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¿Qué propiedades tiene el

polipropileno y para qué se utiliza?

Láminas de polipropileno

El propileno, también llamado propeno, es un hidrocarburo con tres átomos de


carbono y un doble enlace cuya fórmula es H 2C=CH–CH3. Por polimerización del
propileno se obtiene polipropileno, un polímero que por sus propiedades entra
dentro de la categoría de los termoplásticos.

El polipropileno fue sintetizado por primera vez en 1951 por J. Paul Hogan y


Robert Banks para Phillips Petroleum, y la primera forma cristalina isotáctica (una
de las más utilizadas en la actualidad) fue sintetizada en 1954 por Giulio Natta. La
producción comercial comenzó en 1957 y hoy es el segundo plástico sintético
más utilizado en todo el mundo, por detrás el polietileno, con un mercado global
de más de 60 millones de toneladas anuales.

Se puede fabricar con diversas estructuras químicas, dando lugar a variedades con
características y propiedades diferentes para su uso en textiles, envases,
dispositivos médicos o componentes automovilísticos, por citar tan solo unos
ejemplos.

Propiedades del polipropileno


El polipropileno comparte muchas características y propiedades con el polietileno.
El propileno tiene un grupo metilo más que el etileno, y este carbono extra mejora
en general las propiedades mecánicas y térmicas del polipropileno en comparación
con el polietileno.

Existen diferentes tipos de polipropileno, cada uno con un peso molecular,


cristalinidad e isotacticidad diferente que influyen en las características finales del
polímero. Los tipos más importantes de polipropileno son:

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 Polipropileno homopolímero: no se utiliza ningún copolímero, solo


propileno. Puede ser isotáctico (los grupos metilos hacia el mismo lado),
sindiotáctico (grupos metilos en lados alternos) o atáctico (grupos metilos
desordenados).
 Polipropileno copolímero: se añade etileno u otros alquenos en
proporciones variables.

Entre las propiedades más útiles del polipropileno:

 Material ligero: es uno los plásticos con menos densidad, entre 0.895 y 0.92
g/cm3.
 Estructura cristalina: las formas isotácticas tiene mayor grado de
cristalinidad y mayor resistencia mecánica.
 Alta resistencia mecánica
 Excelente aislante eléctrico
 Baja absorción de humedad: el polipropileno no se daña con el agua por la
bajísima absorción de humedad.
 Alto punto de fusión: el punto de fusión del polipropileno está en torno a
los 160 ºC, lo que hace que se pueda utilizar en aplicaciones de alta
temperatura a las que no se pueden utilizar otros polímeros. Para el uso
contínuo se recomienda una temperatura máxima de 100 ºC.
 Resistencia química: el polipropileno es altamente resistente a la corrosión
tanto por agentes ácidos como por agentes alcalinos. También es muy
resistente a la acción de detergentes y sustancias electrolíticas.

Las desventajas y limitaciones del polipropileno más importantes:

 Se degrada por la radiación ultravioleta.


 Se degrada en contacto con hidrocarburos clorados, alifáticos y aromáticos.
 Es inflamable (aunque se puede fabricar con aditivos retardantes)
 A temperaturas muy bajas la resistencia a impactos disminuye
considerablemente (temperatura de transición vítrea entre -10 y -20 ºC).
Ejemplos de aplicaciones y usos
El polipropileno se puede encontrar en numerosos objetos cotidianos. En general,
sus aplicaciones se pueden clasificar en estas categorías:

 Aplicaciones automotrices
 Artículos de uso doméstico
 Películas y láminas (films)
 Envases y embalaje
 Accesorios
 Aplicaciones eléctricas y electrónicas
 Aplicaciones industriales
 Aplicaciones de propósito general

En la cocina, es un material muy habitual en recipientes para comida y envases


alimentarios, como botellas, fiambreras, biberones, etc. Por la alta resistencia a la
fatiga, es común es los sistemas de apertura tipo bisagra de muchos envases
destinados a abrirse y cerrarse constantemente.

Las fibras de polipropileno mezcladas con diversos colorantes se utilizan en la


fabricación de textiles y cuerdas. Por ejemplo, es muy utilizado en la fabricación
de alfombras y tapetes. Las cuerdas de polipropileno son tan resistentes como las
de poliestireno, pero con la ventaja de ser más baratas.

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En la industria automovilística es un material muy habitual, por ejemplo, en cajas
de baterías o en parachoques.

Como aislante, el polipropileno se elige como alternativa al PVC para aislar


cableado, sobre todo en ambientes de baja ventilación al emitir menos gases
tóxicos si aumenta la temperatura del cableado por algún motivo.

Al resistir la temperatura de esterilización utilizada en los autoclaves, el


polipropileno es utilizado en equipamiento médico y de laboratorio.

En la forma cristalina más pura, el polipropileno se utiliza en la industria de los


semiconductores. Las láminas de polipropileno son muy habituales en sustitución
al papel celofán. También se utiliza para fabricar bombas y tuberías, incluyendo las
destinadas a canalizar agua potable, en juguetes, e incluso como material de
construcción: por ejemplo en la restauración de la cúpula de la Catedral de San
Cristóbal de La Laguna (Tenerife, Islas Canarias) realizada en el 2002 se utilizó
polipropileno.

Reciclado
El polipropileno es un plástico reciclable y se puede identificar con el número 5
como código de identificación de resinas junto a las siglas PP.

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