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Deméter

Deméter1 o Demetra2 (en griego antiguo Δημήτηρ o Δημητρα, ‘diosa madre’ o quizás ‘madre
distribuidora’, quizá del sustantivo indoeuropeo *dheghom *mater) es la diosa griega de la
agricultura, nutricia pura de la tierra verde y joven, ciclo vivificador de la vida y la muerte, y
protectora del matrimonio y la ley sagrada. Se la venera como la «portadora de las estaciones» en
un himno homérico, un sutil signo de que era adorada mucho antes de la llegada de los olímpicos.
El himno homérico a Deméter ha sido datado sobre el siglo VII a. C.3 Junto a su hija Perséfone eran
los personajes centrales de los misterios eleusinos que también precedieron al panteón olímpico.

En la mitología romana se asociaba a Deméter con Ceres. Cuando se le dio a Deméter una
genealogía, se dijo que era hija de los titanes Crono y Rea (ambos hijos de Gea y Urano), y por
tanto hermana mayor de Zeus. A sus sacerdotisas se les daba el título de Melisas.

Es fácil confundir a Deméter con Gea, su abuela, y con Rea, su madre, o Cibeles. Los epítetos de la
diosa revelan lo amplio de sus funciones en la vida griega. Deméter y Core (‘la doncella’) solían ser
invocadas como to theo (‘las dos diosas’), y así aparecen en las inscripciones en lineal B del Pilos
micénico en tiempos pre-helénicos. Es bastante probable que existiese una relación con los cultos
a diosas de la Creta minoica.

Según el retórico ateniense Isócrates, los mayores dones que Deméter daba a los atenienses eran
el grano, que hacía al hombre diferente de los animales salvajes, y los misterios eleusinos, que le
daban mayores esperanzas en esta vida y en la otra.4

Títulos y funciones

Estatua romana de Deméter (s. III, Museo del Prado, Madrid, España).

En diversos contextos, se invoca Deméter con diversos epítetos:

Anesidora (Ανησιδωρα, ‘dadora de dones’ de la tierra), como Deméter.5

Anfictíone (de αμφικτιονία, 'fundación conjunta') en referencia al primer lugar de reunión de la


Liga del Peloponeso en la ciudad tesalia de Antela, que pasó a alternarse a partir del siglo VII a. C.
con el santuario de Delfos.

Cabiria (Καβειραιη), un nombre prehelénico de significado incierto.

Cloe (Χλοη, ‘el brote verde’), por sus poderes de fertilidad y eterna juventud.6
Ctonia (Χθονια, ‘de la tierra’).7

Erinia (Ερινυς, ‘implacable’).8

Lusia (Λουσιη, ‘baño’).9

Maloforos (Μαλοφορος, ‘portadora de manzanas’ o ‘portadora de ovejas’).10

Potnia (Πωτνια, ‘señora’) en el Himno homérico a Deméter.11

Termasia (Θερμασια, ‘calidez’).12

Tesmófora (Θεσμοφορος, "dadora de hábitos", "la que aplica la ley" o "legisladora"), un papel
que la enlaza a la aún más antigua diosa Temis. Este título estaba conectado con las Tesmoforias,
fiestas atenienses de rituales secretos exclusivamente femeninos relacionados con las costumbres
nupciales.

Teócrito recordaba un papel más antiguo de Deméter:

Para los griegos Deméter siendo una diosa de la amapola

Portando gavillas y amapolas en ambas manos.13

En una estatuilla de arcilla de Gazi,14 la diosa de la amapola minoica lleva las cápsulas de semilla,
fuente de nutrición y narcosis, en su diadema. Kerényi señala que «parece probable que la Gran
Diosa Madre, que llevaba los nombres de Rea y Deméter, trajese la amapola consigo de su culto
cretense a Eleusis, y es seguro que en la esfera religiosa cretense el opio se preparaba a partir de
amapolas».15

En honor a Deméter de Misia se celebraba una fiesta en Pellene, Arcadia.16 Pausanias visitó el
santuario de Deméter en Misia en su viaje de Micenas a Argos, pero todo lo que pudo averiguar
para explicar el arcaico nombre fue un mito de un misio epónimo que veneraba a Deméter.

Los lugares de culto a Deméter más importantes no se concentraban en ninguna región concreta
del mundo griego, sino que se repartían por muchos lugares: Eleusis, Hermíone, Megara, Celeas
(cerca de Fliunte), Lerna, Égila (actual Anticitera) , Muniquia, Corinto, Delos, Priene, Acragante,
Pérgamo, Selinunte, Tegea, Tóricos, Díon, Licosura, Mesembria, Enna y Samotracia.

Deméter enseñó a la humanidad las artes de la agricultura: sembrar semillas, arar, recolectar,
etcétera. Era especialmente popular entre las gentes del campo, en parte porque eran los
beneficiarios más directos de su ayuda, y en parte porque eran más conservadores a la hora de
mantener las viejas costumbres. De hecho Deméter era fundamental en la antigua religión de
Grecia. Reliquias propias de su culto, como cerdos votivos de arcilla, se fabricaban ya en el
Neolítico. En la época romana, aún se sacrificaba una marrana a Ceres cuando había una muerte
en la familia, para purificar el hogar.

Deméter y Poseidón

Los nombres de Deméter y Poseidón están relacionados en las primeras inscripciones en lineal B
halladas en Pilos, donde aparecen como PO-SE-DA-WO-NE y DA-MA-TE en el contexto sagrado de
echar a suertes. El elemento «DA» que aparece en ambos nombres no está aparentemente
conectado con una raíz protoindoeuropea relacionada con la distribución de tierras y honores
(compárese con el latín dare, ‘dar’). Poseidón (cuyo nombre parece significar ‘consorte de la
distribuidora’) persiguió una vez a Deméter, en su forma original de diosa-yegua. Ella se resistió a
Poseidón, pero no pudo ocultar su origen divino entre los caballos del rey Oncos. Poseidón se
transformó en semental y la cubrió. Deméter se puso literalmente furiosa (Deméter Erinia) por
este asalto, pero lavó su ira en el río Ladón (Deméter Lusia). Le dio a Poseidón una hija: Despena,
cuyo nombre no podía ser pronunciado fuera de los misterios eleusinos, y un corcel de negras
crines llamado Arión. En Arcadia se había adorado históricamente a Deméter como una deidad
con cabeza de caballo:

La segunda montaña, el monte Elaio, está a unos 30 estadios de Figalia y tiene una cueva
consagrada a Deméter Melena [‘Negra’]... los figaleenses dicen que aprovecharon la cueva
consagrada a Deméter y pusieron una imagen de madera en ella. La imagen fue tallada de la
siguiente forma: estaba sentada en una roca y era como una mujer en todo salvo en la cabeza.
Tenía la cabeza y el pelo de un caballo, y serpientes y otras bestias crecían de ella. Su quitón le
llegaba justo hasta los pies, y sostenía un delfín en una mano y una paloma en la otra. Por qué
hicieron el xoanon de esta forma debería estar claro para cualquier hombre inteligente versado en
la tradición. Dicen que la llamaron Negra porque la diosa llevaba ropas negras. Sin embargo, no
pueden recordar quién hizo este xoanon o cómo ardió, pero cuando quedó destruido los figaleos
no le dieron una nueva imagen a la diosa y desatendieron largamente sus fiestas y sacrificios,
hasta que finalmente la esterilidad cayó sobre el país.

Descripción de Grecia, VIII, 42.17

Relación de Deméter con Perséfone

Ceres (Deméter), alegoría de Agosto: detalle de un fresco de Cosimo Tura, Palazzo Schifanoia,
Ferrara, 1469-70.

El mito fundamental de Deméter, que constituye el corazón de los misterios eleusinos, es su


relación con Perséfone, su hija, y ella misma de joven. En el panteón olímpico, Perséfone era hija
de Zeus y consorte de Hades (Plutón para los romanos, dios de la riqueza del inframundo).
Perséfone se convirtió en diosa del inframundo cuando Hades la secuestró en la tierra y la llevó
con él. Perséfone había estado jugando con algunas ninfas (o Leucipe) a quienes Deméter convirtió
en sirenas como castigo por no haber intervenido. La vida se paralizó mientras la deprimida
Deméter (diosa de la tierra) buscaba a su hija perdida (descansando en la piedra Agelasta).
Finalmente, Zeus no pudo aguantar más la agonía de la tierra y obligó a Hades a devolver a
Perséfone enviando a Hermes para rescatarla. Pero antes de liberarla, Hades la engañó para que
comiese seis semillas de granada, lo que la obligaba a volver seis meses cada año. Cuando
Deméter y su hija estaban juntas, la tierra florecía de vegetación. Pero durante seis meses al año,
cuando Perséfone volvía al inframundo, la tierra se convertía de nuevo en un erial estéril.

Por lo tanto, durante los seis meses que Perséfone estaba al lado de su madre, corresponden a la
primavera y el verano, cuando la Tierra se llena de flores y calor, mientras que los seis meses
restantes, Deméter está triste por la ausencia de su hija y llega el frío durante los meses que
corresponden al otoño y al invierno. Fue durante su viaje para rescatar a Perséfone del
inframundo cuando Deméter reveló los misterios eleusinos. En una versión alternativa, Hécate
rescató a Perséfone. En otras versiones Perséfone no era engañada para comer las semillas de
granada sino que decidía comerlas por sí misma. Algunas versiones afirman que comió cuatro
semillas en lugar de seis. En cualquier caso, el resultado final es la sucesión del verano, la
primavera, el otoño y el invierno.

Estancia de Deméter en Eleusis

Relieve votivo de Deméter y Perséfone (Coré) celebrando los misterios eleusinos cuando la
primera entrega a Triptólemo gavillas de trigo para que enseñe la agricultura a la humanidad.
Museo Arqueológico Nacional de Atenas.

Mientras Deméter buscaba a su hija Perséfone, habiendo tomado la forma de una mujer anciana
llamada Doso, recibió la hospitalaria bienvenida de Céleo, el rey de Eleusis en Ática. Céleo le pidió
que cuidase de Demofonte y Triptólemo, los hijos que había tenido con Metanira.

Como regalo a Céleo por su hospitalidad, Deméter planeó convertir a Demofonte en un dios,
cubriéndolo y ungiéndolo con ambrosía, respirando suavemente sobre él mientras lo sostenía
entre sus brazos y su pecho, y haciéndolo inmortal quemándolo sobre carbones al rojo vivo en la
chimenea del hogar familiar cada noche, a espaldas de sus padres.

Deméter no pudo completar el ritual porque Metanira sorprendió una noche a su hijo en el fuego
y chilló asustada, lo que enfureció a Deméter, quien lamentó que los mortales no entendiesen el
concepto y el ritual.
En lugar de hacer inmortal a Demofonte, Deméter decidió enseñar a Triptólemo el arte de la
agricultura y, a través de él, el resto de Grecia aprendió a plantar y segar cultivos. Triptólemo cruzó
el país volando en un carro alado mientras Deméter y Perséfone cuidaban de él, ayudándolo a
completar su misión de educar a Grecia entera en el arte de la agricultura.

Más tarde, Triptólemo enseñó a Linco, rey de Escitia, el cultivo del trigo, pero Linco rehusó
enseñarlas a sus súbditos, y trató de matar a Triptólemo. Deméter lo transformó en lince.

También Fítalo recibió hospitalariamente a Deméter y como premio la diosa le dio la higuera.18

Algunos investigadores creen que la historia de Demofonte está basada en una leyenda popular
prototípica anterior.19

Consortes y descendencia

 Poseidón
 Arión
 Despena
 Yasión
 Filomelo
 Pluto

 Zeus
 Kore (Perséfone)
 Yaco

Asimilaciones con otras diosas

La identificación con la diosa Isis está en el hecho de que las dos deben emprender una búsqueda,
su hija Core en el caso de Deméter y su esposo Osiris en el caso de Isis, produciéndose en los dos
casos una paralización de la vida en la naturaleza, por la llegada del invierno en un caso y por el
final de la crecida del río en el otro, hasta que se produce el encuentro y la naturaleza vuelve a
renacer. Posteriormente, las sacerdotisas grecorromanas de Isis debían formarse previamente en
los misterios eleusinos a través del modelo de las sacerdotisas de Deméter, las canéforas.20
Su asimilación con la diosa fenicia Astarté, a través de Isis, fue facilitada por las relaciones
comerciales entre el Antiguo Egipto y la ciudad fenicia de Biblos, ya que según la mitología egipcia,
esta encontraría el cofre con el cadáver de su esposo en esta antigua ciudad.

Otros mitos

Yasión fue un hijo de Zeus y Electra que yació con Deméter en un campo arado de Trípolo, en
Creta, y fruto de esta unión se dice que nació Pluto. Según la Odisea, Zeus lo fulminó con un
rayo,21 pero que el mito sitúe los hechos en Creta es un indicio de que los helenos sabían que este
suceso le ocurrió a una Deméter más antigua.

Deméter puso a Limos, el dios de la hambruna, en las tripas de Erisictón, haciendo que estuviese
permanentemente hambriento, como castigo por cortar árboles en una arboleda sagrada.