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ROBEBT M.

SCABI

Las ideas esteticas de Echeverria y el romanticismo de El matadero

Examinar las cuantiosas y complejas ideas estotieas de Esteban Echeverria,


y la critica que a ellas se refiere, es enterarse, en primer lugar, de que nadie se
ha ocupado todavia, seriamente, en arreglar el desorden en que las dejo su
autor y, en segundo lugar, de que esta deficiencia es una de las razones princi-
pales por la que no se ha explicado en forma plenamente satisfactoria, el valor
artistico de El matadero, su relato mas logrado. Creemos que este valor no se
halla en las varias facetas que, como veremos, si se han estudiado a fondo, es
decir, el costumbrismo, la importancia del euento como documento historico y
el estilo. A nuestro modo de ver, hay que buscar el merito artistico principal de
El matadero en su esencia romäntica, o sea, en la eficacia con que expresa el
espiritu de dicha tendencia. Tratandose de una obra bastante dificil de clasi-
ficar en el esquema de los g&ieros convencionales, es logico que en la biblio-
grafia critica se manifieste una considerable ambigüedad interpretativa. El
estilo, las descripciones, el colorismo, en fin, la tocnica expresiva toda, parece
ofrecernos un tipico euento realista, con pinceladas naturalistas, de ob via inten-
cion didäctica, semejante a otros innumerables relatos del genero narrativo
cultivado en Europa desde principios del siglo XIX. Efectivamente, abundan
los estudios enfocados desde una u otra de estas perspectivas. Se senala con
aprobaeion el realismo historico-social del ambiente, amen de cierta inconfun-
dible eficacia pictorica (la obra ha sido objeto de numerosos grabados y acuare-
las1), se afirma asimismo que la conjuncion de dichos elementös convierten el
relato en una notable estampa de &poca. Es innegable que esta cualidad semi-
fotografica es uno de los aspectos distintivos de El matadero. Tambion se ha
elogiado el estilo de Echeverria, las imägenes sorprendentes, tremendistas, el

Por ejemplo, Esteban Echeverria, El matadero, acuarelas y litografias de Vidal y


Pellegrini (Buenos Aires: Emeco Editores, 1967). La edicion trae, ademäs de las ilustra-
ciones y el texto de Echeverria, una nota introductoria de Bonifacio del Carrill (7-8),
un prologo de Juan Carlos Ghiano (9-18), y la advertencia de Gutiorrez (23-27) como
aparecio en el primer tomo de la Eevista del Rio de la Plata (Buenos Aires: Carlos
Casavalle, 1871). Recuerdense tambien los hermosos dibujos de motivos echeverrianos
de Juan Mauricio Bugendas.

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Las ideas esteticas de Echeverria y el romanticismo de El matadero 39

tono ironico de su Propaganda antirrosista, el fervor de su patriotismo2, todo


aquello que nos incita a colocar la obra entre las mejores creaciones del realis-
mo argentino decimonono. Bien que esta no sea una caracterizacion inexacta
del relato, la consideramos incompleta, sobre todo en lo que atane a la actitud
vital que se desprende del mismo, factor cuyo entendimiento nos parece im-
prescindible.

El prologo de Juan Maria Gutierrez

Hoy, mas de ciento veinte anos despuos de su muerte, la vigencia e importaiicia


de Echeverria se deben principalmente a una obra inedita en su tiempo, un
borrador abandonado en el desvan de su casa. Juan Maria Gutierrez, buen
amigo del autor, publico el extrano folletin, cronologicamente el primer cuento
de la literatura argentina, en un tomo de la Revista del Rio de la Plata. Mas
adelante lo incluyo en las Obras completas* con un prologo analitico que aparece
en forma de extensa nota al pie4. Dejando a un lado lo que estas palabras limi-
nares puedan tener de elogio personal, es evidente que el prologuista percibio
las cualidades epidermicas del relato, las que han seguido comentando los criti-
cos posteriores. Se advierten alli los elementos tradicionales del genero realista:
ironia, satira y otros efectos humoristicos, critica social, politica y anticlerical,
detallismo descriptivo, y una evidente tendencia didactica. Nada de esto se le
2
Se ha escrito mucho sobre las actividades publicas de Echeverria, su activismo frente
al gobierno autoritario de Rosas, su labor educativa, entre otras facetas de una vida
dedicada a la reforma social y politica. No asi con respecto a su contribucion al roman-
ticismo literario. Manuel Garcia Puertas (El romanticismo de Esteban Eclieverria
[Montevideo: Universidad de la Republica, 1957]) analiza (6 y sgts.) la importaiicia de
Echeverria como ideologo de la Revolucion de Mayo. Es util tambion la ultima seccion
del libro, "El mensaje de Echeverria" (29-33), en que el critico relaciona el pensamiento
del autor con su produccion literaria. Garcia Puertas cita a Rodo (31), para quieii el
romanticismo de Echeverria se inspira en el fervor revolucionario. El punto es discu-
tible y objeto de interminables disputas sobre los diversos "romanticisrnos": liberal,
futurista, reaccionario, tradicional, historicista, etc. Aqui nos concierne un matiz
comun a todos, una postura frente a la experiencia humana que solo se mamfiesta cn
el espiritu de la obra, en sus simbolos, y que funciona al margen de las facetas menciona-
das. La explicacion mas clara y convincente que hemos leido es la de Alex Comfort:
"The classic sees man äs master, the romantic sees him äs victim of his environment"
(Art and Social Responsibility: Lecturcs on the Ideology of Romanticism [London: The
Falcon Press, 1946], 14). fiste es el punto de partida del presente estudio, öl sontido en
que aludimos al romanticismo "esencial" de El matadero.
2
(Buenos Aires: Ediciones Antonio Zamora, 1951), 427-42. El indice (sin nurnoro de
pägina) dice incorrectamente 247 donde debiera decir 427.
4
Ibid., 427-30. El que quiera evitarse la molestia de bregar con estas päginas atostadas
de letras microscopicas hallarä el prologo de Gutiorrez impreso en forrna mas logiblo en
La cautiva y El matadero (Buenos Aires: Editorial Sopena, 1962), 75-79. Voanse las
not äs l y 12 para otros datos bibliogräficos referentes a las palabras de Gutierrez.
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40 Robert M. Seari

escapo a Gutierrez; pero la combinacion inusitada y la ferocidad del tono ex-


presivo le tomaron un poco de sorpresa, siendo el clasicista moderado y ad-
mirador de las obras liricas de Echeverria, La cautiva y El dngel caido. Con todo,
Gutiorrez, perito en olfatear talento ajeno, aprobo, con ciertas reservas inevi-
tables, la dimension pictorica del relato, ese sorprendente detallismo que no
omite lo soez por atender a los preceptos del buen gusto neoclasico. Aun asi, el
encomio de Guti&rez no es un juicio objetivo de valores esteticos. AI contrario,
El matadero no pasa de ser, para su primer critico, uno de "esos croquis,
bosquejos, o como quiera llam rseles"5, notas quiz s para una pulida version
futura. Cree hallar la prueba de esto en "la precipitacion y el desnudo realismo"6
que lo caracterizan. El verdadero valor de El matadero no es de orden estetico,
segun Gutierrez, sino historico y costumbrista, y consiste, ademas, en darnos
breve entrada al taller del artista: "nos proporeiona una oportunidad nueva
para comprender mejor al autor de 'La Cautiva' y del 'Angel Caido7 y para
sorprenderle en los secretos de la manera de componer o de 'artizar' como el
diria"7.
Es interesante esta vacilacion del prologuista que no logra explicarse bien
el proposito de la obra. Tenemos la impresion de que al fin toma por decisiva la
intencion did ctica; Echeverria sentia mas intensamente que el impulso crea-
dor, el de "influir en la mejora de las costumbres"8. Pero al mismo tiempo
Gutiorrez se expresa de una manera bastante ambigua, si no plenamente eontra-
dictoria, cuando intenta reconciliar los defectos literarios del relato, como el
los entiende, y la supuesta espontaneidad de su creacion que revela "una per-
sonalidad o un ingenio"9. La falta de serenidad, el tono subido y la precipita-
cion, por lo demas anatema de la creacion artistica, que dicha personalidad
produce, son, a la vez, elementos necesarios para la comprension del relato y
para fundar un juicio imparcial sobre el talento artistico del autor: "el amigo
de la originalidad y de lo verdadero los estima en mucho y los prefiere (alude a
los 'lineamientos imperfectos') a todo otro antecedente para fundar su juicio
sobre las cualidades del artista"10. El genio de Echeverria se halla, por lo visto,
en una esfera oculta del relato, que no es el estilo o el tema ciertamente, y que
se descubre en el proceso mismo mediante el cual fue transcrito lo observado11

5
Ibid., 427. 6 Loc. dt. 7 Obras completas, 428. 8 Ibid., 429. 9 Ibid., 428.
10
Loc. cit. Hemos modificado el orden pero no el sentido de las palabras de Gutierrez.
11
Con respecto a la relacion entre la peripecia observada y su constancia escrita, Gutiorrez
-"—O*·"- —w»» &^**νχ*-.κ^ ^.^ **M.V^W*. vx« iw>vi.PtSuu. ^AV/ VCV/XJ.VJ.V O XJ.JLCKUCt ILO/IX XCbOXCOCO L/tll<Xt UUHoLUllU UL 1 ΓΐΐθΓ"

cado, y a manera del anatomico que domina su sensibilidad delante del cadaver, se detuvo
a contemplar las escenas que alli se representaban, teniendo el coraje de consignarlas
por escrito", y mas adelante (429-30): "La escena del 'salvaje unitario1 en poder del
'Juez del Matadero' y de sus satolites, no es una invencion sino una realidad que mds
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Las ideas esteticas de Echeverria y el romanticismo de El matadero 41

directamente por el autor. Se insinua aqui que para entender la obra de arte,
mas que la forma vale este otro elemento que Gutierrez no nombra y que parece
ser la inspiracion. Bastante lejos nos ha llevado de la serenidad y distancia con-
templativas que en otro contexto propone como factores indispensables del
proceso creador. Su analisis contiene, por lo tanto, una evidente ambigüedad:
la capacidad artistica de Echeverria se manifiesta precisamente donde Gutierrez
menos la esperaba, donde, segun su propia teoria estetica, la forma literaria le
era menos propicia. El prologuista admite que la originalidad del relato no
proviene de los recursos expresivos o de la estructura. AI contrario, las carac-
teristicas que desde el punto de vista literario constituyen seriös defectos
(lineamientos imperfectos, Improvisation, calidad de bosquejo, etc.) de alguna
manera contienen la clave de su valor artistico. Por suerte, la intuicion critica
de Gutierrez pudo mas que sus reservas; en lo mas hondo de su discreto talento
alcanzo a vislumbrar que tenia en sus manos algo que trascendia del costum-
brismo historico y merecia ver una luz mas amplia que la penumbra de la casa
mortuoria.

Las ideas esteticas de Echeverria

Las ideas esteticas de Echeverria se hallan en parrafos aislados de su corre-


spondencia, en diversos fragmentos teoricos, y en innumerables observaciones
de caracter filosofico y literario. Roberto Giusti, tambien gran admirador de
Echeverria, ha publicado una edicion12 que incluye las mas importantes for-
mulaciones criticas del autor; la seccion titulada "Estudios literarios5'13 con-
tiene lo esencial de su teoria estetica. La mayor parte de este material no aporta
novedad alguna, ni agrega nada nuevo a las convenciones convertidas hacia
tiempo en lugares comunes del romanticismo tanto en los circulos literarios
hispanoamericanos como en los europeos. Mucho de ello viene del prefacio de

de una vez se repitio en aquella epoca aciaga: lo unico que en este cuaclro pudiera
haber de la inventiva del autor, seria la apreciaeion moral de la circunstancia, el
lenguaje y la conducta de la victima, la cual se produce y obra como lo habria hecho
el noble poeta en situacion analoga." Gutierrez se explicaba el abandono de] nianuscrito
por parte de Echeverria 110 como efecto del miedo a las ropresalias del gobiorno, sino
al sentido estätico del autor que sin duda le habria instado a modificar el estilo y la
estructura temätica del relato. Debemos senalar, sin embargo, que Gutiorrez reconoco
la necesidad de conservar las "frases y palabras verdaderamente soeces proforictas por
los actores en esta tragedia" (430), no para ser imitadas, desde luego, sino para que en
consideracion al caracter de quienes las ernplean, queden "mas que nunca desterradas
del comercio culto y honesto y anatemixadas para siempre" (Loc. dt.).
12
Esteban Echeverria, Prosa lüeraria, seleccion, prologo y notas do Roberto Giusti
(Buenos Aires: Ediciones Estrada, 1955).
13
Ibid., 130-81.
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42 Robert M. Scari

Cromwell de Victor Hugo, incoherente farrago de ideas estoticas y politicas que


poco nos concierne aqui. Se advierten tambien, como senala Giusti14, las
huellas de Byron, Eousseau, Chateaubriand, Goethe y Lamartine15. El pre-
supuesto de este heterogeneo material critico no da, por lo que tiene de fervor
potemico, en los aspectos del romanticismo que nos ocupan16. A pesar de su
obvio eclecticismo, la coleccion editada por Giusti puede servir como modelo
de varias etapas en la evolucion del romanticismo. En primer lugar, del primi-
tivo, en que la literatura no hace sino reflejar directa, y a veces banalmente,
los acontecimientos de la vida real. Se concibe el arte como una actividad
asimiladora en que la experiencia, transcrita con todo pormenor, se convierte
en expresion colmada de ' Verdades anecdoticas", pero que al fin resulta artisti-
camente falsa. fiste es el prerromanticismo en que, como ha dicho, entre otros,
Joso F. Montesinos, "la ficcion de arte habia de ser realidad de vida"17, y en
que "el arte es solo constancia escrita de la vida"18. Falta esa imprescindible
lejania que le permita al poeta o novelista ordenar y "ritmar" el tropel de sus
experiencias19. Por consiguiente, estas, si bien "son verdad", artisticamente
"parecen mentira"20. Hay mucho de esto en Echeverria, incluso los "defectos"
que Gutierrez advirtio en El matadero. Ademas, varios cuadros de costumbres21
inspirados en Byron, su poeta predilecto, son esbozos de proyectadas versiones
pooticas de los mismos, reflejo evidente del conflicto que le hacia vacilar a
Echeverria entre la forma dictada por su conciencia artistica y la propension
muy romantica a exaltar la experiencia revistiondola de forma pootica. Por lo
visto, se nego instintivamente a falsificar, con artificios incongruentes, el fondo
ideologico de El matadero; no se ha rastreado indicio alguno de que el autor
jamas tuviese la intencion de versificar el sombrio episodio del relato.
Aunque esperamos que todo ello quede mas claro en el transcurso del estudio,
podemos adelantar ahora unas observaciones preliminares. En el piano estotico,
por ejemplo, la prosopopeya, abusada y convertida luego en plaga del peor
romanticismo, se manifiesta en El matadero, pero no desentona ni resulta una
afectacion arbitraria; por lo contrario, la conjuracion de la naturaleza y las
vilezas de la tirania se complementan en la vision del relato, porque el autor

14
"Introduccion" a Prosa literaria, vii-xxv. Vease espeeifieamente xv (texto y nota 1).
15
Se examina la influencia de Lamartine en Ensayo sobre Echeverria (Buenos Aires:
Nosotros, 1894) de Martin Garcia Morou.
16
Segun el editor, correspondia encabezar la coleccion con El matadero, por su valor
historico y literario. El relato va precedido de la nota preliminar.
17
18
Ensayos y estudios de literatura espanola (Mexico: Ediciones De Andrea, 1959) 156
Ibid., 157. '
19
16«., 161.
20
Ibid., 167.
21
"Apologia del matambre" (36-43) y "Peregrinaje de Gualpo" (44-62).
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Las ideas estotieas de Echeverria y el romanticismo de El matadero 43

maneja con precision su valor simbolico, en vez de introducirla como telon de


fondo meramente decorativo. Con un escenario siempre funcional, la estructura
tematica de El matadero logra una sintesis de tres elementos bien entrelazados:
el cuadro de costumbres, la descripcion de la naturaleza y la dimension simbo-
lica. En la esfera del simbolismo moral se descubre el fondo romantico, el as-
pecto del relato que asegura su perenne modernidad y que se debe en gran parte
a la capacidad del autor para elevar a un nivel trascendente su vision de la
sociedad argentina. Con arte consumado, analiza la experiencia desde afuera,
presentando sus consecuencias oticas en una imagen equilibrada, proceso
enteramente distinto a lo que Montesinos llama "arte que solo es constancia
escrita de la vida". Echeverria dedico elocuentes paginas a este fundamental
problema estetico, poniendo de realce, con certero criterio analitico, que la
minuciosa investigacion de formas expresivas no es el modo de resolverlo.
Refiriondose a las "literaturas indigenas europeas", para distinguirlas de la
herencia grecolatina, sostiene que "la palabra romantica no dice solo a la
lengua, sino al espiritu de esa literatura, por cuanto fue la expresion natural o
el espontaneo resultado de las creencias, costumbres, pasiones y modo de ser y
cultura de las naciones que la produjeron sin reconocerse deudoras de la anti-
gua"22. El autor interpreta esta tendencia en un sentido mas amplio que el
exclusivamente literario; es decir, no le adjudica a la literatura una funcion
superior a la de otras esferas en que se expresa la conciencia individual.
Uno de los puntos decisivos que, segun Echeverria, separa las dos maneras
de enfrentar el destino se encuentra en los divergentes conceptos de la relacion
entre el ser humano, la naturaleza y Dios. El clasico "divinizo las fuerzas de la
naturaleza"23, poblando el universo de dioses sujetos a las flaquezas y pasiones
terrestres. Tal concepcion corresponde a una vision armonica del universo y a
una actitud estoica que se amolda a las circunstancias, sin lanzar el grito de
queja personal cuando esas circunstancias vienen en conflicto con las aspira-
ciones humanas. La lucha que surge en las tragedias clasicas entre el libre albe-
drio y el hado inexorable, por titanica que sea, no supone desengano personal.
La tragedia no es desencadenada por un ideal frustrado arbitrariamente por
circunstancias caprichosas, sino por una caida del individuo en la disciplina y
control de los componentes no racionales del ser. En identica situacion el
romantico se rebela contra el ambito de "necesidades", por lo demas fortuitas,
en que se halla. El unico modo de enfrentarlas es mediante un conflicto per-
petuo que se manifiesta en la afirmacion de su anhelo. Reconocemos en ello el
motivo fundamental y caracteristico de la mejor literatura romantica que
"esta arraigada a lo mas intimo de nuestro corazon y de nuestra conciencia,
22
"Clasicismo y romanticismo", en Prosa literaria, 149.
23
Ibid., 150.
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4.4 Robert M. Scari

que se liga a nuestros recuerdos y esperanzas, y debe necesariamente excitar


nuestro entusiasmo y hablar con irresistible y eficaz elocuencia a todos nuestros
afectos y pasiones"24. Lo tipicamente romantico de esta actitud, reflejada tanto
en los escritos teoricos como en El matadero, es la insistencia con que senala la
falta de correspondencia discernible entre la configuracion material del uni-
verso y los ideales del ser humano, que existen sola y exclusivamente porque
el hombre los crea y los defiende contra la naturaleza indiferente.
Otro aspecto de la teoria estotica echeverriana que pudo tener resonancias
en la composicion del relato es el detenido analisis que hace de la influencia
cläsica en la literatura moderna, con referencias al dualismo filosofieo heredado
del escepticismo ingles. La separacion que los filosofos proponen entre materia
y espiritu se refleja en la aneja y debatida dicotomia literaria, contenido-forma.
Echeverria naturalmente especula, de una manera indecisa, sobre cual de estas
esferas influye mas en la obra de creacion, y acaba otorgando lugar de preferen-
cia a la imaginacion y la intuicion. La forma se reduce al metodo expositivo y
a pesar de afirmar que "la forma y el fondo deben identificarse", es evidente
que Echeverria concibe el romanticismo incipiente como una autentica inno-
vacion, mediante la cual el espiritu del autor lograra expresarse con plenitud:
"El romanticismo no reconoce forma ninguna absoluta; todas son buenas con
tal que representen viva y caracteristicamente la concepcion del artista"25. La
nueva tendencia "deja al ingenio obrar con libertad . . . ni le corta las alas, ni
lo mutila, ni le pone mordaza; . . . solo le pide obras escritas con la pluma de
bronce de la inspiracion"26. Es menester no ponerle traba alguna al ingenio, ni
permitir que las exigencias formales del arte perjudiquen la claridad del pen-
samiento o el poder intuitivo del escritor. Notese el parentesco directo entre
estas afirmaciones y las de Albert Gerard, siglo y medio despues, en una obra27
cuyo proposito es resumir las contribuciones mas perdurables del romanticismo:
"They (los romanticos) have elaborated a theory of form based on the notion
that in the process of poetic creation art becomes auxiliary to vision . . . What
matters is the idea and the experience from which it arises"28,
El Ultimo detalle en que debemos fijarnos es el de las imitaciones de obras
clasicas tan abundantes a fines del siglo XVIII. El autor toma por axiomatico
que solo las formas del arte varian con el tiempo; el espiritu que lo anima y
fecunda "pasa inalterable de generacion en generacion"29. Todas las tendencias
24
Ibid., 154-55.
25
Ibid., 138.
26
Ibid., 139, elipsis mias.
27
English Romantic Poetry (Berkeley and Los Angeles: University of California Press
1968), sobre todo, "Souls in Ferment", 3-19.
28
Ibid., 16, onfasis mio.
29
Prosa literaria, 136,

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Las ideas estoticas de Echeverria y el romanticismo de El matadero 45

posteriores a las epocas y literaturas grecolatinas deben evitar la emulacion


superficial, no porque se enfrenten a otro tipo de problema, sino precisamente
porque persisten los mismos, lo cual significa que al someterse a formas aJenas,
el escritor moderne desatiende las instancias de su espiritu y sobrestima el
artificio accesorio. Mas grave aun en sus conseenencias artisticas que la adop-
cion mecanica de formas y la introduccion fortuita de nombres tomados de la
historia y mitologia grecolatinas, que nada dicen al lector moderno, es la
traslacion servil de conceptos o modos de pensar. La presencia de estos defectos
en la literatura hispana es cada vez mayor en las ultimas decadas del siglo
XVIII, hasta que por fin se convierte en pura erudicion pedantesca que des-
virtua su contenido ideologico. Esta artificialidad es lo que repugnaba, segun
Echeverria, a los primeros romanticos del siglo pasado. No niega, en principio,
la posibilidad de un neoclasicismo genuino, pero este solo tendria merito trans-
portandose el artista "por medio de la erudicion y del profundo conocimiento
de la lengua y costumbres antiguas al seno de la civilizacion griega o romana,
respirar el aire de aquellos remotos siglos y vivir en ellos, en la Ägora como un
griego o en el Foro como un romano, y poetizar entonces como un Pindaro o
un Sofocles. Pero la empresa sobrepuja al ingenio humano y es de todo punto
irrealizable"30. En el contexto de El matadero interesa la afirmacion de que el
arte supremo, sea clasico o romantico, sobre toda otra condicion refleja el
espiritu del artista y su epoca. Sus elementos constitutivos arraigan en "lo mas
intimo de nuestro corazon" y enlazan recuerdos, esperanza, entusiasmo, afectos
y pasiones. Todo lo demas es "pedantismo de reglas5531. Adquiere nueva im-
portancia ante estas observaciones, el hecho de que El matadero haya sido
descartado como algo que no merecia publicarse. El periodo de transicion en
que se escribio el relato aparentemente provoco dudas en Echeverria, como
mas adelante en Gutierrez, con respecto a su valor artistico. Recuordese que el
espiritu o fondo de la obra, su "idea generatriz"32, es la fuente de su "completo
y caracteristico ser"33; pero al mismo tiempo este sustrato esencial se halla
envuelto en una estructura organica. Aquel se "trasluce" bajo la forma de
esta; por consiguiente, puede decirse "que el fondo es el alma, y la forma el
cuerpo y organismo de las creaciones artistieas"34.
Echeverria postula, al parecer, dos niveles fundamentales en la obra de arte.
Pero se nota una discrepancia35 entre los juicios anteriores y lo que afirma al
examinar la relacion entre la interioridad del artista y el mundo exterior36.
30
Ibid., 155. 31 Ibid., 152. 32
Ibid., 137. 33
Loc. cü. 34 Loc. cit.
35
No es nuestro proposito buscar inconsistencias en las teorias esteticas de Echevorria;
si lo es precisar diversos matices semdnticos en el empleo de ciertos termirios: "fondo",
"forma", "ingenio", "espiritu", "imaginaeion", "inteligencia", y de ciertos conceptos:
"el mundo ffsico", "el mundo moral", "lo permanente", "lo que existe".
36
Prosa literaria, 134.
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4g Robort M. Scari

Aqui el autor introduce un tercer elemento que llama "lo que existe"37, o sea,
el mundo fisico-moral ("la naturaleza y la humanidad"), las circunstancias
vitales del hombre. Para cada artista estas son inmutables en el sentido de que
no les pone o quita nada, pero desde una perspectiva historica se volatilizan
porque de un ano o un siglo a otro, el hombre observa el mismo contorno pero
no lo ve del mismo modo: "al paso que lo que existe esta perenne, su modo de
sentirlo y juzgarlo todo, cambia"38. Los conceptos echeverrianos de "natura-
leza" y "humanidad" no tienen consecuencias significativas para el arte, y
menos aun para el historiador. Lo que Echeverria llama "lo perenne" se reduce
a una relacion abstracta entre el individuo y sus circunstancias. Ya que estas
se renuevan constantemente, desde el punto de vista del artista no hay per-
manencia alguna, como no sea el hecho mismo de hallarse inmerso en ellas. De
manera que propone no dos sino tres vertientes artisticas: el fondo, que abarca
el tema de la obra y el espiritu de su ereador, y la forma expositiva. Cuando
Echeverria escribio El matadero, la moda literaria predominante era el realismo
y su tema candente los usos y costumbres sociales. Aunque el proposito general
fuera critico, el realista toma por el camino de la burla satirica, refinando cada
vez mas la comicidad de la narracion, mientras que el romantico se inclina a una
interpretacion tragica. Por eso, aunque desarrollan los mismos temas y com-
parten la intencion critica, persiste la diferencia en el tratamiento. El matadero
es un relato hibrido cuya forma y material escenico proceden de la tradicion
realista decimonona, pero cuyo espiritu pertenece plenamente a la romantica.
La relacion que existe, en las distintas epocas de la historia literaria, entre
forma y fondo es constante, pero esto no impide que varien los detalles del
contenido y que se prefieran determinados recursos expresivos. Echeverria
sostiene que las formas de la poesia indostanica son "colosales, monstruosas
como sus idolos y pagodas"39; mas adelante alude a las artes arabe, griega y
moderna, senalando sus caracteres aereo, simple y multiforme, respectivamente.
AI analizar la epoca moderna se encuentra menos seguro en sus opiniones. Las
formas adoptadas por sus coetaneos son, ademas de multiformes, confusas,
pintqrescas y profundamente simbolicas. Contrastense estas cualidades, sobre
todo la ultima, con los indices que propone Echeverria para distinguir las
literaturas antiguas. Se advierte que no encuentra un tormino denominativo
unico que le valga para el romanticismo, sino que tiene que acudir a varios.
Vacila, claro esta, al caracterizar las aguas en que el mismo se halla inmerso.
A pesar de la indecision, el sentido general de lo que sostiene es meridianamente
claro. Creemos que se justifica la interpretacion que sugerimos y que no atribui-
mos a las ideas echeverrianas un sentido que no poseen.

87 39
Loc. cit. " Loc. cit. Ibid., 133.

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Las ideas estoticas de Echeverria y el romanticismo de El matadero 47

La esencia romantica de El matadero

Como paso preliminar, resumimos el contenido tematico del relato y las lineas
generales del argumento. El primero tiene por tema el conflicto entre la con-
ciencia individual, fuente de toda accion responsable, y la turbamulta, encar-
nacion colectiva del salvajismo y de la conducta irresponsable. Se trata de un
antagonismo radical, inevitable, de la convivencia social como taL En principio,
y no solamente por condiciones especificas, la problematica que la narracion
plantea es consecuencia de este enfrentamiento, y de su resolucion surge el
perdurable dramatismo de la obra. Por otra parte, el conflicto constituye la
base del pensamiento social romäntico como lo hemos verificado en los estudios
criticos mas penetrantes que hemos consultado40.
En un tono que comienza en forma humoristica, con alusiones ironicas a los
preceptos de la Iglesia y a su modo de interpretar la historia41 y que al avanzar
la narracion evoluciona hacia la satira y la descripcion realista, El matadero
pinta a los personajes de un suburbio bajo de Buenos Aires en el ano 1839 o
comienzos del 40, cuando la tirania de Rosas llegaba a la cumbre de su poder.
Eran dias de cuaresma y de inundacion. Se describen hasta el Ultimo detalle las
calles de las Barracas del Alto transformadas en pantanos. Oimos las injurias
de los "föderales" echando la culpa de la calamidad a los "unitarios", no por
razones politicas sino porque todos los que se oponian al tirano eran "herejes".
El cuentista equipara con obvia repugnancia la Iglesia y la dictadura, presen-
tändolas como dos caras de la misma moneda. El matadero esta vacio, la pobla-
cion pasando hambre, porque los caminos inundados impiden la entrada de
vacunos. Por fin llega una orden del gobierno y nadando se introducen cin-
cuenta novillos. Se excita el vasto matadero. La escena se lleiia de algazara,
y para describirla el autor anima su expresion de colorido y brillo. No tiene
reparo alguno en hacernos presenciar cuanto de sucio y repelente hay en aquel
baluarte del poderio rosista. Esperariamos que un matadero se poblara de
bestias; pues el de Echeverria rebosa seres humanos que en su hambre y miseiia
lanzan injurias y palabrotas. Con una tecnica narrativa digna de los naturalistas
posteriores, el relato nos dibuja la escena en toda su crudeza: hombres primiti-
vos cubiertos de barro y sangre; mujeres y ninos revolcandose en la inmundicia;
chusma enardecida, ebria de crueldad e ignorancia. Siguen varios episodios
descritos en este tono tremendista. Un toro se escapa; vemos sus perseguidores
implacables que lo desollan con deleite. Pasa inadvertida la muerte de un nino
degollado por un lazo que se corta; da lo mismo, nadie se fija, tal es el salvajismo
40
Voase la nota 2. El libro de Comfort nos parece imprescindible para la cornpreasiori ilo
lo que llarnamos "espiritu" romäntico.
41
Prosa literaria, 8-9. Brought to you by | University of Arizona
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48 Robert M. Scari

de la multitud. De pronto se perfilan dos personajes que hasta el desenlace


dominan el relato: Matasiete, "el bravucon", maestro en desjarretar reses, y
un joven unitario reconocido como tal por su traje, su porte, su barba en forma
de "U" y porque no lleva divisa federal ni senal alguna de luto por la "heroina",
dona Encarnacion. Matasiete echa su caballo sobre el del unitario que cae
desmontado al fango. Lo ataean y lo llevan al matadero entre risotadas e in-
sultos. A partir de este momento el relato se desliza rapidamente a su sombria
y dramatica conclusion. El unitario arroja en la cara anonima de la multitud
su desprecio, pero su bravura no tiene otro efecto que el de enardecer mas la
furia ciega de la gente. Intentan desnudarlo, el Ultimo insulto a que la victima
responde, "primero degollarme que desnudarme, infame canalla"42. El fin es
inevitable porque nadie cede: "un torrente de sangre broto borbolloneando de
la boca y las narices del joven, y extendiondose empezo a caer a ehorros por
entrambos lados de la mesa. Los sayones quedaron inmoviles y los espectadores
estupefactos"43.
Nos preguntamos por qu6 habra perdurado un cuadro de opoca tan poco
sutil, tan carente de interes sicologico y tan circunstancial en su estreeho
vinculo con el momento historico que lo inspiro; evidentemente ni la critica
social ni el efectivismo estilistico, modas pasajeras al fin, explican su perenne
interes.
AI bosquejar la trama tuvimos ocasion de aludir al escenario del relato;
ahora se presenta otra interrogativa, £ escenario de que ? Si £ste no fuera mas
que un euadro de costumbres tradicional, no se plantearia la cuestion, ya que
el escenario mismo se revelaria como el objeto principal de la pieza. Pero es el
caso, obviamente, que la descripcion ambiental tiene una finalidad muy dis-
tinta. Se manifiestan ciertos limites (junto a las ventajas, desde luego) del
analisis costumbrista de El matadero en el breve libro de Juan Carlos
Ghiano44, por lo demas excelente, donde el critico estudia el relato en el marco
de sus antecedentes literarios, senalando posibles influencias (Larra principal-
mente45) y varios detalles en que Echeverria procura apartarse de sus modelos
decimononos. Los parrafos iniciales del cuento que aluden a una historia
"nueva", representan, segun Ghiano, el intento de "descargarse de lastres
retoricos"46. Mas adelante el critico divide la narracion en seis etapas que corre-
sponden a la introduccion de nuevos temas. Los cuatro primeros episodios son
u
acentuadamente descriptivos", oscilando entre la presentacion documental
42
43
Ibid., 33.
Ibid., 34.
44
"El matadero" de Echeverria y el costumbrismo (Buenos Aires: Centro Editor de Amorica
Latina, 1968), 47-62.
« Ibid., 47.
46
Ibid., 5L
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Las ideas esteticas de Echeverria y el romanticismo de El matadero 49

del matadero mismo y la caracterizacion ligeramente ironica de los personajes.


Los dos momentos finales de la obra (destruccion del toro y episodio del uni-
tario) "acentuan el aspecto narrativo". Esta ambigua afirmacion queda aclara-
da en la conclusion de Ghiano donde se clasifica el relato como mezcla de
cuadro de costumbres y cuento ("documento-narracion")47. No hallamos mas
que una referencia al romanticismo de la obra: "A la animacion y el pintores-
quismo, elementos del cuadro de costumbres, sucede la clasificacion del espec-
taculo - feo, inmundo y deforme - que introduce el grotesco de la estetica
romantica. Antes de entrar en pormenores, el narrador se detiene en la escena
total, trazando 'un croquis' del lugar, con el cual se llega al cuarto nucleo del
texto"48. El matiz aludido se reduce, por lo visto, al elemento grotesco; no se
examina ninguna otra dimension romantica del relato. No se trata de un de-
fecto, ya que este no es el objeto del libro; con todo, cabe anadir que los ele-
mentos senalados por Ghiano no habrian bastado, por si solos o en conjunto,
para provocar el juicio altamente favorable de la posteridad. La verdad es que
dichos elementos no son mas que el vehiculo para plantear el conflicto entre el
individuo y la masa. Para esta el autor elabora un amplio repertorio de epitetos
despectivos: chusma, pandilla, esbirros, cofradia, sayones, barbarie, canalla,
dogos de matadero, amen de numerosas alusiones indirectas, tambien llenas de
repugnancia. Se redondea la caracterizacion del grupo a traves del elemento
que se enfrenta con el, o sea, el unitario, enteramente solo y por fin destruido
como otra res mas de la gran carniceria. El narrador realza la problematica
del relato con persistentes referencias a esta soledad absoluta del individuo,
cuyo comportamiento responsable se contrapone al barbarismo de la muche-
dumbre. ilste es el nervio dinamico del cuento, y esta tratado de una manera
ultrarromantica, como si Echeverria hubiera tenido presentes las palabras de
Comfort que citamos al comienzo (nota 2): proyectando una imagen del ser
humano como victima de sus circunstancias.
Recordamos, en este contexto, que para Ortega la vida responsable se
distingue por una constante obligacion de elegir entre una accion y otra; vivir
es hallarse a cada momento en trance de escoger entre alternativas. Para enten-
der el sentido en que nos referimos al romanticismo de El matadero, conviene
tener presente que en este, el modo de interpretar la experiencia niega, primero,
la existencia de tales alternativas, sobre todo en la esfera de la conducta y
conflictos sociales, y segundo, la supuesta y utopica capacidad selectiva del
individuo. El lente romantico, mas pesimista, descubre que la convivencia
social suele no ser el fecundo repertorio de posibilidades sobre las que se ex-

47
Todas las breves citas anteriores y osta se hallan en la pagina 62 del estudio de Ghiano.
48
Ghiano, 55-56. Brought to you by | University of Arizona
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50 Robert M. Scari

presa libremente preferencia por una linea de conducta sobre otra, Por lo
contrario, el individuo solo sucumbe, pese a su libre albedrio, ante la accion del
grupo. Por su parte los individuos que la componen dejan de serlo tan pronto
como son arrastrados por ei impulso de masa, en cuanto dejan de ser fieles a
otros individuos como tales y se contagian de la fiebre colectiva. Cuando el
romantico sostiene que el individuo es victima de sus circunstancias, entiende
un principio de extension universal. En El matadero se refiere tanto a los seres
deshumanizados de la muchedumbre como al unitario ultrajado. Todos son
victimas, en cuanto individuos, de sus circunstancias. En ninguna parte asoma
el hombre ideal, abstracto en realidad, capaz de controlar sus acciones. Este
se ha refractado hasta convertirse en un ente socialmente improbable, si no
inconcebible. He aqui la diferencia ideologica irreconciliable: por un lado, la
actitud romantica que se refleja en El matadero; por el otro, una vision opti-
mista, en varios sentidos idealista, de la experiencia humana, en que lo externo,
carente en si de cualidades hostiles o favorables, constituye simplemente el
fondo innumerable de posibilidades con las que cada cual se enfrenta. Estudiar
el relato desde este angulo requiere que se mantengan bien separados el piano
historico y el filosofico, porque Echeverria no toca sino el primero. No se
pregunta si la relacion individuo-sociedad es la vertiente mas profunda de la
cuestion, o si cabe imaginarse un estrato mas radical aun, como lo hace Ortega
al postular una realidad metafisica irreductible. Nuestro autor parte, sin mas,
del conflicto que considera inevitable entre la sociedad y los ideales del indivi-
duo. Sin negar el valor de estos, los toma por ilusorios, afirmando que no se dan
en la realidad social y que su presencia es efimera, ya que solo existen en el
espiritu del hombre y solo cuando oste se dispone a defenderlos49 frente a un
mundo indiferente y por tanto hostil.
El tratamiento simbolico de este tema en El matadero es cristalino. La socie-
dad personificada anula el imperativo de responsabilidad, adquiriendo fuerza
absoluta que en abrazo omnimodo deshumaniza a sus miembros. En este sen-
tido aludimos a sociedad "personificada", porque sustituye y desplaza al indi-
viduo como eje de la vida colectiva. Los seres que pululan por los sangrientos
pantanos del matadero se autojustifican siempre en aras de una lealtad hacia
dona Encarnacion y bajo este estandarte cometen atrocidades impunemente.
La causa rosista es licencia para la anarquia y la barbarie. Echeverria no esca-
tima recursos para insistir en ello. Empieza identificando la Iglesia y la dicta-
dura que ejercen dominio sobre "las conciencias y los estomagos que en manera
alguna pertenecen al individuo"50. Los que mandan en el matadero, y en la

49
δο
Para un excelente y minucioso an lisis de estas ideas vease Comfort, 17-18.
Prosa literaria, 9.
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Las ideas esteticas de Echeverria y el romanticismo de El matadero 51

nacion se entiende, son "buenos federales y por lo mismo buenos catolicos"51.


Hecha la identificacion, el autor salpica la expresion de calificativos irreverentes
y pimzante ironia (herejotes, mandamientos "carnificinos" de la Iglesia, alu-
siones sarcasticas a la Bula) y describe asi a los predicadores que, haciendo
tronar el templo y crujir el pulpito a punetazos, imprecan a los "inocentes":
"Vuestra impiedad, vuestras herejias, vuestras blasfemias, vuestros crimenes
horrendos, han traido sobre nuestra tierra las plagas del Senor. La justicia del
Dios de la Federacion os declara malditos"52.
La esencia romantica de El matadero se refleja tambien en el estilo, donde
estan separadas por un marcado contraste de tono, la parte satirica y el con-
flicto principal. Aquella, correspondiente a los cuatro "momentos" iniciales de
Ghiano, ofrece un estilo de gran intensidad critica. Este es el nivel costumbrista
en que la realidad de la vida social y politica del pais provoca en Echeverria
una agresiva condena de los excesos de la tirania y de la Iglesia. Recurre,
logicamente, como buen realista, a la comicidad hiriente, inmejorable instru-
mento para este proposito. Por eso la actualidad argentina de su epoca entra en
el relato a traves de las deformaciones caricaturescas. En cambio, nada de esto
acontece en el episodio del unitario asesinado por la horda deshumanizada. El
desenlace dramatico 110 puede efectuarse con giros humoristicos ni admite el
menor efectismo retorico. El autor fija la atencion del lector ensombreciendo
la expresion, poniondole sordina al sarcasmo, y esta moderacion de la comicidad
se mantiene hasta el momento de la muerte del protagonista. La chusma ha
quedado estupefacta: "Los federales habian dado fin a una de sus innumerables
proezas5'53. Muerta la victima y consumada, por lo tanto, la tragedia, el autor
aiiade un parrafo concluyente en que reintroduce el tono burlesco para senalar
una paradoja absurda: "llamaban ellos (los federales) salvaje unitario . . . a todo
el que no era degollador, carnicero, ni ladron"64. Hay un interesante paralelo
entre El matadero y el mas romantico de los ensayos de Larra, ccDia de difuntos
de 1836", en que se nota una adaptacion del estilo muy seinejante. Alli tambien
la ciudad esta reflejada simbolicamente, en la metafora del "gran cementerio"
que desempena una funcion muy parecida a la del matadero echeverriano.
Ambos lugares representan lo deleznable de la sociedad y en ambos se desen-
vuelve una tragedia. Cuando Larra trata de refugiarse en su propio corazon,
harto ya de mirar los catafalcos de la gran urbe, para ver quo epitafio esta
grabado en el, momento que corresponde, en su funcion tematica, a la muerte
del unitario en El matadero, acalla repentinamente su voz sardonica y mordaz.
51
Ibid., 10.
62
Ibid., 10-11.
53
Ibid., 35.
04
Loc. cit., subrayado y elipsis mios.
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52 Robert M. Scari

Descarta la comicidad superflua. Es el mismo proceso, subconciente en ambos


autores y por ello especialmente revelador. La crisis tragica, cuno y fibra del
espiritu romäntico, repudia, por incongruente, la ligereza del desliz ironico. En
ello se manifiesta otro indicio de que El matadero no es, principalmente, un
ensayo de critica social, politica o costumbrista, sino un desahogo romantico,
muy cercano al "delirio filosofico" del ensayista espanol.

Conclusion

No es inesperado que en muchos autores se manifieste un abismo de diferencia


entre las formulaciones sistematicas de una teoria estotica y su expresion con-
creta en la obra literaria. El ideario artistico de Echeverria y el contenido de su
notable relato constituyen una eabal muestra de ello. No nos extrana porque el
proceso intelectual de un escrito teorico es muy distinto al estado de animo en
que nace y se perfecciona la obra artistica. En esta influyen mas la intuicion y
el subconciente del autor, sobre todo en la creacion de simbolos. Por otra parte,
la teoria estotica de Echeverria no lo es con exclusividad; el autor tiene siempre
presentes los problemas sociales y politicos de su tiempo. No cabe duda de que
la intencion reformadora suscitada por estas inquietudes es tan o mas fuerte
que la estotica. Cuando quiso separar estas actividades la calidad de su pro-
duccion no alcanzo sino un nivel relativamente mediocre. En cambio, al
escribir El matadero, apartado hasta cierto punto de las rigidas convenciones
literarias, su talento dio resultados extraordinarios.
Echeverria es recordado por un relato que el consideraba insignificante,
mientras que los poemas con que pensaba consagrarse, embutidos de elegancia
artificial, han pasado al olvido definitivo. El matadero conserva su perenne
interes no por el realismo o el valor historico, sino por el contenido simbolico
que no ha perdido ni perderä su actualidad. No creemos que sea una misteriosa
paradoja del destino, como sostiene Morales55, que el resto de la obra de Eche-
verria este sepultado en museos y textos de historia: la poesia, las teorias
politicas, sus propuestas reformas sociales, todo menos el folletin cuya existen-
cia hasta sus mejores amigos ignoraban. Si hay paradoja en ello, no sera en la
pervivencia del relato sino en el hecho de que Gutierrez, buen catador de
talento, no se hiciera cargo de la originalidad de la obra, aunque le tomaran de
sorpresa algunos detalles como la irreverente ironia del comienzo, el humor
negro, y mas que todo, el crudo realismo pictorico. Es que el prologuista, con-
servador y bastante inflexible en sus preferencias literarias, no llego sino a la

66
Ernesto Morales, Esteban Echeverria (Buenos Aires: Editorial Claridad, 1950), 149.
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Las ideas esteticas de Echevern'a y el romanticismo de El matadero 53

superficie del relato, ni se le ocurrio atribuirle mas valor que el historico, ni


imaginarse en el otro proposito que el didactico. La verdad es que Guti&rez no
tuvo ni remota idea de que en sus manos, en las borrosas lineas del polvoriento
legajo, se hallaba lo mas significativo de la obra echeverriana.
El lugar que ocupa El matadero en la historia de la prosa argentina esta
asegurado porque expresa, como pocos, lo decisivo del ideario romantico.
Es, por consiguiente, un documento artistico inapreciable para el analisis
de este importante capitulo del pensamiento moderno, sobre todo de los
factores que constituyen su contribucion mas imperecedera a la historia
cultural argentina.

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