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El fundador de WorldCom, condenado a 25 años por fraude contable

EL PAÍS, 13 de Julio 2005


https://elpais.com/diario/2005/07/14/economia/1121292003_850215.html

Bernard Ebbers, de 63 años, provocó un agujero de 11.000 millones de dólares


La pérdida de la libertad es el precio que va a pagar Bernard Ebbers, fundador de la
desaparecida WorldCom, por participar en el masivo fraude contable que en julio de 2002
arrasó con la compañía telefónica y los ahorros de miles de inversores. La juez del distrito de
Manhattan, Bárbara Jones, le condenó ayer a 25 años de cárcel por haber causado un agujero
de 11.000 millones de dólares en la mayor quiebra de la historia empresarial de Estados
Unidos. Ebbers tiene 63 años, por lo que la condena se considera como un castigo de por vida.

El ejecutivo, conocido en los buenos tiempos como King Ebbers, ha pasado en escasamente
tres años de ser una de las grandes estrellas del universo corporativo mundial y el gran
revolucionario del sector de las telecomunicaciones, al "gran metiroso". Los enjuagues
contables en WorldCom le permitieron tapar un agujero de 11.000 millones de dólares (9.016
millones de euros), lo que no evitó la mayor suspensión de pagos de la historia, pocos meses
después del derrumbe de Enron.

Ebbers había dimitido como consejero delegado en abril de 2002, tres meses antes del colapso.
A mediados del pasado mes de marzo, Bernard Ebbers fue acusado de haber cometido nueve
delitos criminales, por fraude financiero, conspiración y falsedad documental, por los que se
pedían una pena máxima de 85 años de cárcel. Sus abogados intentaron reducir la sentencia,
utilizando, entre otros, el argumento de que su cliente padece del corazón y poniendo en
cuestión los cálculos realizados para cifrar el volumen de las pérdidas de los inversores de
WorldCom, cifradas en 1.803 millones de euros.

La juez Bárbara Jones, sometida a una gran presición, aceptó los argumentos de la acusación y
en un primer momento fijó la pena en 30 años, que después la redujo inusualmente a 25 años.
Cuando Jones leyó la sentencia, que puede ser recurrida, Ebbers estaba tranquilo y se llevó las
manos a la cabeza, mientras su mujer, Kristie, contenía las lágrimas. Después, abandonó el
tribunal neoyorquino sin hacer comentarios, pero con las lágrimas de un hombre derrotado.

Un crimen serio

La juez Jones dijo que "una sentencia inferior no habría reflejado la seriedad del crimen". "No
vamos a tirar la toalla", insistió el abogado de Ebbers, Reid Weingarten, quien dijo que
"Ebbers no es el símbolo de la corrupción corporativa". No lo sienten igual los antiguos
empleados de WorldCom. Robert Huspeth dijo tras escuchar la sentencia que es "un día que
estábamos esperando desde hace años". "No sentimos ninguna simpatía porque se benefició de
sus acciones y arruinó la compañía", remachó Henry Bruen.

WorldCom, ahora conocida como MCI, llegó a estar valorada en 180.000 millones de dólares
(147.540 millones de euros), cuando los índices del universo tecnológico alcanzaron su pico
más alto en 1999. En mayo, la nueva ejecutiva de la compañía decidió vender sus activos de
red de telefonía al gigante Verizon.
Está previsto que Ebbers ingrese en prisión el 12 de octubre, en un centro penitenciario de
seguridad mínima en Yazzo, cerca de su actual domicilio en Misisipí. Además, tendrá que
desprenderse de todos sus bienes, valorados en 36,8 millones de euros, para compesar a los
afectados. Una cantidad que se suma a los más de 5.000 millones de euros pactados por las
entidades financieras, antiguos directivos de WorldCom y la auditora Arthur Andersen.

El mayor pago lo van a realizar los gigantes financieros Citigroup (2.131 millones), JP Morgan
(1.639 millones) y Bank of America (377,4 millones). Quedan pendientes aún las sentencias
contra cinco antiguos directivos de la telefónica. Tres de ellos (el ex director financiero Scott
Sullivan, el ex supervisor David Myers y el ex jefe contable Buford Yates) se declararon
culpables de los cargos que se les achacaban. Los tres testificaron contra Ebbers, al asegurar
que les ordenó falsificar los libros contables. para responder a las expectativas de Wall Street.

Más condenas

Ebbers no es el único de los grandes protagonistas de la era de los escándalos financieros que
va a pasar por la cárcel. John Rigas, fundador de la operadora de cable Adelphia, fue
condenado a 15 años, a pesar de su avanzada edad y de estar enfermo de cáncer. Su hijo
Timothy pasará 20 años en prisión.

En el marco del caso de la eléctrica Enron, su antiguo director financiero Andrew Fastow fue
condenado recientemente a 10 años, y el centro de atención se dirige ahora hacia el antiguo
consejero delegado de Enron, Jeffrey Skilling, acusado de ser la pieza clave que llevó al
colapso de la eléctrica en diciembre de 2001, y contra su ex presidente Kenneth Lay.

Antes, el 2 de agosto, está prevista la sentencia contra Dennis Kozlowski, antiguo consejero
delegado de Tyco, y contra su director financiero, Mark Swartz, a los que le pueden caer hasta
30 años de prisión por su participación en el escándalo financiero.

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