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Exploraciones Geotérmicas

En el presente informe se exponen de forma simple y breve los métodos


exploratorios que en general se realizan sobre un área de alto potencial geotérmico
para cuantificar su real potencial energético.
El principal propósito de la exploración geotérmica es determinar la ocurrencia y
características de un sistema geotérmico, estos sistemas están constituido por tres
elementos principales: Fuente de Calor, Reservorio y Fluido Geotermal.
Para determinar la existencia y características de un sistema geotérmico se utiliza
como primer paso la exploración superficial y como segundo la perforación
exploratoria.
Los siguientes estudios son los más utilizados durante la exploración superficial y la
secuencia generalmente sigue el orden de presentación, aun cuando puede sufrir
variaciones que dependerán de las particularidades del área de estudio: Estudios
geológicos, estudios hidrogeológicos y estudios geofísicos.
Terminada la fase superficial se puede iniciar la última etapa de la exploración, la
perforación de pozos profundos exploratorios. Los datos obtenidos de estos pozos
permitirán evaluar si el sistema geotérmico es económicamente productivo y serán
la base para la construcción de la futura planta productiva.
2

Tabla de Contenido

I.- Justificación.………………………………………………………………………….………3

II. Elemento Básicos de un Sistema Geotérmico…………………………………….3

III. Métodos de Exploración Utilizados Internacionalmente.…………..……….5

IV. Aguas Subterráneas Asociadas a los Sistemas Geotérmicos.…….….…….9

V. Re-inyección de Fluido Geotermal.……………………………………….…………10

VI.- Construcción de Sistemas Geotérmicos.…………………………….………….10

VII.- Comentarios.…………………………………………………………………………….11
3

I. Justificación

La ley N° 19.657 sobre Concesiones en Energía Geotérmica, que fue promulgada el


7 de enero de 2000, tiene como objetivo principal eliminar la incertidumbre legal en
cuanto al dominio y uso de la energía geotérmica, y en ella se establecen normas y
procedimientos claros para la obtención de concesiones de exploración y
explotación.

Transcurridos 8 años desde la promulgación de la ley, el desarrollo de este tipo de


energía sigue siendo débil en el país. Ningún proyecto hasta la fecha ha logrado
finalizar la exploración de los recursos geotérmicos presentes en su área de
concesión y en muchos de los proyectos levantados ni siquiera se han realizado
trabajos exploratorios. Por esta razón, la energía geotérmica sigue sin entrar a la
matriz energética nacional.

En el presente informe se exponen de forma simple y breve los métodos


exploratorios que en general se realizan sobre un área de alto potencial geotérmico
para cuantificar su real potencial energético. Esta información parece relevante para
enfrentar el debate que acompañará la tramitación del Proyecto de Ley propuesto
por el ejecutivo que modifica la ley sobre Concesiones en Energía Geotérmica1.

II. Elemento Básicos de un Sistema Geotérmico

El principal propósito de la exploración geotérmica es determinar la ocurrencia de un


sistema o campo geotérmico, para definir su tamaño, forma y estructura; todos
elementos fundamentales para determinar la viabilidad económica de un proyecto
productivo.

1
Proyecto de ley N° de Boletín 6379-08, titulado “ Introduce modificaciones a la ley N° 19.657, sobre
concesiones de energía geotérmica. Ingresado con fecha 21 de Emero del 2009, en primer trámite
constitucional en la Comisión de Minería y Energía.
4

Un sistema geotérmico esta constituido por tres elementos principales2:

1. Fuente de Calor. Puede ser tanto una intrusión magmática a muy alta
temperatura (> 600 °C), emplazada a profundidad someras (5-10 Km.) o bien,
como la que se da en sistemas de baja temperatura, donde la gradiente
geotérmica es normal, sin fuente particular de calor.

2. El Reservorio. Volumen de rocas calientes permeables por el cual los fluidos


circulan y extraen el calor. Generalmente el reservorio está cubierto por rocas
impermeables que permiten la concentración del calor y está conectado a un
área de recarga superficial3.

3. El Fluido Geotermal. Agua que en la mayoría de los casos tiene un origen


meteórico4, ya sea en fase líquida o en la fase vapor, dependiendo de su
temperatura y presión.

Distribución espacial de los elementos principales de un sistema geotérmico.

2
Hochstein, 1990. Classification and assessment of geothermal resources. In: Dickson and Fanelli. Small
Geothermal Resources: A Guide to Development and Utilization, UNITAR, New York, pp. 31-57.
3
Superficie en la cual ocurre la infiltración que alimenta los acuíferos, por infiltración directa o por
escorrentía.
4
Aguas meteóricas, son aguas precipitadas desde la atmósfera.
5

Por tanto, la exploración geotérmica busca identificar la existencia y características


de la fuente de calor, del reservorio y del fluido geotérmico. Además de comprender
las relaciones existentes entre estos tres elementos y la relación de ellos con otros
elementos presentes en la zona de estudio.

La fuente de calor es el elemento que entrega el calor al sistema, de la temperatura


de esta fuente, de su tamaño y profundidad dependerá la capacidad de calentar los
fluidos geotérmicos.

La existencia de un reservorio es fundamental, ya que en éstas rocas permeables5


es donde se emplaza el fluido que es calentado por la fuente de calor. De la
distancia entre el reservorio y la fuente de calor, y de su volumen y permeabilidad
dependerá cuánto del calor de la fuente de calor es absorbido por el fluido.

La disponibilidad, abundancia y características químicas del fluido geotermal, son


elementos importantes para evaluar el potencial productivo de un sistema
geotérmico productivo.

III.- Métodos de Exploración Utilizados Internacionalmente

Para determinar la existencia y características de un sistema geotérmico se utiliza


como primer paso la exploración superficial y como segundo la perforación
exploratoria.

Se ejecuta esta secuencia dado que la exploración superficial resulta menos onerosa
que perforar pozos y éstás entregan antecedentes que permiten orientar la
ubicación de los pozos profundos.

En ocasiones, la exploración superficial entrega como resultado que el área


estudiada no reúne las condiciones básicas para albergar un sistema geotérmico

5
Un material es permeable si deja pasar a través de él una cantidad apreciable de fluidos en un tiempo
dado.
6

productivo, con lo que se descarta dicho potencial del área y se abandona la


exploración.

No existe un único método de exploración de sistemas geotérmicos, cada proyecto


debe evaluar según las características que presenta el área de estudio, cual es la
secuencia de técnicas que deben ser aplicadas para ir construyendo de la mejor
forma posible un modelo del sistema geotérmico. Lo habitual es que los planes de
exploración comiencen con las técnicas más económicas, para luego utilizar las más
costosas.

La aplicación sistemática y continua de diferentes técnicas de exploración permiten


ir conociendo de mejor manera las características de la fuente de calor, del
reservorio y del fluido geotérmico. Estas características, junto a otros elementos
recolectados, permiten la construcción de un modelo actualizado de la zona de
estudio, que a medida que va integrando una mayor cantidad de antecedentes se
vuelve más robusto.

Los siguientes estudios son los más utilizados durante la exploración superficial y la
secuencia generalmente sigue el orden de presentación, aun cuando puede sufrir
variaciones que dependerán de las particularidades del área de estudio.

1. Estudios Geológicos: A través de éstos se busca reconocer la distribución


espacial de las distintas rocas presentes en el área de estudio, conocer las
características físicas de las unidades de rocas y de las fallas o zonas de alta
permeabilidad presentes en ellas. De especial importancia resulta describir
detalladamente estas últimas estructuras, ya que por ellas se pueden desplazar
fluidos geotermales como geiser6, fumarolas7 o aguas termales, evidencias
superficiales de un sistema geotermal que no se encuentra necesariamente bajo
el lugar de alumbramiento, ya que una de estas estructuras puede desplazar los
fluidos por varios kilómetros. Sin embargo, es necesario hacer notar que las

6
Surtidor intermitente de agua caliente y vapor.
7
Surtidor intermitente de gas y vapor.
7

manifestaciones superficiales no son un requerimiento indispensable para la


existencia de un sistema geotérmico, existen yacimientos geotérmicos en zonas
que carecen totalmente de manifestaciones superficiales, en estos casos se debe
localizar en base al entorno geológico.

Este estudio se realiza principalmente con observaciones en terreno, donde el


profesional recorre el área observando y levantando los antecedentes
geológicos. Finalmente, con este trabajo se confecciona un mapa geológico
detallado de la superficie del área de estudio, lo que es complementado con
secciones donde se presentan interpretaciones de la geología en profundidad.
Estas representaciones se utilizan como base para la construcción del modelo del
sistema geotérmico en estudio.

Ejemplo de Mapa Geológico y Sección Geológica. (Fuente: Mapa Geológico del Sector de
Candelaria, en: Julio Novikova, Dialogo Andino N°23, 2004)
8

2. Estudios Hidrogeológicos: El objeto de estos estudios es conocer el origen y


las características de las aguas subterráneas presentes en el área de estudio. El
fluido geotérmico es el medio por el cual se transfiere el calor del sistema
geotérmico al medio productivo donde se emplee la energía geotérmica, conocer
la disponibilidad de este fluido y la relación que este puede tener con otros
escurrimientos subterráneos o superficiales es muy relevante. La geoquímica8 es
un herramienta que a través de un muestreo y análisis exhaustivo de todas las
aguas del área de estudio, ya sean posibles evidencias del sistema geotermal o
simples aguas de ríos, lagos, pozos o lluvia, permiten hacer inferencias en la
variación en la composición del fluido termal a profundidad, la temperatura y
presión de los fluidos en profundidad, el origen de los fluidos, la dirección de
escurrimiento de las aguas bajo superficie y su tiempo de residencia, confirmar o
descartar la mezcla de fluidos de diferentes fuentes.

3. Estudios Geofísicos: Estos estudios buscan reconocer las características del


sistema geotérmico utilizando propiedades físicas y su respuesta en la corteza
terrestre. Dependiendo de las características de la zona se deben elegir las
propiedades físicas que de mejor forma pueden entregar información relevante
para conocer el sistema y mejorar el modelo de este.

Por ejemplo las técnicas sísmicas9 permiten construir perfiles que representan la
litología bajo la superficie, las que junto a las secciones geológicas permiten
mejorar el modelo en las partes intermedias y profundas del sistema
geotérmico. Las técnicas gravimétricas10 permiten inferir la geometría de la
superficie rocosa cubierta por el suelo (relleno) y al compararla con la topografía
superficial se obtienen el espesor del relleno en toda la zona de estudio. Las

8
Es una ciencia natural que en base a la geología y la química estudia la composición y dinámica de los
elementos químicos en la Tierra.
9
La propiedad física utilizada es la onda, se induce una onda símica y a través de geófonos se registra su
propagación por la corteza. Los cambios de velocidad de propagación y la generación de nuevas ondas
(refracciones), permiten inferir la distribución y características de las rocas bajo la superficie.
10
La propiedad física utilizada es la gravedad, la fuerza de gravedad que ejerce la tierra sobre los objetos
que están sobre ella no es homogénea, las variaciones que presenta en gran medida se generan por las
diferencias de densidad en las rocas bajo el suelo.
9

técnicas térmicas11 permiten dimensionar y posicionar con mayor certeza la


fuente de calor del sistema.

Terminada la fase superficial se puede iniciar la última etapa de la exploración, la


perforación de pozos profundos exploratorios. Toda la información recolectada
en la exploración superficial se utiliza para determinar la ubicación de las
perforaciones profundas. Utilizando el modelo del sistema geotérmico se determina
la mejor ubicación de los pozos profundos, donde exista la mayor probabilidad de
encontrar el reservorio y que este cuenta con las mejores características para ser
explotado.

Los datos obtenidos de los pozos profundos permitirán confirmar y mejorar el


modelo construido con los métodos superficiales, confirmando si el reservorio del
sistema es productivo y si contiene suficientes fluidos de características adecuadas
para fines productivos. Serán la base para la construcción de la futura planta
productiva.

IV.- Aguas Subterráneas Asociadas a los Sistemas Geotérmicos

Los reservorios y el fluido geotermal conforman un acuífero12, que por lo general se


encuentra muy profundo y cubierto por rocas impermeables. Uno de los puntos
importantes en el estudio del sistema geotérmico es determinar las características
hidrogeológicas de la zona, describir con prolijidad todos los acuíferos presentes en
el área, no sólo el que conforman el reservorio y el fluido geotermal del sistema en
estudio.

Para todos los acuíferos se deben estudiar sus zonas de recarga, las
permeabilidades asociadas, las direcciones de flujo y las conexiones que puedan

11
Se mide la temperatura a lo largo de pozos de bajo diámetro y poca profundidad, esto permite conocer
la gradiente térmica en profundidad y generar un modelo de la gradiente para toda la zona de estudio.
12
Zona subterránea permeable saturada de agua.
10

existir entre ellos. Descartar las conexiones entre ellos es clave para asegurar que
la intervención del reservorio en el proceso de explotación del sistema no afectará a
los otros acuíferos.

Los diferentes métodos de exploración entregan herramientas para ir construyendo


un modelo del sistema, modelo que se va perfeccionando a medida que se agregan
antecedentes en cada una de las etapas de la exploración. Recién al llegar a la
perforación de pozos profundos, se puede entregar un modelo consolidado que sea
confiable frente a las relaciones de los distintos acuíferos presentes en el área.

V.- Re-inyección de Fluido Geotermal

Se pueden inyectar aguas externas al sistema a través de pozos profundos, lo más


utilizado es la re-inyección de los mismos fluidos extraídos después de ser utilizados
en la producción. La perdida que sufre el reservorio, cuando se reinyecta todo el
fluido después de la producción, es la asociada a los vapores que se dejan libres en
la atmósfera durante la producción. Por lo tanto la pérdida dependerá tanto de la
tecnología utilizada como de las condiciones de presión y temperatura del fluido
geotermal.

Por lo general la re-inyección del fluido geotermal es un método que disminuye de


manera importante los efectos negativos que puede acarrear la intervención del
acuífero explotado. Pero cada sistema tiene sus complejidades y se debe analizar
caso a caso para determinar cual es el caudal óptimo a re-inyectar.

VI.- Construcción de Sistemas Geotérmicos

En una zona que presenta una fuente de calor importante, pero carece de un
reservorio, no es posible extraer el calor de la fuente. Este problema se puede
superar construyendo un reservorio artificial. Una técnica utilizada para construir
11

reservorios se basa en bombear agua a alta presión a través de pozos profundos


hasta un cuerpo de roca caliente y compacta, la interacción del agua fría, la roca
caliente y la presión, causan una fracturamiento hidráulico. La roca fracturada será
el reservorio artificial por el cual circularan los fluidos que serán extraídos para
producir energía13.

Para terminar la construcción del sistema geotérmico se debe inyectar agua, la que
puede ser re-inyectada después de utilizarla en la producción. El mayor consumo de
agua se produce al llenar el sistema, en régimen es necesario recargar sólo la
diferencia entre lo extraído y los re-inyectado.

VII.- Comentarios

La energía geotérmica es una buena alternativa para la diversificación de la matriz


energética del país, con bajo impacto ambiental, sin dependencias de combustibles
provenientes del extranjero y a diferencia de otras energías renovables no está
sujeta a variaciones horarias (viento o sol) o estaciónales (pluviometría).

Existen tecnologías maduras y suficientes proveedores para el desarrollo de


proyectos de energía geotérmica a nivel mundial, pero como cualquier tecnología
necesita ser adecuada a las realidades locales. Las fuentes probables de energía
geotérmica en Chile se encuentran en su mayoría situadas sobre la Cordillera de los
Andes, la geología de esta cordillera es única, por lo que se requiere de esfuerzos
especiales para explorar su potencial geotérmico.

La posibilidad de integrar la energía geotérmica a la matriz energética nacional


depende en gran medida de las condiciones que genere el marco normativo
regulatorio energético del país, pero también de las capacidades científicas y
profesionales existentes en el país. Sin políticas que fomenten el desarrollo de las
ciencias asociadas a la energía geotérmica y la formación de profesionales

13
Garnish, J.D. et al, 1987. Proceedings of the First EEC/US Workshop on Geothermal Hot-Dry
Technology, Geothermic 16, 323-461.
12

competentes en estas materias, es muy difícil que en Chile se consolide la energía


geotérmica, desperdiciando una de las posibilidades de producir energía limpia y
sustentable para el desarrollo del país.