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A medida que los paneles solares y las turbinas de viento se multiplican, el gran problema es cómo

almacenar todo el exceso de electricidad producida cuando el sol está arriba o el viento que sopla
para que pueda ser utilizado en otros momentos. Se han sugerido soluciones potenciales en
muchas formas, incluyendo bancos de baterías masivas, volantes de giro rápido y bóvedas de aire
subterráneas. Ahora un equipo de investigadores dice que un material de construcción clásico, el
ladrillo rojo cocido, podría ser un competidor en la búsqueda de almacenamiento de energía.

El ladrillo común es poroso como una esponja, y su color rojo proviene de una pigmentación rica
en óxido de hierro. Ambas características proporcionan las condiciones ideales para el crecimiento
y el alojamiento de polímeros conductores, según han descubierto Julio D'Arcy y sus colegas. El
equipo de la Universidad de Washington en San Luis transformó bloques básicos en
supercapacitores que pueden iluminar un diodo emisor de luz.

Los supercapacitores son interesantes porque, a diferencia de las baterías, pueden entregar
ráfagas de energía cegadoras y se recargan rápidamente. La desventaja es que, kilogramo a
kilogramo, almacenan relativamente poca energía en comparación con las baterías. En un vehículo
eléctrico, un supercapacitador soporta la aceleración, pero el módulo de iones de litio es lo que
proporciona energía durante cientos de kilómetros. Sin embargo, muchos científicos y
desarrolladores de tecnología esperan que los supercapacitores puedan sustituir a las baterías
convencionales en muchas aplicaciones, debido al elevado costo ambiental de la minería y la
eliminación de metales.

El proyecto de construcción a prueba de concepto presenta nuevas posibilidades para las muchas
paredes y estructuras de ladrillo del mundo, dijo D'Arcy, un profesor asistente de química de la
Universidad de Washington. Los paneles solares de los tejados, conectados por cables, podrían
cargar los ladrillos, lo que a su vez podría proporcionar energía de reserva interna para la
iluminación de emergencia u otras aplicaciones.

"Si tenemos éxito [en la ampliación], ya no necesitarás baterías en tu casa", dijo por teléfono. "El
propio ladrillo sería la batería".

El novedoso dispositivo, descrito en Nature Communications el martes, está muy lejos de los
proyectos de almacenamiento a escala de megavatios que se están llevando a cabo en lugares
como el desierto de California y el campo de China. Pero D'Arcy dijo que el periódico muestra, por
primera vez, que los ladrillos pueden almacenar energía eléctrica. Ofrece "alimento para el
pensamiento" en un sector que está buscando ideas, señaló.

Los investigadores comenzaron comprando montones de ladrillos rojos de 65 centavos de dólar en


una ferretería. En el laboratorio, estudiaron la microestructura del material y llenaron los muchos
poros de los ladrillos con vapores. A continuación, los ladrillos entraron en un horno calentado a
160° Celsius. El óxido de hierro desencadenó una reacción química, cubriendo las cavidades de los
ladrillos con finas capas de PEDOT, el polímero conocido como poli(3,4-etilendioxietileno).

Los ladrillos salieron del horno con un tono azul negruzco y la capacidad de conducir la
electricidad.

El equipo de D'Arcy entonces unió los cables de cobre a dos ladrillos revestidos. Para evitar que los
bloques se cortocircuitaran mientras estaban apilados, los investigadores separaron los bloques
con una fina lámina de plástico de polipropileno. Se utilizó una solución a base de ácido sulfúrico
como electrolito líquido, y los ladrillos se conectaron a través de los cables de cobre a una batería
AAA durante aproximadamente un minuto. Una vez cargados, los ladrillos podían alimentar un LED
blanco durante 11 minutos.

Si se aplica a 50 ladrillos, el supercapacitador podría alimentar luces de 3 vatios durante unos 50


minutos, dijo D'Arcy. La configuración actual puede ser recargada 10.000 veces y todavía conserva
cerca del 90 por ciento de su capacidad original. Los investigadores están desarrollando la química
del polímero en un esfuerzo por alcanzar las 100.000 recargas.

Sin embargo, los investigadores de San Luis no están solos en la búsqueda de usar materiales
cotidianos (aunque inusuales) para hacer supercapacitores.

En Escocia, un equipo de la Universidad de Glasgow ha desarrollado un dispositivo flexible que


puede cargarse completamente con el sudor humano. Los investigadores aplicaron una fina capa
de PEDOT a un trozo de tela de celulosa de poliéster que absorbe el sudor del portador, creando
una reacción electroquímica y generando electricidad. La idea es que estas telas recubiertas
podrían alimentar la electrónica que se lleva puesta, usando una pequeña cantidad de sudor para
seguir funcionando.

El Instituto Indio de Tecnología-Hyderabad está explorando el uso de cáscaras de maíz en


supercapacitores de alto voltaje. Los estados productores de maíz de la India generan cantidades
sustanciales de residuos de cáscara, que según los investigadores pueden ser convertidos en
electrodos de carbón activado. La biomasa ofrece una alternativa potencialmente más barata y
sencilla a los electrodos derivados de polímeros y materiales similares, según un estudio reciente
en el Journal of Power Sources.
Sin embargo, para avanzar realmente en el dominio de las baterías, donde una reacción química
impulsa la creación de un voltaje, los supercapacitores tendrán que aumentar significativamente
su densidad de energía. D'Arcy dijo que sus ladrillos cargados eléctricamente están "a dos órdenes
de magnitud" de las baterías de iones de litio, en términos de la cantidad de energía que pueden
almacenar.

"Esa es otra cosa que estamos tratando de hacer - hacer que nuestro polímero almacene más
energía", dijo. "Muchos grupos están tratando de hacer esto", añadió, "pero no lo hicieron en
ladrillos".

Traducción realizada con la versión gratuita del traductor www.DeepL.com/Translator