No van a decir sus nombres? Quedaron estupefactos, supongo.”
Era tan imponente que ninguno de nosotros se atrevió a moverse. Mi garganta se sentía
seca. Mi corazón latía a un ritmo tremendo. El instinto, la razón y todos mis sentidos me
dijeron que huyera, ¡me dijeron que un depredador abrumador estaba justo en frente de
mí!
Reconocí ese terror dentro de mi corazón. El miedo y la ansiedad son monstruos
internos que crecen cuanto más los niegas, más apartas tus ojos de ellos. Si no pudiera
reconocer a la parte asustada y cobarde de mí mismo, si desviaba la mirada de ella y fingía
ser fuerte, el miedo se volvería aún más vicioso en la oscuridad. Lo que era necesario para
la confianza no era arrogancia; lo que era necesario para la valentía no era fingir ser fuerte.
Todo comienza con la aceptación, recordé a Mary decírmelo. Ella nunca fue desleal
consigo misma. Ella encarnaba todo esto.
“¿Oh?”
Tenía que admitirlo. Tenía miedo de esta cosa. Estaba desesperadamente asustado y
quería huir. Tomando un control consciente de mi respiración, que se había vuelto rápida y
superficial, inhalé y exhalé lentamente. Me enderecé, levanté mi barbilla, tensé mis
músculos abdominales. Luego miré al dragón y le pregunté, “¿No deberías dar tu propio
nombre antes de preguntar el nombre de otro?”
Estaba increíblemente asustado. Pero había decidido aceptar eso y no huir a pesar de
todo.
“Hmm.”
El dragón me miró y, con un ruido que no era ni un gruñido ni una palabra, exhaló
aliento contaminado de miasma por las comisuras de su boca. El miasma caliente eructado
podría haber sido confundido con humo negro.
“Parece que no son del vulgo común que busca saquear mi tesoro.”
Luego, deteniéndose a considerarlo, el dragón murmuró.
“Por supuesto, reclamaron la cabeza de este Scarabaeus que lideraba a los
demonios de la montaña y los ahuyentaron. Nunca hubo la posibilidad de que fueran
guerreros promedio.”
Aparentemente satisfecho, el dragón continuó.
“En ese caso, te voy a complacer. Soy la Hoz de los Dioses, la Hoz de la
Calamidad. Nacido con la luz de las últimas estrellas, viviendo más lunas que la luna
misma, soy el rey del veneno y el azufre y hermano de la lava—”
El dragón se levantó perezosamente. El miasma que emitía calor era tan espeso ahora
que yo casi estaba tosiendo.
“Valacirca.”
El dragón tan viejo como los dioses se nombró a sí mismo, extendiendo sus alas con
una presencia imponente.
“Ahora responde, pequeño.”
Había dado su nombre en el estilo determinado que escuchaba a menudo en la poesía
antigua. Tenía que responder de la misma manera.
“Mi abuelo era el Sabio Errante, mi padre el Ogro de la Guerra de Leo y mi madre la
Hija de Mater.” Puse mi mano en mi corazón, alcé la voz y me nombré. La boca del
dragón inmundo se movió ligeramente. “La gente me llama la Antorcha de las Tierras
Fronterizas y el Paladín Lejano. Discípulo de Gracefeel, diosa del flujo, soy William G.
Maryblood.” Di mi nombre con orgullo. “Es un placer conocerte, dragón de la era de los
dioses.”
Hice mi saludo no demasiado educado y no demasiado informal, y lo di con la cabeza
en alto. El dragón guardó silencio por un momento.
“Je… jejeje…”
De repente, comenzó a reír en voz baja, y luego habló en un volumen igualmente bajo.
“Qué casualidad. Nombres familiares.”
“¿Familiares?”
“Si me hubieran encontrado antes que los demonios, es posible que pudiéramos
haber luchado juntos, hombro con hombro.”
El dragón parecía estar mirando a algún lugar distante. Tal vez estaba viendo el Gran
Colapso de hace dos siglos. Gus también lo había dicho: persuadir al dragón para que se
uniera a nuestras propias fuerzas era una estrategia posible.
“Jeje. Detecto un leve olor del dios de la no-muerte. Y tú eres un discípulo de la
antorcha. Sí, eso explica por qué los años no concuerdan.”
Con solo esa pequeña información, Valacirca parecía haber adivinado mis
circunstancias.
“Ahora, entonces. Hemos hablado lo suficiente sobre nombres e historias.”
“Sí.” Eché un vistazo a mis aliados. Mientras hablaba, parecían haber llegado a un
acuerdo con la amenaza planteada por el dragón. Estaba seguro de que contribuirían.
Compuse mi respiración y me preparé para la batalla.
“Paladín Lejano. ¿Estarías interesado en ponerme bajo tu protección?”
No podía creer lo que estaba escuchando.

Mi mente se quedó en blanco por un momento.
“¿Por qué estás tan sorprendido?”
El tono de la voz del dragón no concordaba con sus palabras y parecía contener una
sonrisa burlona.
“Han derrocado a los demonios de la montaña. He perdido la fuerza de la que
dependía. Sería peligroso y restrictivo incluso para mí permanecer aislado. Debes ver
que tengo la necesidad de buscar otras fuerzas para depositar mi confianza.”
Hubo un sonido tintineante. En sus garras, Valacirca había recogido algunas de las
innumerables piezas del tesoro esparcidas por toda la habitación. Las miró amorosamente
y con gran placer.
“Tengo mis propios motivos, por supuesto. Exigiré un precio considerable. Pero
no temas. No tengo intención de enfrentarme a un campeón de tu calibre.”
El dragón se rió mientras demandaba un tesoro.
De ninguna manera era una mala oferta a corto plazo. El poder de un dragón era vasto.
Él sería un gran recurso para tener de nuestro lado. Sin embargo—
“Dentro de cincuenta años, me matarás, destruirás todo y cambiarás tu lealtad a otra
persona”, le dije secamente. El demonio escarabajo había sido asesinado, aplastado como
un insecto. “He visto cómo haces las cosas.”
El dragón inmundo guardó silencio. Su cuerpo tembló. Justo cuando me preparaba para
un ataque, él rugió de risa.
“¡Muy bien, muy bien! ¡Exactamente!”
Su risa lentamente se calmó. Inclinó su cabeza, y una siniestra sonrisa se extendió por
su rostro.
“¿Pero no estás de acuerdo? Sigue siendo un buen trato…”
Guardé silencio a pesar de mí mismo. Él tenía un punto válido.
Si mantenía la fuerza necesaria para representar un riesgo para Valacirca, mientras lo
protegía como parte de nuestras fuerzas, eso le daría al dragón un motivo para formar
equipo conmigo. Él podría servirme de forma relativamente leal, relativamente perezosa,
al menos en la medida en que no sería hostil. En ese caso, ¿había realmente una necesidad
de participar en una pelea en este momento con posibilidades desesperadamente bajas de
victoria? Después de todo, el dios de la no-muerte había dicho que mis posibilidades de
ganar aumentarían con el tiempo. ¿No sería mejor dejar esto en las manos de mi yo
futuro?
“Déjame preguntarte. ¿Por qué motivo realmente tienes que luchar contra mí?”
Era como si el diablo estuviera susurrando en mi oído. Era fácil decir que Valacirca
probablemente había hecho esta sugerencia entendiendo completamente el efecto que sus
palabras tendrían en mí.
“¿He perjudicado personalmente a alguien cercano a ti? No. ¿Eres tan codicioso
que irías por mi tesoro? Lo dudo. Y puedo ver claramente que la fama de matar a un
dragón no significa nada para ti. Cuando comencé a despertar, viniste aquí con
determinación en tu corazón y una lanza en tu mano porque creías que era una
amenaza para personas inocentes. ¿No es así?”
Valacirca susurró.
“¿Ves? La amenaza se ha ido. Inclinaré mi cabeza hacia ti…”
Ninguno de mis aliados podía decir algo. Este desarrollo era demasiado para procesar,
ni siquiera podían reunir sus pensamientos para hablar. Mi mente también estaba
sobrecargada. ¿Qué era esto? ¿Qué diablos era esto? En alguna parte de mi mente, había
estado pensando en Valacirca como una criatura de destrucción con nada más que su
fuerza. ¿Eso no me describía más a mí que a él?
“Ahora elige, Paladín Lejano, héroe de la era moderna.”
Un escalofrío recorrió mi espalda. Su ojo dorado me perforó.
“¿Será paz… o bien, batalla y muerte?”
Mientras el miasma caliente siseaba por las comisuras de su boca, la pregunta de la
Hoz de la Calamidad resonó por toda la Gran Caverna y la llenó de temor.

Había planeado pelear contra el dragón. Pero el dragón estaba tratando de inclinar su
cabeza hacia mí.
“¿Y bien? ¿Qué estás esperando? ¿Te molesta mi historia con los enanos?
Ciertamente, tuve a los demonios como mis amos, luché contra los enanos, y obtuve
tesoros por ello, pero esa es la forma de un trabajo contratado, ¿no es así? Si mis
nuevos amos dicen que no pueden restaurar la montaña mientras el veneno llena el
aire, entonces con mucho gusto me mudaré a otra parte.”
Él estaba maquinando, por supuesto. Habló racionalmente sobre los riesgos y los
costos, y ocasionalmente una sonrisa maliciosa cruzó su rostro y dijo cosas como:
“Eres un héroe, ¿no? Demuestra que tienes lo que se necesita para tratar
conmigo.”
Este desarrollo completamente imprevisto tenía mi mente al borde del caos.
Lógicamente hablando, lo que el dragón estaba diciendo tenía sentido. Sonaba correcto
desde el punto de vista de la eficiencia y la gestión del riesgo. Si evitaba la batalla con el
dragón y lo llevaba bajo mi protección, estaríamos seguros por el momento, y también
podría aumentar la fuerza de nuestras fuerzas. Pero tenía un mal presentimiento sobre esto.
Tenía la sensación de que me estaba engañando, pero no sabía exactamente cómo. ¿Qué
era? ¿Qué estaba pasando por alto?
“No soy conocido por mi paciencia. Elije rápidamente.”
El dragón eligió ese momento para presionarme. Mi mente pronto se vio asediada por
el caos. ¿Debería rechazar las palabras del dragón? Pero ese sería el comienzo de una
batalla desesperada a muerte. Entonces, ¿debería aceptarlas? Pero eso sería justo lo que él
quería que yo hiciera. Los mismos pensamientos giraban en espiral dentro y alrededor de
mi cabeza. Estaba atrapado en un círculo sin fin.
Había sentido esto en alguna parte antes. Fue en mi mundo anterior. Tenía la sensación
de que había hecho algo similar mientras estaba acurrucado en esa habitación oscura.
Dejé escapar un pequeño gemido. Los recuerdos pasaron por mi mente: una habitación
oscura, la luz de un monitor. Yo mismo, incapaz dar ese paso adelante. No sabía lo que se
suponía que debía hacer. La inquietud me quemaba el pecho. El tiempo estaba siendo
desperdiciado. Todavía no sabía lo que se suponía que debía hacer. Gemí. Derramé
lágrimas. Todavía estaba desperdiciando el tiempo. ¿Qué podía hacer para encontrar la
salvación? ¿Qué se suponía que debía elegir? ¿Qué quería hacer? Ya ni siquiera lo sabía.
Alguien, alguien, cualquiera, por favor…
El recuerdo de haber llegado a un final sin hacer una elección aceleró mi pánico. Algo
negro y pegajoso comenzó a salir lentamente de un pozo profundo dentro de mi corazón.
¿Qué debo hacer? ¿Qué? ¿Qué? Qué—
Mi respiración se volvió superficial. Mis brazos y piernas estaban fríos y rígidos. Y, sin
embargo, mi espalda estaba húmeda de sudor. Había llegado a la máxima confusión.
Ese fue el momento. Sentí como si alguien hubiera puesto una de sus pequeñas manos
suavemente en la parte superior de mi cabeza.
Mi cuello se sacudió hacia atrás para mirar hacia arriba. Por supuesto, no pude ver
nada allí. Solo estaba el techo oscuro de la caverna. Pero ya sea por coincidencia o por
inevitabilidad, mirar hacia arriba me hizo tomar respiraciones más profundas. Mientras
respiraba profundamente, el oxígeno entró en mi cuerpo y corrió a través de mi sangre. El
aire refrescante sopló en mi mente embotada, y cuando mis sentidos comenzaron a
funcionar una vez más, sus palabras volvieron a mí.
— El juramento que hiciste ese día nos pertenece a nosotros dos.
Por supuesto. Ya se me había concedido la salvación. Por ella. Y le había hecho un
juramento, un juramento que era más importante para mí que cualquier otra cosa.
— No temas, porque yo estoy contigo.
Mi corazón latió fuertemente.
— No te desanimes, porque yo soy tu dios.
Mis pensamientos confusos comenzaron a aclararse.
— Te fortaleceré; te ayudaré; te protegeré con mi llama.
El calor una vez más surgió en mi cuerpo, que debido a la tensión y confusión se había
vuelto lento y frío. Era como si una llama cálida hubiera cobrado vida dentro de mi pecho.
Si la cosa llamada coraje podía tomar una forma, quizás esta era.
“Oh…”
Chispas de perspicacia se encendieron dentro de mi cabeza. Era fascinante lo rápido
que mi mente estaba funcionando ahora. La lógica se armó a sí misma.
Utilizar su poderosa presencia y presión para hacerme perder la calma y tomar malas
decisiones era parte de la estrategia de la oferta de Valacirca. Mientras no sucumbiera a
eso, el resto sería fácil.
Primero, me di la vuelta.
“Menel, Al, Reystov, Ghelreis.”
Menel ya había colocado una flecha de mithril en su arco. Él había recuperado la
mayoría de ellas en el salón. Al también tenía su alabarda en la mano, y su postura
mostraba que podía entrar en acción en cualquier momento. La mano de Reystov
descansaba sobre el mango de su espada, preparado para desenvainarla a la velocidad del
rayo. Y la vista del robusto cuerpo de Ghelreis y su enorme escudo fue muy reconfortante.
“El resultado de esta discusión decidirá todo. Estén preparados.”
Todos asintieron, con los rostros de guerreros que se habían armado para la batalla. Me
volví para plantarle cara al dragón.
“¿Oh?”
Valacirca habló en un gruñido bajo. Quizás ahora me veía completamente diferente
para él.
“Así que estás decidido. Entonces, declara tu elección, Paladín Lejano. ¿Paz o
muerte?”
“No elegiré nada”, dije, rechazando la pregunta que el dragón había tenido tanto placer
en preguntar. “Serás tú quien haga una elección, Valacirca.”

El dragón inmundo se crispó.
“¿Oh? ¿Y qué elegiré?”
Antes de responder su pregunta, di un paso hacia él y lo miré. El dragón en el que
pensé que era como una escuela se veía ahora un poco más pequeño. El tamaño que había
visto antes era probablemente falso, una ilusión creada en mi mente por la intimidación y
la presión.
“Si vas a cambiar, o no.”
Le planteé la pregunta directamente. Esta fue la primera vez que los ojos del dragón
inmundo se ensancharon.
Una vez que lo pensé con lógica fría, era simple, realmente. Traer al poderoso dragón
inmundo bajo mi mando parecía lógico a primera vista, pero cuando pensé en cómo
alguien solo superficialmente obediente actuaría, realmente no era más que una elección
tonta.
Digamos que incorporara a Valacirca en mis fuerzas. ¿Qué haría después de eso?
¿Hacer obedientemente lo que le dijera? ¿Darse el gusto de dormir pacíficamente? Claro
que no. Yo lo mataría al poco tiempo, porque lo veía como una amenaza. Si no era una
elección tonta, ¿entonces qué era?
Obviamente, él estaría trabajando detrás de escena.
Para aumentar el valor de su propia existencia, para asegurarse de que no sería
descartado, el dragón inmundo me traería guerras, me haría enemigos y seguiría creando
conflictos. Y lo que es más, serían batallas brutales a gran escala que requerirían el poder
de un dragón. No podría abandonar a Valacirca entonces. Y a medida que continuaba
buscando el poder del dragón y luchando junto a él, el dragón se convertiría gradualmente
en un emblema de vital importancia. Eso haría aún más imposible para mí prescindir de él.
Para garantizar su seguridad hasta el día en que me abandonara, él me corroería a mí y a
toda el área a mi alrededor mientras se hacía llamar mi subordinado.
No podía imaginar que alguien como yo pudiera controlar las maquinaciones de un
dragón que vive desde tiempos inmemoriales. Tendría que quedarme con el dragón, por el
bien de la moral, incluso sabiendo que estaba trabajando en mi contra. Sería como una
droga desagradable.
“Seamos claros. La ‘paz’ a la que te refiere es ‘una paz restringida entre tú y yo’. De
ninguna manera es ‘mi paz’, y tampoco es ‘paz para la gente inocente’. ¿Me equivoco?”
Cuando escuchó esa pregunta, el dragón se rió como si lo encontrara muy entretenido.
“Jaja… jajaja… ¡jajaja! Precisamente. Estás en lo correcto.”
Los dragones más viejos que habían vivido desde la era de los dioses eran algunas de
las criaturas más cercanas a las Palabras de Creación. Y el poder de las Palabras se veía
debilitado por mentiras y falsedades. Aunque el dragón podría tratar de engañarme, si le
hiciera una pregunta directa, él nunca diría una mentira.
“En ese caso, estoy seguro de mi condición. Debes cambiar.”
“Jejeje. ¿Cambiar cómo?”
“Si juras cambiar tu naturaleza fanática y maquinante de buscar siempre la guerra…”
Miré directamente a su ojo dorado.
“Si dices que realmente buscas mi protección—”
Si pudiera decir que viviría en paz—
Si pudiera decir que ya no buscaría el derramamiento de sangre excepto cuando fuera
necesario, y expresara el deseo de reinar en su frenesí y vivir con los dioses buenos—
“Entonces juro por el dios de la llama que te protegeré. Mientras haya vida en mí, te
protegeré de todos los adversarios.”
No importaba si era un dragón o una persona. Donde sea que hubiera alguien con
verdadero dolor, les ofrecería una mano amiga. Donde sea que hubiera maldad que dañaría
a los inocentes, lucharía contra ellos. Eso fue lo que le había jurado ese día a mi silenciosa
diosa de cabello negro.
“Esa es la forma en que vivo mi vida.” Había decidido que así sería. “¡Ahora elige!
¿Será un cambio de corazón o la muerte? ¡Espero tu respuesta, dragón!” Le grité mi
pregunta.
Una nube de calor y miasma se levantó.
“¡Excelente!”
La primera palabra de su boca fue una alabanza.
“Has respondido bien al Acertijo del Dragón, Paladín Lejano.”
Sus alas se extendieron al máximo. Levantó la barbilla.
“No eres un miserable salvaje blandiendo su poder sin un propósito. Tampoco
eres un cobarde astuto dispuesto a salvar su propia piel. ¡Posees coraje y sabiduría y
estás preparado para seguir el camino que crees correcto! ¡Maravilloso! ¡Realmente
eres el sucesor de aquellos héroes que te precedieron!”
La postura relajada y perezosa que el dragón había mostrado hasta ahora había
desaparecido. Ya no daba la más mínima impresión de que me estaba tratando como una
curiosidad.
“Te reconozco como un verdadero campeón.”
Delante de mí había un gran dragón tan viejo como los dioses.
“¡Con eso en mente, cambiar mi naturaleza está fuera de cuestión!”
El dragón rugió.
“¡Soy Valacirca! ¡La Hoz de los Dioses, la Hoz de la Calamidad! ¡El rey del
veneno y el azufre y hermano de la lava! ¡El veneno existe para matar y mutilar, la
lava existe para hervir y bullir! ¡Guerras! ¡Desastres! ¡Condecoraciones! ¡Tesoros!
¡Muertes! ¡Sacrificios de vírgenes! ¡Héroes! ¡¿Qué es un dragón sin estos?!”
El dios de la no-muerte, Stagnate, se había referido al dragón inmundo Valacirca como
mundano y materialista. Pensé que esa descripción era apropiada. Tenía apegos mundanos
y, además, las cosas a las que estaba apegado—dinero, conflicto, seguridad, sueño—
parecían ser lo que se podría llamar necesidades básicas. Sin embargo, había una
verdadera naturaleza detrás de eso.
“¡Soy Valacirca! ¡El dragón más fuerte y más viejo, temido incluso por los
dioses!”
Fue para mantenerse fiel a sí mismo como un dragón, para seguir viviendo su vida
como un dragón con intensidad ardiente. Estos fueron los pensamientos fuera de lugar que
pasaron por mi cabeza cuando el dragón rugió contra mí fuertemente lo suficiente como
para hacer temblar mi piel.
“Héroe y los guerreros que te siguen: Me complacerá enterrarlos aquí, y añadir
otra página a mi crónica de terror. Y me complacerá que me maten aquí, y ser
hablado en historias de valor en los cuatro rincones del mundo.”
Sus colmillos crujieron y chascaron. La enorme masa de músculo duro delante de mí
comenzó a moverse. Las negociaciones se habían roto. El dragón se había negado a
reformarse. El único camino hacia adelante ahora era la batalla.
“¡Ahora, si están preparados para que sus almas sean incineradas por las llamas
de un dragón y desaparecer por completo del ciclo eterno, tienen mi permiso!
¡Pruébense a sí mismos contra mí!”
En medio de todo esto, por alguna razón, yo estaba un poco emocionado.
Asesinar a un dragón. Cargando contra un dragón temible, confiando solo en el acero
en tu propia mano. ¡Asesinar a un dragón! No estaba en mi naturaleza idealizar la batalla
tanto como Blood; al menos, pensé que no era así. Pero esta situación tenía algún tipo de
atractivo irresistible. Valacirca era un oponente que indudablemente merecía mi respeto, y
que iba a ser el enemigo más fuerte al que me había enfrentado hasta ahora. Valía la pena
desafiarlo. ¡Valía la pena luchar contra él!
“¡Yo soy el Paladín Lejano, William G. Maryblood! ¡En guardia!”
Nombrándome como un caballero en un viejo romance caballeresco, cargué contra el
dragón inmundo tan viejo como los dioses.

En la tenue luz de la Gran Caverna, Valacirca movió sus garras hacia mí.
“¡Kah!”
“¡Acceleratio!”
Con una Palabra, aceleré directamente hacia el dragón inmundo. Esquivé sus garras
como espadas y sus dedos que eran cada uno tan gruesos como el torso de un humano, y
seguí adelante hacia él. Un sonido bajo acompañó el balanceo de su brazo como el tronco
de un árbol sobre mi cabeza. Ese ataque podría haberme arrancado la cabeza.
El estereotipo de que las criaturas grandes son lentas es una falsedad. Las criaturas
grandes son fuertes y rápidas solo en virtud de su tamaño. La longitud de cada uno de sus
pasos está en un nivel diferente, y cada deslizamiento de sus brazos cubre un rango
completamente diferente. Lo mismo ocurre con su capacidad para resistir ataques. Ser
apuñalado con una chincheta probablemente sea una herida fatal para una hormiga, pero
haz lo mismo con un elefante y es poco probable que la tachuela le rompa la piel.
En ese sentido, Valacirca era simplemente fuerte. Cuando llegó el momento, él era
irremediablemente fuerte físicamente. Y era muy consciente de eso.
“¡Lamina!”
Acercándome con un salto, extendí una hoja de mana más allá de la hoja física de Luna
Pálida y la clavé en lo que parecía ser una vieja herida en su costado. Sin embargo, el
dragón se retorció, y mi hoja encontró resistencia, bloqueada por las escamas del dragón.
Escamas de dragón…
— Si vas a luchar contra él, me centraría en sus viejas heridas. Las escamas de un
dragón son duras. Te lo diré ahora, dudo que incluso Blood pudiera haberle cortado en la
piel a través de sus escamas.
Las palabras de Gus volvieron a mí. Cortar a través de sus escamas hubiera sido difícil
incluso para Blood. ¡Pero no iba a seguir los pasos de Blood para siempre!
Tomé una respiración rápida y rugí. Hice que los músculos de todo mi cuerpo
trabajaran en concierto, transfiriendo fuerza de mis pies a mis rodillas, luego a mis muslos,
girando mi cuerpo en las caderas para transferir fuerza a mis hombros, mis brazos y mis
muñecas. Invocando hasta la última gota de fuerza tan expertamente como pude, empujé
mi hoja obstruida con más fuerza.
“¡¿Gnng?!”
Valacirca gimió. Sentí la sensación inconfundible de la hoja perforando las escamas
macizas y duras del dragón. Seguí adelante.
“¡Acceleratio!”
Un rugido de sorpresa acompañó a un brazo arremetiendo ferozmente contra mí. Evité
el ataque mientras aceleraba con Luna Pálida todavía incrustada en la piel del dragón.
Agarrando mi lanza firmemente con todo mi brazo, corrí junto a Valacirca, usando mi hoja
de mana para cortar una herida horizontal en el costado del dragón. Desde allí, me dirigí
directamente hacia un pequeño espacio entre las hileras de hornos gigantes, con la
esperanza de escapar, pero Valacirca no era de los que no notarían eso.
“Hmm… Jajaja… ¡Así que estás atacando a través de la defensa de mis escamas!
¡Estimulación perfecta y vigorizante!”
Detrás de mí, lo escuché rugir y luego respirar profundamente. Seguramente estaba a
punto de desatar un abrasador aliento de dragón miasmático. Estaba protegido por varias
capas de magia y milagros, pero si su aliento me golpeara directamente, no sería
sorprendente si me quemara más allá del reconocimiento o incluso me derritiera. Mi
corazón saltó en pánico. Sin embargo, el aliento letal nunca tocaría mi espalda.
“¡No solo estás contra Will!”
“¡Shh!”
Incluso sin mirar, podía decir que eran Menel y Reystov. Mientras yo estaba cargando
desde el frente, ellos ya se habían extendido y dirigido hacia su lado izquierdo y derecho.
Los dos tenían la habilidad suficiente para infligir heridas graves al dragón.
La cuerda plateada de Menel produjo varias notas elegantes. El resplandor de las
flechas de mithril atravesaron la oscuridad de la Gran Caverna. La espada sin nombre de
Reystov destelló cuando la desenvainó y cortó en un solo movimiento a la velocidad del
rayo. Grabada con los Signos de Gus, el corte de la espada se extendió como una sinuosa
serpiente, acercándose al dragón.
El objetivo de Menel era el ojo dorado de Valacirca, mientras que Reystov apuntó a los
dedos de la pata en la que Valacirca estaba poniendo su peso. La flecha tenía la fuerza
suficiente para atravesar un globo ocular, y el corte tenía el filo para cortar los dedos de su
pata. Incluso un inmundo dragón ancestral como Valacirca no podía ignorarlos.
“¡Tch!”
Fue forzado a girar su cuello y retroceder su pata para esquivarlos. Con su postura
alterada, no pudo lograr el objetivo que tenía antes. Llegué al espacio entre los hornos y
me di la vuelta. Mientras el dragón balanceaba su cuello, escupiendo fuego en direcciones
aleatorias, bloqueé la onda ígnea con mi gran escudo.
La onda ígnea de su aliento, espeso como humo negro, contenía calor más que
suficiente para asar un cuerpo humano. Pero con la magia defensiva y las muchas
bendiciones que coloqué en todo mi cuerpo, así como mi escudo mágico grabado con
Signos para protegerme contra el fuego y el veneno, aguanté.
Esto fue solo la onda ígnea. Si su aliento me engullía directamente, una muerte
instantánea sería decir poco. Cuando Valacirca dijo que mi alma misma sería incinerada y
yo desaparecería del ciclo eterno, él podría haber estado diciendo la verdad.
“Impresionante trabajo en equipo… ¿no es así?”
Con un balanceo sin esfuerzo de su brazo, Valacirca arrancó enormes trozos del suelo
de piedra, transfiriendo impulso a innumerables gránulos de piedra que fueron enviados
dispersamente hacia Reystov. Pero el escudo y la armadura rompeespadas de Ghelreis los
derribaron del aire. A Valacirca no le importó. Balanceó su brazo de nuevo. Pero esta vez,
de la nada, una plataforma de una vieja torre de madera que había sido construida dentro
de la Gran Caverna se derrumbó.
“¡¿…?!”
Fue Al. Con su inmensa alabarda, había aplastado los soportes aparentemente frágiles
de la plataforma, derrumbándose encima del dragón. Valacirca la detuvo, pero trozos de
madera rotos cayeron por todas partes y obstruyeron su visión.
Tiene que ser ahora, pensé. No podía ver una larga batalla ser algo más que una
desventaja para nosotros.
Era difícil imaginar que un dragón mitológico se quedara sin energía. Probablemente
era mejor considerar que Valacirca tenía una energía inagotable. Lo mismo ocurría con su
capacidad para resistir nuestros ataques. Probablemente podría soportar cómodamente
todos los que pudiéramos hacer. Por eso, en este momento, estaba disfrutando la pelea y
poniéndonos a prueba en lugar de cometer un ataque serio contra nosotros.
Nosotros, por otro lado, estaríamos acabados para siempre si incluso uno de los ataques
de Valacirca nos impactara directamente. Él todavía tendría muchas oportunidades para
atacar, sin importar cuántos golpes tomara, mientras que nosotros estaríamos perdidos si
tomáramos tan solo un golpe serio. Sabía esto antes de enfrentarme a él, pero el solo
hecho de saberlo no hacía que estas condiciones fueran menos ridículamente unilaterales.
Si intentáramos ganar en una confrontación directa, requeriría una estrategia de ataque
y defensa similar a pasar por el ojo de una aguja. Tendríamos que hacer que tenga éxito
una y otra vez. Entonces Valacirca finalmente se pondría serio, y tendríamos que repetir
esa hazaña en una dificultad aún mayor, en cuyo momento quizás pudiéramos vislumbrar
la victoria en el horizonte.
No era cuestión de que fuera difícil. Sería imposible. Nuestra resistencia no duraría.
Nuestra concentración no resistiría. Incluso si usáramos el suministro de suerte de nuestras
vidas en una sola pelea, aún no sería suficiente. Así que tenía que apostar por esto ahora
mismo.
Descansé mi lanza y mi escudo contra un horno y extendí mis brazos.
“¡¡Ligatur, nodus, obligatio…”
Una cantidad colosal de mana convergió y se lanzó a gran velocidad. Mis Palabras,
conjuradas rápidamente y con gran precisión, volaron hacia Valacirca como estrellas
fugaces.
“…conciliat, sequitur!!”
Mientras que la visión del dragón estaba oscurecida por el colapso de la plataforma, lo
até con cadenas de mana que formaban un sello mágico de múltiples capas.
“¡Vastare!”
El dragón inmediatamente disparó la Palabra de Destrucción. En el momento en que su
vórtice de devastación estaba a punto de romper las cadenas, terminé mi réplica. La
Palabra que significa “guarda” dibujada por mi mano derecha obstruyó el vórtice. La
Palabra que significa “supresión” dibujada por mi mano izquierda lo eliminó.
“¡¿…?!”
Triple conjuración. Era la especialidad de Gus, y una técnica que había estado
practicando constantemente. Esta combinación particular era la más oculta de las técnicas
ocultas, grabada en mis ojos el día que vi esa batalla entre Gus y el Eco del dios de la no-
muerte.
“¡Pallida mors aequo pulsat pede…”
Con mis brazos extendidos, me visualicé recogiendo la enorme cantidad de mana
circulante y la reuní en un solo punto. Y todo el tiempo, urdí Palabras claras y tracé Signos
fluidos.
“¿Vas a conjurar eso en una batalla real?”
“…pauperum tabernas…”
Ignoré los rugidos del dragón. En un estado casi de trance de concentración extrema,
hice ajustes finos al mana y realicé los movimientos rituales en forma abreviada.
“…regumque turres!”
“¡■■■■!”
Por primera vez, Valacirca cortó la charla ociosa. Con una voz ronca y única de los
dragones, comenzó a recitar algún tipo de Palabra a un ritmo vertiginoso. Pero ya era
demasiado tarde. Este era un hechizo ritual destinado a ser conjurado por un equipo de
varias personas trabajando en tándem. Era una de las magias definitivas, que era
prácticamente imposible de realizar por tu cuenta.
“¡Damnatio memoriae!”
Era un pulso de destrucción incoloro e invisible. En su recorrido, rompió en
fragmentos las conexiones entre todas las Palabras de Creación, separándolas y
aislándolas. El cuerpo, el alma, los fenómenos—los volvía insignificantes y los devolvía al
mana.
La cúspide de destrucción a través de las Palabras, el pulso devastador de la Palabra de
Obliteración de la Entidad se estrelló contra Valacirca.

Un cráter se originó en el suelo, como si una criatura gigantesca le hubiera dado un
buen mordisco. Fuertes vientos soplaron alrededor de la Gran Caverna, como para llenar
el vacío formado por el pulso que había borrado todo de la existencia. El dragón no estaba
a la vista. Parecía… como si el pulso lo hubiera engullido y aniquilado…
“¿Lo… hicimos?” dijo Al mientras miraba alrededor de la caverna.
“Parece algo así”, dijo Menel con cautela.
Ghelreis estuvo de acuerdo. “La victoria a veces llega con una facilidad inesperada.”
Reystov dirigió su mirada cuidadosamente alrededor de la caverna y finalmente
asintió, el dobladillo de su capa ondeaba en los furiosos vientos.
El dragón había sido aniquilado. Gracias a una apertura creada por Al, su propia
existencia había sido aniquilada con la magia destructiva definitiva antes de que nos
tomara en serio.
Y sin embargo, de alguna manera, no podía convencerme de que habíamos ganado.
¿Fue porque había sido tan repentino, tan decepcionante? No todos los encuentros
terminaban con una intensa batalla hasta la muerte. A veces podrías ser apuñalado sin
luchar por alguien que debería haber estado por debajo de tu nivel, y por el contrario, a
veces podrías enfrentar a alguien mejor que tú y tener por un golpe de suerte una victoria
caída del cielo. Sabía todo eso y, sin embargo, por alguna razón todavía no parecía real.
¿Realmente habíamos ganado? Esta victoria había caído en nuestras manos tan fácilmente
que ninguno de nosotros parecía haberlo asimilado todavía.
Permanecimos allí sintiéndonos extrañamente vacíos mientras el viento soplaba entre
nosotros, rugiendo.
¿El viento estaba… rugiendo?
En el momento en que me di cuenta, un escalofrío me recorrió la espalda.
Inmediatamente me cubrí con mi lanza y mi gran escudo mientras gritaba.
“¡No! Él todavía está—”
Pero fue demasiado tarde. Cuatro cuerpos rociaron sangre. Al mismo tiempo, un
impacto violento golpeó mi escudo. Fui enviado volando hacia atrás. Rodé y reboté sobre
el suelo cubierto de escombros.
El viento tenía garras. Era una descripción absurda, pero no había otra manera de
describirlo. El viento que soplaba había cambiado por un instante en garras afiladas.
De repente, una vieja historia que había escuchado de Gus cuando era niño pasó por mi
mente. Era la historia de un hechicero que se transfiguró a sí mismo en un animal, asumió
los procesos de pensamiento del animal a la perfección, y terminó como nada más que una
bestia salvaje.
“¿Trans… formación?” murmuré, aturdido.
“Jajaja… Precisamente.”
El malvado viento que había succionado la sangre de cuatro personas se arremolinó
hacia adentro, y la forma de un dragón se formó una vez más en el cráter.
Metamorfosis…
Tal como su nombre lo sugería, era la magia de transfiguración. Sin embargo, esta era
una Palabra extremadamente arriesgada más allá de la capacidad de control de un ser
humano. Otra cosa que no sea cambiar a una persona diferente con una forma de cuerpo
similar era algo muy peligroso. Solo pasar un poco de tiempo transfigurado en un animal,
incluso uno con una masa corporal similar, podría provocar que tu mente se vea reprimida
por la mente animal, impidiéndote regresar. ¿Y transformarse en algo inanimado con una
masa completamente diferente? Eso requería que te prepararas para la posibilidad de que
nunca volverías a ser humano. Usarlo de esa manera era equivalente a tomar un revólver
cargado con algunas balas colocadas al azar, ponerlo en tu sien y apretar el gatillo. Las
circunstancias tendrían que ser muy extremas para siquiera considerarlo.
Pero ahora que lo pensaba, ¿cómo había entrado siquiera Valacirca en este reino
subterráneo con un cuerpo de su tamaño en primer lugar?
“Entonces te diste cuenta. ¡Sí!”
El dragón inmundo se rió. Era una risa rugiente, como si no pudiera contener su
diversión.
“Somos de naturaleza cercana a las Palabras.”
Los dragones ancestrales eran habitantes del mito, los seres más cercanos a las
Palabras de Creación.
“Sí, la Palabra de Obliteración de la Entidad probablemente me erradicaría
incluso a mí.”
Su ojo dorado me perforó. Su aliento abrasador fluyó lentamente de sus poderosas
mandíbulas.
“Si pudieras darme con eso, por supuesto.”
Él había predicho por completo la trayectoria de la Palabra de Obliteración de la
Entidad. No solo la había predicho, era consciente de que los fuertes vientos se generarían
después y había usado la Palabra de Metamorfosis para transformarse en viento para que
pareciera que había sido aniquilado. Se había camuflado entre los furiosos vientos que
siguieron a la explosión y golpeó a todos con sus garras.
Él estaba bien versado en cómo contrarrestar incluso la magia destructiva más
poderosa. No, no solo magia destructiva; estaba seguro de que sin importar la Palabra que
hubiera elegido, el resultado habría sido el mismo. Este dragón había luchado en todos los
campos de batalla y luchó contra todas las Palabras, incluidas todas las Palabras y Signos
que se perdieron en el pasado. Él estaba familiarizado con todos ellos, y había conquistado
cada uno.
Así que esto era un dragón. Este era el dragón inmundo tan viejo como los dioses.
Una sensación fría y pegajosa se extendió por el centro de mi ser.
Sabía muy bien qué era esto.
Su nombre era desesperación.

El dragón inmundo se alzó tranquilamente. Tenía un ligero corte en su costado, nada
más.
“Ahora…”
Estábamos en una desventaja abrumadora. Agarré firmemente el mango de Luna
Pálida. Pensé que la desesperación me tragaría si no lo hacía.
“Paladín Lejano, luchaste admirablemente y con valentía.”
Sorprendentemente, Valacirca no había intentado matarme de inmediato. Pero tenía
demasiado en mente para considerar una respuesta. Eché un vistazo alrededor. Los otros
no parecían estar muertos todavía. Un momento, ¿cómo era eso posible? ¿Fue un ataque
sorpresa con el sorprendente poder de un dragón y no pudo matarnos a ninguno de
nosotros? Eso era imposible. Él había elegido no matarlos. Lo cual tenía que significar…
“A la luz de su ardua lucha, te haré una oferta. ¿Por qué no se convierten en mis
siervos?”
Era justo como pensaba.
“Veo que lo entiendes. Te he dado una excusa.”
Valacirca sonrió. Parecía que estaba disfrutando esto, y de hecho, probablemente lo
estaba.
“Si me rechazas, voy a quemar a tus aliados hasta las cenizas. Huesos, almas y
todo. Mira. Ahora que las vidas de tus aliados necesitan protección, tienes una noble
justificación para someterte a mí.”
No pude cubrir a todos al mismo tiempo. Habían colapsado en diferentes lugares,
Menel y Al a la izquierda y Reystov y Ghelreis a la derecha. En primer lugar, no tenía más
jugadas para usar contra este dragón, tampoco formas de poner fin rápidamente a esta
batalla.
“He visto a muchos con ojos como los tuyos. No te dejarás intimidar ni influenciar
solo porque te amenace con incinerarte. Incluso ahora, estás buscando tercamente
una manera de superar esta situación.”
Él estaba en lo correcto. Incluso en este momento, estaba demorando silenciosamente
en responder mientras mi mente trabajaba desesperadamente para llegar a algún tipo de
salida.
“Pero no tienes nada. ¿Estoy en lo cierto? Incluso con tiempo para analizar la
situación.”
Tenía que admitir que era justo como dijo el dragón inmundo. No tenía más ideas
grandiosas convenientes.
“Oh… no, no exactamente nada. Tienes un movimiento, una forma de no ceder
ante mí.”
Sus palabras me hicieron fruncir el ceño. ¿Un movimiento? ¿Todavía tenía un
movimiento, en esta situación?
“Puedes suicidarte.”
La idea ni siquiera se me había ocurrido.
“Eres adorado por la diosa del flujo, ¿no? Todo lo que tienes que hacer es cortarte
la cabeza.”
No había ningún rastro de risa en la voz de Valacirca.
“Habrá un próximo mundo, ¿no? Y uno después de ese. Y uno después de ese.
Todos los que quieras. Si crees que ganar es imposible, desecha el tablero de juego y
suicídate. Si quieres rechazar la tragedia, simplemente di, ‘Todavía no. Habrá un
próximo mundo. Aquí no es donde debo luchar’, y clava una daga en tu propio
pecho.”
Sus palabras fueron una horrible caricatura de la verdad. Todo el mundo sabe que las
cosas no se pueden simplificar de esa manera. Pero ese probablemente no era el punto del
dragón.
Negué con la cabeza. “No tomaré esa decisión.”
“Bien. Si vieras ese pequeño valor en tu propia vida, ni siquiera valdrías la pena
subyugar.”
Para Valacirca, que tenía un apego a este mundo y que había vivido en él desde la era
de los dioses, tuviera o no la voluntad de aprovechar al máximo mi propia vida era un
punto crucial que él no podía cambiar.
“Entonces elige. Únete a mí, o resístete y sé erradicado.”
Mis aliados habían sido gravemente heridos hasta el punto de que no podían hacer
nada para ayudar. Yo mismo no estaba ileso, y mis movimientos ganadores ya habían
fallado. Ni siquiera sabía cuántos miles de ataques exitosos se necesitarían para ganar
mediante métodos ordinarios. Estaba completamente en jaque mate. La situación ahora era
aún más desesperada de lo que había sido en mi batalla contra el dios de la no-muerte. Sin
embargo—
“Si me uno a ti, fácilmente puedo imaginar cómo me usarás.”
“Me lo imagino.”
Difundiría la guerra, provocaría el caos y seguiría creando el tipo de situaciones que
prefería un dragón. Mi diálogo con él hasta ahora me había dicho alto y claro que no
podría vivir de otra manera.
“Entonces no puedo unirme a ti.”
“Tus aliados morirán.”
“Así no es como yo lo veo.”
Valacirca inclinó la cabeza.
“¿Cómo lo ves?”
“Vinimos resueltos. No importa cuántos de nosotros perdamos, siempre que uno de
nosotros pueda clavar nuestra espada en tu garganta, habremos logrado nuestro objetivo.”
Nosotros éramos guerreros. Tirar la oportunidad de ganar la batalla para proteger a un
aliado no era lo que queríamos.
“Pero ya no tienes ninguna posibilidad de victoria.”
“La tengo.” Me armé de valor y miré a Valacirca. “Si clavo esta hoja dentro de ti miles
o quizás millones de veces, ganaré. ¿Me equivoco?”
Mi respuesta pareció tomar a Valacirca por sorpresa. Sus ojos se ensancharon. Luego
se rió entre dientes, divertido.
“Una posibilidad que se encuentra en el otro extremo de miles de milagros.”
“Miles, millones, billones, no me importa. Si hay una posibilidad de victoria, una
posibilidad de cumplir mi juramento, entonces voy a apostar a eso.”
Ese era el camino que había elegido.
— Así que cuando recibas una herida, aguanta y muévete. Estás muerto si retrocedes
de todos modos, así que arriésgalo todo. Mantén tus ataques, y entierra tu espada o lanza
o puño, lo que sea que tengas, en tu oponente una y otra vez.
Ese fue uno de los fundamentos de la batalla que aprendí de Blood. Cuando estés
herido, muévete. Da un paso al frente y devuelve lo que te hicieron.
“Estás por descubrir cuán terco puedo ser.”
Probablemente no podría ganar. Probablemente iba a morir. Pero forcé una fiera
sonrisa en mi rostro. El dragón inmundo hizo lo propio, dejando al descubierto sus
colmillos.
“Dragón inmundo Valacirca…”
“Paladín Lejano…”
Agarrando mi familiar lanza, asumí una postura de batalla.
“¡Te mataré!”
“¡Morirás intentándolo!”
Corrí hacia mi batalla final.

El período que siguió se sintió como estar atrapado en una inundación, nadando con
todas mis fuerzas para evitar ahogarme.
Durante las etapas iniciales de la batalla, utilicé todas las Palabras y tácticas que pude
para alejarnos del lugar donde Menel y los demás habían caído. Era posible que
igualmente murieran en una onda ígnea, pero yo quería hacer todo lo que pudiera por
ellos. Si Valacirca se hubiera resistido tercamente, probablemente habría sido imposible
mover los campos de batalla, pero el dragón no hizo eso. Tal vez había decidido que no
valía la pena preocuparse por los enemigos derrotados, o tal vez estaba arreglando las
cosas para que fuera más fácil para mí, como su enemigo, darlo todo.
Corrí. Ataques volaron hacia mí de sus afiladas garras, su gruesa cola, sus pisoteantes
patas y, a veces, costalazos y aliento mortal. Aceleré y esquivé, atacándolo con Palabras y
mi lanza con un tiempo cuidadosamente juzgado. El dragón, hablando con voz ronca, me
atacó con muchas Palabras brutales, incluyendo varias que nunca había escuchado.
Convoqué todo mi conocimiento y todas las Palabras que pude reunir para
contrarrestarlas. A veces, me gritaba con una intensidad que sacudía la montaña.
Apilé bendiciones sobre bendiciones para protegerme de una ruptura de tímpanos y de
las garras del miedo. Varias veces, reaccioné con tardía y fui herido por piedras
desprendidas y la onda ígnea de su aliento. Cada vez, me sanaba con una bendición y
volvía a ponerme de pie. Evité la muerte inmediata por pulgadas varias veces. Mi gran
escudo desde hace tiempo se había abollado y roto. Di un grito largo y frenético mientras
continuaba luchando, cubierto en mi propia sangre.
Garras vinieron de la derecha. Las esquivé. Le clavé la lanza. A través de sus escamas.
Ahora un pisotón. Me moví hacia adelante y hacia los lados. Me agaché y me cubrí.
Palabra, réplica, negación. Sus garras se balancearon. Su cola se balanceó. Las esquivé. Le
clavé la—
“¡¡GRAH!!”
El interior rojo de su boca se acercó, desnudando sus colmillos. Valacirca había usado
un mordisco por primera vez. Mi cuerpo se había acostumbrado al ciclo de garras, cola,
pisotón, y no pude reaccionar de inmediato. Pero aún reaccioné, aunque un poco tarde,
protegiendo forzosamente mi cuerpo con Luna Pálida. Me hizo salir volando, los colmillos
del dragón solo me rozaron. Me levanté de nuevo, sostuve mi lanza en ristre, y me di
cuenta de que se sentía extrañamente liviana. Mi aliento quedó atrapado en el fondo de mi
garganta. Luna Pálida estaba rota. Mi arma favorita, que había estado usando durante tanto
tiempo—su mango estaba doblado, su hoja rota; nadie podría arreglarla ahora.
En un intento de encender el espíritu de lucha que se había roto junto con mi lanza,
grité otro grito violento de guerra y saqué a Overeater. Valacirca tenía varias heridas en
todo su cuerpo. Si pudiera clavarla en él y recuperar mi energía, todavía tendría—
“Me temo que—”
En el momento en que di un paso adelante, mi pie fue volado. Grité de dolor. Varios
Signos destructivos habían sido grabados en el suelo en el lugar donde había puesto mi
pie. ¿Cuándo había colocado eso? ¿En algún momento durante esta batalla? ¿Algún
tiempo antes?
“Conozco esa espada demoníaca.”
Por supuesto. Valacirca había sido parte de las fuerzas del Gran Rey.
“Es una espada temible, ¿no? Tiene una historia interesante. Fue templada por un
demonio de rango Rey para enfrentarse y matar al Gran Rey, quien siempre estaba
loco por las espadas. Pero una vez que conoces el truco, hay formas de vencerla. Por
ejemplo…”
Incluso mientras resistía el intenso dolor para orar y sanar mi pie, muchas flechas
llameantes flotaban alrededor del dragón inmundo. Extendió sus alas con un pesado aleteo
y se distanció lejos de mí. Aparentemente, ni siquiera tenía la intención de considerar
batallas de corto alcance. Desde su postura, podía decir que estaba planeando acabar
conmigo con su aliento y Palabras de largo alcance.
“Aunque estaba jugando contigo, nunca esperé que un simple ser humano me
causara tantos problemas. Paladín Lejano, William G. Maryblood, debo alabarte por
infligirme tantas heridas.”
Mi mente estaba nublada. No podía concentrarme.
“Si esto hubiera sido una prueba de nuestras habilidades, te habría entregado la
guirnalda de la victoria y te elogiaría por una batalla bien disputada. Tu poder no es
inferior al de los héroes de la era de los dioses. Eres realmente poderoso, un campeón
de la era moderna.”
La fuerza había abandonado mis brazos. Mi voz tembló, y no pude pronunciar Palabras
correctamente. El dragón estaba más vivo que nunca.
“Pero esta es una batalla a muerte.”
El dragón se dirigió hacia mí para quitarme la vida. Tenía que vencer al dragón. Se lo
había prometido a mi dios. Tenía que pelear.
Invoqué las últimas reservas de mi fuerza, usando mi espada para ayudarme a ponerme
de pie. Empecé a reunir mana. Enfoqué desesperadamente mi concentración, sanando mis
heridas como si fuera a cambiar algo las cosas.
“No te haré sufrir. Muere.”
El dragón inhaló, luego soltó un aliento infernal que seguramente me incineraría a la
nada.
Era inútil. No había nada que pudiera hacer al respecto.
Incluso cuando esos pensamientos pasaron por mi cabeza, de alguna manera levanté mi
espada e intenté pronunciar una Palabra. Me habían dado vida. Tenía que vivirla hasta el
final. Eso era lo que pensaba.
El aliento miasmático abrasador me envolvió. Pero el final nunca llegó.

“Oh…”
Me di cuenta de que una llama cálida flotaba frente a mí. Alrededor de la llama, se
estaba generando una barrera transparente de algún tipo.
“¿Dios…?”
Era como si me estuviera protegiendo del aliento del dragón.
“¿Un Heraldo? Je. ¿No tienes suficiente poder para manifestar un Eco? Diosa de
la llama, pierdes tu tiempo.”
El aliento del dragón golpeó la barrera. La golpeó una y otra vez. La llama flaqueó.
Fisuras se extendieron a lo largo de la barrera. Pero aun así, ella me protegió.
“¿Estás tan interesada en salvar a tu héroe? Pero el apoyo del Heraldo de un solo
dios no cambiará nada.”
Contra la violencia de un dragón, incluso eso no era más que una jugada para ganar
tiempo. Pero aun así, ella no se dio por vencida. Ella siguió bloqueando el aliento del
dragón, una y otra vez.
— Te fortaleceré; te ayudaré; te protegeré con mi llama.
Lo entendí. Ella estaba tratando de cumplir su promesa.
“Dios…”
La llama no dijo nada. Como siempre, ella permaneció en silencio y simplemente
continuó protegiéndome. Pero como todas las cosas, eso también tenía que llegar a su fin.
“¡■■■■!”
El dragón pronunció una Palabra áspera. Un pulso desconocido estalló hacia nosotros,
y la barrera se hizo añicos sin dejar rastro. Ya, el dragón inmundo tenía suficiente aliento
almacenado en su boca para matarme.
“¡Paladín! ¡Fuiste un enemigo bien merecido de mi aliento! ¡Voy a quemar tu
figura en mi memoria, y tu alma y huesos de la faz de la existencia!”
Este rugido de Valacirca resonó alrededor de la Gran Caverna. Probablemente fue su
manera de ofrecerme un tributo final.
“Me temo que tengo un problema con eso.”
Una nueva voz con una actitud relajada vino repentinamente del lado.
“¡¿Qué?!”
El dragón inmediatamente escupió fuego en esa dirección, pero el dueño de la voz
trazó un increíble arco en el aire y lo evadió.
“Este héroe es mi presa, mi enemigo, y no aprecio que me lo arrebaten.”
Con alas más oscuras que la noche y ojos rojos siniestramente brillantes, la cosa que se
deslizaba hacia mí era—
“¡¿Stagnate, dios de la no-muerte?!”
El dragón inmundo gruñó.

Valacirca no pudo ocultar su sorpresa. A mi lado, el dios de la no-muerte le plantó cara
al dragón inmundo y habló locuazmente.
“Así que déjame ver, inmundo Valacirca. Dijiste que el apoyo del Heraldo de un
solo dios no cambiaría nada. Jajaja. ¡Precisamente! Yo mismo lo predije. Estos
héroes son insuficientes; ellos y el dios de la llama, ¡siguen siendo insuficientes! ¡Dije
que matar a la malvada Hoz de la Calamidad estaba más allá de ellos! Sin embargo
—”
El cuervo Heraldo chasqueó su pico. Parecía que estaba disfrutando mucho de esto.
“Ahora que lo pienso, nunca consideré qué pasaría si dos dioses estuvieran
presentes. ¿Me pregunto? ¿Tal vez estos héroes tendrían una oportunidad de
victoria? Personalmente, tengo la sensación de que podrían tenerla, pero, ¿qué dices
tú, Valacirca?”
“Eres tan locuaz como siempre, dios de la no-muerte.”
“¿Por qué no nos llevamos bien, Valacirca? Tú y yo somos de la misma clase. Yo
diría que compartimos placeres similares.”
“Los míos no son tan desagradables como los tuyos. Mi vida y alma existen para
ser incineradas y brillar con gloria. ¿De qué sirve hacer que las cosas duren para
siempre? Materialista.”
“Eso es lo que llamo desagradable. La belleza debe ser preservada para siempre.
Es una emoción natural. Vándalo.”
Valacirca parecía disgustado. No podía culparlo; Stagnate había arruinado su batalla.
“¿Y no eres encantador, Paladín? ¡Tener no solo una diosa sino dos acudiendo a tu
ayuda! Eso fue prácticamente inaudito incluso en la era de los dioses.”
Valacirca me envió una mirada sarcástica. Pero más importante aún, tuve la sensación
de que una especie de verdad impactante acababa de serme revelada. ¿Dos? ¿Diosas?
“¿Importa si me presento como un dios o una diosa? Para los dioses, el género es
una mera decoración exterior. ¿No?”
El cuervo pareció encogerse de hombros. Luego, deteniéndose sobre mi hombro, trató
de frotar su cabeza contra mi mejilla. La llama de Dios se apresuró a obstruirlo. Un
silencioso enfrentamiento estaba en marcha cerca de mi hombro.
“Jajaja. No es necesario que te enojes tanto, Gracefeel. Estoy ofreciendo darte
una mano. Sin duda, se me pueden permitir uno o dos beneficios. ¿Hm? A juzgar por
tu reacción, quieres saber ‘por qué ahora’. Sabes, había planeado no meterme en
esto. Pero después de ver una batalla tan enardecedora, siento que lamentaré no
ofrecer ningún apoyo.”
“¿Meterías tu pico en mi batalla por eso? Hedonista loca por los héroes.”
Valacirca escupió las palabras hacia el cuervo.
“¡Precisamente! ¡Este héroe, este paladín entrometido, es digno de mi locura!”
Stagnate respondió fuerte y audazmente.
“¡Ahora! ¡La batalla está lejos de haber terminado! ¿Tienes la voluntad de seguir
luchando, William G. Maryblood? ¡Paladín de la llama, mi enemigo sabio y tonto!
Una vez dijiste que cumplirías tu juramento, mantendrías la fe en tu corazón y
seguirías luchando hasta el momento en que cayeras muerto. ¡No me digas que esas
palabras fueron falsas!”
Resoplé. Yo era un desastre total. Mis brazos y piernas habían sido arrancados y
sanados con bendiciones más veces de las que podía contar. Mi resistencia y
concentración estaban agotadas y mi lanza también estaba rota. La única razón por la que
estaba parado era porque tenía mi espada para apoyarme. Honestamente, estaba en mi
límite. Quería dejar ir mi conciencia, dejar todo y dormir. Pero aun así…
Aun así, si Stagnate iba a decirme eso, si Gracefeel iba a quedarse a mi lado—
“Supongo que no tengo otra opción.” Con piernas temblorosas, me preparé para la
batalla y fijé mi mirada en el dragón. “Valacirca.”
“¿Qué?”
Le sonreí. “¿No te dije que sería terco?”
“Jajaja. Sí, lo hiciste. Eres terriblemente terco. Tu terquedad incluso ha llevado a
los dioses a la acción. Qué heroico.”
El dragón sonrió.
“Muy bien. Un humano solo se puede igualar a un dragón si tiene la plena
protección y bendición de un dios. ¡Y existen dragones para reducir esos héroes
alabados por los dioses a cenizas!”
Valacirca extendió sus alas. Estaba tan sano como siempre. Le había hecho varias
heridas y le había arrancado varias escamas, pero nada más que eso.
“¡Diosas compasivas que gobiernan sobre las almas! ¡Elegantes doncellas sin
bendiciones de batalla! ¡Díganme! ¿Qué protección le proporcionarán a este héroe y
cómo me matarán?”
Desafiantemente, Valacirca se irguió firmemente, como desafiándolas a que lo
probaran.
El hecho es que ni el dios de la llama ni el dios de la no-muerte eran dioses de la
guerra. El dios de la llama claramente no tenía ese tipo de naturaleza, y habiendo peleado
una vez contra el dios de la no-muerte, sabía que él—o ella—esencialmente no tenía
conocimiento de las artes marciales. Valacirca tenía razón. Ambos dioses eran
fundamentalmente misericordiosos. Incluso si el dios de la no-muerte me daba su
protección también, tenía mis dudas de si mi espada alguna vez—
“¿Hm? No le proporcionaré nada.”
El dios de la no-muerte dijo rotundamente.
“Este hombre es mi adversario. Él ha declarado que permanecerá como tal.
Ciertamente no tengo motivos para darle una bendición.”
“¿Oh?”
“Sin embargo, Valacirca, sospecho que estás olvidando… dónde estamos.”
Cuando escuchó esas palabras, los ojos del dragón se ensancharon. Por supuesto.
¡¿Cómo podría olvidarlo?! Este lugar era—
“¡Este es el País de Hierro! ¡La montaña donde valientes guerreros de fuego
persisten arrepintiéndose de caer ante un ejército de demonios y un inmundo
dragón!”
Una enorme ráfaga de poder estalló del cuervo Heraldo del dios de la no-muerte. El
poder se propagó como una ola invisible, llegando a todas las partes de la montaña.
“¡Ahora regresen! ¡Sus aliados y descendientes han vuelto a ustedes, y con ellos se
encuentra un héroe inconfundible! ¡Han vuelto para vencer a los demonios,
enfrentarse al dragón y reclamar las montañas que son su hogar!”
Podía escuchar el sonido de botas, innumerables botas.
“¡Aletargados olvidados, él no es un guerrero capaz de defenderse en este
momento! ¡Les pido que tomen la espada de la venganza y entierren sus
remordimientos! ¡Alimenten el fuego del valor una vez más!”
Podía oír el sonido de armaduras, de hachas tamborileando contra escudos, de voces
retumbantes que sacudían la tierra.
“¡Guerreros de los enanos!”
Un ejército de espectros azul pálido salió de una gran cantidad de entradas a la Gran
Caverna. Los guerreros enanos muertos rugieron, para recuperar su tierra natal y
enfrentarse al dragón una vez más.

El cuervo Heraldo del dios de la no-muerte voló a través de la Gran Caverna como un
guía. Los cuernos de guerra sonaron fuertemente, indicando la marcha hacia el campo de
batalla. Podía sentir el martilleo regular de sus tambores de guerra en mi estómago como
un latido. Las llamas de las almas azul pálido danzaron. Podía escuchar a cientos o miles
de personas marchando a paso firme. El dragón miraba esto en silencio con los ojos
fruncidos, quizás intrigado, o quizás nostálgico.
Mientras miraba todo esto, escuché pasos detrás de mí. Hubo cuatro pares. “Chicos…
no son no-muertos, ¿verdad?” dije mientras me daba la vuelta. Sabía por su aura que no lo
estaban, pero no pude evitarlo.
“Tranquilo. Estamos vivos.”
“Sí. ¿Ves?”
“Por los pelos, sin embargo.”
Menel y Al estaban allí, al igual que Reystov y Ghelreis.
“Tu heroísmo en solitario quitó la atención del dragón de nosotros.”
“Entonces, con la bendición de nuestro creador divino—aunque, el joven maestro no
estaba familiarizado con ello, por lo que nos llevó tiempo curarnos, por supuesto.”
Ahora entendí por qué la espada de Al se había envuelto en fuego divino cuando
combatió a ese demonio. Él había ganado la protección de Blaze. Eso significaba que al
igual que yo—bueno, tal vez no como yo, pero con el tiempo, al menos, podría sanar sus
propias heridas y levantarse por sí mismo. El no rendirme había significado algo. El dios
de la no-muerte había intervenido por mí. Mis aliados una vez más se levantaron por mí.
Sabiendo eso, podría seguir luchando.
“William… Sir William. Esto es, esto es…”
Ghelreis miró al ejército frente a él con una expresión atónita. Parecía que no podía
decidir si creer lo que estaba viendo.
“Van a luchar con nosotros por ahora. Serán valiosos refuerzos.”
“Ohhh…” Lágrimas bajaban por sus mejillas.
Él una vez había soñado con este campo de batalla y nunca había sido capaz de
obtenerlo, y ahora finalmente había llegado. En ese momento, escuché más pasos. Estos
eran pesados. Vestido con una brillante armadura de mithril, pero con una apariencia
delgada y gentil, el fantasma de un solo enano caminó hacia nosotros. En su mano,
sostenía una reluciente espada dorada. Ghelreis jadeó y se dejó caer sobre una rodilla
como por reflejo. Ese gesto me lo contó todo.
“¿Abuelo?” dijo Al en estado de shock.
El último señor del País de Hierro, el Señor Aurvangr, estaba allí. Sin decir una
palabra, acarició el cabello de Al como diciendo ‘bien hecho’. La cara de Al se arrugó y
las lágrimas se desbordaron de sus ojos.
Entonces, el Señor Aurvangr volvió su mirada hacia mí. Sin decir nada, sostuvo la hoja
de su espada dorada en su mano enguantada y me ofreció la empuñadura.
“¿Eh?”
Um. ¿A mí? ¿No deberías dársela a Al? Esos pensamientos y dudas pasaron por mi
mente, pero su mirada fuerte ganó. Agarré la empuñadura y recibí la espada.
Era Calldawn, la famosa espada que había reclamado uno de los ojos de Valacirca. Era
una espada encantada que había sido transmitida a través de generaciones de enanos y que
probablemente existía desde los tiempos de los dioses.
“Héroe de la llama. Por favor… cuida a mi nieto… y… estas montañas…”
Su voz salió ronca y seca. Entonces, la armadura que estaba siendo usada por el
fantasma del Señor Aurvangr, y su carne también, lentamente comenzaron a derrumbarse.
“¿Abuelo? Oh no… ¡¿Abuelo?!”
Por supuesto. Ya lo sabía. La llama de Valacirca podría incinerar incluso a las almas.
El alma del Señor Aurvangr probablemente había sido quemada por el dragón. Su forma
probablemente se había vuelto inestable hace mucho tiempo. Probablemente estaba
llegando a sus límites solo manteniéndose unido por tanto tiempo.
Trágicamente, sin corazón, el espectro lentamente se derritió y derrumbó, hasta que…
“Aún no.”
Una voz suave y un poder tan gentil como la brisa detuvo el colapso.
“Aún no.”
Fue mi dios. La llama Heraldo de Gracefeel, diosa de la llama, había hablado.

“Escuchen, ustedes que no pueden retener sus almas.”
Las palabras de mi dios no solo estaban dirigidas al Señor Aurvangr. Miré y vi que
varios cientos de enanos en ese ejército estaban en una condición similar. Mientras se
quemaban, se derretían y sus cuerpos espectrales comenzaban a desmoronarse, los
guerreros aún mantenían su voluntad de luchar; sin embargo, incluso eso parecía más de lo
que podían esperar.
“Todos ustedes que fueron quemados por el aliento del dragón y ya no pueden
regresar al samsara.”
Parecía hablar con calma, pero había cierta tristeza en su voz. Y entonces—
“¡Oh, ustedes que nacieron en este mundo y vivieron bien! ¡Oh, ustedes que
sufrieron!”
Mi dios, que siempre había hablado con pocas palabras y un tono nivelado, gritó
fuertemente por primera vez. Sus palabras estaban llenas de elogios inconfundibles por las
vidas que habían llevado. Eran palabras de gentil aprecio, alabanza, homenaje y
justificación directa.
Aunque eran fantasmas, algunos de los enanos temblaron o rompieron a llorar. Tener
un modo de vida validado por un dios—¿podría haber algún honor mayor como persona o
guerrero?
“¡Les otorgaré una bendición final! Si incluso en la muerte, después de que sus
almas hayan perecido, todavía desean traer el bien y la justicia—”
La llama danzaba en el aire. Era hermosa y, sin embargo, frágil, como una luciérnaga
danzando en el cielo nocturno.
“¡Yo los guiaré! ¡Reúnanse con los héroes que viven en este tiempo!”
La llama divina danzó. Era la linterna guiadora de las almas, que las preservaba antes
de que se desmoronaran y atraía alma tras alma a nuestro lado. Una tras otra, vinieron
volando hacia mí y los demás. Me preparé, pero no hubo impacto ni dolor. Sin embargo,
sus sentimientos llegaron a mí. Sentí sus remordimientos, sus lamentaciones, sus asuntos
pendientes; y comprendí su ferviente deseo por la victoria que no habían podido lograr.
Ven con nosotros, dijeron. Por favor, vamos juntos. Lucha junto a nosotros.
Cuando sus palabras resonaron dentro de mi corazón, misteriosamente, el poder
pareció crecer dentro de mí. El cansancio que pesaba sobre todo mi cuerpo como un peso
muerto comenzó a desvanecerse. Mi mente nublada se volvió refrescantemente clara.
Sentí como si pudiera correr de inmediato a la acción.
Todo parecía tan claro para mí ahora. Las almas de estos guerreros, condenadas a vagar
por las montañas que el dragón había arruinado, casi se habían perdido. Pero ahora, me
estaban dando poder. Podría decir sin que me dijeran que sus almas nos habían sido
transmitidas.
Menel, Reystov y Ghelreis también aceptaron esas almas con expresiones sombrías. Y
una vez que había confirmado que todas las almas quemadas se habían reunido con
nosotros, el alma del Señor Aurvangr, que estaba a punto de desmoronarse, extendió una
mano hacia Al. Al la tomó.
“Abuelo…”
“No voy a decir que lo siento. Mi nieto, por favor, devuélvele la vida a este país y a su
gente.”
“Lo sé. ¡Por favor déjamelo a mí!”
Los dos se miraron el uno al otro. Entonces, el alma del Señor Aurvangr se dispersó en
partículas doradas y desapareció en el pecho de Al. El Heraldo del dios de la no-muerte
murmuró:
“Es una lástima. Parece que debo compartir la diversión.”
Entonces el dragón inmundo rugió pensativamente y habló con tranquilidad.
“Parece que estás listo, Paladín Lejano.”
Incluso a medida que la situación se desarrollaba así, Valacirca no comenzó a atacarnos
inmediatamente. Esperó con calma para que termináramos por completo.
“Yo… creo que no hiciste eso por amabilidad.”
“Jajaja. Por supuesto no.”
El dragón herido extendió sus alas y se enderezó.
“Es muy parecido al alcohol envejecido. Antes de aplastar a los héroes, espero a
que terminen todos sus preparativos, pongan todo en orden, se llenen de esperanza y
marchen hacia mí. El momento en que sus rostros se deforman en desesperación…”
Él desnudó sus colmillos.
“…es mi mayor placer.”
No había ni rastro de mentira en las palabras de Valacirca. Probablemente había visto
más héroes de los que podía contar de esa manera, y los había incinerado hasta sus almas.
“Ahora desafíame si te atreves, Paladín Lejano. O los enterraré aquí, y se
agregará otra página a mi crónica de terror, o me matarán aquí, y seré hablado en
historias de valor en los cuatro rincones del mundo.”
Todo el cuerpo del dragón rebosaba de miasma.
“Ahora es el momento de la verdad.”
No pude responderle de inmediato. Miré a mi dios.
“Aquí voy.”
“Sí. Te lo ordeno nuevamente.”
La llama Heraldo de la diosa llameó con un destello ineludible de luz brillante. Y ella,
Gracefeel, diosa del flujo, me dio la orden con voz solemne.
“Ve, mi caballero. Mata al dragón y cumple lo que has prometido.”
Miré a mis aliados y las filas de fantasmas enanos.
“¡Juro por esta espada, por la llama, por todas las almas de los guerreros que habitan
dentro de mí!”
Levanté la espada dorada, levanté la voz y grité a pleno pulmón.
“¡El dragón malvado será asesinado!”
En respuesta, un grito de batalla de cientos sacudió la montaña.
“¡Ruge, fuego de coraje!”
“¡Nuestro enemigo, este es el final de tu maldad!”
“¡Ha llegado el momento de la retribución! ¡La hora de la justicia está cerca!”
“¡Bellator! ¡Bellator!”
“¡Fortis Fortuna adiuvat!”
Como en respuesta a los innumerables gritos que sacudían la tierra, el dragón inmundo
rugió. La batalla final comenzó.

“¡¡RRRRRRRRAAAAAAAA!!”
El rugido del dragón sacudió la Gran Caverna. Fue un rugido terrorífico y draconiano,
que sin una preparación seria sería suficiente por sí solo para desgastar tu alma y dejar tu
mente vacante. Él arremetió con sus garras al mismo tiempo. Gritando en voz alta, moví
mi espada trazando un arco horizontal, desviando su ataque del rumbo, y me acerqué.
“¡Sagitta Flammeum!”
“¡Llama, protegeme!”
La Palabra del dragón y mi bendición del Escudo Sagrado colisionaron y se
desgastaron el uno al otro. Con un destello brillante, ambos fueron disipados.
Todo mi cuerpo estaba lleno de energía mientras me movía. Un calor ferviente llenó mi
pecho. Una conciencia cristalina se extendió a cada parte de mi cuerpo. Sentí como si
tuviera el control perfecto sobre todo hasta los mejores movimientos de la punta de mis
dedos. Podía anticipar y seguir las enormes masas que eran los brazos y las patas del
dragón, incluso sin mirar, mientras me atacaban desde arriba.
Esquivé sus garras, atravesé sus escamas, me puse detrás de él y lo corté. La hoja de la
espada encantada Calldawn vibró, produciendo un tono maravillosamente claro. No
importa cuántas escamas del dragón cortara, la espada permanecía sin rasguños e
impecable. No parecía que ni la más mínima gota de sangre hubiera estropeado la espada.
Estaba manteniendo a Overeater envainada por ahora, pero Calldawn podría haber sido
igual de filosa, tal vez incluso más filosa.
Valacirca soltó un rugido enfurecido, pero aún no intentó evitar una batalla cuerpo a
cuerpo. Él me golpeó agresivamente con sus garras, tratando de aplastarme con ellas.
Ahora que un ejército de este tamaño había aparecido conmigo como su portaestandarte,
él debió haber decidido que era mejor sufrir algunas heridas corporales para erradicarme
rápidamente que tomarlo con calma desde lejos.
Se comprometió con cada decisión y nunca dudó. Sus brazos, que me recordaban a los
troncos de enormes árboles, surcaban el aire con un poderoso sonido, girando primero a la
izquierda y luego a la derecha. Mi tensión era alta, esquivé esos golpes y vi mi momento
para acercarme nuevamente, pero antes de poder—
“¡■■■—!”
La desconocida Palabra hablada por el dragón coincidió con mi campo de visión
tambaleándose en un ángulo horrible. Lodo había salido a borbotones del suelo
supuestamente sólido, y mi pie derecho se había hundido en el suelo.
El pánico me golpeó. Del conocimiento de mi mundo anterior, reconocí esto como
licuefacción, pero no pude encontrar una palabra para contrarrestarlo de inmediato. Esta
Palabra no se había transmitido a la edad moderna. Era una Palabra Perdida, olvidada
desde la era de los dioses.
No tenía forma de responder. No tenía idea de qué iba a funcionar. ¡No podía decir una
Palabra por reflejo, y no tenía tiempo para pensar!
“¡¡Ahora muere!!”
En ese momento de vacilación, una palma del tamaño de una mesa grande, con dedos
como torsos humanos y garras como espadas, se precipitó hacia mí. El ataque tenía el peso
corporal de todo el dragón detrás. Si lo tomara directamente, no había manera de que
pudiera soportarlo. Incluso si me resistía un poco, sería completamente aplastado. Mi
pierna estaba atrapada y no estaba en posición de saltar al instante fuera de su alcance. No
podía escapar.
Su palma se acercó de golpe. Tierra y polvo llenaron el aire alrededor.
“¡¿Will?!”
“¿Sir Will?!”
Mis aliados gritaron. Y por primera vez, Valacirca soltó un claro grito de dolor. Miró su
dedo perdido con total incredulidad. Había devuelto el golpe con la hoja de Calldawn,
corté uno de sus dedos y me metí en la brecha justo antes de que su palma tocara el suelo.
Los dedos del dragón eran tan anchos como el torso de un humano, pero eso era lo
suficientemente delgado como para cortarlo con un solo corte de mi espada, siempre que
lo cronometrara bien. Y había estado intercambiando golpes con él durante el tiempo
suficiente para tener una comprensión perfecta del momento.
Aunque Valacirca era un dragón endurecido por la batalla—no, porque era un dragón
endurecido por la batalla, el tempo, el ritmo y los patrones de sus ataques no eran tan
complicados. Podría aplastar a la mayoría de los oponentes simplemente con su cuerpo
injustamente enorme y sus innumerables Palabras. No tenía necesidad de agregar otras
estratagemas como complicar el tempo y el ritmo de sus ataques o estar preparado con
múltiples patrones de ataque diferentes.
Un tigre no se entrena en las artes marciales para derribar a su presa. Este dragón era
exactamente lo mismo. Los depredadores naturales no se molestan con cosas antinaturales
como entrenamientos o estratagemas. No tienen necesidad de hacerlo. En términos de
habilidad física en bruto y años de práctica, no me podía comparar. Pero si había una cosa
que podía explotar, era esto.
Saqué mi pie del lodo y avancé directamente en un ataque, aprovechando lo mucho que
le había afectado perder un dedo. Pero Valacirca no debía ser subestimado.
Inmediatamente soltó una poderosa Palabra de tipo atadura, intentando atrapar mis
piernas. Me vi obligado a martillar una Palabra de Negación en ellas y dar un salto hacia
atrás.
La forma en que usaba Palabras de Apoyo era extremadamente hábil. A pesar de que
probablemente nunca se había entrenado en artes marciales, su uso de Palabras debió
haber hecho que muchos héroes experimentados sufrieran una derrota muy amarga. Él no
solo estaba usando ataques directos.
“¡¡RRRRRRRRRAAA!!”
“¡¡AAAAAAAAAAA!!”
Su rugido y mi grito de batalla se entrelazaron. Espada y garra, Palabra y bendición se
cruzaron nuevamente.
“¡Fueeego!”
Innumerables flechas fueron disparadas desde un lado hacia el enorme cuerpo del
dragón. Aparentemente, mientras yo había estado enfrentando al dragón de frente, Al
había liderado un pelotón por el costado.
“¡A la caaarga!”
Otro pelotón de enanos cargó hacia el dragón desde una dirección diferente.
“¡Jajaja! ¡¡Sí!!”
El inmundo dragón soltó una carcajada y sus ataques se volvieron aún más feroces.

Con un solo movimiento de las garras del dragón, un guerrero con armadura completa
fue cortado en pedazos y lanzado por los aires. Con un solo movimiento de su cola, las
mitades superiores de varios guerreros literalmente desaparecieron. Los dragones eran
seres cercanos a las Palabras. Ni siquiera los fantasmas podían escapar de sus garras.
Pero los guerreros enanos muertos no se acobardarían. No se inmutaron, no temieron.
Rugiendo al unísono, siguieron avanzando directamente hacia el dragón. Enterraron
espadas y hachas en sus patas. Lo acribillaron con flechas de arco largo y pernos de
ballesta. Sus escamas bloquearon la mayoría de ellos, pero fue aquí donde las heridas que
le había infligido al dragón finalmente comenzaron a dar sus frutos. Poco a poco, el daño
comenzó a acumularse en su cuerpo.
“¡Ahí!”
Las propias flechas de Menel se mezclaron en la interminable descarga, los
elementales del aire aplicaban ligeras correcciones a su objetivo ya mortalmente preciso.
Una tras otra, las flechas se hundieron en las heridas que había infligido en los puntos
exactos de los que el dragón estaba sangrando.
Las puntas de flecha no brillaban con el resplandor de mithril. Eran negras como el
pecado. Entonces me di cuenta. Había untado las puntas de flecha de mithril con el veneno
de hidra que había obtenido en la ciénaga. El veneno de hidra era un veneno tan fuerte que
una sola gota podría causar que una bestia grande y malvada se revolcara convulsionando.
No importaba cuán grande o duro fuera Valacirca o cuán fuerte era su naturaleza
miasmática, un veneno así de intenso siendo introducido repetidamente en sus heridas iba
a tener sus consecuencias. Si hubieran sido solo las flechas de Menel, el dragón podría
haber tenido alguna forma de lidiar con ellas, pero ahora también había una incesante
lluvia de flechas de los enanos. Usando las otras flechas como camuflaje, Menel fue libre
de debilitar al dragón desde lejos.
Poco a poco, los movimientos de Valacirca comenzaron a embotarse. Y mientras lo
hacían, Reystov, Ghelreis y los guerreros enanos espirituales se atrevieron a clavarle sus
espadas. Más de las escamas del dragón fueron arrancadas. El enfoque de Reystov era
diferente al mío. No intentaba cortar directamente en las escamas; en cambio, deslizaba su
espada en el pequeño espacio detrás de ellas y las cortaba. Es decir, insertaba su espada
entre las escamas del dragón mientras se movía. Era una hazaña de velocidad monumental
y técnica magistral.
“¡Plagas!”
La cola flexible de Valacirca barrió de lado para golpearlos.
“¡Ahora, todos!”
Alrededor de Ghelreis, los enanos levantaron capa tras capa de escudos, usando el
suelo y sus cuerpos para sostenerlos en un ángulo diagonal.
“¡Somos invencibles!”
“¡Ruge, fuego de coraje!”
Mientras los enanos gritaban, un muro de miríadas de escudos fue construido. Escudos
mágicos grabados con Signos se activaron uno tras otro.
“¡¿…?!”
La cola del dragón barrió, pero se desvió diagonalmente hacia arriba. Los enanos
ordinarios y sus innumerables escudos no habían intentado evitar el golpe. En cambio, lo
habían desviado de su rumbo.
“Devuélvenos—”
En ese momento, Al se había acercado a las patas del dragón.
“¡Nuestro hogar!”
Con su abundancia de fuerza física, Al sostuvo la alabarda revestida en fuego divino
por encima de su cabeza y la bajó con un golpe rotundo contra la pata del dragón. En el
momento del impacto, hubo un sonido tremendo. Fue un ataque volcánico y explosivo,
como si el puño del dios del fuego hubiera sido entregado directamente a la pata del
dragón.
Por fin, la enorme masa de Valacirca perdió su balance y se estrelló contra el suelo con
un estruendoso retumbo. Esta era nuestra oportunidad. Finalmente podríamos apuntar a las
partes vulnerables de su cuerpo que antes habían sido inaccesibles debido al tamaño del
dragón. ¡La marea de la batalla había empezado a cambiar a nuestro favor!
Corrí hacia el enorme cuerpo del dragón. Mientras lo hacía, un escalofrío me recorrió
la espalda. El dragón inmundo Valacirca estaba sonriendo.

Humo negro se derramó de la boca de Valacirca. De hecho, pude ver su vientre y su
garganta brillando de rojo. Era obvio que una enorme cantidad de aliento miasmático, que
almacenaba el abrumador calor de la lava, se había acumulado dentro de su vientre.
Parecía listo para estallar.
La realización me golpeó. Durante mucho tiempo, Valacirca no había usado su aliento.
Esta situación era exactamente lo que había estado buscando. ¡Había dejado que su aliento
se desbordara dentro de su vientre todo este tiempo y atrajo a los principales guerreros
hacia él, esperando exactamente este momento, cuando podía engullirse a sí mismo y a
todo lo que lo rodeaba!
“No quería dañar mi tesoro, pero…”
Si tuviera que adivinar, él estaba seguro de que él era la única cosa que podía soportar
estas llamas. Valacirca se había llamado a sí mismo el rey del veneno y el azufre y
hermano de la lava. Su propio aliento venenoso y abrasador nunca sería fatal para él,
incluso si lo llevaba más allá de sus propios límites, almacenando más de lo que su cuerpo
podía manejar y expulsando todo a la vez. Este era el truco final de Valacirca. Si ese
aliento dejaba su boca, estaríamos acabados.
“Valientes guerreros…”
“¡¡Maxima…”
Dejé todo el concepto de tomar decisiones detrás de mí.
“¡Esta es su destrucción!”
“…Acceleratio!!”
Conjuré ciegamente una Palabra y pateé el suelo. Una acción-reacción anormal. Pude
sentir los huesos fracturarse en mi pie de despegue. Mientras presionaba los huesos por
todo mi cuerpo hasta el punto de ruptura, volé hacia la garganta del dragón como una bala.
Todo se volvió gris. El tiempo se movió como la melaza. Los ojos de Valacirca se
fijaron en mí mientras volaba hacia él. Lo vi ir a por el aliento de todos modos.
Levanté a Calldawn y grité un grito de batalla. Los recuerdos de los guerreros que tenía
en mi pecho me dijeron la Palabra que necesitaba para extraer el poder de esta espada
encantada. Era una espada que el dios del fuego, Blaze, había dado a sus propios súbditos
cuando se dirigieron a la oscuridad del subsuelo. Generaciones de señores enanos a lo
largo de la historia la habían imbuido con mana en ceremonias anuales. Y su verdadera
naturaleza era tal como su nombre implicaba.
(TN: Calldawn significa Llamado/Grito del Alba)
“¡Solis… ortus!”
Una luz cegadora y fuego surgieron de la espada dorada, erradicando la oscuridad que
cubría la Gran Caverna en un instante. La hoja de luz incandescente, el sol en miniatura
que el silencioso dios del fuego le había dado a sus súbditos, se hundió en la garganta del
malvado dragón negro. Las escamas del dragón, el músculo duro en su cuello—nada de
eso le importaba a esta espada cegadora.
En el mismo instante, todo el veneno abrasador del aliento almacenado del dragón
estalló de su tráquea cortada y explotó por todas partes. La fuerza de la explosión hizo
volar mi cuerpo al aire. Por un breve momento, creí ver las esquinas de la boca del dragón
inmundo curvarse hacia arriba, como si dijera, “Bravo”.
Si el miasma y el fuego abrasador que era el aliento de Valacirca hubieran salido de su
boca, se habría dirigido hacia todos nosotros. Pero estalló como una explosión, y todo se
dirigió hacia mí, como el que le había cortado la garganta al dragón. Por supuesto que lo
haría. Era obvio lo que sucedería si clavaras un cuchillo en una manguera llena de agua
justo antes de que estuviera a punto de empezar a rociar. Pero a pesar de lo obvio que era,
mi cuerpo se había movido antes de que pensara en absoluto. Había recibido un golpe tan
directo que estaba seguro de que ni siquiera mi alma quedaría. Pero…
Quizás acabar con un dragón no es una mala manera de morir. Ese fue mi
pensamiento honesto y natural. Si así es como voy a morir, no está nada mal. Cortar la
garganta de un dragón divino, y morir. Qué final tan increíble.
La tormenta de fuego ardiente y veneno lo suficientemente corrosivo como para
derretir los huesos me envolvió. Pero pasó un momento, y todo lo que sentí fue confusión.
El dolor de mi carne ardiendo, la agonía de mis huesos derritiéndose, estaba por venir. La
insignia de honor en mis brazos brilló débilmente, protegiéndome. Su brillo fue absorbido
rápidamente por la tormenta de fuego y veneno.
Pero en ese momento, sentí que Mary me regañó, diciendo, “No debes rendirte.”
Las intensas llamas y el veneno me golpearon al final, finalmente superando la
protección de mis estigmas. Mi piel se derritió. Mi carne se derritió, exponiendo mis
huesos. Mis ojos y mis órganos comenzaron a derretirse. Apretando los dientes por el
dolor, saqué a Overeater.
“¡¡■■■■■■!!”
Gritando mudamente con la garganta chamuscada e incapaz de ver, clavé la espada en
el cuerpo de Valacirca. Podía sentir las espinas de mana creciendo. Mi cuerpo, derretido
por el veneno y el fuego, comenzó a regenerarse. Fue lo suficientemente agonizante como
para volverme loco. Las células de todo mi cuerpo fueron incineradas, regeneradas,
incineradas nuevamente. Aun así, mantuve mi agarre desesperado sobre Overeater, con
manos que se estaban derritiendo y regenerando una y otra vez.
Me derretí.
Sané.
Me derretí.
Sané.
Hubo dolor, solo dolor.
Dolor, dolor, dolor, dolor, dolor, dolor, dolor, dolor—
Si simplemente soltara la espada, todo esto—
Reprimí por la fuerza el pensamiento.
Dolor.
Dolor.
Dolor.
Tenía que vivir.
Dolor.
Dolor.
Me derretí.
Mi cuerpo se derritió.
Sané.
Dolor. Dolor, dolor, dolor…
Pero a pesar de todo, tenía que vivir.
Porque esa… fue la promesa… que le hice a mi dios.
Hasta el final. Hasta el final. ¡Hasta el amargo final!
¡Nunca renunciaría a la vida!
Con todo mi cuerpo consumido por un dolor insoportable, aferrándome a una sola
promesa, perdí el conocimiento.

Desperté acostado en un charco de sangre.
“¡Will! ¡Oye, Will!”
“¡Sir Will!”
Menel y Al me habían sacudido para despertarme. Reystov y Ghelreis también me
miraban preocupados.
“Nn… ggh… Un momento, ¿qué?”
Por extraño que parezca, mi cuerpo no dolía. De hecho, me sentía genial.
“Oye, ¿puedes hablar? ¿Sabes lo que está pasando?”
“Estoy… bien, Menel.”
“No te levantes todavía.”
“No, realmente… me siento muy bien.” Me levanté. Ni siquiera me tambaleé. Todo mi
cuerpo estaba cubierto de sangre y sentía asco, pero eso fue todo. La sangre salpicada en
mí todavía estaba caliente. No creo haber estado inconsciente por mucho tiempo.
Miré alrededor. El cuerpo ahora mudo de Valacirca yacía allí en silencio. Él era
enorme. Verlo allí silencioso me había dado una nueva apreciación de su tamaño. Había
matado a un dragón… y había sobrevivido… al parecer. No se sentía real.
Tumbadas en el suelo devastado por la batalla estaban Calldawn y Overeater, ambas
completamente intactas. Estas definitivamente eran armas de la era de los dioses. Parecía
que incluso el aliento de un dragón no podía destruirlas.
Los pálidos espíritus de los guerreros enanos estaban comenzando a desvanecerse
lentamente. Quizás matar al dragón, que siempre había sido su deseo, los había dejado sin
más asuntos pendientes en este mundo. Sin su ayuda, no hubiéramos tenido oportunidad
de ganar.
“Gracias.” Bajé la cabeza. En respuesta, levantaron sus escudos y hachas y nos dieron
sonrisas incondicionales.
“Nos salvaron, amigos.”
“Gracias por el apoyo.”
“Adiós, amigos y antepasados. El joven maestro y yo nos haremos cargo desde aquí.”
Menel, Reystov y Ghelreis hablaron a su vez. Al fue el último. “Juro que traeré de
nuevo la gloria y prosperidad al País de Hierro”, dijo en voz baja, colocando su mano
sobre su corazón.
Respondieron a esto con una sonrisa satisfecha, y luego, lentamente, como el humo, se
elevaron hacia el cielo. La llama Heraldo de Gracefeel los acompañó en silencio. Por un
momento, nos quedamos en silencio y los vimos irse.
Después de haber visto a los guerreros enanos, me tomé un momento para comprobar
en qué estado me encontraba. Incluso mi cota de malla de mithril estaba hecha trizas, y mi
ropa había sido completamente incinerada. No fue una sorpresa. Había recibido un
estallido del aliento del dragón completamente cargado de cara. Al parecer, Al me había
puesto consideradamente el manto que llevaba puesto mientras yo yacía desnudo en el
suelo. Todavía tenía quemaduras y llagas envenenadas por todo mi cuerpo. Miré mis
brazos y vi que mi insignia de honor todavía estaba allí. Solté un pequeño suspiro de
alivio.
“¿Hm?”
Excepto por esas quemaduras en mis brazos, todas las otras quemaduras y llagas en mi
cuerpo se estaban desvaneciendo lentamente.
“¿Qué?”
Algo era extraño. Desde que me levanté, me había estado sintiendo fantástico. Sentí
como si estuviera rebosante, en algún lugar muy dentro de mí, de una cantidad
escandalosa de poder y lucha.
“Umm…” Miré a mi alrededor cerca de mí. Mis ojos se posaron en una gran roca tan
grande como la cabeza de una persona. La recogí fácilmente con una mano. El peso no era
inusual, pero era inusual que pudiera agarrarla con una sola mano con solo mis dedos. Eso
debería haber sido casi imposible.
“¿Qué diablos?”
“¡¿Qué?!”
Todos ensancharon los ojos. Pero de alguna manera, todavía sentía que podía ir más
allá. Apreté mi mano. Grietas se formaron en la roca. Las grietas se convirtieron en
fisuras, se extendieron en un abrir y cerrar de ojos, y la roca se rompió, cayendo de mi
mano en pedazos. Estaba sin palabras. ¿Qué fue eso?
“Absorbiste la vida de un dragón de la era de los dioses. ¿Qué esperabas?”
Oí un aleteo. Un cuervo con ojos carmesí aterrizó en una gran pieza de escombros
frente a mí. Era el cuervo Heraldo de Stagnate.

“Tu alma y tu cuerpo se calentaron al rojo por el aliento del dragón, se forjaron a
través de un intercambio de vida con el dragón, y se impregnaron con la sangre
moribunda del dragón.”
Fruncí el ceño.
“Tu cara me dice que estás confundido. Para decirlo sin rodeos, el factor dragón
divino se ha mezclado profundamente en tu alma y cuerpo. Tiene sentido que puedas
romper una roca con tus propias manos. Te has convertido en algo parecido a un
dragón, pero con la forma de una persona, y ahora mismo se está expresando sin
supresión.”
Umm.
“Como seguramente sabrás si lo pruebas, en ese estado las espadas ordinarias no
perforarán tu piel, y las Palabras de los hechiceros ordinarios se sentirán como nada
más que una suave brisa. Si empuñas cualquier arma ordinaria, el arma se romperá,
y como los dragones están cerca de las Palabras, el factor dragón también
multiplicará el poder y la precisión de tus propias Palabras. Tu vida útil… bueno,
¿quién puede decirlo? Por lo que puedo ver, tu esperanza de vida natural no parece
haber aumentado, pero eres mucho más resistente a las enfermedades e infecciones.
Como resultado, podrías vivir un poco más de tiempo.”
¿Qué era esta locura?
“Dicho eso… En este momento, estás ardiendo con poder y un deseo de luchar,
¿no?”
“Sí, es… bastante fuerte.”
“Es el factor de ese dragón orgulloso y violento. Era de esperarse. Ese estado hará
que la bestia dentro de ti crezca. Haz tu mejor esfuerzo para suprimir el factor
dragón y no dejar que su poder te domine. De lo contrario, será tu perdición.”
Siegfried de repente me vino a la mente. Era el personaje principal de una epopeya
heroica alemana, un héroe que ganó un cuerpo inmortal bañándose en sangre de dragón,
pero que se llevó a sí mismo a la ruina a través del amor y el odio. Lo que destruye a los
guerreros a veces no son las batallas que combaten, sino el castigo por sus acciones.
“Te lo recordaré, no quiero verte morir una muerte miserable.”
“Stagnate…”
El cuervo Heraldo del dios de la no-muerte chasqueó su pico y rió. Su cuerpo
lentamente comenzaba a desaparecer, deshaciéndose en una niebla del color de la
oscuridad.
“He agotado todas mis fuerzas pero, bueno, ayudé a matar a ese manifacero
dragón inmundo y ahora estás en deuda conmigo. No es un mal negocio. ¿Te sientes
agradecido conmigo?”
“Sí.”
No iba a negar eso. Si no fuera por la interferencia de Stagnate, habría muerto. Aunque
odiaba admitirlo, le debía la vida.
“¡Maravilloso! Cuando se trata de un héroe como tú, la carga de la obligación y
las deudas de gratitud rinden muchos más dividendos que la supresión y el
sometimiento. Lamentaré haber perdido a esos guerreros enanos que Gracefeel guio,
pero supongo que me vendrá mejor no pedirlos y aumentar la deuda que me debes.”
“Esto es lo que da miedo de ti.”
Yo era susceptible a ese tipo de manipulación. Y no podía simplemente ignorarla si le
debía gratitud, a pesar de que ella era una adversaria del dios de la llama. Ahora que lo
pensaba, ella había logrado poner en deuda a Blood y Mary por ciertas cosas en relación
con el Gran Rey, también. La esencia de este dios estaba definitivamente en sus astutas
habilidades de manipulación y no en su destreza en la batalla. Además, debido a que una
vez nos habíamos involucrado en un serio combate mortal, el dios de la no-muerte
entendía muy bien las líneas que yo nunca cruzaría. No tenía intención de retractarme de
mis palabras llamándola enemiga, pero realmente era difícil saber cómo acercarse a este
dios.
“Bueno, es hora de irme. Gracefeel, gracias por tu ayuda.”
La llama Heraldo de Gracefeel descendió flotando suavemente. Los ojos de Stagnate
mientras la veía descender tenían un aspecto ligeramente complicado dentro de ellos.
Probablemente había muchas complicaciones entre estos dos dioses también.
“Stagnate, dios de la no-muerte.”
Mi dios respondió en un tono tranquilo.
“Incluso ahora, no es demasiado tarde. ¿No abandonarás tus ideales? ¿No quieres
dejar de lado el poder de la no-muerte y guiar a las almas conmigo de nuevo? Si
haces esto, yo—”
“Detente ahí. Y no. Seguiré mis propios ideales. Mi elección está hecha.”
“Ya veo.”
La llama Heraldo flaqueó. Ella parecía sola y triste.
“Que te vaya bien, entonces, hermana mayor.”
“Sí. Adiós, hermana mía.”
Extrañamente, esas palabras no me sorprendieron. Simplemente se sintieron bien.
Durante mucho tiempo sentí que estos dos dioses tenían algo en común.
“Ahora bien, William G. Maryblood. Tu brillantez heroica ha crecido aún más, y
has obtenido un gran poder. Pero a medida que el brillo se hace más fuerte, la
oscuridad se extiende. Cuídate. No te vuelvas loco por la guerra, no odies, y evita ser
un mujeriego para—oh, por supuesto, no tienes mujer.”
“Eso no es asunto tuyo.”
“Entiendo tu deseo de dedicarte a mi pequeña hermanita, pero al menos
encuentra una pareja. ¡Me estás privando del placer de tentar a tu descendencia!”
“¡Esa es una razón horrible!”
¿Todos mis hijos y nietos van a tener que aguantar esto? ¿Qué clase de maldición era
esa?
“Si tú quieres…”
El cuervo Heraldo inclinó su cabeza hacia mí. Sus ojos rojos brillaban
hechizantemente.
“Puedo manifestar un Eco femenino aquí un día. ¿Te importaría tener un hijo
conmigo?”
“…”
La llama Heraldo de mi dios se colocó entre Stagnate y yo, y llameó ferozmente,
amenazándola.
“Tch. No estoy pidiendo nada de ti, sabes. ¿Es un hijo demasiado pedir? Rhea
Silvia solía hacerlo todo el tiempo, enamorándose de héroes y teniendo hijos
semidioses.”
Se dice que la diosa de los faes, Rea Silvia, vivía por amor. Estaba seguro de haber
escuchado ese tipo de historias sobre ella, también. Por lo que recuerdo, eso fue
principalmente en la era de los dioses, aunque…
“Bueno, no importa. Se me acabó el tiempo. Me rendiré por ahora. Oh, sí, una
cosa más—”
Cuando la transformación de Stagnate en niebla finalmente llegó a su fin, ella pensó
por un momento.
“William G. Maryblood… Una vez sugerí que intentaras ser amado por mí. Debo
confesar una mentira.”
“¿Qué?” dije en confusión.
Una aparición de una diosa intelectual y glamurosa con una sonrisa pícara se superpuso
al cuervo Heraldo.
“Estoy enamorada de ti, William G. Maryblood.”
Y con eso, el gran dios de la no-muerte, mi respetada adversaria, se dispersó
libremente en la niebla y desapareció.

Por un tiempo, todos—incluso Dios—permanecieron en silencio. ¿Qué acaba de pasar?
Eso es lo que llaman una confesión de amor, ¿verdad? ¿De un dios? ¿A una persona? ¿Y
no a cualquier persona, alguien que había declarado abiertamente su hostilidad hacia ella?
Y para colmo, me habían dejado sintiéndome como la víctima de una confesión-huida.
¿Qué se suponía que tenía que hacer?
Mientras estaba allí confundido, Menel me dio una palmada en el hombro. “Vaya, uno
simplemente no puede detener a una diosa. La mejor de las suertes, Will.”
“¡Cállate!”
¡¿Cómo se supone que debo responder a los susurros de amor de un dios?! ¡Ni siquiera
hubiera sabido cómo manejar a una persona!
“Mejor prepárate ahora. Mujeres como esa parecen relajadas, pero en realidad son muy
pegajosas.”
“Por favor no, en serio…”
El hecho de que Menel hablara por experiencia lo hacía aún más real y aterrador. ¿No
podría simplemente pretender que no la había escuchado?
Mientras teníamos este estúpido intercambio…
“Mi caballero. Héroes.”
Mi dios tensó esta atmósfera extrañamente relajada con una voz solemne. Todos
sentados y de pie corrigieron su postura.
“Han matado al dragón inmundo. Ustedes fueron magníficos.”
Finalmente, comencé a asimilarlo. Había vencido a Valacirca. Había derrotado a ese
increíble y aterrador dragón inmundo, y sobreviví. Podría volver a casa con vida. La idea
causó una oleada de alivio. Parecía como si Gracefeel nos estuviera mirando con ojos
afectuosos.
“Recompensaré sus esfuerzos. Díganme sus deseos.”
“Si puedo”, dijo Al, respondiendo a su voz amable. “Diosa de la llama. ¿Sería posible
eliminar el miasma del dragón inmundo del área alrededor de estas montañas, incluido
Lothdor?”
“Ahora que el dragón inmundo se ha ido, puedo conceder esa petición hasta cierto
punto.”
“Entonces eso es lo que deseo. Por favor, purifica nuestro hogar.”
“Eh, entonces creo que voy a pedir eso también”, dijo Menel encogiéndose de
hombros. “Tengo que pensar en Dine y los demás.”
Ghelreis dijo lo mismo. “También me gustaría pedirte eso. Por el bien de mis difuntos
amigos.”
Reystov asintió. “Está bien por mí. Obtuve lo que quería. Esta espada luchó contra un
dragón.”
Me sorprendió un poco lo desinteresado que era todo el mundo. Pero, de nuevo, si no
lo fueran, no habrían venido conmigo a luchar en una batalla con tan pocas probabilidades
de victoria.
“Pediré lo mismo. Por favor purifica y bendice esta tierra.”
“Su petición ha sido escuchada.”
La llama Heraldo de Gracefeel conjuró una Palabra que nunca había escuchado antes.
Un fuego ardió emanando un curioso aura sagrada. Solo podía describirlo como “fuego
sagrado”. A medida que se extendió, el fuego atrapó el miasma flotante y lo quemó.
El fuego consumió solo el veneno impío, sin dejar marcas en nadie más. El fuego
sagrado se extendió por toda la tierra. Las Montañas de Rubín comenzaron a convertirse
otra vez en las Montañas de Hierro.
“Lamentados serán los que fallecieron; y bendecidos serán los que todavía están
por nacer.”
Mi dios habló Palabra tras Palabra con compasión, como si ella misma estuviera
orando. Habló amablemente y en silencio, manteniendo los esfuerzos de nosotros,
personas ordinarias y de corta vida, en un suave abrazo.
“Que haya paz en esta tierra. Que florezca, y que haya alegría.”
Mientras sus Palabras continuaban, la llama Heraldo de Dios se desdibujó y comenzó a
desvanecerse. Al igual que el dios de la no-muerte, probablemente había agotado tanto de
su poder que era incapaz de mantener su forma de Heraldo.
“¡Oh, heroicos matadragones! Esta tierra y ustedes que la reclamaron—”
Más allá de la llama Heraldo, vi a un dios que había estado impasible sonreír
suavemente dentro de su capucha.
“Tengan la bendición de la llama para siempre.”
Con esas palabras suavemente pronunciadas, un cálido brillo de luz, y una
sorprendente liberación del último fuego sagrado que estaba quemando el miasma, su
llama Heraldo desapareció. A diferencia del dios de la no-muerte, ella apenas me había
dicho algo personal. Pensé que era muy parecido a ella. Puede que no fuera tan fácil
acercarse a ella como Stagnate, pero en realidad me gustaba la forma en que mi dios era
tan seria.
Por un tiempo, ninguno de nosotros dijo nada. Dentro de la Gran Caverna, donde todo
había desaparecido, todos nos deleitamos con el brillo de la victoria y la sensación de estar
vivos. De repente, tuve la idea de acercarme al cadáver de Valacirca y cerrar su gran
párpado. Con su ojo cerrado, el dragón inmundo parecía como si estuviera durmiendo.
Hasta el momento en que conoció su fin, Valacirca siguió siendo un dragón poderoso,
perverso y orgulloso. Ofrecí una oración silenciosa por él.
No sabía a dónde iría el alma de este formidable ser. Después de todo, Valacirca había
dicho que la vida era algo que debía ser incinerado, algo que debería brillar intensamente.
Pudo haber rechazado un retorno al ciclo eterno y haber perecido por su propia voluntad.
Pero aun así, oré. Y le deseé al alma de este dragón un buen viaje.
“Bien.” Terminé mi oración y me volteé. “Todavía tenemos bastantes cosas de las que
encargarnos, pero terminemos y regresemos.”
“¡Sí! Descansa, Sir Will. Nosotros nos encargaremos de—”
“No, no, no. No puedo hacer eso.”
“Oh, sí puedes, vas a tener un descanso. Lo que has hecho ha sido una locura.”
“Concuerdo. Nunca pensé que irías a matar en un momento como ese. Sin embargo,
fue un golpe bastante bueno.”
“De hecho, lo fue. No creo que vaya a olvidar ese destello como el sol. ¡Tendremos
que celebrar la victoria cuando regresemos!”
“¡Oh, suena bien! Invitemos también al grupo de Lothdor y hagamos que toquen para
nosotros.”
“¡Eso suena estupendo! Y tendremos comida y bebidas—”
“Tonio y Bee probablemente ya lo tienen todo arreglado. Seguramente nos lo
pasaremos en grande.”
“¡Ooh, creo que ya no puedo esperar!”
Todos estábamos charlando y sonriendo. Iniciados por nadie en particular, los sonidos
gloriosos de palmas chocando llenaron la caverna.
Después de eso, adquirimos varias escamas de dragón y tesoros como prueba de que
habíamos matado al dragón con éxito. Con respecto al cadáver de Valacirca, sería un
problema si simplemente lo dejáramos allí para que se pudriera, así que usé la bendición
para colocar el Milagro de Preservación en él. Según Reystov, casi todas las partes del
cuerpo de un dragón son ingredientes y materiales de alta calidad, por lo que era posible
que volviéramos más tarde con el equipo para desmontarlo.
La idea de diseccionar los restos de mi adversario y hacer herramientas de él me dejó
con algunos sentimientos complicados debido a mis sensibilidades de mi mundo anterior.
Pero eso era lo que significaba matar a un dragón aquí. Estaba seguro de que Valacirca
estaba preparado para eso, y tampoco iba a dudarlo. Después de haber ganado, tenía la
intención de hacer un uso completo de mis privilegios como vencedor.
Dicho esto, había una cantidad asombrosa de tesoros y un dragón que trasladar. Era un
trabajo demasiado grande por ahora con solo nosotros cinco. Teniendo en cuenta la
posibilidad de que los demonios restantes pudieran quitárnoslo todo, decidimos que, por el
momento, colocaríamos barreras sólidas con Palabras y Signos y regresaríamos a la ciudad
por el mismo camino que vinimos. La razón para no bajar al este por tierra, sino ir hacia el
oeste y recorrer la ruta acuática, era para poder comprobar el estado de Lothdor y
explicarles lo que sucedió.
A propósito, en cuanto a la ropa, habíamos traído algunas ropas de cambio y también
habíamos encontrado algunas prendas mágicas bordadas con Signos entre el tesoro del
dragón. Con todo esto junto, teníamos lo suficiente para arreglárnoslas. El invierno en
toda regla estaba casi encima de nosotros, y andar medio desnudo no era mi idea de
diversión. Aún más desconcertante, debo añadir, fue el hecho de que mi cuerpo se había
convertido en algo que probablemente se las arreglaría bien en estas condiciones.
En el camino, todos me ayudaron a probar las capacidades de mi cuerpo ahora que
había estado expuesto a la sangre de un dragón. Para decirlo sin rodeos, fueron bastante
inhumanos. Era principalmente como el dios de la no-muerte había dicho. Mi fuerza
muscular y resistencia se habían elevado aún más allá del nivel al que los había entrenado.
Mi defensa, especialmente, estaba muy lejos de ser humana. No podía ser cortado o
apuñalado con un cuchillo de trabajador. Siendo muy cuidadosos, hicimos un experimento
restringido para ver si Reystov podía cortarme, y eso pasó como algo normal, así que
aparentemente no era invencible ni inmortal.
Fue una historia similar con mis Palabras. Intenté conjurar algunas y me sorprendió la
precisión con la que podía producir los resultados que quería. Mi precisión había
aumentado. Cuando afiné mis sentidos, sentí que mi proceso de converger mana tanto
dentro como fuera de mi cuerpo había cambiado un poco. Mi poder máximo también
había aumentado. Tenía la sensación de que, si tenía ganas, podría reducir toda esta área a
tierra quemada con un solo grito. Realmente era un dragón en forma humana.
En cuanto a mi opinión sobre todo esto, sentí que la situación en la que me habían
metido no era muy buena. Era cierto que mi fuerza de batalla había aumentado.
Probablemente tendría ventaja sobre el Eco de Stagnate si tuviéramos una revancha, y
pensé que podría incluso pelear razonablemente contra Valacirca por mi cuenta. Juzgando
puramente por mis habilidades físicas, si me enfrentara a una bestia ordinaria como las
que podrías encontrar por aquí, probablemente sería capaz de tararear para mí mismo
mientras las aplastaba sin el menor riesgo. Y eso era malas noticias.
Era increíblemente peligroso que desapareciera el riesgo de la batalla. Si me
acostumbraba a este cuerpo expuesto a la sangre de dragón y lo daba por hecho, mi forma
de luchar se volvería arrogante y laxa. Una vez que eso sucediera, estaba destinado a morir
tarde o temprano. No estaba seguro de si sería al encontrarme con un enemigo más fuerte
que yo, haciendo demasiados enemigos o simplemente por ser asesinado, pero en
cualquier caso no sería agradable. Era lo mismo que la advertencia que recibí de Blood
cuando me dio a Overeater.
Además, sería malo para mí como persona religiosa y como alguien involucrado en
política. ¿Cuán fuerte y por cuánto tiempo puede una persona empatizar con el vulnerable
si nunca deja que el calor o el frío lo incomoden, no conoce el hambre o la sed, y tiene la
fuerza para sobrevivir en cualquier lugar por su cuenta? Podía verme eventualmente
convirtiéndome en una persona ignorante y arrogante que no conocía el frío helado ni el
hambre de no tener nada para comer y cuyas únicas cualidades eran la fuerza y ​​la
inteligencia.
Este poder no era una bendición del dragón. Era una maldición. Me preguntaba si
Valacirca había previsto esto. Es casi seguro que él no esperaba que sobreviviera al aliento
que soltó cuando nos cruzamos en esos momentos finales. Pero podía imaginarlo riéndose
y diciendo, “Los dragones son seres que maldicen a los campeones y llevan sus vidas a la
destrucción.” No tenía idea de cómo eliminar el factor dragón mezclado en mi cuerpo y mi
alma, y ​​de todos modos, incluso si lo descubría, este poder era ciertamente útil. No podía
renunciar a él hasta que las cosas estuvieran un poco más tranquilas.
En resumen, justo en el último momento, el dragón me había jodido bien jodido. Había
ganado la batalla, pero la guerra entre Valacirca y yo continuaría por toda mi vida. Si
encontraba mi destrucción como pretendía el dragón inmundo, perdería. Si no lo hiciera,
ganaría.
Cuando finalmente salimos de la aparentemente interminable red de túneles
subterráneos y nos abrimos paso fuera de la Puerta Occidental, miré hacia la montaña y
murmuré, “No me vas a vencer.”

Salimos por la Puerta Occidental y bajamos al pie de las Montañas de Hierro. Cuando
los caminos rocosos bordeados de rocas llegaron a su fin, nuestro campo de visión se
amplió. Una brisa refrescante sopló.
“Increíble…”
Cogollos frescos habían brotado en lo que habían sido hileras de árboles muertos. El
lodo venenoso había desaparecido y se había convertido en suelo fértil. Donde había
habido ciénaga, ahora había tierra firme o ricas tierras anegadas, dependiendo de dónde
mirabas. Era completamente diferente de la vista húmeda y sombría que había encontrado
la primera vez que vine aquí.
“¡Oigaaan! ¡Oigaaan!”
Un grupo de elfos gritó desde la distancia y se dirigieron hacia nosotros. Al frente del
grupo había una elfa con cabello dorado y ojos violetas que reconocí, su nombre era Dine.
“¡Así que todos ustedes están bien!” dijo, corriendo hacia nosotros. “Oímos al dragón
rugir tantas veces, y lo siguiente que supimos fue que todo se calmó y de repente un
extraño fuego pasó rápidamente a nuestro lado y toda esta área fue limpiada…”
Entonces, tomando en cuenta el hecho de que ninguno de nosotros faltaba, nos abrazó
a todos, sollozando, “¡Estoy tan feliz de que estén a salvo!”
El olor del veneno ya no la rodeaba, tampoco. El único olor que flotaba a su alrededor
ahora era uno agradable, una mezcla de olor femenino y olores de tierra y vegetación.
“Estás exagerando con todo esto”, dijo Menel.
“¡No lo estoy! Realmente… pensé que nunca volverían…”
“Ganamos, sin embargo. Quiero decir, mira a tu alrededor, el dragón está muerto. Will
lo mató.”
En contraste con la actitud cortante de Menel, la voz de Dine estaba ahogada en
lágrimas.
“Mira, no voy a morir todavía. Tengo cosas que hacer.”
“¿Cosas?”
“Bueno, para empezar, este lugar necesita restauración. Esta área todavía está lidiando
con los efectos secundarios del veneno del dragón inmundo, ¿verdad?”
“Ese es un buen punto.” Al asintió y frunció el ceño con una expresión preocupada.
“Había algunos rastros de miasma en unos pocos lugares en las montañas, y
probablemente también quedan algunos demonios.”
Ciertamente, parecía que mucho del miasma había desaparecido, pero no fue hasta el
punto en que no podía sentir nada en absoluto. Además, los demonios peligrosos que se
habían establecido aquí debido al ambiente tóxico no se irían tan fácilmente. Parecía que
iba a pasar un tiempo antes de que el País de Hierro y Lothdor pudieran recuperar el
bullicio que habían tenido en los viejos tiempos.
“Tenemos una montaña de tesoros del dragón, así que por el momento podemos sacar
un poco de eso.”
“Tendremos que considerar cómo distribuirlo también.”
“No será nada bueno tener una tonelada de riqueza ingresando al sistema y arruinando
el equilibrio de bienes y dinero. Charla con Tonio o algo así.”
“¡Sí!”
“Además, ya que recuperamos la montaña, la gente que vivía en el antiguo País de
Hierro tratará de regresar, ¿no?”
“Entonces será mejor que nos aseguremos de que la montaña esté lista para que puedan
regresar o vamos a tener un buen lío en nuestras manos.”
La lista de cosas por hacer siguió creciendo cada vez más.
“No tengo muchas ganas, pero tal vez debería mostrar mi rostro en mi viejo bosque
natal también y preguntar si podrían enviar unos cuantos elfos talentosos”, murmuró
Menel con el ceño fruncido.
El semielfo de cabello plateado que una vez había huido de ese bosque regresaría allí
como un condecorado matadragones con la cualificación de un Señor de los Bosques y
llevando un objeto que una vez perteneció a uno de sus héroes fallecidos. Cuando pensé
cuánto drama crearía, bueno, basta con decir que su expresión no me sorprendió. Menel no
era el tipo de persona a la que se le ocurriría volver exitoso para poder tener la última risa.
Si no se sentía cómodo en algún lugar, era el tipo de persona que quemaría los puentes
detrás de él y cortaría todo el asunto de su vida. Probablemente nunca tuvo la intención de
molestarse en volver allí.
Sin embargo, cuando se trataba de ajustar el delicado equilibrio de las montañas y los
bosques, era mejor tener a mano a múltiples elementalistas hábiles que conocieran el
funcionamiento de la naturaleza y los faes. No había duda de que sería ventajoso si Menel
pudiera recuperar su conexión con su tierra natal.
“Entonces yo iré también”, dijo Dine.
“¿Tú?”
“¡Somos a quienes están ayudando! ¡Por supuesto que tengo que ir e inclinar mi cabeza
hacia ellos!”
“Eh, bueno, supongo. Hagamos un viaje a través del mar en primavera, entonces.
¿Estás de acuerdo con eso, Will?”
“Por supuesto”, dije con una sonrisa y un asentimiento.
¡Tenía la sensación de que eso solo crearía un drama aún mayor, pero no podía ver
cómo eso me iba a hacer daño!
“¡Maldito, sonriendo como si no fuera tu problema!”
Me reí de nuevo. Parecía que iba a pasar un tiempo antes de que el País de Hierro y
Lothdor pudieran recuperar el bullicio que habían tenido en los viejos tiempos. Pero
incluso si tomara algo de tiempo, estaba seguro: un día, el espléndido paisaje urbano de
Lothdor sería reconstruido y lleno de hermosas canciones y música, y los hornos del País
de Hierro brillarían de nuevo con un fuego rojo vivo, con los sonidos de los martillos
resonando por sus salones.

Después de la cálida recepción en Lothdor, volvimos a nuestro barco, navegamos por
el río, que ahora fluía con claridad, y llegamos al lago. Cruzamos el lago, nos abrimos
paso a través de la niebla y regresamos a la ciudad de los muertos.
“¡Ajá!” Gus estaba allí. Estaba flotando cerca de las afueras de la ciudad en ruinas,
luciendo inquieto.
Como una nota completamente al azar, la visión de un fantasma bajo la luz del sol es
increíblemente extraña.
“Así que no la palmaste. Hmm…” Gus me miró sospechosamente. “Tu flujo de mana
es extraño. ¿Factor dragón?”
Él lo entendió de una. No era de extrañar que lo llamaran el Sabio Errante.
“Eso es una maldición, sabes.”
“Lo sé. Aprenderé a vivir con ello, también, Gus.”
Era el precio de mi victoria sobre Valacirca y la prueba de que ese dragón inmundo y
orgulloso había vivido su filosofía draconiana hasta el final.
“Bien”, gruñó. Luego, con un cambio de actitud, dijo, “¡Vamos, entonces! ¡Todos
parecen muy cansados!” y nos invitó al templo.
No había sido muy consciente de ello hasta ahora, pero creo que estaba bastante
nervioso. Me arrodillé frente a las tumbas de Blood y Mary, les conté todo sobre mi
batalla contra el dragón, y luego, completamente agotado, dormí como un tronco. Había
luchado batalla tras batalla, y ahora finalmente había llegado a un lugar donde no tenía
que estar en guardia. Habiendo estado expuesto a la sangre de un dragón, mi cuerpo
apenas se quejaba de cansancio. Sin embargo, había estado en riesgo de muerte tantas
veces que mi mente debió haber necesitado un descanso. Me quedé dormido, olvidándome
incluso de mi rutinaria oración matutina, y soñé con los días de mi infancia con Mary y
Blood. Fue un divertido sueño donde corría por la colina del templo.

Nuestro breve momento de descanso llegó a su fin. Llegó el momento de regresar a
Torch Port.
“Déjanos devolverte las armas que tomamos prestadas”, le dijo Al a Gus. Gus agitó
casualmente una mano.
“No, no. Quédenselas, no las usaré.”
“¿Pero no son recuerdos de los preciosos aliados que lucharon contigo?”
“Eres un muchacho recto, ¿no?” Él sonrió. En realidad, a Gus le agradaban bastante las
personas con conciencia como esta. “El hecho de que pertenecieran a camaradas de armas
es una razón más para que se transmitan a nuevos usuarios. Las armas y armaduras fueron
creadas como herramientas. ¿Dejarlas encerradas en el almacén, ni siquiera presentadas
para el aprecio de alguien? Nada podría ser más absurdo.”
“Entonces tomaré esto con mucho agradecimiento.”
“Mm. Serán el equipamiento de un nuevo señor enano. Le harás a ese equipo un
honor.”
“Oh.” Esas palabras me recordaron. “Calldawn.”
Esa espada dorada todavía estaba atada a mi cadera. No había pensado en eso hasta
ahora. Mi arma principal, Luna Pálida, había sido seriamente dañada, y no podía
permitirme usar a Overeater a la ligera. Todavía había una posibilidad de una batalla
contra bestias errantes o los remanentes de los demonios, así que había mantenido a
Calldawn conmigo todo este tiempo…
“No. Esa espada te pertenece, Sir Will.”
“No puedo aceptarla. Se ha transmitido entre los enanos por generaciones. ¡Es su
preciada espada!” Insistí en que la necesitaría para demostrar que él era su gobernante
legítimo y demás, pero Al se negó a tomarla, diciendo que el Señor Aurvangr me la había
dado deliberadamente.
“Sir Will, naciste bajo la estrella de un héroe. Por favor, toma esta espada para ayudarte
a no perder tu vida en las batallas por venir.”
A pesar de todo eso, no podía simplemente tomar esta espada. Así que decidí pedirla
prestada y poner por escrito que la espada debía ser devuelta al País de Hierro después de
mi muerte.
“De todos modos, estás hablando como si enemigos cada vez más fuertes estuvieran
dirigiéndose hacia mí. Me enfrenté a un dragón esta vez. ¡Un dragón! Ese tiene que serlo,
¿no? ¡No es como si enemigos más fuertes que ese aparecieran todos los días de la
semana!” dije, terminando con confianza. Todo el mundo estaba en silencio, mirándome
con miradas de compasión. Se sentía como si estuvieran pensando, Conociéndolo, habrá
enjambres de ellos, o algo así. ¡Qué crueles!
“Eh, ya sabes, intenta… sobrevivir.” Reystov palmeó mi hombro torpe pero
gentilmente. “Te ayudaremos un poco.”
“¡Este, eso realmente no me hace sentir mejor!”
Reystov hizo una cara preocupada. Fue una expresión tan inusual para él que todos se
rieron.

Viajamos río abajo de la ciudad de los muertos y regresamos a Torch Port. A medida
que nos acercamos, el murmullo comenzaba a extenderse. Las mujeres que trabajaban en
las afueras se taparon la boca con ambas manos con gran sorpresa y casi tropezaron
consigo mismas en su prisa por volver a la ciudad. Oí voces que exclamaban que su señor
había regresado y que todos estaban a salvo.
En poco tiempo, una multitud grande y ruidosa se había reunido fuera de la ciudad.
Para ese momento, habíamos atracado nuestro barco en el muelle; y para cuando llegamos
a tierra, Tonio estaba allí al frente del grupo para recibirnos. Su cabello parecía un poco
desordenado, y había bolsas debajo de sus ojos. Lo había dejado a cargo antes de irme,
pero ahora que lo pensaba, debe haber habido muchos problemas durante los momentos en
que el dragón estaba rugiendo. Parecía que le había puesto mucha tensión. Me sentí muy
mal por eso.
“Me complace verlos de regreso. ¿Tuvieron… éxito?”
En respuesta a su pregunta, desaté un paquete que le había dado a Ghelreis para que lo
sujetara, revelando el extremo torcido de un cuerno y una escama grande y gruesa.
“¡Los demonios que viven en la montaña, y el dragón inmundo Valacirca”—sostuve el
cuerno alto en el aire—“¡han sido asesinados!”
Estalló una gran ovación. Los rugidos y gruñidos de Valacirca habían llegado hasta
este pueblo. Todos deben haber estado muy preocupados. Y en este mismo momento,
todas sus preocupaciones se habían resuelto.
“¡Woohoo! ¡Felicidades!!” Una halfling pelirroja vino volando hacia mí desde la
multitud. La atrapé y la hice girar. Bee se rió. “¡Estás bien, ¿verdad?! ¡Eso es genial! Y, oh
dios mío, ¿eso es un cuerno de dragón? ¡Muéstramelo un segundo, lo pondré en una
historia más tarde! Un momento… Qué rayos—¡tu nuevo equipo es increíble! ¡¿Dónde lo
obtuviste?!”
Ella realmente se estaba dejando llevar. Podría decir que todos estábamos listos para un
interrogatorio más tarde. Iba a excavar hasta el último detalle. Todavía estaba pensando en
eso cuando una ola de personas alegres y agradecidas me tragó.
Estaba Agnarr, la figura principal de Villa Enana. Thori y Hodh estaban aquí también.
Marcus de los Faroleros, a quien había pedido que sirviera de señuelo cuando partimos,
había regresado a salvo. Me sonrió en señal de felicitación por nuestro éxito conjunto.
El viejo enano Grendir tenía sus brazos alrededor de los hombros de Ghelreis y Al. Sus
ojos estaban llenos de lágrimas. Vi a Anna, la sacerdotisa, hablando con Reystov con una
sonrisa y expresando su agradecimiento. Reystov simplemente asentía en respuesta. Menel
parecía haberse escabullido y estaba viendo el alboroto desde la distancia. Eso fue muy
parecido a él. Al menos parecía que estaba de buen humor.
Fui asediado. Gracias, felicitaciones, buen trabajo, hurras, y más me fueron
expresados. Mientras los manejaba con sonrisas, abrazos y apretones de manos,
finalmente las cosas comenzaron a tranquilizarse por el momento, y Tonio aplaudió
ruidosamente para llamar la atención de todos.
“¡Muy bien, es suficiente, todos! ¡Nuestro señor y su grupo están cansados! ¡Después
de todo, han regresado de haber derrotado a un dragón!”
Se abrió paso entre la multitud hacia mí.
“¡Les daremos un poco de tiempo para que se recuperen, y tendremos una fiesta
mañana!” Miró en mi dirección y dijo, “¿Asumo que está bien contigo?”
Asentí. Yo ya no era rival para Tonio cuando se trataba de arreglar este tipo de cosas.
Siguiendo el flujo que Tonio había creado, grité, “¡Celebraremos el asesinato del dragón!
¡Todos, espero que coman, beban, canten y celebren para alegrar sus corazones mañana!”
La multitud estalló en vítores especialmente fuertes. Todos estos rostros familiares
sonreían. Parecía que se divertían, disfrutaban y simplemente estaban felices. Pensé en
cómo había protegido esta felicidad. Si no hubiera matado a Valacirca, o si hubiera
perdido contra él, nunca hubiera podido presenciar esto. Protegí las cosas que había
ganado.
Hubo una razón para que yo renaciera de mi mundo anterior en el que me había
encerrado constantemente y no podía ir a ninguna parte, una razón para forzarme a mí
mismo y seguir caminando. La plena apreciación de eso llenó mi corazón y provocó que
se me hiciera un nudo en la garganta.

A primera hora de la mañana del día siguiente, comenzó la gran celebración. Las mesas
de toda la ciudad fueron arrastradas a la plaza, y sobre ellas se colocaron manteles
blancos. Se colgaron guirnaldas por todas partes, y desde las primeras horas de la mañana,
platos calientes hechos por las damas de la ciudad fueron sacados de todas las casas. Se
habían presentado muchas personas, cada una arreglada y vestida para la ocasión, y cada
una de ellas estaba sonriendo.
En traje formal, levanté mi voz en la tarima. “Eh, no voy a hablar mucho. ¡Estoy tan
muerto de hambre como el resto de ustedes!” Conté una broma ligera. Respondieron con
risas. “Para celebrar el éxito del asesinato del dragón y las abundantes bendiciones que
hemos recibido, les pido que levanten sus copas por la diosa de la llama y por todos los
dioses buenos.”
“¡Por la diosa de la llama y por todos los dioses buenos!” gritaron todos.
“¡Salud!” grité, y todos respondieron lo mismo, levantando sus innumerables copas.
Hubo algunas hechas de cuernos, y otras hechas de madera; algunas habían sido decorados
en colores vibrantes, mientras que otras eran simples. Todos chocaron sus copas
ruidosamente y se emborracharon uno tras otro mientras la fiesta progresaba.
Por todas partes, las conversaciones llenaron el aire espontáneamente, salpicadas de
estallidos de risas alegres. En medio de todo esto, escuché el sonido musical de cuerdas.
Aprovechando la oportunidad de obtener ganancias, Bee felizmente comenzó a tocar su
rabel y contar una historia.
Era una historia de elfos, enanos y sus dos países, que finalmente regresaron a esta
tierra después de perderse en el Gran Colapso hace doscientos años. Era la historia de
Lothdor y el País de Hierro. Los delicados movimientos de sus dedos le daban color a su
historia, a veces con música alegre y otras veces triste.
Luego hubo una transición. El sonido se detuvo. Ella habló en voz baja, sin música. La
historia de los dos países terminó con su destrucción. Pero entonces, muy silenciosamente,
las cuerdas comenzaron a cantar nuevamente. Y Bee cantó que mientras haya gente,
mientras haya voluntad, los países revivirán. Al igual que el ciclo eterno de la
reencarnación, aun cuando todo cayera en la oscuridad, la diosa bondadosa de la llama
alumbraría con su luz.
Incluso si el veneno y la oscuridad cubrieran todo, y la tierra se convirtiera en un lugar
de terror donde los horribles demonios vagaban y un dragón malvado rugía, el Paladín
Lejano se aventuraría valientemente, expulsando la oscuridad de este continente sureño
con la gentil diosa de la llama a su lado. El rabel de Bee cantó cómo el Paladín asesinó al
dragón, en voz alta para que todos lo oyeran.

Paladin of the End III: El Señor de las Montañas de Rubín


— Finis —
Brillantes rayos de sol brillaban a través de un sinfín de enormes árboles alineados
como la columnata de un templo. Estábamos en lo profundo de Beast Woods, en el
dominio del gran Señor de los Bosques, el Señor del Acebo.
“¡Ohh! ¡Este es, gran lugar! ‘Eres muy considerado, Sir William.’”
“‘No, problema.’ Entonces, sobre lo que discutimos…”
“Muh-huh. Aceptamos.”
El que asintió fue alguien tan grande que era imposible de olvidar. Él era el gigante del
bosque con el que había peleado una vez, Gangr de la raza de Jotunn. Gigantes tribales
caminaban por la zona con curiosidad, montando grandes tiendas enramadas cubiertas con
pieles de bestias. Los hombres medían más de tres metros y las mujeres más de dos y
medio, así que eran una gran atracción. En cierto modo me hizo sentir como un halfling.
“Pelear contra las personas es un dolor, ya sea ganar o perder.”
“Y que lo digas.”
Maté al dragón, regresé a casa y celebré una fiesta. Si esto fuera una historia, habría
terminado en ese punto con “Y todos vivieron felices para siempre” y la caída de un telón,
pero desafortunadamente, esto era la realidad. Hubo muchas cosas que hacer después.
Informé a varias partes relevantes, incluidas Su Excelencia Ethel y el Obispo Bagley, para
decirles que el problema se había resuelto de forma segura. Para evitar disturbios, había
disipado las preocupaciones de las personas que se habían vuelto ansiosas. Había frenado
la propagación de la desinformación al publicitar ampliamente los hechos. El rugido del
dragón había causado problemas que requerían una respuesta urgente en todo Beast
Woods. Había traído todo tipo de problemas bajo control, incluso problemas que solo se
estaban gestando.
Incluso después de que todo esto fue tratado en su mayoría, todavía había una serie de
otras cosas que tenía que hacer. Averiguar qué hacer con el clan de los gigantes del bosque
que habíamos descubierto había sido una de ellas. Al igual que los dragones, la raza
generalmente llamada gigantes se decía que era neutral, ni afiliada con los dioses buenos
ni con los dioses malvados.
“Neutral” aquí no significaba que no apoyaran a ninguna de las partes porque no les
gustaba el conflicto por completo. Podrían arreglárselas sin la protección de ningún grupo
de dioses, y si alguien peleaba contra ellos, sin importar de qué facción formara parte el
agresor, tenían la fuerza para devolver el golpe y causar una cantidad espectacular de
daños. Así que no tenían motivos para molestarse en involucrarse en una guerra de
facciones entre estos tipos llamados dioses. Eran “neutrales” en un sentido
extremadamente poderoso.
Se decía que, en comparación con otros gigantes, los gigantes del bosque solo
heredaron débilmente la sangre de los Gigantes Primordiales que existieron en la era del
mito de la creación. A lo largo de las generaciones, su divinidad había disminuido, sus
esperanzas de vida se habían acortado, y también se habían vuelto más pequeños. A pesar
de eso, sin embargo, sus cuerpos aún medían tres metros, y tenían un alto nivel de
habilidad como elementalistas, aunque seguían estando bastante lejos de Menel. No había
muchos de ellos, pero eran una raza de extraordinaria calidad y poderosos magos de
batalla. Y así era como los gigantes del bosque eran comparativamente débiles.
Las anécdotas sobre los Gigantes Primordiales que habían conservado una fuerte
influencia desde la era de la creación eran aún más locas. Estaban los imponentes Gigantes
de la Tormenta, que vivían a la vista de las tempestades en los mares del sur y caminaban
por los mares acompañados por vientos huracanados. Estaban los Gigantes de Lava, que
pasaban eones durmiendo dentro de la lava en grandes cinturones volcánicos y se
despertaban cada cierto tiempo cuando los volcanes entraban en erupción. Estaban los
Gigantes de las Nubes, que hicieron su hogar encima de las inagotables nubes de tormenta
en los yermos del este y corrían por los cielos a voluntad.
Aunque muchos de ellos ya habían abandonado esta dimensión, el solo hecho de
escuchar sus descripciones me produjo una vertiginosa sensación de escala. Pude entender
por qué se decía que los dragones y los gigantes eran iguales. Si yo hubiera sido algo así,
habría sido capaz de luchar contra Valacirca, uno de los Dragones Primordiales, en una
pelea física sin siquiera retroceder un solo paso.
De todos modos, el problema fue que descubrimos que teníamos vecinos muy
poderosos en el bosque. Puede que no hayan sido tan extremos como los seres míticos que
describí, pero ciertamente habían heredado su sangre. El hecho de que vivieran en las
profundidades de Beast Woods significaba que las bestias no eran nada para ellos. De
hecho, a juzgar por las líneas de enramadas con pieles de bestias, ellos eran los
depredadores aquí, y las bestias eran su presa. Eran más fuertes que las bestias, en otras
palabras.
Si se extendieran hacia afuera y tuvieran una desafortunada colisión con el área en
constante expansión en la que la gente vivía, todo el infierno se desataría.
Específicamente, si un encuentro descuidado se convirtiera en una pelea y alguien
terminara muriendo de un lado o del otro, puede que no haya vuelta atrás de eso. Las bajas
que resultarían no serían en absoluto una broma, y ​​nada bueno saldría de eso para nadie.
Por supuesto, debido a que los dos nos conocíamos, la ruta de negociación estaba
abierta. Era posible que pudiéramos trabajar algo así con una compensación. Pero ese era
el último recurso, no era algo en lo que confiar desde el principio. Por eso—
“Gangr y su clan protegerán a los grandes Señores.”
Había decidido acercarme a ellos para preguntarles si se mudarían a las áreas del
bosque con los dos gigantescos árboles conocidos como los Gemelos de los Bosques: el
Señor del Roble y el Señor del Acebo. Ya conocía sus ubicaciones desde el momento en
que tuvimos ese problema con el demonio cornudo llamado Cernunnos.
Esos dos Señores de los Bosques eran la parte más vital de Beast Woods. No podíamos
permitir que sus dominios fueran destruidos con una Palabra Tabú o algo así, o sería un
desastre. Sin embargo, el territorio sagrado de un Señor de los Bosques debía permanecer
exuberante por su naturaleza, por lo que no podíamos permitir que muchas personas lo
integraran o lo desarrollaran a gran escala. Básicamente, la única forma de manejar esas
áreas era tratarlas como prohibidas; sin embargo, no proporcionarles ninguna protección
tampoco era una opción.
Estábamos entre la espada y la pared, y allí era donde entraban los gigantes. Tendrían
un lugar prácticamente permanente donde vivir, donde nunca se toparían accidentalmente
con humanos, y los Gemelos tendrían guardianes poderosos con quienes podrían hablar
viviendo ahí al lado. Esto probablemente sea beneficioso para ambos.
Le di la mano para concluir nuestro contrato. Su mano era grande y gruesa.
“Ahora que lo pienso… ‘¿Gangr, dónde, Lenguaje Común Occidental?’”
“Hace mucho tiempo, en las afueras del bosque, un buen hombre de… eh… men…
mentalidad… ¿mentalidad iracunda…? ‘Granjero.’ Aprendí un poco al intercambiar pieles
y granos con él.”
“Eh…”
“Eso fue antes de que llegaran trescientas primaveras, o más. Después, uno del clan
luchó contra los humanos. Nos mudamos a las profundidades del bosque.”
Eso fue hace mucho tiempo. Pero si ese fuera el caso—
“¿Todavía es… ‘posible, intercambiar cosas’?”
“Muh-huh. ‘Estaríamos agradecidos de comerciar por metal, pero, ¿qué necesitan?’”
“Nosotros ‘queremos, hierbas, madera, pieles de bestias, huesos.’”
Hablamos así acerca de los artículos que queríamos por un tiempo y acordamos la idea
general. Podríamos dejar los detalles a las personas que realmente estarían involucradas en
el comercio.
“Oh”, dijo Gangr mientras el tema se desvanecía. Sus ojos estaban en mi espalda.
“Cómo se… eh… ‘¿Qué le pasó a esa lanza?’”
Hice todo lo posible para forzar una sonrisa en mi rostro cuando le respondí, pero
probablemente hice una amarga por accidente. “Desafortunadamente, se rompió durante
mi batalla contra el dragón.”
Gangr pareció apenado por preguntar.

Luna Pálida fue destruida. Había sido destrozada, rota y mutilada durante mi batalla
contra Valacirca. Puede haber sido una lanza protegida por incontables Signos, pero los
ataques de un dragón, un ser cercano a las Palabras, fueron lo único que no pudo manejar.
Había estado tomando la precaución de no dejar que mis armas fueran destruidas, por
supuesto, pero había un límite a lo que podía hacer en esa situación. Así que no había nada
que pudiera haber hecho. Solo tenía que aceptarlo…
Solté un largo suspiro. Aun así, era deprimente.
Habiendo regresado a Torch Port después de eso, ahora estaba sentado en un muelle y
suspirando. A decir verdad, ya había comprobado si Luna Pálida podía ser reparada. Hice
que Su Excelencia me presentara al herrero más hábil en Whitesails, y le pregunté si había
algo que él pudiera hacer. El herrero reticente sacudió la cabeza en silencio y no dijo nada
más.
Debo haber tenido una mirada insoportablemente triste en mi rostro cuando recibí esa
respuesta. Tal vez por compasión, el herrero hizo un trabajo de acortamiento en la parte de
la hoja rota de Luna Pálida que tenía grabada la Palabra de Luz y me hizo una pequeña
daga. Las partes con los Signos de Filo y Fortalecimiento se hicieron añicos e insalvables.
“Es difícil superarlo.”
Saqué la daga acortada de Luna Pálida de su vaina que estaba atada a mi cadera y la
sostuve hacia el sol. La hoja brilló nostálgicamente. Pero esta daga ahora estaba muy por
debajo del nivel de rendimiento que necesitaba de un arma. Carecía de muchas cosas
incluso para mi yo normal, y temía pensar qué pasaría si intentaba blandirla seriamente
después de despertar el poder del dragón inmundo durmiendo en mi alma. Probablemente
se rompería la primera vez que la golpeara contra algo.
Tenía muchos oponentes con los que luchar, desde bestias hasta los remanentes de los
demonios e incluso los súbditos de dioses malvados desconocidos en el sur. No podía
seguir utilizando un arma de bajo rendimiento solo por sentimentalismo. Probablemente
ya era hora de buscar una nueva arma principal. Después de todo, en este punto, podría
elegir cualquier arma que quisiera.
Incluso las armas que había recogido mientras exploraba ruinas antiguas incluían
varias lanzas que simplemente superaban a Luna Pálida. Y si no estuviera satisfecho con
alguna de ellas, podría pagar algo de dinero a los comerciantes de Whitesails y comprar
una colección completa de lanzas de todo tipo de lugares que podrían transportarse aquí en
barco. Si utilizaba mis conexiones y hacía algunas peticiones serias, probablemente podría
incluso obtener las armas secretas de los enanos o los elfos.
Tuve acceso a una lanza de magia antigua, con Signos de fuego y rayos incorporados
en la hoja. Había una lanza que rastreaba al enemigo cuando se lanzaba y podía ser
devuelta a la mano con una sola Palabra. Había una lanza consagrada que agudizaba la
mente de su poseedor y aumentaba su resistencia. Otra opción era una lanza de desviación
hecha de mithril que estaba imbuida con hadas místicas. Incluso había una lanza simple
pero fácil de usar que simplemente se había hecho para ser extremadamente afilada y
duradera y que había sido fortificada con un Signo para que nunca se embotara.
Pero ninguna de ellas se sentía bien.
Probablemente había estado usando a Luna Pálida por mucho tiempo. Objetivamente
hablando, Luna Pálida no era una lanza tan fuerte. No podía igualar a Overeater, la espada
que absorbe la vida que un rey demonio había hecho para matar al Gran Rey al que se
oponía; ni tampoco era rival para Calldawn, el pequeño sol dorado creado por el dios de la
forja. Era simplemente una lanza robusta ordinaria con una longitud ajustable y una hoja
brillante. Pero aun así, sin importar lo que alguien dijera al respecto, esa lanza ordinaria y
robusta con una longitud ajustable y una hoja brillante definitivamente había sido el arma
principal del Paladín Lejano. Había sido el arma en la que más confiaba.
No podía creer que en esto se había convertido mi arma favorita. Probablemente
todavía no me había recompuesto del shock. Tengo la sensación de que ahora podía
entender por qué Reystov insistió tan fuertemente en su espada favorita. Ninguna de estas
armas tenía el factor más importante que había dado por hecho durante todo este tiempo:
una confianza absoluta en ellas acumulada a lo largo de los años. Perder esto fue un golpe
más grande de lo esperado.
Miré silenciosamente la daga y pensé qué hacer con ella. Por mucho que quisiera, no
podía llevar a esta Luna Pálida acortada en mis aventuras. Si lo hiciera, sería un simple
peso muerto o la rompería. Y, sin embargo, no se sentía bien dejarla simplemente
decorando la mansión como un recuerdo. Qué puedo hacer, me preguntaba. Qué podría
hacer con esto…
Todavía quedaban muchas cosas por hacer después del asesinato del dragón, pero no
podía dejar de pensar en esto. Mientras estaba sumido en mi pensamiento—
“¡Voy a hacer esto, maldición! ¡Voy a hacerlo y lo digo en serio!”
Escuché una voz muy animada.

Caminando por la calle junto al río, aparentemente furioso, estaba un chico de unos
trece o catorce años. Tenía el cabello desordenado y negro, y ojos fuertes color avellana.
Se había puesto un abrigo sobre su ropa de cáñamo, y en la espalda tenía un rudimentario
carcaj y un arco. También atado a su cintura había un garrote de madera que
aparentemente había cortado sin mucho cuidado. Supuse que era un cazador o aventurero
en entrenamiento.
“¡Voy a matar a una bestia y arrancarle la cabeza!”
“N-No lo hagas, Glen… ¡Es muy peligroso!”
“¡Cállate, Alex, voy a ir!”
Persiguiendo al chico estaba un chico pelirrojo de más o menos la misma edad,
vistiendo ropa de algodón un poco más sustancial. Mis ojos se vieron atraídos por la
túnica oscura y remendada y la hermosa varita de fresno con un poco de platería turbia en
la punta. Este era claramente un hechicero—pero no parecía ser un producto de la
Academia. ¿Tal vez era de alguna rama de magia de un mago de maleficios regional?
Mientras continuaba mirando distraídamente, el chico ignoró los intentos del hechicero
de detenerlo y se marchó de la ciudad.
Estaba teniendo un mal presentimiento, así que rápidamente llamé a los dos. “Este,
disculpen.”
“¿Eh? ¿Quién eres tú?”
El chico llamado Glen me miró con una mirada combativa en la cara. El chico
hechicero que había sido llamado Alex parecía un poco aliviado. Doblé un poco las
rodillas y miré a Glen a los ojos.
“Solo me preguntaba a dónde vas con tanta furia.”
“¡A cazar bestias, ¿de acuerdo?! ¡A cazar bestias!”
“¿Cazar bestias?”
“¡Sí! ¿Qué? ¿Pasa algo malo con querer ser un aventurero?”
Con base en dónde estábamos y la dirección de la que venían, tuve la sospecha de que
sabía lo que había ocurrido aquí.
“Ahh… ¿Han ido al Oso Pardo?” dije, dando el nombre de una posada.
“¿Y qué si lo hicimos?”
“E-Este, nosotros… Simplemente… tropezamos el uno con el otro en el camino y… él
dijo que fuéramos juntos… y entonces, este…”
“¡Esos imbéciles!”
“Ahh…”
El Oso Pardo era el lugar de reunión de algunos aventureros especialmente ásperos,
incluso para Torch Port. Había algunos personajes bastante desagradables entre ellos. Si
un par de jóvenes aspirantes a aventureros vagaran por un lugar como ese, la forma en que
serían tratados probablemente sería decididamente cruel y degradante.
Era una apuesta segura lo que había sucedido. Seguramente los habían echado del
edificio riéndose a carcajadas, y ahora Glen estaba ardiendo con determinación para
volver con la cabeza de una bestia o algo así y empujarla en sus rostros. En particular,
parecía que tenía un fuerte sentido de justicia. Probablemente le había dejado un sabor
muy amargo en la boca que su compañero también fuera ridiculizado.
Sin embargo, la cruel realidad era que simplemente no eran lo suficientemente fuertes.
Me di cuenta a simple vista que aunque Glen, muy probablemente un cazador desde el
principio, sin duda se había sometido a algún entrenamiento, solo estaba uno o dos
peldaños más arriba que un principiante. En cuanto a Alex, el niño hechicero, él—¿tal vez
ella? Probablemente no valía la pena preguntar. En cualquier caso, no tenía idea del
alcance de los conocimientos de Alex, pero no parecía tener ninguna experiencia práctica
de batalla. La forma en que se paraba y movía los ojos era típica de un aficionado. Si una
bestia apareciera repentinamente frente a él, probablemente tendría dificultades para
pronunciar una Palabra rápida y precisa.
“Si siguen en esa dirección”, dije con voz fría, “van a morir.”
Esto era Beast Woods. Sabía de primera mano lo peligroso que era. Alex, el hechicero,
saltó un poco y se encogió. Quizás sintió algo en mi tono. Glen pareció intimidado por
solo un segundo, pero su espíritu de lucha se reavivó rápidamente y contestó, “¡No puedes
ser un aventurero si tienes miedo de morir, idiota!”
Él tenía agallas. ¿Pero cuántas?
“Muy bien, pero, ¿alguna vez han pensado en una situación peor que la muerte?”
“¿Eh?”
“Las bestias serpientes paralizan a sus enemigos y los disuelven vivos en sus
estómagos durante varios días. ¿Alguna vez han imaginado lo que se siente que tu cuerpo
se disuelva lentamente?”
Alex respiró profundamente y tragó saliva.
“O convertirse en un zombi”, dije, mientras me disculpaba internamente con Stagnate.
“O perder todos tus brazos y piernas y sobrevivir desafortunadamente. O ser secuestrado
por bandidos y vendido como esclavo.”
Si él se entregaba a la ira y se precipitaba a las profundidades de Beast Woods donde
abundan las bestias, esos eran los destinos que le aguardaban, a menos que fuera
bendecido con muy buena suerte. Bueno, en realidad, Beast Woods era demasiado
peligroso para que hubiera muchos bandidos, pero los otros eran ciertos. En cualquier
caso, si pudiera hacer que lo reconsidere, eso sería lo mejor.
Glen apretó los dientes, luego tomó aliento y dijo, “¡No tenemos a dónde regresar de
todas maneras! No tenemos otra opción.”
Aparentemente no tenían forma de retirarse. Supuse que Glen había sido abandonado o
había perdido a sus padres o algo por el estilo. Por la expresión sombría de Alex, era lo
mismo para él.
“Pero Glen, creo que Alex no sería capaz de abandonarte. Alex va a morir contigo.”
Eso le quitó el viento a sus velas. Él se mordió el labio. Había venido hasta Torch Port
en desesperación, sin conocimiento ni idea de qué hacer. Simplemente estaba tratando de
usar la ira y el impulso para forzar su camino a través de la ansiedad de no poder ver un
camino hacia adelante o una salida. Estaba seguro de que incluso él sabía que continuar
por este camino no lo llevaría a ninguna parte.
“E-Este, ¿eres… un aventurero?” preguntó Alex.
“No, no lo soy.” Al menos, no creía poder llamarme así nunca más. “Pero los
entiendo.”
“¿E-En serio? ¡Entonces, por favor! ¡Por favor dinos! ¡¿Qué debemos hacer?!”
“Bueno, entonces…”
Incluso cuando la situación está en tu contra, llena de incógnitas, y el pánico aumenta,
primero reúne información con calma. La pasión que Glen tenía era importante, pero la
disposición tranquila de Alex también era una cualidad importante a tener. Con ambos
rasgos entre ellos, sus posibilidades de supervivencia se veían bien.
“Olvídense del Oso Pardo por el momento. Al final de esa calle, hay una taberna con
un letrero afuera como un pez grande. Se llama Dios del Mar Cerúleo. Prueben visitar ese
lugar. El dueño allí los cuidará.”
El propietario del Dios del Mar Cerúleo reuniría a aspirantes a aventureros que recién
comenzaban en grupos apropiados, les asignaría solicitudes que podrían manejar y
también les daría un pequeño consejo. A diferencia de las ásperas posadas como el Oso
Pardo, era una taberna de relativamente—enfatizo esa palabra—relativamente buena
reputación.
Cuando Alex asintió y Glen continuó mirándome con un poco de sospecha, decidí
darles algunos consejos, aunque sabía que no lo habían pedido.
“Escuchen. ‘Aventurero’ probablemente les parezca emocionante, pero, ¿saben lo que
realmente significa? Significa tomar riesgos. El trabajo de un aventurero es tomar riesgos.
Y no se trata de ser imprudente o temerario. Se trata de asegurarte de estar absolutamente
preparado para que puedas sobrevivir y enfrentarte a los riesgos que son una cuestión de
vida o muerte con todo lo que tienes.”
Y entonces el Destino desviará sus despiadados dados solo un poco a tu favor.
“Nunca se desesperen. Verifiquen lo que les dicen. No escatimen en el equipo. Y
también necesitan un poco de sabiduría y valor. Y luego, algún día definitivamente
llegarán a donde quieren estar.” Sonreí. “Los dioses buenos los bendicen.”
Antes de darme cuenta, había sacado la daga acortada de Luna Pálida y se las ofrecí.
“¿Eh?”
“Tómenla.”
“Je. ¿Una daga? Menuda mierda de—”
“¡G-Glen! ¡Glen! Tiene… ¡Tiene un Signo en ella!”
“Un Sig—¡¿Es una daga mágica?!”
“Sí. El Signo en realidad no es nada sorprendente, sin embargo. Se la doy a ustedes
dos.”
Sentí que quería celebrar el comienzo de los viajes de estos jóvenes aventureros. Ya no
podía viajar en aventuras con Luna Pálida. Pero si Luna Pálida, la lanza que había
encontrado en el subsuelo ese día, pudiera viajar en aventuras con otra persona—si su
viaje pudiera continuar—eso seguramente sería algo maravilloso.
“Tiene la Palabra de Luz grabada en ella, por lo que debería ser buena como una
linterna, al menos.”
“¿Q-Qué es lo que quieres?”
Ah, claro, daría un poco de miedo que alguien te diera un artículo como este. Después
de todo, no tenían idea de lo que estaba sacando yo de esto o por qué podría estar
haciéndolo. Yo también lo encontraría espeluznante.
“Bueno… ¿les importaría quedarse un rato para escuchar una larga historia?”
“¿Una larga historia?”
“Sí. Verás, es una antigua tradición guerrera que en el momento de entregar un arma
mágica se debe hablar de su historia.”
“Es mejor que no sea una mierda.”
“¡G-Glen!”
Me reí. “No me importa si lo tratas de esa manera.”
A cambio, pensé que era justo para mí que se quedaran un tiempo.
“Esta es la historia de una lanza”, comencé. “Fue forjada por los antiguos enanos, mató
a una quimera, perforó las escamas de un dragón…”
Y el Paladín Lejano confiaba en ella más que en cualquier otra cosa en el mundo.
Relaté el viaje de Luna Pálida, que siempre estuvo allí para iluminar el mundo, incluso
en las noches en que las nubes más oscuras cubrían el cielo.
— Finis—
Tabla de Contenidos
1. Portada
2. Ilustraciones
3. Prólogo
4. Capítulo Uno
5. Capítulo Dos
6. Capítulo Tres
7. Capítulo Cuatro
8. Capítulo Final
9. Historia Paralela: La Travesía de la Luna