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2018

OBTENCIÓN DEL CARBONATO


DE LITIO Y LITIO METÁLICO
INGENIERÍA DE PROCESOS
INORGÁNICOS
ESTUDIANTE: ZEBALLOS TEJERINA PAOLA ANDREA
CONTENIDO
1. ANTECEDENTES...............................................................................................1

2 DEFINICIÓN DEL LITIO....................................................................................2

3. INDUSTRIA EN BOLIVIA................................................................................3

4. PROCESO DE OBTENCIÓN.............................................................................6

4.1 EXTRACCIÓN DE LITIO A PARTIR DE MINERALES...........................6

4.2 EXTRACCIÓN DE LITIO A PARTIR DE SALMUERAS NATURALES. 7

5.3 PROCESO DE OBTENCIÓN DE LITIO METÁLICO..............................10

5. APLICACIONES DEL CARBONATO DE LITIO..........................................12

5.1 USOS DEL COMPUESTOS INORGANICOS DEL LITIO.......................13

5.2 USOS DEL COMPUESTOS ORGANICOS DEL LITIO...........................14

6. LITIO E IMPACTO MEDIOAMBIENTAL.....................................................14

7. CONCLUSIONES.............................................................................................15

ANEXOS...............................................................................................................16
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1. ANTECEDENTES
El agotamiento de los combustibles fósiles obliga a la búsqueda permanente de
nuevas fuentes de energía. Las opciones más difundidas de energías renovables,
en los casos de la eólica y la solar, no permiten la generación continua y están
sujetas a condiciones meteorológicas, lo que demanda el almacenamiento de la
energía.

De acuerdo con el USGS (US Geological Survey, Oficina de Estudios Geológicos


de Estados Unidos), en el año 2008/9 las reservas de litio llegaban a 11 millones
de toneladas. No están definidas la cantidad de litio disponible para el mercado y
la producción, además de los depósitos que momentáneamente no tienen
viabilidad económica y que llegarían hasta unas 30 millones de toneladas. La
distribución mundial de las reservas (proveniente de minerales y salinas) de litio
es la siguiente:

 Argentina, Bolivia y Chile 64%


 Australia 4%
 Estados Unidos 7%
 China 19%
 Otros países 6

A partir de esta materia se pueden optener una diversidad de productos pero la que
proyecta una mayor fuente de ingresos económicos son las baterías de litio.

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Elemento clave en la producción de baterías para el transporte del futuro, el litio


adopta un valor estratégico y su industrialización requiere de una tecnología
innovadora con una gran inversión para la producción y exportación.

2 DEFINICIÓN DEL LITIO


El litio En la tabla periódica de los elementos, el litio encabeza el grupo IA, el de
los metales alcalinos, constituido por litio (Li), sodio (Na), potasio (K), rubidio
(Rb), cesio (Cs) y francio (Fr), los cuales se caracterizan por tener un sólo electrón
en un orbital s más allá de la capa central electrónica, con tendencia a perderlo
(debido a su poca afinidad electrónica y baja energía de ionización) y así formar
un ion monopositivo M+ . Los metales alcalinos presentan densidades muy bajas
y son buenos conductores del calor y la electricidad; reaccionan de inmediato con
el agua, el oxígeno y otras sustancias químicas, y nunca se les encuentra como
elementos libres (no combinados) en la naturaleza. Los compuestos típicos de los
metales alcalinos son solubles en agua y están presentes en el agua de mar y en
depósitos salinos. Como estos metales reaccionan rápidamente con el oxígeno, se
venden en recipientes al vacío y por lo general se almacenan bajo un aceite
mineral como querosén. El litio metálico, es de color blanco plateado y blando, es
el metal más liviano que se conoce, densidad de 0,531 g/cm³ –flota en el agua– de
número atómico 3 y peso atómico 6,941. Posee el mayor punto de fusión (186°C)
y ebullición (1.336°C) del grupo de los metales alcalinos; posee además, el calor
específico más alto de este grupo (0,784 cal/g°C a 0°C). En estado natural existen
dos isótopos estables: 7Li en proporción de 92,4 % en peso y 6Li con 7,6 %.

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3. INDUSTRIA EN BOLIVIA
En 1986 el gobierno de ese entonces decidió iniciar un verdadero proyecto de
industrialización, hecho que no avanzó por falta de medios económicos según
indicaban.

Entre los muchos trabajos de investigación efectuados en nuestro país, destacamos


el Proyecto para una Planta Piloto de Carbonato de Litio, de la Comisión Nacional
Universitaria Minero-Metalúrgica, Comité Ejecutivo de la Universidad Boliviana,
Universidad Mayor de San Andrés de La Paz, Universidad Autónoma Tomás
Frías de Potosí y la Universidad Técnica de Oruro, quienes sugieren, para la
localización de la Planta de Evaporación, la región de la desembocadura de Río
Grande y al Noreste de la ciudad de Uyuni.
En torno al proyecto del litio y los derivados de las salmueras den los salares, se
conformó la "Plataforma Estratégica del Litio" con la participación del
Viceministerio de Ciencia y Tecnología, la Dirección de Recursos Evaporíticos,
Cofadena, Ministerios de Producción y Planificación y otras instituciones públicas
para fortalecer las investigaciones que se realizan en torno al litio.

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En lo referente al litio, Comibol está encargada de llevar adelante la iniciativa


gubernamental a través de la Dirección de Recursos Evaporíticos, con el apoyo de
una plataforma que solucione problemas de ciencia, tecnología, planificación,
finanzas y producción. Hasta el momento se realizó con éxito la etapa de
laboratorio en la investigación y desarrollo tecnológico para la obtención del
carbonato de litio a partir de la salmuera del salar de Uyuni que se aplicará en la
futura planta piloto. Ya se tienen 7 patentes a nombre de Bolivia sobre el proceso
indicado.

En el cantón Río Grande de la provincia Nor Lípez del departamento de Potosí se


está construyendo una planta piloto con una inversión de 5.7 millones de dólares
para producir en una primera fase cloruro de litio entre 40 y 60 toneladas
mensuales. En la segunda fase se producirá hidróxido de litio y en la tercera, la
más importante, carbonato de litio que es la materia prima para la fabricación de
baterías de litio.

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Entre los objetivos a cumplirse con la planta piloto de Llipi es la de concluir en la


identificación de nuevos métodos adecuados y rentables para el tratamiento
específico de la salmuera y sus respectivos procesos de manera integral, diseñada
para ser autosuficiente y rentable, que además de producir productos industriales,
los comercializará.

Todo lo realizado hasta la fecha es con intervención única y directa del Estado
Boliviano. Una tercera etapa en el proyecto del litio es la industrial y al respecto el
actual gobierno comprometió el financiamiento de la inversión necesaria para
llevar a cabo esta etapa que alcanzaría a aproximadamente 400 millones de $us.

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4. PROCESO DE OBTENCIÓN
DIAGRAMA DE LA OBTENCIÓN DE LITIO A PARTIR DE MINERALES Y
SALMUERAS

4.1 EXTRACCIÓN DE LITIO A PARTIR DE MINERALES


La fuente principal para obtener carbonato de litio de minerales fue el
espodumeno, que se concentra por flotación hasta que se logra un concentrado con
un contenido de hasta 3% de litio. Dado los altos costos de la técnica, actualmente
los productores de minerales de litio optan solamente por la producción de
concentrados que resultan competitivos únicamente para la industria de cerámicas
y vidrios.

Para producir litio del espodumeno natural, el concentrado debe calcinarse


previamente con caliza y luego, dependiendo del proceso (lixiviado, molienda o
precipitación) y del agente tratante, se obtiene un porcentaje de litio para llegar al
carbonato de litio, cloruro de litio e hidróxido de litio. Los procesos químicos son
cuatro:

 Tratamiento con ácido sulfúrico


 Lixiviación

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 Purificación y concentración
 Precipitación del carbonato del litio

Según estudios, existiría la posibilidad de extraer litio del espodumeno mediante


la piro metalurgia de cloración y carbono-cloración con gas cloro. El carbonato de
litio es el compuesto básico más relevante de las sales de litio.

Su demanda constituye el 60% de los productos de litio. Es fácil de purificar y


tiene 33 utilidad en la conversión de otras sales de litio, como el cloruro de litio,
bromuro de litio e hidróxido de litio.

4.2 EXTRACCIÓN DE LITIO A PARTIR DE SALMUERAS NATURALES


Las salmueras naturales se convirtieron, desde la década de 1960, en la principal
fuente de litio dado el bajo costo de producción del carbonato de litio si se
compara al costo de obtención a partir de minerales. El nivel de contenido de litio
depende de la composición de las salmueras y varía la presencia de otros
elementos, como boro, bromo, calcio, carbonatos, cloruros, nitratos, potasio y
sodio. Esto hace que el tratamiento de cada salmuera sea específico y de acuerdo
con su composición.

En el salar se presentan costos bajos de producción y minerales más puros,


además las condiciones climáticas de las salmueras al encontrarse en desiertos o
lugares áridos contribuye a la evaporación natural aminorando costos de
producción.

La extracción del litio de las salinas se realiza por perforación, se llega hasta
donde está la salmuera y por bombeo se extrae el líquido. Se efectúa el bombeo de
la salmuera mediante perforaciones, con una profundidad que alcanza hasta 200
metros. La salmuera luego se envía a piletas cavadas en las salinas, donde se
evapora el líquido y se concentran las sales. La salmuera que se extrae del salar
tiene un contenido de litio de 0,22% y luego de la evaporación llega hasta un 6%,
aunque depende de las impurezas remanentes de boro y magnesio.

Luego, en plantas de procesamiento, mediante precipitación y agregado de ciertos


reactivos químicos, se separa el litio de los compuestos diluidos en la salmuera,

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entre ellos: calcio, magnesio, potasio y sodio. El litio se obtiene como carbonato
de litio (con una pureza mínima exigida de 99,1% para que resulte comercial), con
el agregado de carbonato de sodio. En el transcurso de la separación, se efectúa un
lavado para arrastrar la solución que contiene litio y que se encuentra entre las
partículas sólidas.

El lavado se realiza generalmente con agua, cuyo consumo alcanza hasta un 40 %


del agua total que se evapora. El carbonato de litio es la materia prima para
producir hidróxido de litio o cloruro de litio de alta pureza, que se emplea en la
obtención de litio metálico por electrólisis de sales fundidas.

DIAGRAMA DE FLUJO DEL PROCESO DE OBTENCIÓN DEL LI2 CO 3

CONCENTRACIÓN

Por evaporación solar, en grandes piletas  Varias etapas de concentración  Gran


cantidad de precipitado, principalmente NaCl y otras sales  Aumenta
concentración K +, Mg++ y Ca++ 

Por adsorción selectiva:  Empleo de un sólido adsorbente específico: para el


Litio: resinas de intercambio (T.Rell.)  Efluente: salmuera con baja
concentración de litio.

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Por adsorción selectiva:

Empleo de un sólido adsorbente específico: para el Litio: resinas de intercambio

Efluente: salmuera con baja concentración de litio.

PURIFICACIÓN  Impurezas disueltas a eliminar/minimizar:

Magnesio, Calcio, Boro (co-precipitarían con el Li2 CO3 al agregar Soda Solvay)
 Métodos - Precipitación química:

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Extracción por resinas de intercambio iónico y extracción por solventes (para B).

5.3 PROCESO DE OBTENCIÓN DE LITIO METÁLICO


El litio metálico se obtiene por un proceso similar a la obtención de sodio por
electrólisis de NaCl fundido.

El electrolito se compone de una mezcla de 55% en peso de LiCl y 45% en peso


de KCl. La mezcla se mantiene a 460 - 500 °C de temperatura en el interior de una
celda electrolítica de acero de bajo contenido de C. La caja de acero que contiene
el electrolito fundido, está colocada a su vez en el interior de una estructura de
ladrillo refractario. La caja de acero se calienta externamente con mecheros
ubicados entre la caja de acero y la estructura de ladrillo refractario.

Los cátodos son de acero y los ánodos barras de grafito. La eficiencia eléctrica es
del 80% y la recuperación de litio es de 98% en peso, calculados en base al litio
contenido en el LiCl.

Reacciones:

En el ánodo: 2Cl- ----------- Cl2 + 2e-

En el cátodo: Li- + e- ------------ Li0

Por cada kilo de Li metálico se generan 5k de Cl2 gas.

Empleando LiCl y KCl en alto grado de pureza se obtiene Li metálico mayor de


99,8%.

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5. APLICACIONES DEL CARBONATO DE LITIO


ESQUEMA DE APLICACIONES DEL CARBONATO DE LITIO

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5.1 USOS DEL COMPUESTOS INORGANICOS DEL LITIO

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5.2 USOS DEL COMPUESTOS ORGANICOS DEL LITIO

6. LITIO E IMPACTO MEDIOAMBIENTAL


Los principales impactos ambientales de la extracción de litio no difieren en gran
medida de la extracción de otros minerales: consumo y contaminación de agua,
impactos en el paisaje, introducción de caminos de exploración en ecosistemas
sensibles, instalación de infraestructura, impacto en la flora y fauna de la actividad
industrial donde antes no la había, generación de residuos sólidos y químicos, etc.

El litio reacciona con el vapor de agua, con el nitrógeno, el oxígeno y en el aire.


Cuando entra en contacto con el ambiente y su superficie forma carbonato de litio,
hidróxido de litio y nitrato de litio. Entre ellos el hidróxido de litio es
particularmente peligroso debido a su potencialidad extremadamente corrosiva,
debiéndose prestar especial atención a su impacto en organismos acuáticos. En el
proceso de producción se presenta un potencial peligro en cuanto a que las
sustancias pueden contaminar las aguas subterráneas, reservas de agua potable
para comunidades. Algunas alternativas que vemos para minimizar el riesgo de
este tipo de contaminación es la producción con aguas ya contaminadas o no aptas
para consumo humano. Este es el caso por ejemplo de la planta piloto del Salar de
Uyuni de la COMIBOL (Corporación Minera de Bolivia) donde han sustituido
partes el agua potable para la producción con agua salina del Río Grande de

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Lípez. El impacto ambiental es innegable, y en la explotación del litio podemos


observar la mayor afectación en:

La contaminación del aire, del agua y de los suelos en la extracción del litio es
generalmente una gran preocupación. Se necesitarán enormes cantidades de
químicos tóxicos, carbonato de sodio, bases y ácidos para procesar el litio. El
escape de dichos químicos por medio de la lixiviación, derramamiento o
emisiones atmosféricas pone en peligro a comunidades y al ecosistema.

7. CONCLUSIONES
Habiendo analizado los avances respecto al conocimiento del litio se concluye
que:

Considerando el gran potencial volumétrico del litio existente en Bolivia, es


necesario e importante efectuar trabajos de investigación, exploración y
valoración de todos los reservorios que existen como Salares: de Uyuni, Coipasa.

La estrategia para la explotación de los recursos de los Salares deben constituirse


en Políticas de Estado y convocar a las nuevas generaciones de profesionales para
que_aporten_técnica_y_científicamente.

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ANEXOS

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