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Óxidos de nitrógeno

El término (NxOy) se aplica a varios compuestos químicos binarios gaseosos formados por la
combinación de oxígeno y nitrógeno. El proceso de formación más habitual de estos compuestos
inorgánicos es la combustión a altas temperaturas, proceso en el cual habitualmente el aire es el
comburente.

En función de la valencia atómica que utilice el nitrógeno, los óxidos de nitrógeno tienen distintas
formulaciones y se aplican para ellos diferentes nomenclaturas:12

Fórmula Nomenclatura sistemática Nomenclatura de Stock Nomenclatura tradicional

N2O Monóxido de dinitrógeno Óxido de nitrógeno (I) Óxido nitroso

(anhídrido hiponitroso)

NO Monóxido de nitrógenoÓxido de nitrógeno (II) Óxido nítrico

N2O3 Trióxido de dinitrógeno Óxido de nitrógeno (III) Anhídrido nitroso

N2O4 Tetraóxido de dinitrógeno Óxido de nitrógeno(IV) Tetraóxido de nitrógeno

NO2 Dióxido de nitrógeno Óxido de nitrógeno (IV) Dióxido de nitrógeno

N2O5 Pentaóxido de dinitrógeno Óxido de nitrógeno (V) Anhídrido nítrico

El monóxido de nitrógeno y el dióxido de nitrógeno constituyen dos de los óxidos de nitrógeno


más importantes toxicológicamente; ninguno de los dos es inflamable.

El monóxido de nitrógeno es un gas a temperatura ambiente de olor dulce penetrante, fácilmente


oxidable a dióxido de nitrógeno. Mientras que el dióxido de nitrógeno tiene un fuerte olor
desagradable. El dióxido de nitrógeno es un líquido a temperatura ambiente, pero se transforma
en un gas pardo-rojizo a temperaturas sobre los 21 °C.

El nitrógeno diatómico gaseoso al estar formado por un enlace triple, es muy poco reactivo, pero
en las combustiones llevadas a cabo a altas temperaturas, el nitrógeno logra reaccionar con el
oxígeno (que es muy reactivo) formando diversos tipos de óxidos de nitrógeno.

Los óxidos de nitrógeno son liberados al aire desde los tubos de escape de vehículos motorizados
(sobre todo diésel y de mezcla pobre), de la combustión del carbón, petróleo o gas natural, y
durante procesos tales como la soldadura por arco, galvanoplastia, grabado de metales y
detonación de dinamita. También son producidos comercialmente al hacer reaccionar el ácido
nítrico con metales o con celulosa.

Los óxidos de nitrógeno también se generan en la naturaleza, siendo las causas más frecuentes los
incendios forestales, la actividad volcánica y la descomposición bacteriana de determinados
nitratos.

Los óxidos de nitrógeno, una vez liberados al aire por las combustiones (NOx) forman, a través de
reacciones fotoquímicas, contaminantes secundarios, por ejemplo el PAN (nitrato de
peroxiacetilo), formando el smog fotoquímico o niebla tipo Los Ángeles, típica de las zonas con
gran concentración de vehículos de motor. Las reacciones producidas en la atmósfera por estos
compuestos son muy complejas, e intervienen radicales OH, O3, NO, y otros.

Los óxidos también indica varios compuestos cuya combinación viene del oxígeno mezclado con el
nitrógeno. Los óxidos de nitrógeno son usados en la producción de ácido nítrico, lacas, tinturas y
otros productos químicos, como combustibles para cohetes, en la nitrificación de compuestos
químicos orgánicos y en la manufactura de explosivos. Los motores que más los producen son los
diésel y los motores de mezcla pobre.

Debido a sus efectos adversos en la salud se han regulado sus niveles con normas ambientales y/o
sanitarias. En la Unión Europea, la Directiva europea 50/2008 (que cada estado miembro debe
trasponer a su legislación, en España lo hizo el RD 102/2011) fija los niveles máximos horarios, el
nivel máximo de media anual, y el número máximo de días en que se pueden superar los niveles
máximos horarios. En España muchas zonas urbanas no cumplen estos niveles.

A partir de la norma Euro 3 (año 2000) se establecen unos límites de NOx para los fabricantes de
automoción

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