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Independencia y expansión

Las tensiones entre los colonos y los británicos durante las décadas de 1760 y 1770 condujeron a
la Guerra de Independencia, que se extendió desde 1775 hasta 1781. El 14 de junio de 1775, el
Congreso Continental, reunido en Filadelfia, estableció un Ejército Continental bajo el mando de
George Washington. Proclamando que «todos los hombres nacen iguales» y dotados de «ciertos
derechos inalienables», el Congreso aprobó la Declaración de Independencia, redactada en gran
parte por Thomas Jefferson, el 4 de julio de 1776.29 Anualmente, en esta fecha se celebra el Día
de la Independencia de los Estados Unidos. Así, Estados Unidos se convirtió en la primera nación
americana en declarar su independencia. En 1777, los artículos de la Confederación establecieron
un débil gobierno confederal, que operó hasta 1789.

El Arco Gateway, en San Luis, Misuri, fue construido en 1965 para conmemorar la expansión hacia
el oeste de los Estados Unidos.

Después de la derrota británica por las fuerzas estadounidenses, asistidas por franceses y
españoles, el Reino Unido reconoció su independencia y soberanía sobre el territorio al este del río
Misisipi. Una convención constitucional fue organizada en 1787 por aquellos que deseaban
establecer un gobierno nacional fuerte. La Constitución de los Estados Unidos fue ratificada en
1788 y un año más tarde, George Washington se convirtió en el primer presidente. La Carta de
Derechos, que prohibía la restricción federal de los derechos humanos y garantizaba una serie de
medidas para su protección jurídica, fue adoptada en 1791.30

Con la nueva autonomía, las actitudes hacia la esclavitud fueron cambiando; una cláusula en la
Constitución protegió el comercio de esclavos hasta 1808. Los estados del norte abolieron la
esclavitud entre 1780 y 1804, dejando a los estados esclavistas del sur como defensores de la
"institución peculiar". El "Segundo Gran Despertar", que comenzó alrededor de 1800, convirtió a
las Iglesias evangélicas en una de las principales fuerzas detrás de varios de los movimientos
reformistas de la época, incluyendo el abolicionismo.31

Mapa de la expansión territorial del país

En 1803, la compra de la Luisiana a Francia durante el mandato del presidente Thomas Jefferson,
casi duplicó el tamaño de la nación,32 al mismo tiempo que la guerra anglo-estadounidense de
1812 fortaleció aún más el nacionalismo entre la población. Derrotado por el Reino Unido y tras su
segunda y definitiva abdicación al trono francés en 1815, Napoleón Bonaparte intentó escapar a
Estados Unidos, entonces rival del Reino Unido, pero fue capturado por las fuerzas británicas y
deportado a Santa Helena. En 1819, una serie de incursiones militares en Florida obligó a España a
ceder este y otros territorios de la costa del golfo.32 El sendero de lágrimas en la década de 1830
ejemplifica la política de Remoción India que despojó a varios pueblos indígenas de sus tierras.
Estados Unidos se anexó la República de Texas en 1845, época durante la cual el concepto del
Destino Manifiesto se popularizó.33 En 1846, la firma del Tratado de Oregón con el Reino Unido, le
otorgó al país los actuales territorios del noroeste.32 Dos años más tarde, la victoria en la guerra
contra México dio lugar a la cesión de California y la mayor parte del suroeste actual.32 La fiebre
del oro de 1848 y 1849 estimuló aún más la migración hacia el oeste y los nuevos ferrocarriles
facilitaron la reubicación de los colonos y el aumento de los conflictos con los nativos americanos.
Durante medio siglo, hasta 40 millones de bisontes americanos fueron sacrificados por sus pieles y
carne para facilitar la propagación de los ferrocarriles. La pérdida de los búfalos, una fuente
principal de alimento para los indígenas de las llanuras, fue un golpe mortal para muchas culturas
nativas.

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