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Isótopo

Se denomina isótopos a los átomos de un


mismo elemento, cuyos núcleos tienen una
cantidad diferente de neutrones, y por lo
tanto, difieren en número másico.1

La palabra isótopo (del griego: ἴσος isos


'igual, mismo'; τόπος tópos 'lugar', "en
mismo sitio") se usa para indicar que todos
los tipos de átomos de un mismo elemento
químico (isótopos) se encuentran en el
mismo sitio de la tabla periódica. Los
átomos que son isótopos entre sí son los que
tienen igual número atómico (número de
protones en el núcleo), pero diferente
Algunos isótopos de los elementos níquel
número másico (suma del número de (Ni), cobre (Cu) y zinc (Zn). Como en la
neutrones y el de protones en el núcleo). mayoría de las tablas de isótopos, los
Los distintos isótopos de un elemento elementos se organizan de abajo hacia
difieren, pues, en el número de neutrones.1 arriba según su número atómico creciente,
y los isótopos de izquierda a derecha según
La mayoría de los elementos químicos su masa creciente. Color negro: isótopos
tienen más de un isótopo. Solamente 8 estables; azul: isótopos emisores de
elementos (por ejemplo berilio o sodio) partículas beta; rojo: isótopos emisores de
poseen un solo isótopo natural. En partículas beta.
contraste, el estaño es el elemento con más
isótopos estables, 10.

Otros elementos tienen isótopos naturales, pero


inestables, como el uranio, cuyos isótopos pueden
transformarse o decaer en otros isótopos más estables,
emitiendo en el proceso radiación, por lo que se dice que
son radiactivos.2

Los isótopos inestables son útiles para estimar la edad de


una gran variedad de muestras naturales, como rocas y
materia orgánica. Esto es posible, siempre y cuando, se
conozca el ritmo promedio de desintegración de
determinado isótopo, en relación a los que ya han
decaído.3 Gracias a este método de datación, se puede
estimar la edad de la Tierra.4

Índice
Tipos de isótopos
Notación
Radioisótopos
Aplicaciones de los isótopos
Utilización de las propiedades químicas
Véase también
Referencias
Bibliografía
Enlaces externos

Tipos de isótopos
Todos los isótopos de un mismo elemento tienen el mismo número atómico pero
difieren en lo que actualmente se conoce como número másico.

Si la relación entre el número de protones y de neutrones no es la apropiada para


obtener la estabilidad nuclear, el isótopo es radiactivo.

Por ejemplo, en la naturaleza el carbono se presenta como una mezcla de tres


isótopos con números másicos 12, 13 y 14: 12C, 13C y 14C. Sus abundancias respecto
a la cantidad global de carbono son respectivamente 98,89 %, 1,11 % y trazas.

Isótopos naturales. Los isótopos naturales son aquellos que se encuentran en la


naturaleza. Por ejemplo, el hidrógeno tiene tres isótopos naturales, el protio, el
deuterio y el tritio. El tritio es muy usado en trabajos de tipo nuclear; es el
elemento esencial de la bomba de hidrógeno.

Otro elemento que está formado por isótopos muy importantes es el carbono,
que son el carbono-12, que es la base referencial del peso atómico de cualquier
elemento, el carbono-13 que es el único carbono con propiedades magnéticas y
el carbono-14 radiactivo, muy importante ya que su semivida es de 5730 años y
se usa mucho en arqueología para determinar la edad de los fósiles orgánicos. El
uranio-235 se usa en las centrales nucleares y en las bombas atómicas.

Isótopos artificiales. Los isótopos artificiales se producen en laboratorios


nucleares por bombardeo de partículas subatómicas o en las centrales nucleares.
Estos isótopos suelen tener una vida corta, principalmente por la inestabilidad y
radioactividad que presentan. Uno de estos es el cesio, cuyos isótopos artificiales
se usan en plantas nucleares de generación eléctrica. Otro muy usado es el iridio-
192 que se usa para comprobar la hermeticidad de las soldaduras de tubos, sobre
todo en tubos de transporte de crudo pesado y combustibles. Algunos isótopos del
uranio como el uranio-233 también se usan en tecnología nuclear.

Los isótopos se subdividen en isótopos estables (existen menos de 300) y no estables


o isótopos radiactivos (existen alrededor de 1200). El concepto de estabilidad no es
exacto, ya que existen isótopos casi estables. Su estabilidad se debe al hecho de que,
aunque son radiactivos, tienen un periodo de semidesintegración extremadamente
largo comparado con la edad de la Tierra.

Notación
Inicialmente los nombres de los isótopos de cada elemento
que se iban descubriendo recibieron nombres propios Isótopos más abundantes
diferentes al del elemento al que pertenecían. Así cuando en el Sistema Solar5
se descubrieron tres isótopos del hidrógeno, recibieron los Isótopo
Núcleos por
nombres de protio, deuterio y tritio. El núcleo del protio millón
consta de un protón, el del deuterio de un protón y un Hidrógeno-1 705 700
neutrón, y el del tritio de un protón y dos neutrones.
Hidrógeno -2 23
Cuando se siguieron descubriendo isótopos de casi todos Helio-4 275 200
los elementos se vio que serían necesarios cientos o miles
Helio-3 35
de nombres y se cambió el sistema de nomenclatura.
Actualmente cada isótopo se representa con el símbolo del Oxígeno-16 5920
elemento al que pertenece, colocando como subíndice a la Carbono-12 3032
izquierda su número atómico (número de protones en el
Carbono-13 37
núcleo), y como superíndice a la izquierda su número
másico (suma del número de protones y de neutrones). Así Neón-20 1548
los isótopos del hidrógeno protio, deuterio y tritio se Neón-22 208
denotan 11H, 12H y 13H, respectivamente.
Hierro-56 1169
Como todos los isótopos de un mismo elemento tienen el Hierro-54 72
mismo número atómico, que es el orden en la tabla Hierro-57 28
periódica, y el mismo símbolo, habitualmente se omite el
número atómico. Así para los isótopos del hidrógeno Nitrógeno-14 1105
escribiremos 1H, 2H y 3H. Esto se hace porque todos los Silicio-28 653
isótopos de un elemento particular se comportan de la Silicio-29 34
misma manera en cualquier reacción química. Por ejemplo,
un átomo del escaso isótopo de oxígeno que tiene número Silicio-30 23
másico 18, se combinará exactamente igual con dos Magnesio-24 513
átomos de hidrógeno para formar agua que si se tratara
Magnesio-26 79
del abundante átomo de oxígeno de número másico 16. Sin
embargo cuando se están describiendo reacciones Magnesio-25 69
nucleares es útil tener el número atómico como referencia. Azufre-32 39

En el caso de textos no científicos, como textos Argón-36 77


periodísticos, esta notación con subíndices y superíndices Calcio-40 60
es incómoda, por lo que también se usa una notación
Aluminio-27 58
consistente en el nombre del elemento unido por un guion
al número másico del isótopo de que se trate. De esta Níquel-58 49
forma los isótopos del hidrógeno 11H, 12H y 13H, también Sodio-23 33
se pueden nombrar como hidrógeno-1, hidrógeno-2 e
hidrógeno-3 respectivamente.

Estas son las reglas de nomenclatura científicamente aceptadas, correspondientes a


la Nomenclatura de Química Inorgánica. Recomendaciones de 2005 (Libro Rojo de la
IUPAC), tal y como se pueden encontrar en su sección IR-3.3.

Hay que recordar que los nombres de los elementos químicos son nombres comunes
y como tales deben escribirse sin mayúscula inicial, salvo que otra regla ortográfica
lo imponga.

Radioisótopos
Los radioisótopos son isótopos radiactivos ya que
tienen un núcleo atómico inestable y emiten
energía y partículas cuando se transforman en un
isótopo diferente más estable. La desintegración
puede detectarse con un contador Geiger o con
una película fotográfica.
Diagrama de los isótopos del
La principal razón de la inestabilidad está en el
hidrógeno.
exceso de protones o neutrones. La fuerza nuclear
fuerte, que une protones y neutrones entre sí,
requiere que la cantidad de neutrones y protones
esté cerca de cierta relación. Cuando el número de neutrones es superior al que
requiere esta relación el átomo puede presentar decaimiento beta negativo. Cuando
el átomo tiene un exceso de protones (defecto de neutrones) suele presentar
decaimiento beta positivo.

Esto sucede porque la fuerza nuclear fuerte residual depende de la proporción de


neutrones y protones. Si la relación está muy sesgada hacia uno de los extremos la
fuerza nuclear débil responsable del decaimiento beta puede producir
esporádicamente la pérdida de algún nucleón. Para números atómicos elevados (Z >
80) también se vuelve frecuente la desintegración alfa (que casi es mucho más
frecuente cuando además hay exceso de protones).

Cada radioisótopo tiene un periodo de semidesintegración o semivida característico.


La energía puede ser liberada principalmente en forma de radiación alfa (partículas
constituidas por núcleos de helio), beta (partículas formadas por electrones o
positrones) o gamma (energía en forma de radiación electromagnética).

Varios isótopos radiactivos inestables y artificiales tienen usos en técnicas de


radioterapia en medicina. Por ejemplo, un isótopo del tecnecio (99mTc, la "m" indica
que es un isómero nuclear metaestable) puede usarse para identificar vasos
sanguíneos bloqueados.

Varios isótopos radiactivos naturales se usan en datación radiométrica para


determinar cronologías, por ejemplo, arqueológicas.

Aplicaciones de los isótopos


Las siguientes son varias de las aplicaciones de diferentes isótopos en diversas
áreas, como la medicina:

Cobalto-60. Para el tratamiento del cáncer porque emite una radiación con más
energía que la que emite el radio y es más barato que este.
Arsénico-73. Se usa como trazador para estimar la cantidad de arsénico absorbido
por el organismo y el arsénico-74 en la localización de tumores cerebrales.
Bromo-82. Útil para hacer estudios de hidrología tales como determinación de
caudales de agua, direcciones de flujo de agua y tiempos de residencia en aguas
superficiales y subterráneas, determinación de la dinámica de lagos y fugas en
embalses.
Oro-198. De gran aplicación en la industria del petróleo: perforación de pozos para
búsqueda de petróleo, estudios de recuperación secundaria de petróleo, que se
adelantan en la determinación de producción incremental e industria petroquímica
en general.
Fósforo-32. Es un isótopo que emite rayos beta y se usa para diagnosticar y tratar
enfermedades relacionadas con los huesos y con la médula ósea.
Escandio-46. Aplicable en estudios de sedimentología y análisis de suelos.
Lantano-140. Usado en el estudio del comportamiento de calderas y hornos
utilizados en el sector industrial.
Mercurio-197. De aplicación en celdas electrolíticas.
Nitrógeno-15. Se emplea a menudo en investigación médica y en agricultura.
También se emplea habitualmente en espectroscopia de resonancia magnética
nuclear (NMR).
Yodo-131. Es uno de los radionucleidos involucrados en las pruebas nucleares
atmosféricas, que comenzaron en 1945. Aumenta el riesgo de cáncer y
posiblemente otras enfermedades del tiroides y aquellas causadas por deficiencias
hormonales tiroideas.
Radio-226. En tratamientos para curar el cáncer de la piel.
Tritio, 3H. El tritio tiene aplicaciones médicas como rastreador ya que al
descomponerse, como hemos visto, emite electrones de baja energía pero no
rayos γ (que es un tipo de radiación mucho más peligrosa). La bomba de
hidrógeno es en realidad bomba de tritio.
Tecnecio-99. Puede usarse para identificar vasos sanguíneos bloqueados.
Oxígeno-18 y Deuterio. Estos dos isótopos se usa muy comúnmente para inferir la
temperatura de la tierra en el pasado.

Utilización de las propiedades químicas


En el marcado isotópico, se usan isótopos inusuales como marcadores de
reacciones químicas. Los isótopos añadidos reaccionan químicamente igual que los
que están presentes en la reacción, pero después se pueden identificar por
espectrometría de masas o espectroscopia infrarroja. Si se usan radioisótopos, se
pueden detectar también gracias a las radiaciones que emiten. Los procesos de
separación isotópica o enriquecimiento isotópico representan un desafío.

Véase también
Tabla de isótopos
Nucleido
Isóbaro
Isótopo estable
Radioisótopo
Radioisótopo sintético
Periodo de semidesintegración
Radiactividad

Referencias
1. Regalado, Víctor Manuel Ramírez (2014). Química General (https://books.google.es/
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Editorial Patria. ISBN 9786077440086. Consultado el 9 de febrero de 2018.
2. Márquez, Eduardo J. Martínez (16 de junio de 2009). Química 1: primer semestre (h
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3. Alejandrina, GALLEGO PICÓ; María, GARCINUÑO MARTÍNEZ Rosa; José, MORCILLO
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=false). Editorial UNED. ISBN 9788436267846. Consultado el 9 de febrero de 2018.
4. Curtis, Helena; Schnek, Adriana (30 de junio de 2008). Curtis. Biología (https://book
s.google.es/books?id=mGadUVpdTLsC&pg=PA345&dq=is%C3%B3topos+inestable
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PFAKHdCrAP8Q6AEIJzAA#v=onepage&q=is%C3%B3topos%20inestables%20estima
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ISBN 9789500603348. Consultado el 9 de febrero de 2018.
5. Arnett, David (1996). Supernovae and Nucleosynthesis (1ª edición edición).
Princeton, New Jersey: Princeton University press. ISBN 0-691-01147-8.

Bibliografía
Glasstone, Samuel, Tratado de Química Física. Aguilar, Madrid, 1976.

Enlaces externos
Wikcionario tiene definiciones y otra información sobre isótopo.
La Tabla de Isótopos LiveChart - IAEA (http://www-nds.iaea.org/livec
hart) en Java (http://www-nds.iaea.org/livechart) o HTML (http://www-nds.
iaea.org/relnsd/vcharthtml/VChartHTML.html)

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