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Para

Taran: la estrella más brillante en mi cielo.






































Libros de Sarah J. Maas
La serie de Trono De Cristal
La Espada De La Asesina
Trono de Cristal
Corona de Media Noche
Heredero de Fuego
Reina de las Sombras
Imperio de Tormentas
Torre del Amanecer
Reino de Ceniza

Trono de Cristal Libro para Colorear

La Serie de la Corte de Espinas y Rosas
Una Corte de Espinas y Rosas
Una Corte de Niebla y Furia
Una Corte de Alas y Ruinas
Una corte de Escarcha y Luz Estelar

Una Corte de Espinas y Rosas Un libro para colorear

La serie Crescent City
Casa de Tierra y Sangre
















CONTENIDO

Parte I: El Vacío
Capítulo Uno
Capitulo Dos
Capítulo Tres
Capítulo Cuatro
Capítulo Cinco




Libros de Sarah J. Maas
CONTENIDO
PARTE I: THE HOLLOW
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PARTE III
EL CAÑÓN
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PARTE 4
EL BARRANCO
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EPÍLOGO








LAS CUATRO CASAS DE MIDGARD
Según lo decretado en 33 V.E. por el Senado Imperial
en la Ciudad Eterna

CASA DE TIERRA Y SANGRE
Cambiadores, humanos, brujas, animales comunes y muchos otros a quienes
llama Cthona, así como algunos elegidos por Luna

CASA DE CIELO Y RESPIRACION
Malakim (ángeles), Fae, elementales, sprites*, y aquellos que son bendecidos
por Solas, junto con algunos favorecidos por Luna

CASA DE MUCHAS AGUAS
Espíritus de río, sirenas, bestias de agua, ninfas, kelpies, nøkks y otros vigilados
por Ogenas.

CASA DE LLAMA Y SOMBRA
Daemonaki, Segadores, espectros, vampiros, draki, dragones, nigromantes y
muchas cosas malvadas y sin nombre que incluso la propia Urd no puede ver.


*Sprites: fueron expulsados de su casa como resultado de su participación en la
Caida, y ahora se consideran Lowers, aunque muchos de ellos se niegan a
aceptar esto.






























PARTE I: THE HOLLOW

































1



Había un lobo en la puerta de la galería.
Lo que significaba que debía ser Jueves, lo que significaba que Bryce tenía que
estar realmente cansada de los dioses si confiaba en las idas y venidas de Danika
para averiguar qué día era.
La pesada puerta de metal de Griffin Antiquities golpeó con el impacto del puño
del lobo, un puño que Bryce sabía que terminaba en uñas pintadas de color
púrpura metálico que necesitaban urgentemente una manicura. Un latido más
tarde, una voz femenina ladró, medio amortiguada a través del acero, "Abre la
maldita puerta, B. ¡Hace mucho calor aquí!"
Sentada en el escritorio de la modesta sala de exposiciones de la galería, Bryce
sonrió y sacó el video de la puerta principal. Metiendo un mechón de su cabello
rojo como el vino detrás de una oreja puntiaguda, preguntó por el
intercomunicador: “¿Por qué estás cubierto de tierra? Parece que has estado
hurgando entre la basura.”
"¿Qué carajo significa ‘hurgando’?” Danika saltó de un pie a otro, con el sudor
brillando en su frente. Se la limpió con una mano sucia, untando el líquido negro
salpicado allí.
"Sabrías si alguna vez tocaras un libro, Danika.” Contenta por el descanso en lo
que había sido una mañana de tediosa investigación, Bryce sonrió mientras se
levantaba del escritorio. Sin ventanas exteriores, el extenso equipo de vigilancia
de la galería sirvió como su única advertencia de quién estaba más allá de sus
gruesos muros. Incluso con su aguda audición de medio Fae, no podía ver
mucho más allá de la puerta de hierro, salvo por el puño ocasional. Los muros de
piedra arenisca sin adornos del edificio ocultaban la última tecnología y el
hechizo de grado A que lo mantenía operativo y conservaba muchos de los libros
en los archivos a continuación.
Como si simplemente pensar en el nivel bajo los tacones altos de Bryce la
hubiera convocado, una pequeña voz preguntó desde detrás de la puerta de los
archivos de seis pulgadas de espesor a su izquierda, "¿Esa es Danika?"
"Sí, Lehabah.” Bryce envolvió su mano alrededor de la manija de la puerta
principal. Los encantamientos en ella zumbaron contra la palma de su mano,
deslizándose como humo sobre su piel dorada y pecosa. Apretó los dientes y lo
resistió, aún no acostumbrada a la sensación, incluso después de un año de
trabajar en la galería.
Desde el otro lado de la puerta de metal engañosamente simple a los archivos,
Lehabah advirtió: "A Jesiba no le gusta que ella esté aquí.”
“A ti no te gusta que ella esté aquí,” corrigió Bryce, sus ojos color ámbar se
estrecharon hacia la puerta de los archivos y el pequeño duende de fuego que
ella conocía se cernía justo al otro lado, escuchando como siempre cuando
alguien se paraba al frente. "Vuelve al trabajo."
Lehabah no respondió, presumiblemente regresando a la planta baja para guardar
los libros de abajo. Poniendo los ojos en blanco, Bryce abrió de golpe la puerta
principal, consiguiendo una cara llena de calor tan seca que amenazaba con
quitarle la vida. Y el verano acababa de comenzar.
Danika no solo parecía que había estado hurgando entre la basura. Ella también
olía así.
Mechones de su cabello rubio plateado —normalmente una sábana de seda recta
— se enroscaban por su trenza larga y apretada, las hebras de amatista, zafiro y
rosa salpicadas con una sustancia oscura y aceitosa que apestaba a metal y
amoníaco.
"Te tomó el tiempo suficiente,” se quejó Danika, y entró en la galería, la espada
atada a su espalda se balanceaba con cada paso. Su trenza se había enredado en
su empuñadura de cuero gastada, y cuando se detuvo ante el escritorio, Bryce se
tomó la libertad de desenredar la trenza.
Apenas lo había desenredado antes de que los delgados dedos de Danika
desabrocharan las correas que mantenían la espada enfundada en su desgastada
chaqueta de cuero. "Necesito dejar esto aquí por unas horas,” dijo, quitándose la
espada de la espalda y apuntando al armario de suministros escondido detrás de
un panel de madera al otro lado de la sala de exposición.
Bryce se apoyó contra el borde del escritorio y se cruzó de brazos, rozando con
los dedos la tela negra elástica de su vestido ceñido. "Tu bolsa de gimnasia ya
apesta el lugar. Jesiba regresará más tarde y arrojará tu mierda al contenedor de
nuevo si aún está aquí.”
Era el infierno más suave que Jesiba Roga podía desatar si la provocaban. Una
hechicera de cuatrocientos años que había nacido como bruja y desertó, Jesiba se
había unido a la Casa de las Llamas y las Sombras y ahora solo respondía al
mismísimo Virrey. Llama y Sombra le quedaban bien: poseía un arsenal de
hechizos para rivalizar con cualquier hechicero o nigromante en la más oscura de
las Casas. Se sabía que transformaba a las personas en animales cuando estaba lo
suficientemente irritada. Bryce nunca se había atrevido a preguntar si los
pequeños animales en la docena de tanques y terrarios siempre habían sido
animales.
Y Bryce intentó nunca irritarla. No es que hubiera ningún lado seguro cuando los
Vanir estaban involucrados. Incluso el menos poderoso de los Vanir, un grupo
que cubría a todos los seres en Midgard, aparte de los humanos y los animales
comunes, podría ser mortal.
“Me lo llevaré más tarde,” prometió Danika, empujando el panel oculto para
abrirlo. Bryce le había advertido tres veces que el armario de suministros de la
sala de exposición no era su casillero personal. Sin embargo, Danika siempre
respondió que la galería, ubicada en el corazón de la Plaza Vieja, estaba más
céntrica que la guarida de los lobos en Moonwood. Y eso fue todo.
El armario de suministros se abrió y Danika agitó una mano frente a su cara.
"¿Mi bolsa de gimnasia apesta el lugar?" Con una bota negra, tocó con la punta
la bolsa que sostenía el equipo de baile de Bryce, actualmente encajado entre la
fregona y el balde. "¿Cuándo diablos lavaste esa ropa por última vez?”
Bryce arrugó la nariz ante el olor de los zapatos viejos y la ropa sudada que
flotaba. Correcto: se había olvidado de llevar a casa el leotardo y las medias para
lavar después de una clase a la hora del almuerzo hace dos días. Principalmente
gracias a que Danika le envió un video de un montón de raíces en la encimera de
la cocina, con la música ya sonando desde la caja de música golpeada por las
ventanas, junto con la orden de apresurarse a casa rápidamente. Bryce había
obedecido. Habían fumado lo suficiente como para que hubiera una buena
posibilidad de que Bryce hubiera estado drogada ayer por la mañana cuando
había tropezado con su trabajo.
Realmente no había otra explicación de por qué había tomado diez minutos
escribir un correo electrónico de dos oraciones ese día. Letra por letra.
"No importa eso,” dijo Bryce. "Tengo un hueso que recoger contigo.”
Danika reorganizó la basura en el armario para hacer espacio para ella. “Te dije
que lamentaba haber comido tus fideos sobrantes. Te compraré más esta noche.”
“No es eso, idiota, aunque de nuevo: que te jodan. Ese era mi almuerzo de hoy.”
Danika se rio entre dientes. "Este tatuaje duele como el demonio,” se quejó
Bryce.
"Ni siquiera puedo apoyarme en mi silla.” Danika respondió con voz cantarina:
"El artista te advirtió que estarías dolorida por unos días.”
“Estaba tan borracha que deletreé mal mi nombre en la exención. Apenas diría
que estaba en un buen lugar para entender lo que significaba ‘dolor durante unos
días’." Danika, que se había hecho un tatuaje a juego del texto que ahora se
desplazaba por la espalda de Bryce, ya se había curado. Uno de los beneficios de
ser un Vanir de pura sangre: un rápido tiempo de recuperación en comparación
con los humanos, o una media humana como Bryce.
Danika empujó su espada en el desorden del armario. "Prometo que te ayudaré a
recuperar el dolor esta noche. Solo déjame ducharme y saldré de aquí en diez.”
No era inusual que su amiga entrara a la galería, especialmente los jueves,
cuando su patrulla matutina terminaba a solo unas cuadras de distancia, pero
nunca había usado el baño completo en los archivos de abajo. Bryce señaló la
tierra y la grasa.
"¿Qué es eso en ti?" Danika frunció el ceño, los planos angulares de su rostro se
arrugaron.
"Tuve que terminar una pelea entre un sátiro y un acosador nocturno.” Mostró
sus dientes blancos ante la sustancia negra que le formaba costras en las manos.
"Adivina cuál arrojó sus jugos sobre mí.”
Bryce resopló y señaló la puerta de los archivos. "La ducha es tuya. Hay algo de
ropa limpia en el cajón inferior del escritorio allí abajo.”
Los sucios dedos de Danika comenzaron a tirar del tirador de la puerta de los
archivos. Su mandíbula se apretó, el tatuaje más viejo en su cuello, el lobo
sonriente y con cuernos que servía como el sigilo para la manada de demonios,
ondulándose por la tensión.
No por el esfuerzo, se dio cuenta Bryce al notar la rígida espalda de Danika.
Bryce miró el armario de suministros, que Danika no se había molestado en
cerrar. La espada, famosa tanto en esta ciudad como mucho más allá, se apoyó
contra la escoba y el trapeador, su antigua vaina de cuero casi oscurecida por el
contenedor lleno de gasolina utilizado para alimentar el generador eléctrico.
Bryce siempre se había preguntado por qué Jesiba se molestó con un generador
anticuado, hasta el primer apagón de la ciudad la semana pasada. Cuando la
energía fallaba, solo el generador había mantenido las cerraduras mecánicas en
su lugar durante el saqueo que siguió, cuando unos aburridos entraron
rápidamente del Mercado de la Carne, bombardeando la puerta principal de la
galería con contraataques para romper los encantamientos.
Pero—Danika dejando la espada en la oficina. Danika necesitando bañarse. Su
espalda rígida.
Bryce preguntó: "¿Tienes una reunión con los Jefes de la Ciudad?"
En los cinco años transcurridos desde que se conocieron como estudiantes de
primer año en la Universidad de Crescent City, Bryce podía contar en una mano
la cantidad de veces que Danika había sido convocada para una reunión con las
siete personas lo suficientemente importantes como para merecer una ducha y
cambiarse de ropa. Incluso mientras entregaba informes al abuelo de Danika, el
Principal de los Lobos de Valbarán, y a Sabine, su madre, Danika usualmente
usaba esa chaqueta de cuero, jeans y cualquier camiseta vintage que no estuviera
sucia.
Por supuesto, molestó a Sabine hasta el final, pero todo lo relacionado con
Danika, y Bryce, enojó a la Alfa de la Manada de la Guadaña, jefa de las
unidades de cambio en el Auxiliar de la ciudad.
No importaba que Sabine fuera la aparente Principal de los lobos de Valbarán y
que hubiera sido la heredera de su anciano padre durante siglos, o que Danika
fuera oficialmente segunda en la línea del título. No cuando los susurros se
arremolinaron durante años que Danika debería ser elegida para ser la aparente
Principal, sin pasar por su madre. No cuando el viejo lobo le había dado a su
nieta la espada de la herencia de su familia después de siglos de prometerle a
Sabine solo después de su muerte. La espada había llamado a Danika en su
decimoctavo cumpleaños como un aullido en una noche de luna, el Principal
había dicho que explicara su inesperada decisión.
Sabine nunca había olvidado esa humillación. Especialmente cuando Danika
llevaba la espada a casi todas partes, especialmente frente a su madre.
Danika se detuvo en el arco abierto, sobre los escalones alfombrados verdes que
conducían a los archivos debajo de la galería, donde yacía el verdadero tesoro en
este lugar, custodiado por Lehabah día y noche. Fue la verdadera razón por la
que a Danika, que había estudiado historia en CCU, le gustaba pasar tan a
menudo, solo para explorar el arte y los libros antiguos, a pesar de las burlas de
Bryce sobre sus hábitos de lectura.
Danika se volvió, con los ojos color caramelo cerrados. "Philip Briggs será
liberado hoy.”
Bryce comenzó. “¿Qué?"
"Lo están dejando ir con un tecnicismo maldito por los dioses. Alguien jodió el
papeleo. Recibiremos la actualización completa en la reunión.” Ella apretó su
delgada mandíbula, el resplandor de las primeras luces en los apliques de cristal
a lo largo de la escalera rebotando en su cabello sucio. “Está muy jodido.”
El estómago de Bryce se revolvió. La rebelión humana permaneció confinada
hasta el extremo norte de Pangera, el extenso territorio a través del Mar de
Haldren, pero Philip Briggs había hecho todo lo posible para llevarlo a Valbara.
"Pero tú y la manada lo arrestaron en su pequeño laboratorio rebelde de
bombas.”
Danika golpeó su pie pateado en la alfombra verde. "Malditas tonterías
burocráticas.”
“Iba a hacer explotar un club. Literalmente encontraste sus planos para volar el
Cuervo Blanco.” Como uno de los clubes nocturnos más populares de la ciudad,
la pérdida de vidas habría sido catastrófica. Los bombardeos anteriores de Briggs
habían sido más pequeños, pero no menos mortales, todos diseñados para
desencadenar una guerra entre los humanos y Vanir para igualar la que se desata
en los climas más fríos de Pangera. Briggs no ocultó su objetivo: un conflicto
global que costaría la vida de millones de personas de ambos lados. Vidas que
eran prescindibles si significaba la posibilidad de que los humanos derrocaran a
los que los oprimían: el Vanir mágicamente dotado y longevo y, por encima de
ellos, el Asteri, que gobernó el planeta Midgard desde la Ciudad Eterna en
Pangera.
Pero Danika y la manada de demonios habían detenido la trama. Había arrestado
a Briggs y sus principales seguidores, todos parte de los rebeldes de Keres, y
había salvado a inocentes de su estilo de fanatismo.
Como una de las unidades de cambia-formas de élite en la Auxiliar de Crescent
City, la Manada de los Demonios patrullaba la Plaza Vieja, asegurándose de que
los turistas borrachos y prácticos no se convirtieran en turistas borrachos y
muertos cuando se acercaban a la persona equivocada. Asegurándose de que los
bares y cafés y las salas de música y las tiendas se mantuvieran a salvo de
cualquier vida baja que se hubiera arrastrado a la ciudad ese día. Y asegurarse de
que personas como Briggs estuvieran en prisión.
La Legión 33ª Imperial afirmó hacer lo mismo, pero los ángeles que formaron
las legendarias filas del ejército personal del Gobernador simplemente
fruncieron el ceño y prometieron el infierno si los desafiaban.
“Créeme," dijo Danika, pisando fuerte las escaleras, "voy a dejar perfectamente
claro en esta reunión que la liberación de Briggs es inaceptable.”
Ella lo haría. Incluso si Danika tuviera que gruñir en la cara de Micah Domitus,
ella transmitiría su punto de vista. No había muchos que se atrevieran a molestar
al Arcángel de Crescent City, pero Danika no dudaría. Y dado que los siete Jefes
de la Ciudad estarían en esta reunión, las probabilidades de que eso ocurriera
eran altas. Las cosas tendían a escalar rápidamente cuando estaban en una
habitación. Se perdió poco amor entre las seis cabezas bajas de Crescent City, la
metrópoli formalmente conocida como Lunathion. Cada Cabeza controlaba una
parte específica de la ciudad: el Principal de los lobos en Moonwood, el Rey del
Otoño Fae en Cinco Rosas, el Virrey en el Barrio de los Huesos, la Reina Víbora
en el Mercado de la Carne, el Oráculo en la Plaza Vieja, y la Reina del Río, que
rara vez aparecía, representando la Casa de las Muchas Aguas y su Corte Azul
muy por debajo de la superficie turquesa del río Istros. Rara vez se dignó a
dejarlo.
Los humanos en Asphodel Meadows no tenían cabeza. No hay asiento en la
mesa. Philip Briggs había encontrado más que unos pocos simpatizantes por eso.
Pero Micah, Jefe del Distrito Central de Negocios, gobernó sobre todos ellos.
Más allá de sus títulos de ciudad, era el Arcángel de Valbara. Gobernante de todo
este maldito territorio, y solo responde ante los seis Asteri en la Ciudad Eterna,
la capital y el corazón palpitante de Pangera. De todo el planeta de Midgard. Si
alguien pudiera mantener a Briggs en prisión, sería él.
Danika llegó al pie de las escaleras, tan abajo que la pendiente del techo la cortó
de la vista. Bryce se demoró en el arco, escuchando mientras Danika decía:
"Hola, Syrinx.” Un pequeño gemido de deleite de la quimera de treinta libras
subió las escaleras.
Jesiba había comprado la criatura inferior hace dos meses, para deleite de Bryce.
Él no es una mascota, Jesiba le había advertido. Es una criatura cara y rara
comprada con el único propósito de ayudar a Lehabah a proteger estos libros.
No interfieras con sus deberes.
Hasta el momento, Bryce no había informado a Jesiba de que Syrinx estaba más
interesado en comer, dormir y rascarse el vientre que controlar los preciosos
libros. No importa que su jefe la vea en cualquier momento, si se molesta en
revisar las docenas de cámaras en la biblioteca.
Danika frunció el ceño, la sonrisa audible en su voz, "¿Qué tiene tus bragas
retorcidas, Lehabah?"
El duende del fuego refunfuñó: "No uso bragas. O ropa. No se combinan bien
cuando estás hecho de llamas, Danika.” Danika rio. Antes de que Bryce pudiera
decidir si bajar las escaleras para arbitrar el partido entre el duende de fuego y el
lobo, el teléfono en el escritorio comenzó a sonar. Tenía una buena idea de quién
sería.
Con los talones hundidos en la lujosa alfombra, Bryce alcanzó el teléfono antes
de que fuera al buzón de voz, ahorrándose una conferencia de cinco minutos.
"Hola Jesiba.”
Una hermosa y melodiosa voz femenina respondió: "Por favor, dile a Danika
Fendyr que si continúa usando el armario de suministros como su propio armario
personal, la convertiré en una lagartija.”










2



Cuando Danika apareció en el piso de la sala de exposición de la galería, Bryce
había sufrido una reprimenda levemente amenazante de Jesiba sobre su
ineptitud, un correo electrónico de un cliente exigente que le exigía a Bryce
acelerar el papeleo en la antigua urna que había comprado para poder presumir
ante sus amigos igualmente quisquillosos en su cóctel el lunes, y dos mensajes
de miembros de la manada de Danika preguntando si su Alfa estaba a punto de
matar a alguien por la liberación de Briggs.
Nathalie, la tercera de Danika, había ido directo al grano: ¿ya perdió la cabeza
por Briggs?
Connor Holstrom, el Segundo de Danika, tuvo un poco más de cuidado con lo
que envió al éter. Siempre había una posibilidad de una fuga. ¿Has hablado con
Danika? fue todo lo que le preguntó.
Bryce le estaba escribiendo a Connor: sí. Lo tengo cubierto, cuando un lobo gris
del tamaño de un pequeño caballo empujó la puerta de los archivos de hierro con
una pata y las garras golpearon el metal.
"¿Odiaste tanto mi ropa?" Bryce preguntó, levantándose de su asiento. Solo los
ojos color caramelo de Danika se mantuvieron igual en esta forma, y solo esos
ojos suavizaron la amenaza pura y la gracia que el lobo irradiaba con cada paso
hacia el escritorio.
"La tengo puesta, no te preocupes.” Largos y afilados colmillos destellaban con
cada palabra. Danika ladeó sus orejas peludas, observando la computadora que
había sido apagada, el bolso que Bryce había puesto sobre el escritorio. "¿Vas a
salir conmigo?"
"Tengo que investigar un poco para Jesiba.” Bryce agarró el anillo de llaves que
abrió las puertas a varias partes de su vida. "Me ha estado acosando sobre
encontrar el Cuerno de Luna nuevamente. Como si no hubiera estado tratando de
encontrarlo sin parar durante la última semana.”
Danika miró a una de las cámaras visibles en la sala de exposición, montada
detrás de una estatua decapitada de un fauno bailando que data de hace diez mil
años. Su cola espesa se agitó una vez. "¿Por qué ella lo quiere?”
Bryce se encogió de hombros. "No he tenido los ovarios para preguntar.” Danika
se dirigió hacia la puerta principal, con cuidado de no dejar que sus garras
engancharan un solo hilo en la alfombra. "Dudo que lo devuelva al templo por la
bondad de su corazón.”
"Tengo la sensación de que Jesiba aprovechará su regreso para su ventaja,” dijo
Bryce. Caminaron hacia la calle tranquila a una cuadra de los Istros, el sol del
mediodía horneando los adoquines, Danika una pared sólida de piel y músculos
entre Bryce y la acera.
El robo del cuerno sagrado durante el apagón había sido la noticia más
importante del desastre: los saqueadores habían utilizado la cobertura de la
oscuridad para entrar en el Templo de Luna y deslizar la antigua reliquia de los
Fae desde su lugar de descanso en el regazo del enorme, Deidad entronizada.
El Arcángel Micah mismo había ofrecido una recompensa considerable por
cualquier información sobre su regreso y prometió que el bastardo sacrílego que
lo había robado sería llevado ante la justicia.
También conocido como crucifixión pública.
Bryce siempre hizo un punto de no acercarse a la plaza en el CDB, donde
generalmente se llevaban a cabo. En ciertos días, dependiendo del viento y el
calor, el olor a sangre y carne podrida podría llevar a los bloques.
Bryce dio un paso al lado de Danika cuando el enorme lobo escaneó la calle,
olisqueando cualquier indicio de amenaza. Bryce, como medio Fae, podía oler a
las personas con mayor detalle que el humano promedio. Había entretenido a sus
padres sin cesar cuando era niña al describir los olores de todos en su pequeño
pueblo de montaña, Nidaros: los humanos no poseían tal manera de interpretar el
mundo. Pero sus habilidades no tenían nada que ver con las de su amiga.
Mientras Danika olfateaba la calle, su cola se movió una vez, y no de felicidad.
“Relájate," dijo Bryce. "Presentarás tu caso a los Jefes, luego lo resolverán.”
Las orejas de Danika se aplastaron. "Está todo jodido, B. Todo.”
Bryce frunció el ceño. “¿De verdad quieres decirme que alguno de los Jefes
quiere un rebelde como Briggs en general? Encontrarán algo de tecnicismo y lo
arrojarán de vuelta a la cárcel.“ Añadió, porque Danika todavía no la miraba,
"No hay forma de que los 33 no controlen cada una de sus respiraciones. Briggs
parpadea mal y verá qué tipo de dolor pueden llover los ángeles sobre todos
nosotros. Diablos, el gobernador podría incluso enviar a la Umbra Mortis a por
él.” El asesino personal de Micah, con el raro regalo de un rayo en sus venas,
podría eliminar casi cualquier amenaza.
Danika gruñó, con los dientes brillantes. "Puedo manejar Briggs yo misma.”
"Sé que puedes. Todos saben que puedes, Danika.”
Danika inspeccionó la calle que tenía delante y miró un cartel de los seis Asteri
entronizados pegados en una pared, con un trono vacío para honrar a su hermana
caída, pero perdió el aliento.
Ella siempre tendría que soportar las cargas y las expectativas que Bryce nunca
tendría que soportar, y Bryce estaba agradecido como el demonio por ese
privilegio. Cuando Bryce la jodía, Jesiba solía quejarse por unos minutos y eso
fue todo. Cuando Danika se equivocaba, fue criticada en los informes de noticias
y en toda la red.
Sabine se aseguró de ello.
Bryce y Sabine se habían odiado desde el momento en que la Alpha se había
burlado de la compañera de habitación inadecuada y mestiza de su única hija ese
primer día en CCU. Y Bryce había amado a Danika desde el momento en que su
nueva compañera de cuarto le había ofrecido una mano de saludo de todos
modos, y luego dijo que Sabine estaba enojada porque esperaba que un vampiro
musculoso se babeara.
Danika rara vez dejaba que las opiniones de los demás, especialmente de Sabine,
se comieran su arrogancia y alegría, pero en los días difíciles como este ... Bryce
levantó una mano y la pasó por las costillas musculosas de Danika, un golpe
reconfortante y arrollador.
“¿Crees que Briggs vendrá por ti o por la manada?” Bryce preguntó, su
estómago se retorció. Danika no había arrestado a Briggs solo: tenía que pagar
una cuenta con todos ellos.
El hocico de Danika se arrugó. "No lo sé.”
Las palabras hicieron eco entre ellas. En combate cuerpo a cuerpo, Briggs nunca
sobreviviría contra Danika. Pero una de esas bombas lo cambiaría todo. Si
Danika se hubiera convertido en inmortal, probablemente sobreviviría. Pero
como no lo había hecho, ya que era la única de la manada de demonios que aún
no lo había hecho ... La boca de Bryce se secó.
"Ten cuidado,” dijo Bryce en voz baja.
"Lo haré,” dijo Danika, sus cálidos ojos todavía llenos de sombras. Pero luego
sacudió la cabeza, como si la sacudiera para liberarla de agua, el movimiento
puramente canino. Bryce a menudo se maravillaba de esto, que Danika podía
aclarar sus miedos, o al menos enterrarlos, lo suficiente como para seguir
adelante. De hecho, Danika cambió de tema. "Tu hermano estará en la reunión
de hoy.”
Medio hermano. Bryce no se molestó en corregirla. Medio hermano y un Fae
completamente capullo. "¿Y?"
"Solo pensé en advertirte que lo veré.” La cara del lobo se suavizó ligeramente.
"Me va a preguntar cómo te va.”
"Dile a Ruhn que estoy ocupado haciendo cosas importantes y que se vaya al
diablo.”
Danika soltó una carcajada. "¿Dónde, exactamente, estás haciendo esta
investigación para encontrar el Cuerno?"
"El templo,” dijo Bryce con un suspiro. "Honestamente, he estado investigando
esto durante días y no puedo entender nada. Sin sospechosos, sin murmullos en
el mercado de la carne acerca de que está a la venta, sin motivo para quién se
molestaría con eso. Es lo suficientemente famoso como para que quien lo tenga
lo tenga bien escondido.” Ella frunció el ceño ante el cielo despejado. “Casi me
pregunto si el apagón estuvo relacionado con esto, si alguien cerró la red de la
ciudad para robarlo en el caos. Hay alrededor de veinte personas en esta ciudad
capaces de ser tan astutas, y la mitad de ellas posee los recursos para lograrlo.”
La cola de Danika se movió. "Si pueden hacer algo así, sugeriría mantenerse
alejados. Marea a Jesiba un poco, haz que piense que lo estás buscando y luego
déjalo. O el Cuerno aparecerá para entonces, o ella pasará a su próxima
búsqueda estúpida.”
Bryce admitió: "Yo solo ... Sería bueno encontrar el Cuerno. Por mi propia
carrera. Donde diablos sea que esté. Un año de trabajo en la galería no había
provocado nada más que disgusto por las cantidades obscenas de dinero que la
gente rica derrochaba en mierda vieja.
Los ojos de Danika parpadearon. "Si lo sé."
Bryce abrochó un pequeño colgante dorado, un nudo de tres círculos
entrelazados, a lo largo de la delicada cadena que rodeaba su cuello.
Danika se fue de patrulla armada con garras, una espada y pistolas, pero la
armadura diaria de Bryce consistía únicamente en esto: un amuleto arquesiano
apenas del tamaño de su uña del dedo, regalado por Jesiba el primer día de
trabajo.
Un traje de materiales peligrosos en un collar, Danika se había maravillado
cuando Bryce había presumido de las considerables protecciones del amuleto
contra la influencia de varios objetos mágicos. Los amuletos arquesianos no eran
baratos, pero Bryce no se molestó en engañarse a sí misma al pensar que el
obsequio de su jefa se había dado por otra cosa que no fuese interés propio.
Hubiera sido una pesadilla de seguros si Bryce no tuviera una.
Danika asintió al collar. "No te quites eso. Especialmente si estás buscando
mierda como el Cuerno.” A pesar de que los poderosos poderes del Cuerno
habían estado muertos durante mucho tiempo, si alguien poderoso lo hubiera
robado, ella necesitaría toda defensa mágica contra ellos.
"Sí, sí,” dijo Bryce, aunque Danika tenía razón. Ella nunca se había quitado el
collar desde que lo recibió. Si Jesiba la patease a la acera, sabía que tendría que
encontrar alguna manera de asegurarse de que el collar la acompañara. Danika lo
había dicho varias veces, incapaz de detener el instinto de ese lobo Alfa de
proteger a toda costa. Era parte de por qué Bryce la amaba, y por qué su pecho
se apretó en ese momento con ese mismo amor y gratitud.
El teléfono de Bryce sonó en su bolso, y ella lo sacó. Danika se asomó, notó
quién llamaba y meneó la cola, levantando las orejas.
"No digas una palabra sobre Briggs,” advirtió Bryce, y aceptó la llamada. "Hola
mamá."
"Hola cariño." La voz clara de Ember Quinlan llenó su oído, dibujando una
sonrisa de Bryce incluso a trescientas millas entre ellos. "Quería comprobar que
el próximo fin de semana todavía está bien visitarte.”
"¡Hola mami!" Danika ladró hacia el teléfono.
Ember se rio. Ember siempre había sido mamá para Danika, incluso desde su
primer encuentro. Y Ember, que nunca había tenido hijos más allá de Bryce,
estaba más que feliz de encontrarse con una segunda hija, igualmente obstinada
y problemática. "¿Danika está contigo?"
Bryce puso los ojos en blanco y le tendió el teléfono a su amiga. Entre un paso y
el siguiente, Danika se movió en un destello de luz, el enorme lobo se encogió
en la forma humanoide ágil.
Arrebatando el teléfono de Bryce, Danika lo sujetó entre la oreja y el hombro
mientras ajustaba la blusa de seda blanca que Bryce le había prestado,
metiéndola en sus vaqueros manchados. Se las había arreglado para limpiar una
buena cantidad de la suciedad del acechador nocturno de los pantalones y la
chaqueta de cuero, pero la camiseta aparentemente había sido una causa perdida.
Danika dijo por teléfono: "Bryce y yo estamos dando un paseo.”
Con los oídos arqueados de Bryce, podía escuchar a su madre perfectamente
mientras decía: "¿Dónde?"
Ember Quinlan hizo de la sobreprotección un deporte competitivo.
Mudarse aquí, a Lunathion, había sido una prueba de voluntad. Ember solo cedió
cuando supo quién era la compañera de cuarto de primer año de Bryce, y luego
le dio a Danika una conferencia sobre cómo asegurarse de que Bryce se
mantuviera a salvo. Randall, el padrastro de Bryce, había cortado
misericordiosamente a su esposa después de treinta minutos.
Bryce sabe cómo defenderse, le había recordado Randall a Ember. Nos
encargamos de eso. Y Bryce seguirá entrenando mientras esté aquí, ¿no?
Bryce ciertamente lo había hecho. Había alcanzado el rango de armas hace solo
unos días, siguiendo los movimientos que Randall, su verdadero padre, en lo que
a ella respectaba, le había enseñado desde la infancia: empuñar un arma, apuntar
a un objetivo, controlar su respiración.
La mayoría de los días, encontró que las armas eran máquinas de matar brutales,
y se sintió agradecida de que estuvieran altamente reguladas por la República.
Pero dado que tenía poco más para defenderse más allá de la velocidad y algunas
maniobras bien ubicadas, había aprendido que para un humano, un arma podría
significar la diferencia entre la vida y la matanza.
Danika dijo: "Nos dirigimos a uno de los puestos de vendedores ambulantes en
la Plaza Vieja. Queríamos un poco de kofta de cordero.”
Antes de que Ember pudiera continuar con el interrogatorio, Danika agregó:
"Oye, B debe haberse olvidado de decirte que en realidad nos dirigiremos a
Kalaxos el próximo fin de semana. Ithan tiene un juego de bolas de sol allí, y
todos lo vamos a animar.”
Una verdad a medias. El juego estaba sucediendo, pero no se había discutido
acerca de ir a ver al hermano menor de Connor, el jugador estrella de CCU. Esta
tarde, la manada de demonios en realidad se dirigía a la arena de la UCC para
animar a Ithan, pero Bryce y Danika no se habían molestado en asistir a un juego
fuera de casa desde el segundo año, cuando Danika había estado durmiendo con
uno de los defensores.
"Eso es una lástima,” dijo Ember. Bryce prácticamente podía escuchar el ceño
fruncido en el tono de su madre. “Realmente lo estábamos esperando.”
Solas ardiente, esta mujer era un maestro del viaje a la culpa. Bryce se encogió y
retiró el teléfono. "Nosotros también, pero re-programemos para el próximo
mes.”
"Pero eso es mucho tiempo a partir de ahora ..."
"Mierda, un cliente viene por la calle,” mintió Bryce. "Me tengo que ir."
“Bryce Adelaide Quinlan …"
"Adiós, mamá."
"¡Adiós, mamá!" Danika hizo eco, justo cuando Bryce colgó.
Bryce suspiró hacia el cielo, ignorando a los ángeles volando y aleteando, sus
sombras bailando sobre las calles bañadas por el sol. "Mensaje entrante en tres,
dos ..."
Su teléfono sonó. Ember había escrito: si no supiera mejor, pensaría que nos
estabas evitando, Bryce. Tu padre estará muy herido.
Danika dejó escapar un silbido. "Oh, ella es buena.”
Bryce gimió. "No los dejaré venir a la ciudad si Briggs está corriendo libre.”
La sonrisa de Danika se desvaneció. "Lo sé. Seguiremos empujándolos hasta que
se resuelva.” Gracias a Cthona por Danika, ella siempre tenía un plan para todo.
Bryce deslizó su teléfono en su bolso, sin responder el mensaje de su madre.
Cuando llegaron a la Puerta en el corazón de la Plaza Vieja, con su arco de
cuarzo tan claro como un estanque helado, el sol estaba golpeando su borde
superior, refractando y lanzando pequeños arcoiris contra uno de los edificios
que lo flanquean. En el solsticio de verano, cuando el sol se alineaba
perfectamente con la Puerta, llenaba toda la plaza con arco iris, tantos que era
como caminar dentro de un diamante.
Los turistas deambulaban, una fila de ellos serpenteaba por la plaza misma,
todos esperando la oportunidad de tomar una foto con el punto de referencia de
seis metros de altura.
Uno de los siete en esta ciudad, todos tallados en enormes bloques de cuarzo
excavados en las montañas de Laconia al norte, la Puerta de la Plaza Vieja a
menudo se llamaba Puerta del Corazón, gracias a su ubicación en el centro
muerto de Lunathion, con las otras seis Puertas. ubicado equidistante de él, cada
uno de ellos se abre a una carretera que sale de la ciudad amurallada.
"Deberían hacer un carril de acceso especial para que los residentes crucen la
plaza,” murmuró Bryce mientras rodeaban a turistas y vendedores ambulantes.
"Y dar multas a los turistas por caminar lento,” murmuró Danika, pero lanzó una
sonrisa lupina a una joven pareja humana que la reconoció, la miró boquiabierta
y comenzó a tomar fotos.
"Me pregunto qué pensarían si supieran que la salsa especial de Nightstalker está
sobre ti,” murmuró Bryce.
Danika le dio un codazo. "Estúpida." Lanzó un saludo amistoso a los turistas y
continuó.
Al otro lado de la Puerta del Corazón, en medio de un pequeño ejército de
vendedores que vendían comida y basura turística, una segunda fila de personas
esperaba para acceder al bloque dorado que sobresalía de su lado sur.
“Tendríamos que atravesarles para llegar al otro lado,” dijo Bryce, frunciendo el
ceño a los turistas que estaban inactivos en medio del calor.
Pero Danika se detuvo, su rostro anguloso se volvió hacia la Puerta y la placa.
"Pidamos un deseo.”
"No estoy esperando en esa línea.” Por lo general, solo gritaban sus deseos
borrachas al éter a altas horas de la noche cuando se dirigían tambaleándose a
casa desde el Cuervo Blanco y la plaza estaba vacía. Bryce comprobó la hora en
su teléfono. "¿No tienes que ir al Comitium?" La fortaleza de cinco torres del
gobernador estaba al menos a quince minutos a pie.
"Tengo tiempo,” dijo Danika, y agarró la mano de Bryce, tirando de ella a través
de la multitud y hacia la atracción turística real de la Puerta.
Sobresaliendo del cuarzo a unos cuatro pies del suelo yacía el teclado de
marcación: un bloque de oro macizo incrustado con siete gemas diferentes, cada
una para un cuarto diferente de la ciudad, con las insignias de cada distrito
grabadas debajo.
Esmeralda y una rosa para Five Roses. Opal y un par de alas para el CBD. Ruby
y un corazón para la Plaza Vieja. Zafiro y un roble para Moonwood. Amatista y
una mano humana para Asphodel Meadows. Ojo de tigre y una serpiente para el
Mercado de la Carne. Y onyx, tan negro que engulló la luz, y un conjunto de
calaveras y huesos cruzados para el Bone Quarter.
Debajo del arco de piedras y emblemas grabados, un pequeño disco redondo se
levantó ligeramente, su metal desgastado por innumerables manos, patas y aletas
y cualquier otro tipo de extremidad.
Un letrero al lado decía: Toca bajo tu propio riesgo. No utilizar entre la puesta
del sol y el amanecer. Los infractores serán multados.
Las personas en la fila, esperando el acceso al disco, no parecían tener ningún
problema con los riesgos.
Un par de chicos cambiaformas reían, una especie de felino por sus olores, se
empujaron hacia adelante, codeándose y burlándose, desafiando al otro a tocar el
disco.
“Patético," dijo Danika, pasando la línea, las cuerdas y una guardia de la ciudad
de aspecto aburrido, una joven mujer Fae, hasta el frente. Sacó una insignia del
interior de su abrigo de cuero y se la mostró al guardia, que se puso rígido al
darse cuenta de quién había cortado la línea. Ni siquiera miró el emblema dorado
del arco de la luna creciente con una flecha que atravesó antes de retroceder.
"Asunto oficial auxiliar,” declaró Danika con una cara seria e inquietante. "Será
solo un minuto.”
Bryce contuvo la risa, muy consciente de las miradas fijas en sus espaldas desde
la línea.
Danika les dijo a los adolescentes: "Si no van a hacerlo, entonces despejen el
lugar.”
Se giraron hacia ella y se pusieron blancos como la muerte.
Danika sonrió, mostrando casi todos sus dientes. No fue una vista agradable.
“Mierda," susurró uno de ellos.
Bryce también ocultó su sonrisa. Nunca envejeció, el asombro. Sobre todo
porque sabía que Danika se lo había ganado. Cada maldito día, Danika se ganó
el asombro que floreció en los rostros de extraños cuando vieron su cabello de
seda de maíz y ese tatuaje en el cuello. Y el miedo que hizo pensar a los bajos de
esta ciudad dos veces antes de joder con ella y la Manada de Demonios.
Excepto por Philip Briggs. Bryce envió una oración a las profundidades azules
de Ogenas para que la diosa del mar le susurrara su sabiduría a Briggs para
mantener su distancia de Danika si alguna vez realmente caminaba libre.
Los muchachos se hicieron a un lado, y solo les tomó unos milisegundos notar a
Bryce también. El asombro en sus rostros se convirtió en evidente interés.
Bryce resopló. Sigue soñando.
Uno de ellos tartamudeó, dirigiendo su atención de Bryce a Danika: "Mi ... mi
maestro de historia dijo que las Puertas eran originalmente dispositivos de
comunicación.”
"Apuesto a que obtienes a todas las mujeres con esos factoides estelares,” dijo
Danika sin mirarlos, sin impresionarse ni interesarse.
Mensaje recibido, regresaron a la línea. Bryce sonrió y se acercó al lado de su
amiga, mirando el teclado de marcación.
Sin embargo, el adolescente tenía razón. Las siete puertas de esta ciudad, cada
una situada a lo largo de una línea ley que atraviesa Lunathion, habían sido
diseñadas como una forma rápida para que los guardias de los distritos se
hablaran hace siglos. Cuando alguien simplemente colocaba una mano contra el
disco dorado en el centro de la plataforma y hablaba, la voz del portador viajaba
a las otras Puertas, una gema que se ilumina con el distrito donde se originó la
voz.
Por supuesto, se requería una gota de magia para hacerlo, literalmente lo
chupaba como un vampiro de las venas de la persona que tocó la almohadilla, un
cosquilleo de poder, desaparecido para siempre.
Bryce levantó los ojos hacia la placa de bronce sobre su cabeza. Las puertas de
cuarzo eran monumentos conmemorativos, aunque ella no sabía para qué
conflicto o guerra. Pero cada uno tenía la misma placa: el poder siempre
pertenecerá a quienes entreguen sus vidas a la ciudad.
Teniendo en cuenta que era una declaración que podría interpretarse como una
oposición a la regla de Asteri, Bryce siempre se sorprendió de que permitieran
que las Puertas continuaran en pie. Pero después de volverse obsoleto con el
advenimiento de los teléfonos, las Puertas encontraron una segunda vida cuando
los niños y los turistas comenzaron a usarlas, haciendo que sus amigos fueran a
las otras Puertas de la ciudad para poder susurrar palabras sucias o maravillarse
ante la pura novedad de tales teléfonos. Un método anticuado de comunicación.
Como era de esperar, los fines de semana, los imbéciles borrachos, una categoría
a la que Bryce y Danika pertenecían firmemente, se volvieron tan dolorosos con
sus gritos a través de las Puertas que la ciudad había instituido horas de
operación.
Y luego creció la tonta superstición, alegando que la Puerta podía hacer realidad
los deseos, y que entregar una gota de tu poder era hacer una ofrenda a los cinco
dioses.
Bryce sabía que era una mierda, pero si hacía que Danika no temiera tanto la
liberación de Briggs, bueno, valía la pena.
"¿Qué vas a desear?" Bryce preguntó cuando Danika miró hacia el disco, las
gemas oscuras sobre él.
La esmeralda de FiRo se iluminó, una joven voz femenina gritó: "¡Tetas!"
La gente se reía a su alrededor, el sonido del agua goteaba sobre la piedra, y
Bryce se rió entre dientes.
Pero la cara de Danika se había vuelto solemne. "Tengo muchas cosas que
desear,” dijo. Antes de que Bryce pudiera preguntar, Danika se encogió de
hombros. "Pero creo que desearé que Ithan gane su juego de sunball esta noche.”
Con eso, ella puso su palma en el disco. Bryce observó cómo su amiga soltaba
un escalofrío y se reía en voz baja, retrocediendo. Sus ojos color caramelo
brillaron. "Tu turno."
"Sabes que apenas tengo magia que valga la pena tomar, pero está bien,” dijo
Bryce, para no ser menos, incluso por un lobo Alfa. Desde el momento en que
Bryce entró en su dormitorio el primer año, habían hecho todo juntas. Solo ellas
dos, como siempre sería.
Incluso planearon hacer la Gota juntas, para congelarse en la inmortalidad al
mismo tiempo, con miembros de la Manada de Demonios que los anclaban.
Técnicamente, no era una verdadera inmortalidad: los Vanir envejecieron y
murieron, ya sea por causas naturales u otros métodos, pero el proceso de
envejecimiento se ralentizó tanto después de la Gota que, dependiendo de la
especie de uno, podría llevar siglos mostrar una arruga. Los Fae podían durar mil
años, los cambiaformas y las brujas usualmente cinco siglos, los ángeles en
algún punto intermedio. Los humanos completos no hacían la Gota, ya que no
tenían magia. Y en comparación con los humanos, con sus vidas normales y su
lenta curación, los Vanir eran esencialmente inmortales, algunas especies tenían
hijos que ni siquiera llegaron a la madurez hasta los 80 años. Y la mayoría eran
muy, muy difíciles de matar.
Pero Bryce rara vez había pensado en dónde caería en ese espectro, si su
herencia de medio Fae le otorgaría cien años o mil. No importaba, siempre y
cuando Danika estuviera allí para todo. Comenzando con la gota. Juntas se
sumergirían en su poder maduro, se encontrarían con lo que sea que estuviera en
el fondo de sus almas y luego volverían a la vida antes de que la falta de oxígeno
las dejara con muerte cerebral. O simplemente muertas.
Sin embargo, si bien Bryce heredaría apenas el poder suficiente para hacer trucos
geniales para fiestas, se esperaba que Danika reclamara un mar de poder que
pondría su clasificación mucho más allá de la de Sabine, probablemente igual a
la de la realeza de Fae, tal vez incluso más allá del propio Rey Otoño.
Era desconocido para un cambiaformas tener ese tipo de poder, sin embargo,
todas las pruebas estándar de la infancia lo confirmaron: una vez que Danika
fuese inmortal, adquiriría un poder considerable entre los lobos, que no se habían
visto desde entonces años atrás a través del mar.
Danika no solo se convertiría en la Principal de los lobos de Crescent City. No,
ella tenía el potencial de ser el Alfa de todos los lobos. En el puto planeta.
A Danika nunca pareció importarle una mierda esas cosas. No planeó su futuro
basado en eso.
Veintisiete años era la edad ideal para hacer la Gota, lo habían decidido juntas,
después de años de juzgar sin piedad a los diversos inmortales que marcaron sus
vidas durante siglos y milenios. Justo antes de las líneas permanentes o arrugas o
canas. Simplemente le dijeron a cualquiera que preguntara: ¿Cuál es el punto de
ser rudas inmortales si tenemos tetas caídas?
Pendejas superficiales, Fury había siseado cuando lo explicaron la primera vez.
Fury, que había sido inmortal a los veintiún años, no había elegido la edad para
ella. Simplemente había sucedido, o había sido forzada sobre ella, no lo sabían
con certeza. La asistencia de Fury a CCU solo había sido un frente para una
misión; Pasó la mayor parte de su tiempo haciendo cosas realmente jodidas por
cantidades asquerosas de dinero en Pangera. Ella se aseguró de nunca dar
detalles.
Asesina, afirmó Danika. Incluso el dulce Juniper, el fauno que ocupaba el cuarto
lado de su pequeña plaza de amistad, admitió que las probabilidades eran que
Fury era una mercenaria. Si Fury era empleada ocasionalmente por los Asteri y
su marioneta, el Senado Imperial también estaba en debate. Pero a ninguno de
ellos realmente le importaba, no cuando Fury siempre cubría sus espaldas
cuando la necesitaban. E incluso cuando ellos no lo hicieron.
La mano de Bryce se cernía sobre el disco dorado. La mirada de Danika era un
peso frío sobre ella.
"Vamos, B, no seas un debilucha.”
Bryce suspiró y apoyó la mano sobre la almohadilla. “Desearía que Danika se
hiciera una manicura. Sus uñas se ven como una mierda.”
Un rayo la atravesó, pasando una ligera aspiradora alrededor de su ombligo, y
luego Danika se rió, empujándola. "Jodida idiota.”
Bryce pasó un brazo por los hombros de Danika. "Te lo merecías."
Danika agradeció al guardia de seguridad, que sonrió ante la atención e ignoró a
los turistas que todavía tomaban fotos. No hablaron hasta que llegaron al borde
norte de la plaza, donde Danika se dirigiría hacia los cielos llenos de ángeles y
las torres del CBD, hacia el extenso complejo del Comitium en su corazón, y
Bryce hacia el Templo de Luna, tres cuadras más arriba.
Danika levantó la barbilla hacia las calles detrás de Bryce. "Te veré en casa, ¿de
acuerdo?"
"Ten cuidado." Bryce dejó escapar el aliento, tratando de sacudir su inquietud.
"Sé cómo cuidarme, B,” dijo Danika, pero el amor brillaba en sus ojos, gratitud
que aplastó el pecho de Bryce, simplemente por el hecho de que a alguien le
importaba si ella vivía o moría.
Sabine era un pedazo de mierda. Nunca había susurrado o insinuado quién
podría ser el padre de Danika, por lo que Danika había crecido sin nadie más que
su abuelo, que era demasiado viejo y se había retirado para librar a Danika de la
crueldad de su madre.
Bryce inclinó la cabeza hacia el CDB. "Buena suerte. No molestes a mucha
gente.”
"Sabes que lo haré,” dijo Danika con una sonrisa que no se encontró con sus
ojos.






3


La Manada de Demonios ya estaba en su departamento cuando Bryce llegó a
casa del trabajo.
Había sido imposible perderse la risa estruendosa que la recibió antes de que ella
incluso despejara el rellano de la escalera del segundo piso, así como los gritos
caninos de diversión. Ambos continuaron mientras ascendía el nivel restante del
edificio de apartamentos, durante el cual Bryce se quejó sobre sus planes para
arruinar una noche tranquila en el sofá.
Mientras cantaba una serie de maldiciones que harían sentir orgullosa a su
madre, Bryce abrió la puerta de hierro pintada de azul del departamento,
preparándose para la embestida de la locura, la arrogancia y la nostalgia general
en todos los asuntos de su vida. Y eso fue solo Danika.
La manada de Danika convirtió cada una de esas cosas en una forma de arte.
Principalmente porque reclamaban a Bryce como uno de los suyos, incluso si
ella no llevaba el tatuaje de su sigilo en el costado de su cuello.
A veces se sentía mal por el futuro compañero de Danika, quien quiera que sea.
El pobre bastardo no sabría qué lo golpeó cuando se uniese a ella. A menos que
él fuera un lobo, aunque Danika tenía tanto interés en acostarse con un lobo
como Bryce.
Es decir, no un jodido jirón de dioses.
Dando un buen empujón a la puerta con el hombro, sus bordes deformados se
atascaron la mayoría de las veces, principalmente gracias al roce de los
demonios que actualmente se extienden por los varios sofás y sillones caídos.
Bryce suspiró al encontrar seis pares de ojos fijos en ella. Y seis sonrisas.
"¿Como fue el juego?" No le preguntó a nadie en particular, arrojando sus llaves
en el cuenco de cerámica ladeado que Danika había medio colado durante un
curso de cerámica esponjosa en la universidad. No había escuchado nada de
Danika sobre la reunión de Briggs más allá de un general te diré en casa.
No podría haber sido tan malo, si Danika había llegado al juego de sunball.
Incluso le había enviado a Bryce una foto de todo el grupo frente al campo, con
Ithan una pequeña figura con casco en el fondo.
Más tarde apareció un mensaje del propio jugador estrella: la próxima vez, será
mejor que estés con ellos, Quinlan.
Ella le respondió: ¿Me extrañó el cachorro?
Lo sabes, había respondido Ithan.
“Ganamos," dijo Connor arrastrando las palabras desde donde descansaba en el
lugar favorito de ella en el sofá, con su camiseta gris CCU sunball arrugada lo
suficiente como para revelar el corte de músculos y piel dorada.
"Ithan marcó el gol del triunfo,” dijo Bronson, que todavía llevaba una camiseta
azul y plateada con Holstrom en la espalda.
El hermano pequeño de Connor, Ithan, tenía una membresía no oficial en la
manada de demonios. También resultó ser la segunda persona favorita de Bryce
después de Danika. Su cadena de mensajes era un flujo interminable de gruñidos
y burlas, fotos intercambiadas y una buena actitud de refunfuño sobre la jefatura
de Connor.
"¿De nuevo?" Preguntó Bryce, quitándose los tacones blancos como la perla de
cuatro pulgadas. "¿No puede Ithan compartir algo de la gloria con los otros
chicos?" Normalmente, Ithan habría estado sentado justo en ese sofá junto a su
hermano, obligando a Bryce a acurrucarse entre ellos mientras veían cualquier
programa de televisión, pero en las noches de juego, generalmente optaba por
festejar con sus compañeros de equipo.
Una media sonrisa tiró de una esquina de la boca de Connor cuando Bryce
mantuvo su mirada por más tiempo de lo que la mayoría de la gente consideraba
sabia. Sus cinco compañeros de manada, dos todavía en forma de lobo con colas
tupidas, sabiamente, mantuvieron la boca y las fauces cerradas.
Era de conocimiento común que Connor habría sido Alfa de la Manada de
Demonios si Danika no hubiera estado presente. Pero a Connor no le molestaba.
Sus ambiciones no eran esas. A diferencia de la de Sabine.
Bryce colgó su bolso de baile en el perchero para dejar espacio para su cartera, y
les preguntó a los lobos: "¿Qué están viendo esta noche?" Fuera lo que fuese, ya
había decidido acurrucarse con una novela romántica en su habitación. Con la
puerta cerrada.
Nathalie, hojeando revistas de chismes de celebridades en el sofá, no levantó la
cabeza cuando respondió: "Un nuevo procedimiento legal sobre una manada de
leones contra una malvada corporación Fae.”
"Suena como un verdadero ganador de premio,” dijo Bryce. Bronson gruñó su
desaprobación. Los gustos masculinos masivos se inclinaron más hacia las
películas y documentales de la casa de arte. Como era de esperar, nunca se le
permitió seleccionar el entretenimiento para Pack Night.
Connor pasó un dedo calloso por el brazo enrollado del sofá. "Llegas tarde a
casa.”
"Tengo un trabajo,” dijo Bryce. “Quizás quieras conseguir uno. Deja de ser una
sanguijuela en mi sofá.”
Eso no fue exactamente justo. Como la segunda de Danika, Connor actuó como
su ejecutor. Para mantener esta ciudad segura, había matado, torturado, mutilado,
y luego había vuelto a salir y lo había vuelto a hacer antes de que la luna se
hubiera puesto.
Nunca se quejó de eso. Ninguno de ellos lo hizo.
¿Cuál es el punto de quejarse, Danika había dicho cuando Bryce le preguntó
cómo soportó la brutalidad, cuando no hay otra opción para unirse al Auxiliar?
Los cambiadores nacidos de depredadores estaban destinados a ciertas manadas
Aux antes de que nacieran.
Bryce trató de no mirar al lobo cornudo tatuado en el costado del cuello de
Connor, prueba de esa vida de servicio predestinada. De su eterna lealtad a
Danika, la manada de demonios y el Aux.
Connor solo miró a Bryce con esa media sonrisa. Puso sus dientes a rechinar.
"Danika está en la cocina. Comiéndose la mitad de la pizza antes de que
podamos comer algo."
"¡No lo estoy!" fue la sorda respuesta.
La sonrisa de Connor creció.
La respiración de Bryce se volvió un poco desigual ante esa sonrisa, la luz
perversa en sus ojos.
El resto del grupo permaneció debidamente concentrado en la pantalla del
televisor, pretendiendo ver las noticias nocturnas.
Tragando, Bryce le preguntó: "¿Algo que deba saber?" Traducción: ¿La reunión
por Briggs fue un desastre?
Connor sabía a qué se refería. El siempre lo hizo. Giró la cabeza hacia la cocina.
"Verás."
Traducción: No fue genial.
Bryce hizo una mueca y logró apartar su mirada de él para poder entrar en la
cocina de la cocina. Sintió la mirada de Connor en cada paso del camino.
Y tal vez ella agitó sus caderas. Solo un poquito.
Danika estaba, de hecho, metiéndose un trozo en la garganta, con los ojos muy
abiertos para advertirle a Bryce que mantuviera la boca cerrada. Bryce notó la
súplica tácita y simplemente asintió.
Una botella de cerveza medio vacía goteaba condensación sobre el mostrador de
plástico blanco en el que se apoyaba Danika, su camisa de seda prestada húmeda
por el sudor alrededor del cuello. Su trenza caía sobre su hombro delgado, las
pocas rayas coloridas inusualmente silenciadas. Incluso su piel pálida,
generalmente enrojecida por el color y la salud, parecía cenicienta.
De acuerdo, la mala iluminación de la cocina, dos orbes empotrados de primera
luz, no era exactamente favorable para nadie, pero ... Cerveza. Comida. La
manada mantiene su distancia. Y ese vacío de cansancio en los ojos de su amiga,
sí, algo de mierda había pasado en esa reunión.
Bryce abrió la nevera, agarrando una cerveza para ella. La manada tenía
preferencias diferentes, y eran propensos a venir cada vez que lo deseaban, así
que la nevera estaba repleta de botellas y latas y lo que podría haber jurado era
una jarra de ... hidromiel? Debe ser de Bronson.
Bryce agarró una de las favoritas de Nathalie, una cerveza turbia y de sabor
lechoso, cargada de lúpulo, y se giró en la parte superior. "¿Briggs?"
"Liberado oficialmente. Micah, el Rey del Otoño y el Oráculo estudiaron
detenidamente cada ley y reglamento y todavía no podían encontrar una forma
de evitar esa escapatoria. Ruhn incluso hizo que Declan ejecutara algunas de sus
sofisticadas búsquedas tecnológicas y no encontró nada. Sabine ordenó a Scythe
Moon Pack que vigilara a Briggs esta noche, junto con algunos de los 33º.” La
manada tenía noches de descanso obligatorias una vez por semana, y esta era la
Manada de los Demonios, sin negociación. De lo contrario, Bryce sabía que
Danika estaría allí, observando cada movimiento de Briggs.
"Así que todos están de acuerdo,” dijo Bryce. "Al menos eso es bueno.”
"Sí, hasta que Briggs explote algo o alguien.” Danika sacudió la cabeza con
disgusto. "Es todo una mierda.”
Bryce estudió a su amiga cuidadosamente. La tensión alrededor de su boca, su
cuello sudoroso. "¿Qué pasa?"
"Nada pasa."
Las palabras fueron pronunciadas demasiado rápido para ser creíbles. "Algo te
ha estado comiendo por dentro. Mierdas como esta cosa con Briggs son
importantes, pero siempre te recuperas.” Bryce entrecerró los ojos. "¿Qué no me
estás diciendo?"
Los ojos de Danika brillaron. "Nada." Ella bebió de su cerveza.
Solo había otra respuesta. "Supongo que Sabine estaba en forma rara esta tarde.”
Danika acaba desgarró su pizza.
Bryce se tragó dos bocados de cerveza y observó a Danika sin contemplar los
gabinetes de color verde azulado sobre el mostrador, la pintura astillada en los
bordes.
Su amiga masticó lentamente y luego dijo con un bocado de pan y queso:
“Sabine me arrinconó después de la reunión. Justo en el pasillo afuera de la
oficina de Micah. Para que todos pudieran escucharla decirme que dos
estudiantes de investigación de CCU fueron asesinados cerca del Templo de
Luna la semana pasada durante el apagón. Mi turno. Mi sección. Mi culpa."
Bryce hizo una mueca. "¿Se tardó una semana en enterarse de esto?"
"Aparentemente."
"¿Quién los mató?"
Los estudiantes de la Universidad Crescent City siempre estaban en la Plaza
Vieja, siempre causando problemas. Incluso cuando los ex alumnos Bryce y
Danika lamentaban a menudo el hecho de que no había una cerca eléctrica a la
altura del cielo que atravesara a los estudiantes de CCU en su rincón de la
ciudad. Solo para evitar que vomiten y meen por toda la Plaza Vieja todos los
viernes por la noche hasta el domingo por la mañana.
Danika volvió a beber. "No tengo idea de quién lo hizo.” Un escalofrío, sus ojos
color caramelo se oscurecieron. “Incluso con sus aromas que los marcaban como
humanos, les llevó veinte minutos identificar quiénes eran. Les hicieron pedazos
y se los comieron parcialmente.”
Bryce trató de no imaginarlo. “¿Motivo?"
La garganta de Danika se movió. “Ni idea, tampoco. Pero Sabine me dijo frente
a todos exactamente lo que pensaba de una carnicería pública que sucedía en mi
guardia.”
Bryce preguntó: "¿Qué dijo el Principal al respecto?"
“Nada," dijo Danika. "El anciano se durmió durante la reunión, y Sabine no se
molestó en despertarlo antes de arrinconarme.” Sería pronto ahora, dijeron todos,
solo una cuestión de un año o dos hasta que el actual Principal de los lobos, de
casi cuatrocientos años, navegara por los Istros hacia el Barrio de los Huesos
para su sueño final. No había forma de que el bote negro se inclinara por él
durante el rito final, de ninguna manera su alma sería considerada indigna y dada
al río. Sería bienvenido al reino del Rey Inferior, se le otorgaría acceso a sus
costas cubiertas de niebla ... y entonces comenzaría el reinado de Sabine.
Dioses los perdone a todos.
"No es tu culpa, ya lo sabes,” dijo Bryce, abriendo las tapas de cartón de las dos
cajas de pizza más cercanas. Salchicha, pepperoni y albóndigas en uno. El otro
contenía carnes curadas y quesos apestosos, la elección de Bronson, sin duda.
"Lo sé,” murmuró Danika, vaciando la última cerveza, golpeando la botella en el
fregadero y hurgando en la nevera por otra. Todos los músculos de su cuerpo
delgado parecían tensos, en un gatillo capilar. Cerró la nevera de golpe y se
apoyó contra ella. Danika no miró a Bryce a los ojos mientras respiraba: "Estaba
a tres cuadras esa noche. Tres. Y no escuché ni vi ni olí que fueran
despedazados.”
Bryce se dio cuenta del silencio de la otra habitación. Escuchar con atención
tanto en forma humana como en forma de lobo significaba interminable, titulado
espionaje.
Podrían terminar esta conversación más tarde.
Bryce abrió el resto de las cajas de pizza, examinando el paisaje culinario. "¿No
deberías sacarlos de su miseria y dejar que coman algo antes de demoler el
resto?"
Había tenido el placer de ver a Danika comer tres pasteles grandes de una sola
vez. Con este tipo de humor, Danika bien podría romper su récord y llegar a
cuatro.
"Por favor, déjanos comer,” rogó la voz profunda y retumbante de Bronson
desde la otra habitación.
Danika bebió de su cerveza. "Vengan a buscarlo, mestizos.”
Los lobos se apresuraron.
En el frenesí, Bryce estaba casi aplastado contra la pared trasera de la cocina,
con el calendario mensual arrugándose detrás de ella.
Maldita sea, a ella le encantaba ese calendario: los Mejores Solteros de Crescent
City: ropa-Edición opcional. Este mes tuvo el daemonaki más hermoso que
jamás haya visto, su pierna apoyada en un taburete es lo único que evita que se
muestre todo. Alisó las nuevas arrugas en toda la piel y músculos bronceados,
los cuernos rizados, y luego se volvió para fruncir el ceño a los lobos.
A un paso, Danika estaba entre su mochila como una piedra en un río. Ella
sonrió a Bryce. “¿Alguna actualización sobre tu búsqueda del Cuerno?”
"No."
"Jesiba debe estar emocionada.”
Bryce hizo una mueca. "Llena de alegría." Había visto a Jesiba durante dos
minutos esta tarde antes de que la hechicera amenazara con convertir a Bryce en
un burro, y luego desapareció en un sedán con chofer a donde los dioses quieran
que eso fuera. Tal vez fuera a hacer un recado para el Rey Supremo y la Casa
Oscura que gobernaba.
Danika sonrió. "¿No tienes esa cita con ‘como se llame’ esta noche?”
La pregunta sonó a través de Bryce. "Mierda. Mierda. Si." Ella hizo una mueca
ante el reloj de la cocina. "Dentro de una hora."
Connor, tomando una caja de pizza entera para sí mismo, se puso rígido. Había
dejado en claro sus pensamientos sobre el novio rico de Bryce desde la primera
cita hace dos meses. Tal como Bryce había dejado perfectamente claro que no le
importaba una mierda la opinión de Connor sobre su vida amorosa.
Bryce observó su espalda musculosa cuando Connor salió, girando sus anchos
hombros. Danika frunció el ceño. Ella nunca se perdía una maldita cosa.
"Necesito vestirme,” dijo Bryce, frunciendo el ceño. "Y su nombre es Reid, y lo
sabes.”
Una sonrisa lobuna. "Reid es un nombre estúpido,” dijo Danika.
"Uno, yo creo que es un nombre sexy. Y dos, Reid es sexy.” Dioses la ayuden,
Reid Redner era tan sexy como el diablo. Aunque el sexo estaba ... bien.
Estándar. Había llegado, pero realmente había tenido que trabajar para ello. Y no
en la forma en que a veces le gustaba trabajar para ello. Más en el sentido de
‘reduce la velocidad’, ‘pon eso aquí’, ‘¿podemos cambiar de posición?' Pero
ella se había acostado con él solo dos veces. Y se dijo a sí misma que podría
llevar tiempo encontrar el ritmo adecuado con una pareja. Incluso si …
Danika lo acaba de decir. "Si agarra su teléfono para revisar sus mensajes antes
de que su pene apenas esté fuera de ti otra vez, ten respeto de ti misma para
patear sus pelotas a través de la habitación y volver a casa conmigo.”
"¡Maldita sea, Danika!" Bryce siseó. "Dilo un poco más jodidamente alto que los
dioses.”
Los lobos se habían quedado en silencio. Incluso su masticación se había
detenido. Luego reanudó solo un decibelio en voz muy alta.
"Al menos tiene un buen trabajo,” dijo Bryce a Danika, quien cruzó sus delgados
brazos, brazos que ocultaban una fuerza tremenda y feroz, y la miró. Una mirada
que decía: Sí, una que el papá de Reid le dio. Bryce agregó: "Y al menos no es
un psicópata psicótico que exigirá una maratón sexual de tres días y luego me
llamará su compañera, me encerrará en su casa y nunca más me dejará salir.” Por
eso Reid, humano, Reid de sexo mediocre, era perfecto.
"Podrías usar una maratón sexual de tres días,” bromeó Danika.
"Tú tienes la culpa de esto, ya lo sabes.”
Danika agitó una mano. "Sí, sí. Mi primer y último error: presentaros.”
Danika conoció a Reid casualmente a través del trabajo de seguridad a tiempo
parcial que hizo para el negocio de su padre: una empresa de magi-tech masiva
de propiedad humana en el Distrito Central de Negocios. Danika afirmó que el
trabajo era demasiado aburrido para molestarse en explicarlo, pero le pagaron lo
suficiente como para no poder decir que no. Y más que eso: era un trabajo que
ella eligió. No la vida en la que había sido empujada. Entonces, entre sus
patrullas y obligaciones con el Aux, Danika a menudo estaba en el rascacielos
imponente en el CDB, pretendiendo que tenía una oportunidad de tener una vida
normal. Era inaudito que cualquier miembro Aux tuviera un trabajo secundario,
especialmente para un Alfa, pero Danika lo hizo funcionar.
No dolió que todos quisieran un pedazo de Redner Industries en estos días.
Incluso Micah Domitus fue un importante inversor en sus experimentos de
vanguardia. No fue nada fuera de lo común, cuando el Gobernador invirtió en
todo, desde tecnología hasta viñedos y escuelas, pero como Micah estaba en la
lista negra eterna de Sabine, enojar a su madre al trabajar para una compañía
humana que él apoyaba era probablemente incluso mejor para Danika que el
sentido del libre albedrío y el pago generoso.
Danika y Reid habían estado en la misma presentación una tarde hace meses,
exactamente cuando Bryce había estado soltera y se quejaba constantemente de
eso. Danika le había dado el número de Bryce a Reid en un último esfuerzo por
preservar su cordura. Bryce se pasó una mano por el vestido. "Necesito
cambiarme. Guárdame un trozo.”
"¿No vas a salir a cenar?”
Bryce se encogió de hombros. "Si. A uno de esos lugares con volantes, donde te
dan mousse de salmón en una galleta y lo llaman comida.”
Danika se estremeció. "Definitivamente llénate antes, entonces."
"Una rebanada,” dijo Bryce, señalando a Danika. "Recuerda mi rebanada.” Miró
la caja que quedaba y salió de la cocina.
La Manada de los Demonios estaba ahora en forma humana, salvo Zelda, cajas
de pizza balanceadas sobre las rodillas o extendidas sobre la gastada alfombra
azul. Bronson se estaba sacudiendo de la jarra de cerámica de hidromiel, con los
ojos marrones fijos en el noticiero nocturno. Las noticias sobre la liberación de
Briggs, junto con imágenes granuladas del hombre humano escoltado fuera del
complejo de la cárcel en un traje blanco, comenzaron a explotar. Quien sostuvo
el control remoto cambió rápidamente el canal a un documental sobre el delta
del río Negro.
Nathalie le dio a Bryce una sonrisa de mierda mientras caminaba hacia la puerta
de su habitación en el extremo opuesto de la sala de estar. Oh, Bryce no viviría
ese pequeño detalle sobre el rendimiento de Reid en el dormitorio en el corto
plazo. Especialmente cuando Nathalie estaba segura de hacer una reflexión sobre
las habilidades de Bryce.
"Ni siquiera empieces,” le advirtió Bryce. Nathalie apretó los labios, como si
apenas pudiera contener el aullido de diversión perversa. Su elegante cabello
negro parecía temblar con el esfuerzo de contener la risa, sus ojos de ónix casi
brillaban.
Bryce ignoró intencionadamente la pesada mirada dorada de Connor mientras la
rastreaba por el espacio.
Lobos. Malditos lobos metiéndose en sus asuntos.
Nunca los confundiría con humanos, aunque sus formas eran casi idénticas.
Demasiado alto, demasiado musculoso, demasiado quieto. Incluso la forma en
que desgarraron sus pizzas, cada movimiento deliberado y elegante, fue un
recordatorio silencioso de lo que podían hacer a cualquiera que los cruzara.
Bryce caminó sobre las piernas largas y extendidas de Zach, y evitó
cuidadosamente pisar la cola blanca como la nieve de Zelda, donde yacía en el
suelo junto a su hermano. Los lobos blancos gemelos, ambos delgados y de
cabello oscuro en forma humana, eran completamente terroríficos cuando
cambiaban. Los fantasmas: el apodo susurrado los seguía a todas partes.
Así que sí. Bryce intentó realmente no pisar la esponjosa cola de Zelda.
Thorne, al menos, lanzó a Bryce una sonrisa comprensiva desde donde estaba
sentado en el sillón de cuero medio podrido cerca de la televisión, con su
sombrero de CCU girado hacia atrás. Era la única otra persona en el
departamento que entendía cuán entrometido podía ser el paquete. Y a quién le
importaba tanto el estado de ánimo de Danika. Sobre la crueldad de Sabine.
Era una posibilidad remota para un Omega como Thorne ser notado por un Alfa
como Danika. No es que Thorne lo hubiera insinuado para ninguno de ellos.
Pero Bryce lo vio: la atracción gravitacional que parecía ocurrir cuando Danika y
Thorne estaban juntos en una habitación, como si fueran dos estrellas orbitando
entre sí.
Afortunadamente, Bryce llegó a su habitación sin hacer ningún comentario sobre
el tipo de destreza de su novio, y cerró la puerta con la firmeza suficiente para
decirles a todos que se fueran a la mierda.
Dio tres pasos hacia su cómoda verde antes de que la risa atravesara el
apartamento. Fue silenciado un momento después por un gruñido vicioso, no
muy humano. Profundo y retumbante y completamente letal.
No el gruñido de Danika, que era como la muerte encarnada, suave, ronca y fría.
Este era de Connor. Lleno de calor, temperamento y sentimiento.
Bryce se bañó del polvo y la mugre que parecía cubrirla cada vez que caminaba
quince cuadras entre el apartamento y el delgado edificio de piedra arenisca que
ocupaba Griffin Antiquities.
Unos cuantos alfileres cuidadosamente colocados borraron la flacidez al final del
día que generalmente afectaba su pesado cabello rojo vino, y apresuradamente
aplicó una nueva capa de rímel para devolverle la vida a sus ojos color ámbar.
Desde la ducha hasta deslizarse sobre sus tacones de aguja negros, fueron un
total de veinte minutos.
Prueba, se dio cuenta, de lo poco que realmente le importaba esta cita. Pasaba
una maldita hora en su cabello y maquillaje todas las mañanas. Sin contar la
ducha de treinta minutos para ponerse reluciente, afeitada e hidratada. ¿Pero
veinte minutos? ¿Para cenar en el Pearl and Rose?
Sí, Danika tenía razón. Y Bryce sabía que la perra estaba mirando el reloj, y
probablemente le preguntaría si el corto tiempo de preparación reflejaba cuánto
tiempo, exactamente, Reid podía mantenerlo en funcionamiento.
Bryce miró en dirección a los lobos más allá de la puerta de su acogedora
habitación antes de inspeccionar el tranquilo refugio a su alrededor. Cada pared
estaba adornada con carteles de actuaciones legendarias en el Crescent City
Ballet. Una vez, se había imaginado a sí misma allí arriba, entre los pequeños
Vanir, explotando en el escenario, turno tras turno, o haciendo llorar al público
con una agonizante escena de la muerte. Una vez, había imaginado que podría
haber un lugar para una mujer mitad humana en ese escenario.
Incluso cuando le dijeron, una y otra vez, que tenía el tipo de cuerpo equivocado
no le había impedido amar el baile. No había detenido esa embriagadora carrera
al ver un baile en vivo, o tomar clases de aficionados después del trabajo, o
seguir a los bailarines de CCB de la misma manera que Connor, Ithan y Thorne
seguían a los equipos deportivos. Nada podría evitar que anhelara esa sensación
creciente que encontraba cuando bailaba, ya sea en clase o en un club o incluso
en la maldita calle de los dioses.
Juniper, al menos, no había sido disuadido. Había decidido que ella estaría allí a
largo plazo, que un fauno desafiaría las probabilidades y adornaría un escenario
construido para Fae, ninfas y sílfides, y los dejaría a todos en su polvo. Ella
también lo había hecho.
Bryce soltó un largo suspiro. Hora de irse. Era una caminata de veinte minutos
hasta el Pearl and Rose, y en estos talones, le tomaría veinticinco. No tiene
sentido coger un taxi durante el caos y la congestión del jueves por la noche en
la Plaza Vieja, cuando el automóvil simplemente se paraba allí.
Se puso los pendientes de perlas, esperando a medias que agregarían algo de
clase a lo que podría considerarse un vestido un tanto escandaloso. Pero tenía
veintitrés años y podría disfrutar de su figura generosamente curva. Le dio una
pequeña sonrisa a sus piernas doradas mientras se giraba frente al espejo de
cuerpo entero apoyado contra la pared para admirar la pendiente de su trasero
con el ceñido vestido gris, el toque del texto de ese tatuaje todavía dolorido.
sobre la espalda, antes de que volviera a entrar en la sala.
Danika dejó escapar una risa malvada que retumbó sobre el espectáculo de la
naturaleza que los lobos estaban mirando. "Apuesto cincuenta marcas de plata a
que los porteros no te dejan pasar por la puerta luciendo así.”
Bryce calló a su amiga cuando la manada se echó a reír. "Lo siento si te hago
sentir cohibida por tu culo huesudo, Danika.”
Thorne soltó una carcajada. "Al menos Danika lo compensa con su personalidad
ganadora.” Bryce sonrió al guapo Omega. "Eso debe explicar por qué tengo una
cita y ella no ha estado en una en ... ¿cuánto hace? ¿Tres años?" Thorne guiñó un
ojo, sus ojos azules se deslizaron hacia la cara ceñuda de Danika. "Debe ser por
qué.”
Danika se recostó en su silla y apoyó los pies descalzos sobre la mesa de café.
Cada uña del pie fue pintada de un color diferente. "Solo han pasado dos años,”
murmuró. “Cabrones."
Bryce acarició la cabeza de seda de Danika cuando pasó. Danika mordisqueó sus
dedos, sus dientes brillaron.
Bryce se rió entre dientes, entrando en la cocina estrecha. Ella buscó a través de
los gabinetes superiores, el vidrio traqueteando mientras buscaba la—
Ah La ginebra.
Se tomó un shot. Luego otro.
"¿Una noche difícil por delante?" Connor preguntó desde donde se apoyaba
contra la puerta de la cocina, con los brazos cruzados sobre su pecho musculoso.
Una gota de ginebra había aterrizado en su barbilla. Bryce evitó por poco
limpiarse el labial rojo como el pecado de la boca con el dorso de la muñeca y en
su lugar optó por acariciarlo con una servilleta sobrante de la pizzería. Como una
persona adecuada.
Ese color debería llamarse Blow Job Red, había dicho Danika la primera vez
que Bryce lo había usado. Porque eso es todo en lo que cualquier hombre
pensará cuando lo uses. De hecho, los ojos de Connor se habían perdido
directamente en sus labios. Entonces Bryce dijo tan despreocupadamente como
pudo: “Sabes que me gusta disfrutar de mis jueves por la noche. ¿Por qué no
comenzar temprano?
Se balanceó sobre los dedos de los pies mientras volvía a poner la ginebra en el
armario superior, el dobladillo de su vestido se elevaba precariamente alto.
Connor estudió el techo como si fuera inmensamente interesante, su mirada solo
se cruzó con la de ella cuando ella se puso de pie nuevamente. En la otra
habitación, alguien subió el volumen de la televisión a un nivel que sacudía los
apartamentos.
Gracias Danika.
Ni siquiera la audición de lobos pudo clasificar esa cacofonía para escuchar a
escondidas.
La sensual boca de Connor se movió hacia arriba, pero él permaneció en la
puerta.
Bryce tragó saliva, preguntándose qué asqueroso sería ahuyentar la quema de la
ginebra con la cerveza que había dejado calentándose en el mostrador.
Connor dijo: "Mira. Nos conocemos desde hace un tiempo ..."
"¿Es este un discurso ensayado?"
Se enderezó, el color manchando sus mejillas. El segundo en la Manada de
Demonios, el más temido y letal de todas las unidades auxiliares, se sonrojó.
"No."
"Eso sonó como una introducción ensayada para mí.”
"¿Puedes dejar que te invite a salir, o necesito entrar en una pelea contigo sobre
mi fraseo primero?"
Ella resopló, pero sus entrañas se retorcieron. "No salgo con lobos.”
Connor le lanzó una sonrisa arrogante. "Hacer una excepción."
"No." Pero ella sonrió levemente.
Connor se limitó a decir con la arrogancia inquebrantable que solo un
depredador inmortal podría lograr: “Te atraigo. Me atraes. Ha sido así por un
tiempo, y jugar con estos machos humanos no ha hecho nada para hacerte
olvidar eso, ¿verdad?"
No, no lo hizo. Pero ella dijo, su voz misericordiosamente tranquila a pesar de su
corazón atronador: "Connor, no saldré contigo. Danika es lo suficientemente
mandona. No necesito otro lobo, especialmente un lobo macho, tratando de
correr mi vida. No necesito más Vanir metiéndose en mis asuntos.”
Sus ojos dorados se atenuaron. "No soy tu padre.”
No se refería a Randall.
Ella se apartó del mostrador, marchando hacia él. Y la puerta del departamento
más allá. Ella iba a llegar tarde. “Eso no tiene nada que ver con esto, contigo. Mi
respuesta es no."
Connor no se movió y ella se detuvo a escasos centímetros de distancia. Incluso
con tacones, aunque ella cayó sobre el lado más alto de la altura promedio, él se
alzó sobre ella. Dominaba todo el espacio solo respirando.
Como lo haría cualquier maldito Alfa. Como lo que su padre Fae le había hecho
a Ember Quinlan, de diecinueve años, cuando la persiguió, la sedujo, trató de
retenerla y se adentró tanto en un territorio posesivo que en el momento en que
Ember se dio cuenta de que llevaba a su hijo ... cargando a Bryce, ella corrió
antes de que él pudiera olerlo y encerrarla en su villa en FiRo hasta que ella se
hizo demasiado mayor para interesarlo.
Que era algo que Bryce no se permitió considerar. No después de que se hicieron
los análisis de sangre y salió de la oficina del Medwitch sabiendo que había
tomado de su padre Fae más que el pelo rojo y las orejas puntiagudas.
Tendría que enterrar a su madre algún día, enterrar a Randall también. Lo cual
era completamente esperado, si fueras un humano. Pero el hecho de que ella
siguiera viviendo unos cuantos siglos más, con solo fotos y videos para
recordarle sus voces y rostros, hizo que su estómago se retorciera.
Ella debería haber tenido un tercer trago de ginebra.
Connor permaneció inmóvil en la puerta. "Una cita no me enviará a un ataque de
histeria territorial. Ni siquiera tiene que ser una cita. Solo ... pizza,“ Terminó,
mirando las cajas apiladas.
"Tú y yo salimos mucho.” Lo hacían: en las noches en que Danika fue llamada
para reunirse con Sabine o los otros comandantes auxiliares, a menudo traía
comida o se reunía con ella en uno de los muchos restaurantes que bordean el
animado bloque del apartamento. "Si no es una cita, ¿en qué se diferencia?"
"Sería una prueba de funcionamiento. Para una cita,” dijo Connor entre dientes.
Ella levantó una ceja. "¿Una cita para decidir si quiero salir contigo?"
"Eres imposible." Empujó la jamba de la puerta. "Nos vemos más tarde."
Sonriendo para sí misma, lo arrastró fuera de la cocina, encogiéndose ante la
televisión monstruosamente ruidosa que todos los lobos estaban mirando muy,
muy atentamente.
Incluso Danika sabía que había límites en cuanto a lo lejos que podía empujar a
Connor sin consecuencias serias.
Por un instante, Bryce debatió agarrar al Segundo por el hombro y explicar que
sería mejor encontrar una loba dulce y agradable que quisiera tener una camada
de cachorros, y que realmente no quería a alguien que estuviera jodida de diez
formas distintas, todavía le gustaba ir de fiesta hasta que no era mejor que una
estudiante de CCU vomitando en un callejón, y no estaba del todo segura de si
podía amar a alguien, no cuando Danika era todo lo que realmente necesitaba de
todos modos.
Pero ella no agarró a Connor, y cuando Bryce sacó las llaves del cuenco al lado
de la puerta, él se había desplomado en el sofá, nuevamente, en el lugar de ella,
y estaba mirando fijamente la pantalla. “Adiós," dijo a nadie en particular.
Danika encontró su mirada desde el otro lado de la habitación, sus ojos aún
cautelosos pero levemente divertidos. Ella guiñó un ojo.
"Ilumínalo, perra.”
"Ilumínalo, gilipollas,” respondió Bryce, la despedida se deslizó de su lengua
con la facilidad de años de uso.
Pero fue el añadido de Danika "Te amo" cuando Bryce se deslizó por el sucio
pasillo lo que la hizo dudar con la mano en el pomo.
Danika tardó algunos años en decir esas palabras, y todavía las usaba con
moderación. Danika lo había odiado inicialmente cuando Bryce se lo dijo,
incluso cuando Bryce le explicó que había pasado la mayor parte de su vida
diciéndolo, por si acaso era la última vez. En caso de que no pudiera despedirse
de las personas que más importaban. Y había tomado una de sus aventuras más
jodidas —una motocicleta destrozada y literalmente armas apuntando a sus
cabezas— para que Danika pronunciara las palabras, pero al menos ahora las
decía. A veces.
Olvidando la liberación de Briggs. Sabine realmente debe haber montado un
número con Danika.
Los tacones de Bryce golpearon el suelo de baldosas desgastadas mientras se
dirigía a las escaleras al final del pasillo.
Tal vez debería cancelar a Reid. Podía tomar unos cubos de helado del mercado
de la esquina y acurrucarse en la cama con Danika mientras veían sus absurdas
comedias favoritas. Tal vez llamaría a Fury y vería si podía hacer una pequeña
visita a Sabine.
Pero, ella nunca le preguntaría eso a Fury. Fury mantuvo su mierda profesional
fuera de sus vidas, y sabían que no debían hacer demasiadas preguntas. Solo
Juniper podría salirse con la suya.
Honestamente, no tenía sentido que ninguno de ellos fueran amigos: la futura
Alfa de todos los lobos, una asesina de clientes bien pagados que libraban la
guerra a través del mar, un bailarín increíblemente talentoso y el único fauno que
alguna vez honró el escenario de Crescent City Ballet, y ... ella.
Bryce Quinlan. Asistente de una hechicera. Bailarina del tipo de cuerpo
equivocado. Adicta a las citas con acicalados, hombres humanos frágiles que no
tenían idea de qué hacer con ella. Y mucho menos qué hacer con Danika, si
alguna vez llegaron lo suficientemente lejos en el crisol de citas.
Bryce bajó las escaleras con el ceño fruncido, frunciendo el ceño ante uno de los
orbes de la primera luz que proyectaba la pintura gris azulada desmoronada en
un alivio parpadeante. El propietario se volvió lo más barato posible a primera
vista, probablemente desviando la red en lugar de pagarle a la ciudad como todos
los demás.
Todo en este edificio de apartamentos era una mierda, para ser honesto.
Danika podría pagar mejor. Bryce ciertamente no podía. Y Danika la conocía lo
suficientemente bien como para no sugerir que ella sola pagara por uno de los
apartamentos de gran altura y relucientes a la orilla del río o en el CDB. Así que,
después de la graduación, solo habían mirado los lugares en los que Bryce podía
balancearse con su cheque de pago; esta mierda en particular era la menos
miserable de ellas.
A veces, Bryce deseaba haber aceptado el dinero de su monstruoso padre,
deseaba no haber decidido desarrollar una apariencia de moral en el momento
exacto en que el asqueroso le había ofrecido montañas de marcas de oro a
cambio de su silencio eterno sobre él. Al menos en ese momento estaría
descansando junto a una terraza de la piscina a la altura del cielo, mirando a los
ángeles aceitados mientras pasaban, y sin evitar el grito de un conserje que le
miraba los pechos cada vez que ella tenía que quejarse de que el vertedero de
basura estaba bloqueado una vez más.
La puerta de cristal en la parte inferior de la escalera conducía a la calle oscura
en la noche, ya repleta de turistas, juerguistas y residentes con ojos llorosos
tratando de abrirse paso entre las ruidosas multitudes después de un largo y
caluroso día de verano. Un hombre draki vestido con un traje y una corbata pasó
corriendo, con una bolsa de mensajero flotando en su cadera mientras se abría
paso alrededor de una familia de una especie de cambiaformas equinas, tal vez
caballos, a juzgar por sus aromas llenos de cielos abiertos y campos verdes.
ocupado tomando fotos de todo lo que permanecían ajenos a cualquiera que
intentara llegar a algún lado.
En la esquina, un par de malakim aburridos vestidos con la armadura negra del
33 mantuvieron sus alas apretadas contra sus poderosos cuerpos, sin duda para
evitar que cualquier viajero apurado o idiota borracho los tocara. Toca las alas de
un ángel sin permiso y tendrás la suerte de perder solo una mano.
Cerrando firmemente la puerta de cristal detrás de ella, Bryce se empapó de la
maraña de sensaciones que era esta antigua y vibrante ciudad: el calor seco del
verano que amenazaba con hornear sus huesos; el bocinazo de los coches que se
deslizaban a través del silbido constante y el goteo de la música que se filtraba
desde las salas de juerga; el viento del río Istros, a tres cuadras de distancia,
susurraba las palmeras y los cipreses; el toque de salmuera del mar turquesa
cercano; el olor seductor y suave de la noche del jazmín gateando envuelto
alrededor de la cerca de hierro del parque cercano; el aroma de vomitar, mear y
cerveza rancia; las llamativas y ahumadas especias que formaban costra al
cordero asado lentamente en el carrito del vendedor en la esquina ... Todo la
golpeó en un beso al despertar.
Intentando no romper sus tobillos en los adoquines, Bryce inhaló la ofrenda
nocturna de Crescent City, la bebió profundamente y desapareció por la calle
repleta.




4


The Pearl and Rose era todo lo que Bryce odiaba de esta ciudad.
Pero al menos Danika ahora le debía sus cincuenta marcas de plata.
Los guardias la habían dejado pasar, subir los tres escalones y atravesar las
puertas abiertas de bronce del restaurante.
Pero incluso cincuenta marcas de plata no harían mucho daño en el pago de esta
comida. No, esto estaría firmemente en la zona de oro.
Reid ciertamente podía permitírselo. Dado el tamaño de su cuenta bancaria,
probablemente ni siquiera miraría el cheque antes de entregar su tarjeta negra.
Sentada en una mesa en el corazón del comedor dorado, debajo de los
candelabros de cristal que colgaban del techo intrincadamente pintado, Bryce
atravesó dos vasos de agua y media botella de vino mientras esperaba.
Veinte minutos después, su teléfono sonó en su bolso negro de seda. Si Reid la
cancelaba, ella lo mataría. No había manera de que ella pudiera pagar el vino, no
sin tener que renunciar a las clases de baile para el próximo mes. Dos meses, en
realidad.
Pero los mensajes no eran de Reid, y Bryce los leyó tres veces antes de devolver
su teléfono a su bolso y verter otra copa de vino muy, muy caro.
Reid era rico y llegaba tarde. Se lo debía a ella.
Especialmente porque los escalones superiores de Crescent City se entretenían
burlándose de su vestido, la piel expuesta, las orejas Fae pero claramente el
cuerpo humano.
Mestiza. Casi podía oír el término odioso como lo pensaban. La consideraban
una trabajadora humilde en el mejor de los casos. Presa y basurero en el peor de
los casos.
Bryce sacó su teléfono y leyó los mensajes por cuarta vez.
Connor había escrito: Sabes que soy una mierda hablando. Pero lo que quería
decir, antes de que intentaras pelear conmigo, por cierto, fue que creo que vale
la pena. Tu y yo. Dándonos una oportunidad.
Él había añadido: estoy loco por ti. No quiero a nadie más. No lo he hecho por
mucho tiempo. Una cita. Si no funciona, lo solucionaremos. Pero solo dame una
oportunidad. Por favor.
Bryce seguía mirando los mensajes, su cabeza giraba por todo ese maldito vino
de los dioses, cuando finalmente apareció Reid. Cuarenta y cinco minutos tarde.
"Lo siento, cariño,” dijo, inclinándose para besar su mejilla antes de deslizarse
en su silla. Su traje gris carbón seguía inmaculado, su piel dorada brillaba por
encima del cuello de su camisa blanca. Ningún cabello castaño oscuro en su
cabeza estaba fuera de lugar.
Reid tenía los modales fáciles de alguien educado con dinero, educación y sin
puertas cerradas a sus deseos. Los Redner eran una de las pocas familias
humanas que se habían unido a la alta sociedad de Vanir y se vestían para el
papel. Reid era meticuloso sobre su apariencia, hasta el último detalle. Había
aprendido que cada corbata que usaba se había seleccionado para resaltar el
verde de sus ojos color avellana. Sus trajes siempre estaban impecablemente
cortados en su cuerpo tonificado. Ella podría haberlo llamado vanidoso, si no
hubiera puesto tanta consideración en sus propios atuendos. Si no hubiera sabido
que Reid trabajaba con un entrenador personal por la razón exacta por la que ella
seguía bailando, más allá de su amor por ello, asegurándose de que su cuerpo
estuviera preparado para cuando pudiera necesitar su fuerza para escapar de
cualquier posible depredador que caza por las calles.
Desde el día en que los Vanir se habían arrastrado por la Grieta del Norte y
habían superado a Midgard hace eones, un evento que los historiadores llamaron
Cruce, correr era la mejor opción si un Vanir decidía hacer una comida contigo.
Es decir, si no tuvieras una pistola o bombas o alguna de las cosas horribles que
personas como Philip Briggs habían desarrollado para matar incluso a una
criatura de curación rápida y de larga vida.
A menudo se preguntaba: cómo había sido antes de que este planeta se
encontrara ocupado por criaturas de tantos mundos diferentes, todos ellos mucho
más avanzados y civilizados que este, cuando solo eran humanos y animales
ordinarios. Incluso su sistema de calendario siguió el Cruce, y el tiempo anterior
y posterior: H.E. y V.E. — Era Humana y Era de Vanir.
Reid levantó las cejas oscuras ante la botella de vino casi vacía. "Buena
eleccion."
Cuarenta y cinco minutos. Sin una llamada o un mensaje para decirle que
llegaría tarde.
Bryce apretó los dientes. "¿Algo surgió en el trabajo?"
Reid se encogió de hombros y buscó en el restaurante a funcionarios de alto
rango. Como el hijo de un hombre que tenía su nombre en letras de veinte pies
en tres edificios en el CDB, la gente generalmente hacía cola para conversar con
él. “Algunos de los malakim están inquietos por la evolución del conflicto de
Pangeran. Necesitaban tranquilidad, sus inversiones seguían siendo sólidas. La
llamada duró mucho.”
El conflicto de Pangeran: la lucha que Briggs tanto deseaba traer a este territorio.
El vino que se le había subido a la cabeza se convirtió en una piscina aceitosa en
sus entrañas. "¿Los ángeles piensan que la guerra podría extenderse aquí?"
Al no espiar a nadie de interés en el restaurante, Reid abrió su menú
encuadernado en cuero. "No. Los Asteri no dejarían que eso sucediera.”
"Los Asteri dejaron que sucediera allí.”
Sus labios se torcieron hacia abajo. "Es un tema complicado, Bryce.”
Conversación terminada. Ella lo dejó volver a estudiar el menú.
Los informes sobre el territorio a través del Mar de Haldren fueron sombríos: la
resistencia humana estaba preparada para aniquilarse a sí misma en lugar de
someterse al Asteri y al gobierno de su Senado "elegido". Durante cuarenta años,
la guerra se había desatado en el vasto territorio de Pangeran, destruyendo
ciudades, arrastrándose hacia el mar tempestuoso. Si el conflicto lo cruza,
Crescent City, sentada en la costa sureste de Valbara, a mitad de camino en una
península llamada la Mano por la forma de la tierra árida y montañosa que
sobresalía, sería uno de los primeros lugares en su camino.
Fury se negó a hablar sobre lo que vio allí. Lo que ella hizo allí. Por qué lado
luchó. La mayoría de Vanir no encontró un desafío a más de quince mil años de
su reinado divertido.
La mayoría de los humanos no encontraron quince mil años de casi esclavitud,
de presas, comida y putas, tampoco tan divertidos. No importa que en los
últimos siglos, el Senado Imperial haya otorgado a los humanos más derechos,
con la aprobación de Asteri, por supuesto. El hecho seguía siendo que cualquiera
que se saliera de la línea fue arrojado de vuelta al lugar donde habían
comenzado: esclavos literales a la República.
Los esclavos, al menos, existían principalmente en Pangera. Unos pocos vivían
en Crescent City, es decir, entre los ángeles guerreros del 33, la legión personal
del gobernador, marcada por el tatuaje de esclavo SPQM en sus muñecas. Pero
se mezclaron, en su mayor parte.
Crescent City, a pesar de que sus más ricos eran pendejos de grado A, todavía
era un crisol. Uno de los raros lugares donde ser humano no necesariamente
significaba toda una vida de trabajo servil. Aunque no te daba derecho a mucho
más.
Una mujer Fae de cabello oscuro y ojos azules captó la mirada superficial de
Bryce alrededor de la habitación, su niño juguete al otro lado de la mesa
marcándola como una especie de noble.
Bryce nunca había decidido a quién odiaba más: los malakim alados o los Fae.
Los Fae, probablemente, cuya considerable magia y gracia les hizo pensar que se
les permitía hacer lo que quisieran, con cualquiera que quisieran. Un rasgo
compartido por muchos miembros de la Casa del Cielo y la Respiración: los
ángeles fanfarroneros, las elevadas sílfides y los elementales a fuego lento.
Casa de Imbéciles y Bastardos, Danika siempre los llamaba. Aunque su propia
lealtad a la Casa de la Tierra y la Sangre podría haber sombreado un poco su
opinión, especialmente cuando los cambiaformas y Fae estaban siempre en
desacuerdo.
Nacida en dos Casas, Bryce se había visto obligada a ceder su lealtad a la Casa
de la Tierra y la Sangre como parte de aceptar el rango de civitas que su padre le
había conseguido. Había sido el precio pagado por aceptar el codiciado estatus
de ciudadano: él solicitaría la ciudadanía plena, pero ella tendría que reclamar a
Cielo y Respiración como su Casa. Lo había resentido, le molestaba el bastardo
por hacerla elegir, pero incluso su madre había visto que los beneficios
superaban los costos.
No es que haya muchas ventajas o protecciones para los humanos dentro de la
Casa de la Tierra y la Sangre, tampoco. Ciertamente no para el joven sentado con
la hembra Fae.
Hermoso, rubio, no más de veinte años, probablemente tenía la décima parte de
la edad de su compañero Fae. La piel bronceada de sus muñecas no tenía
indicios del tatuaje de esclavo de cuatro letras. Así que tenía que estar con ella
por su propia voluntad, o deseo de lo que ella le ofreciera: sexo, dinero,
influencia. Sin embargo, fue una ganga de tontos. Ella lo usaría hasta que se
aburriera, o él envejeciera demasiado, y luego arrojaría su trasero a la acera,
todavía ansiando esas riquezas Fae.
Bryce inclinó la cabeza hacia la noble, que descubrió sus dientes demasiado
blancos por la insolencia. La hembra Fae era hermosa, pero la mayoría de los
Fae lo eran.
Encontró a Reid mirando, con el ceño fruncido en su hermoso rostro. Él sacudió
la cabeza, hacia ella, y continuó leyendo el menú.
Bryce sorbió su vino. Hizo señas al camarero para que le trajera otra botella.
Estoy loco por ti.
Connor no toleraría las burlas, los susurros. Tampoco Danika. Bryce había sido
testigo de cómo ambos destrozar a los estúpidos imbéciles que le habían
susurrado insultos, o que la confundieron con una de las muchas mujeres medio
Vanir que se ganaban la vida vendiendo sus cuerpos en el Mercado de la Carne.
La mayoría de esas mujeres no tuvieron la oportunidad de completar la
inmortalidad, ya sea porque no llegaron al umbral de madurez o porque
obtuvieron el extremo corto del palo con una vida mortal. Hubo depredadores,
tanto nacidos como entrenados, que utilizaron el Meat Market como terreno de
caza personal.
El teléfono de Bryce sonó, justo cuando el camarero finalmente se acercó, con
una botella de vino fresca en la mano. Reid volvió a fruncir el ceño, su
desaprobación fue tan fuerte que se abstuvo de leer el mensaje hasta que pidió su
sándwich de carne de res con espuma de queso.
Danika había escrito: Deja al bastardo flácido y sacar a Connor de su miseria.
Una cita con él no te matará. Lleva años esperando, Bryce. Años. Dame algo
para sonreír esta noche.
Bryce se encogió cuando volvió a meter su teléfono en su bolso. Levantó la vista
para encontrar a Reid en su propio teléfono, con los pulgares volando, sus rasgos
cincelados iluminados por la pantalla tenue. Su invención, hace cinco décadas,
se había producido en el famoso laboratorio tecnológico de Redner Industries, y
convirtió a la compañía en una fortuna sin precedentes. Una nueva era de
vinculación del mundo, todos afirmaron. Bryce pensó que solo daban a las
personas una excusa para no hacer contacto visual. O ser malas citas.
“Reid," dijo. Él solo levantó un dedo.
Bryce tocó una uña roja en la base de su copa de vino. Ella mantuvo sus uñas
largas, y tomó un elixir diario para mantenerlas fuertes. No es tan efectivo como
las garras, pero podrían causar algún daño. Al menos lo suficiente como para
escapar de un asaltante.
“Reid," dijo de nuevo. Siguió escribiendo y levantó la vista solo cuando apareció
la primer maldición.
De hecho, era una mousse de salmón. Sobre un pan crujiente, y encerrado en una
celosía de plantas verdes rizadas. Pequeños helechos, tal vez. Ella tragó su risa.
"Empieza,” dijo Reid a distante, escribiendo de nuevo. "No me esperes.”
"Un bocado y ya estaré lista,” murmuró, levantando el tenedor, pero
preguntándose cómo diablos se lo comería. Nadie a su alrededor usó sus dedos,
pero ... La hembra Fae se burló de nuevo.
Bryce dejó el tenedor. Dobló su servilleta en un cuadrado limpio antes de
levantarse. “Me voy."
"Está bien,” dijo Reid, con los ojos fijos en su pantalla. Claramente pensó que
ella iría al baño. Podía sentir los ojos de un ángel bien vestido en la mesa de al
lado recorrer su extensión de pierna desnuda, luego escuchó el gruñido de la silla
cuando él se echó hacia atrás para admirar la vista de su trasero.
Exactamente por qué mantenía sus uñas fuertes.
Pero ella le dijo a Reid: "No, me voy. Gracias por la cena."
Eso lo hizo mirar hacia arriba. "¿Qué? Bryce, siéntate. Come." Como si él
llegando tarde, estar hablando por teléfono, no fuese parte de esto.
Como si ella fuera solo algo que necesitaba alimentar antes de follar. Ella dijo
claramente: "Esto no está funcionando.”
Su boca se apretó. "¿Perdón?"
Dudaba que alguna vez lo hubieran dejado. Ella dijo con una dulce sonrisa:
“Adiós, Reid. Buena suerte con el trabajo.”
“Bryce.”
Pero tenía suficiente maldita autoestima por los dioses como para no dejarle
explicar, no para aceptar sexo que simplemente estaba bien, básicamente a
cambio de comidas en restaurantes que nunca podría permitirse, y un hombre
que de hecho salió de ella para mirar su teléfono. Así que tomó la botella de vino
y se alejó de la mesa, pero no hacia la salida.
Se acercó a la hembra Fae burlona y su juguete humano y dijo con una voz fría
que habría hecho que incluso Danika retrocediera, "¿Te gusta lo que ves?"
La mujer le dirigió una mirada deslumbrante, desde los talones de Bryce hasta su
cabello rojo y la botella de vino que colgaba de sus dedos. La hembra Fae se
encogió de hombros y dejó brillantes las piedras negras de su largo vestido.
"Pagaré una marca de oro para verlos a los dos.” Ella inclinó su cabeza hacia el
humano en su mesa.
Le ofreció a Bryce una sonrisa, su cara vacía sugirió que estaba drogado con
algo.
Bryce sonrió a la mujer. "No sabía que las mujeres Fae se habían vuelto tan
baratas. Se decía en la calle que nos pagarías oro para fingir que no estás sin vida
como segadores entre las sábanas.”
La cara bronceada de la hembra se puso blanca. Las uñas brillantes y
desgarradoras de carne se engancharon en el mantel. El hombre frente a ella no
se estremeció.
Bryce puso una mano sobre el hombro del hombre, cómodamente o para cabrear
a la hembra, no estaba segura. Ella apretó ligeramente, nuevamente inclinando
su cabeza hacia la hembra, y salió.
Se apartó de la botella de vino y apagó a la anfitriona mientras se dirigía a través
de las puertas de bronce. Luego cogió un puñado de cajas de fósforos del tazón
sobre el soporte, también.
Las disculpas sin aliento de Reid hacia el noble se movieron detrás de ella
cuando Bryce salió a la calle seca y cálida.
Mierda. Eran las nueve en punto, estaba vestida decentemente, y si volvía a ese
apartamento, caminaría hasta que Danika le mordiera la cabeza. Y los lobos
meterían sus narices en sus asuntos, de los que no quería discutir con ellos en
absoluto.
Lo que dejó una opción. Su opción favorita, afortunadamente.
Fury atendió al primer tono. “Qué."
"¿Estás en este lado de los Haldren o estás en el equivocado?"
"Estoy en Cinco Rosas.” La voz plana y fría estaba mezclada con un toque de
diversión, prácticamente una risa directa, proveniente de Fury. "Pero no estoy
viendo televisión con los cachorros.”
"¿Quién demonios querría hacer eso?"
Una pausa en la línea. Bryce se apoyó contra el exterior de piedra pálida de Pearl
and Rose. "Pensé que tenías una cita con ‘como se llame’.”
"Tú y Danika son lo peor, ¿lo sabías?"
Prácticamente escuchó la sonrisa malvada de Fury a través de la línea. "Te veré
en el Cuervo en treinta minutos. Necesito terminar un trabajo.”
“Ten piedad con el pobre bastardo".
"Eso no es lo que me pagaron por hacer.”
Se cortó la comunicación. Bryce juró y rezó para que Fury no apestara a sangre
cuando llegara a su club preferido. Ella marcó otro número.
Juniper estaba sin aliento cuando atendió en al quinto tono, justo antes de que
fuera al buzón de voz. Ella debe haber estado en el estudio, practicando fuera de
horario. Como ella siempre hacía. Como a Bryce le encantaba hacer cada vez
que tenía un momento libre. Para bailar, bailar y bailar, el mundo
desvaneciéndose en nada más que música, aliento y sudor. "Oh, lo dejaste, ¿no?"
"¿La maldita Danika envió un mensaje a todos?"
“No," respondió el dulce y encantador fauno, "pero llevas solo una hora en tu
cita. Como las llamadas de recapitulación suelen ocurrir la mañana siguiente ...
"Vamos al Cuervo,” espetó Bryce. "Estaré allí en treinta." Colgó antes de que la
risa de mercurio de Juniper la hiciera maldecir.
Oh, encontraría una manera de castigar a Danika por decírselo. Aunque sabía
que había sido una advertencia, prepararlos para recoger cualquier pieza, si fuera
necesario. Justo cuando Bryce había consultado con Connor sobre el estado de
Danika más temprano esa noche.
El Cuervo Blanco estaba a solo cinco minutos a pie, justo en el corazón de la
Plaza Vieja. Lo que dejó a Bryce con el tiempo suficiente para meterse en
problemas de verdad o enfrentar lo que había estado evitando durante una hora.
Ella optó por los problemas.
Muchos problemas, lo suficiente como para vaciar las siete marcas de oro que
tanto le costó ganar en su bolso cuando se las entregó a una sonriente mujer
draki, que deslizó todo lo que Bryce le pidió en la palma de su mano. La mujer
había tratado de venderla con una nueva droga para fiestas: el Synth, te hará
sentir como un dios, pero las treinta marcas de oro para una sola dosis habían
estado muy por encima del nivel salarial de Bryce.
Aún le quedaban cinco minutos. De pie frente al Cuervo Blanco, el club todavía
está lleno de juerguistas a pesar del plan fallido de Briggs de destruirlo, Bryce
sacó su teléfono y abrió el hilo con Connor. Apostaría todo el dinero que
acababa de gastar en Mirthroot que estaba revisando su teléfono cada dos
segundos.
Pasaron los coches, el bajo de sus sistemas de sonido golpeando los adoquines y
cipreses, las ventanas abiertas para revelar a los pasajeros ansiosos por comenzar
el jueves: beber; de fumar; cantando junto a la música; enviando mensajes a
amigos, traficantes, a cualquiera que los lleve a una de las docenas de clubes que
bordean la calle Archer. Las colas ya serpenteaban desde las puertas, incluidas
las del Cuervo. Vanir miró con anticipación la fachada de mármol blanco,
peregrinos bien vestidos que esperaban a las puertas de un templo.
El Cuervo era solo eso: un templo. O lo había sido. Un edificio ahora cubría las
ruinas, pero la pista de baile seguía siendo las piedras antiguas y originales de un
templo de dios olvidado hace mucho tiempo, y los pilares de piedra tallada en
todo el lugar todavía estaban en pie desde ese momento. Bailar en el interior era
adorar a ese dios sin nombre, insinuado en las antiguas tallas de sátiros y faunos
que beben, bailan y follan en medio de vides. Un templo para el placer, eso era
lo que había sido una vez. Y en lo que se había convertido de nuevo.
Un grupo de jóvenes cambiaformas de leones de montaña merodeaba por el
camino, algunos retorciéndose para gruñir en invitación. Bryce los ignoró y se
acercó a una alcoba a la izquierda de las puertas de servicio del Cuervo. Se
apoyó contra la piedra resbaladiza, metió el vino en el hueco de su brazo, apoyó
un pie en la pared detrás de ella mientras sacudía la cabeza al escuchar la música
que salía de un automóvil cercano y finalmente escribió: Pizza. Sábado a las seis
de la noche. Si llegas tarde, se acabó.
Al instante, Connor comenzó a escribir en respuesta. Entonces la burbuja se
detuvo. Luego comenzó de nuevo.
Entonces, finalmente, llegó el mensaje. Nunca te haré esperar.
Ella puso los ojos en blanco y escribió: No hagas promesas que no puedas
cumplir.
Más mecanografía, eliminación, mecanografía. Entonces, ¿lo dices en serio,
sobre la pizza?
¿Parece que estoy bromeando, Connor?
Te veías delicioso cuando saliste del apartamento.
El calor se acurrucó en ella y se mordió el labio. Bastardo encantador y
arrogante. Dile a Danika que voy al Cuervo con Juniper y Fury. Te veré en dos
días.
Hecho. ¿Qué pasa ‘como se llame’?
REID esta oficialmente terminado.
Bueno. Me preocupaba tener que matarlo.
Se le revolvieron las tripas.
Añadió rápidamente, Kidding, Bryce. No me pondré territorial contigo, lo
prometo.
Antes de que pudiera responder, su teléfono volvió a sonar.
Danika, esta vez. ¿Cómo te atreves a ir al cuervo sin mí? TRAIDORA.
Bryce resopló. Disfruta la noche con la manada, perdedora.
NO TE DIVIERTAS SIN MÍ. TE LO PROHIBO.
Sabía que por mucho que matara a Danika quedarse, no dejaría la manada. No en
la única noche que todos tuvieron juntos, la noche en que solían mantener fuertes
los lazos entre ellos. No después de esta tormenta de mierda de día. Y
especialmente no mientras Briggs andaba suelto, con una razón para regresar con
todo a la Manada de Demonios.
Esa lealtad fue la razón por la que amaban a Danika, por qué lucharon tan
ferozmente por ella, fueron hasta el final una y otra vez cuando Sabine se
preguntó públicamente si su hija era digna de las responsabilidades y el estatus
de segunda en la fila. La jerarquía de poder entre los lobos de Crescent City fue
dictada solo por el dominio, pero el linaje de tres generaciones que conformaba
el Principal de los lobos, Principal Aparente, y lo que fuera Danika (¿el Aparente
Principal Aparente?) Era una rareza. Potentes, antiguas líneas de sangre era la
explicación habitual.
Danika había pasado innumerables horas investigando la historia de las manadas
de cambiadores dominantes en otras ciudades: por qué los leones habían llegado
a gobernar en Hilene, por qué los tigres supervisaban a Korinth, por qué
reinaban los halcones en Oia. Si el dominio que determinó el estado del Principal
Alfa pasó por las familias o se saltó. Los desplazadores no depredadores podrían
encabezar el Aux de una ciudad, pero era raro. Honestamente, la mayoría aburría
a Bryce hasta las lágrimas. Y si Danika alguna vez supo por qué la familia
Fendyr reclamaba una parte tan grande del pastel de dominio, nunca se lo había
dicho a Bryce.
Bryce le respondió a Connor: Buena suerte manejando a Danika.
Él simplemente respondió: "Ella me dice lo mismo de ti".
Bryce estaba a punto de guardar su teléfono cuando la pantalla volvió a
parpadear. Connor había añadido, no te arrepentirás de esto. He tenido mucho
tiempo para descubrir todas las formas en que te voy a malcriar. Toda la
diversión que vamos a tener.
Acosador. Pero ella sonrió.
Ve a disfrutarlo. Te veré en unos días. Envíame un mensaje cuando estés a salvo
en casa.
Volvió a leer la conversación dos veces porque realmente era una absoluta
perdedora y estaba debatiendo pedirle a Connor que se saltara la espera y la
conociera ahora, cuando algo frío y metálico presionó contra su garganta.
"Y estás muerta,” dijo una voz femenina.
Bryce gritó, tratando de calmar el corazón que había pasado de estúpido a
vertiginoso a estúpido miedo en el lapso de un latido.
"No hagas eso,” le siseó a Fury cuando la mujer bajó el cuchillo de la garganta
de Bryce y lo enfundó sobre su espalda.
"No seas un blanco con patas,” dijo Fury con frialdad, su largo cabello de ónix
atado en una cola de caballo que resaltaba las líneas afiladas de su rostro marrón
claro. Ella escaneó la línea hacia el Cuervo, sus ojos castaños hundidos
marcaban todo y prometían la muerte a cualquiera que la cruzara. Pero debajo de
eso ... afortunadamente, las polainas de cuero negro, la parte superior de
terciopelo ceñido y las botas que pateaban culos no olían a sangre. Fury le dio
una mirada de arriba a abajo a Bryce. “Apenas te pusiste maquillaje. Ese
pequeño humano debería haberte echado un vistazo y saber que estabas a punto
de patearle el trasero.”
"Estaba demasiado ocupado en su teléfono para darse cuenta.”
Fury miró intencionadamente el teléfono de Bryce, todavía en un apretón mortal
en su mano. "Danika te clavará las bolas en la pared cuando le diga que te pillé
distraído así.”
"Es su propia culpa,” espetó Bryce.
Una sonrisa aguda fue su única respuesta. Bryce sabía que Fury era Vanir, pero
no tenía idea de qué tipo. Tampoco tengo idea de a qué Casa pertenecía Fury.
Preguntar no fue cortés, y Fury, aparte de su velocidad, gracia y reflejos
sobrenaturales, nunca había revelado otra forma, ni ningún indicio de magia más
allá de lo más básico.
Pero ella era una civitas. Una ciudadana de pleno derecho, lo que significaba que
tenía que ser algo que consideraran digno. Dado su conjunto de habilidades, la
Casa de la Llama y la Sombra era el lugar más probable para ella, incluso si Fury
ciertamente no era un daemonaki, vampiro o incluso un espectro.
Definitivamente tampoco una bruja convertida en hechicera como Jesiba. O un
nigromante, ya que sus regalos parecían estar cobrando vida, no devolviéndolos
ilegalmente.
"¿Dónde está la de piernas largas?" Preguntó Fury, tomando la botella de vino de
Bryce y sacudiéndose mientras examinaba los clubes y bares a lo largo de la
calle Archer.
“Si yo supiera,” dijo Bryce. Le guiñó un ojo a Fury y levantó la bolsa de plástico
de mirthroot, empujando los doce cigarrillos negros. "Nos conseguí algunas
golosinas.”
La sonrisa de Fury fue un destello de labios rojos y dientes blancos y rectos.
Metió la mano en el bolsillo trasero de sus polainas y levantó una pequeña bolsa
de polvo blanco que brillaba con una ardiente iridiscencia en el resplandor de la
farola. "Yo también."
Bryce miró de reojo el polvo. "¿Es eso lo que la distribuidora acaba de tratar de
venderme?"
Fury se quedó quieto. "¿Qué dijo ella que era?"
"Una nueva droga para fiestas, te da un efecto divino, no lo sé. Súper caro.”
Fury frunció el ceño. "Sintetizador? Mantente alejado de eso. Eso es mierda
mala.”
"Bien." Ella confiaba lo suficiente en Fury para prestar atención a la advertencia.
Bryce miró el polvo que Fury aún sostenía en su mano. "No puedo tomar nada
que me haga alucinar durante días, por favor. Tengo que trabajar mañana."
Cuando al menos tenía que fingir que tenía alguna idea de cómo encontrar ese
maldito Cuerno.
Fury metió la bolsa en su sostén negro. Volvió a beber el vino antes de
devolvérselo a Bryce. "Jesiba no podrá olerlo, no te preocupes".
Bryce unió los codos con el delgado asesino. "Entonces vamos a hacer que
nuestros antepasados se revuelquen en sus tumbas.”









































5





Ir a una cita con Connor en unos días no significaba que tuviera que
comportarse.
Entonces, dentro del santuario interior del Cuervo Blanco, Bryce saboreó cada
deleite que ofrecía.
Fury conocía al dueño, Riso, ya sea por trabajo o por lo que diablos hiciera en su
vida personal, y como tal, nunca tuvieron que esperar en la fila. El extravagante
cambiaformas de mariposas siempre dejaba una cabina abierta para ellos.
Ninguno de los sonrientes camareros vestidos de colores que trajeron sus
bebidas parpadeó ante las líneas de polvo blanco brillante que Fury arregló con
un barrido de su mano o las columnas de humo que salieron de los labios
abiertos de Bryce mientras inclinaba la cabeza hacia atrás, el techo abovedado,
con espejo y se rió.
Juniper tenía una clase de estudio al amanecer, así que se abstuvo del polvo, el
humo y la bebida. Pero eso no le impidió escaparse durante unos veinte minutos
con un hombre Fae de pecho ancho que observó la piel marrón oscura, la cara
exquisita y el cabello negro rizado, las largas piernas que terminaban en
delicados cascos y prácticamente rogó. de rodillas para que la fauno lo toque.
Bryce se redujo al ritmo palpitante de la música, a la euforia que brillaba en su
sangre más rápido que un ángel que salta del cielo, al sudor deslizándose por su
cuerpo mientras se retorcía en la antigua pista de baile. Apenas podría caminar
mañana, tendría medio cerebro, pero mierda— más, más, más.
Riendo, se abalanzó sobre la mesa baja en su cabina privada entre dos columnas
medio desmoronadas; riendo, ella se arqueó, un clavo rojo soltó su agarre en una
fosa nasal mientras se hundía contra el banco de cuero oscuro; riendo, echó agua
y vino de saúco y volvió a tropezar con la multitud danzante.
La vida era buena. La vida era jodidamente buena, y no podía esperar a entrar en
la inmortalidad con Danika y hacer esto hasta que la tierra se derrumbara en
polvo.
Encontró a Juniper bailando en medio de una manada de sílfides celebrando la
exitosa inmortalidad de un amigo. Sus cabezas plateadas estaban adornadas con
círculos de palitos luminosos de neón llenos de la asignación designada de su
propia primera luz de su amiga, que había generado cuando completó con éxito
la inmortalidad. Juniper había logrado deslizar un halo de palo de luz para ella, y
su cabello brillaba con una luz azul mientras extendía sus manos hacia Bryce,
sus dedos se unían mientras bailaban.
La sangre de Bryce latía al ritmo de la música, como si hubiera sido creada solo
para esto: el momento en que se convirtió en las notas, el ritmo y el bajo, cuando
se convirtió en canción. Los ojos brillantes de Juniper le dijeron a Bryce que ella
entendía, que siempre había entendido la libertad particular, la alegría y la
liberación que provenían del baile. Como si sus cuerpos estuvieran tan llenos de
sonido que apenas pudieran contenerlo, apenas pudieran soportarlo, y solo la
danza podría expresarlo, aliviarlo, honrarlo.
Hombres y mujeres se reunieron para mirar, su lujuria cubría la piel de Bryce
como el sudor. Todos los movimientos de Juniper coincidían con los de ella sin
dudarlo, como si fueran preguntas y respuestas, sol y luna.
Tranquila, bonita, Juniper Andromeda, la exhibicionista. Incluso bailando en el
sagrado y antiguo corazón del Cuervo, era dulce y suave, pero brillaba.
O tal vez eso fue todo lo que el buscador de luz Bryce había ingerido por la
nariz.
Su cabello se aferraba a su cuello sudoroso, sus pies estaban completamente
entumecidos gracias al ángulo pronunciado de sus talones, su garganta estaba
devastada por gritar a lo largo de las canciones que resonaban en el club.
Se las arregló para enviar algunos mensajes a Danika, y un video, porque de
todos modos apenas podía leer lo que venía.
Estaría tan jodida si apareciera mañana en el trabajo incapaz de leer.
El tiempo se ralentizó y sangró. Aquí, bailando entre los pilares y sobre las
piedras desgastadas por el tiempo del templo que había renacido, no había
tiempo en absoluto.
Tal vez ella viviría aquí.
Renunciaría a su trabajo en la galería y viviría en el club. Podrían contratarla
para bailar en una de las jaulas de acero que colgaban del techo de cristal sobre
las ruinas del templo que formaban la pista de baile. Ciertamente no arrojarían
tonterías sobre un tipo de cuerpo incorrecto. No, le pagarían por hacer lo que
amaba, lo que la hizo cobrar vida como nada más.
Parecía un plan bastante razonable, pensó Bryce mientras tropezaba con su
propia calle más tarde sin recordar haber dejado el Cuervo, despidiéndose de sus
amigos, o de cómo diablos había llegado allí. ¿En un Taxi? Ella había volado
todas sus marcas en las drogas. A menos que alguien haya pagado ...
Lo que sea. Ella lo pensaría mañana. Si acaso pudiera dormir. Quería mantenerse
despierta, bailar para todos los dioses. Solo que ... oh, le dolían los malditos pies.
Y estaban casi negros y pegajosos ...
Bryce se detuvo frente a la puerta de su edificio y gimió mientras se
desabrochaba los tacones y los juntaba en una mano. Un código. Su edificio
tenía un código para entrar.
Bryce contempló el teclado como si abriera un par de ojos y se lo dijera.
Algunos edificios hacían eso.
Mierda. Mieeeerda. Sacó su teléfono, la luz de la pantalla deslumbrante le
quemó los ojos. Entrecerrando los ojos, pudo distinguir unas pocas docenas de
alertas de mensajes. Se nublaron, sus ojos intentaron y no lograron enfocarse lo
suficiente como para leer una sola carta coherente. Incluso si de alguna manera
lograra llamar a Danika, su amiga le arrancaría la cabeza.
El chirrido del timbre del edificio cabrearía aún más a Danika. Bryce se encogió,
saltando de un pie a otro.
¿Cuál fue el código? El código, el código, el cóoooodigo ...
Oh, ahí estaba. Metido en un bolsillo trasero de su mente.
Tecleó alegremente los números, luego escuchó el zumbido cuando la cerradura
se abrió con un leve sonido metálico.
Ella frunció el ceño ante el hedor de la escalera. Ese maldito conserje. Ella le
patearía el trasero. Empalarlo con estos estiletes baratos e inútiles que le habían
destrozado los pies.
Bryce puso un pie descalzo en la escalera e hizo una mueca. Esto iba a doler.
Caminar sobre el vidrio duele.
Dejó que sus talones golpearan el piso de baldosas, susurrando una ferviente
promesa de encontrarlos mañana, y agarró la barandilla de metal pintada de
negro con ambas manos. Tal vez podría sentarse en la barandilla y subir las
escaleras.
Dioses, apestaba. ¿Qué comían las personas en este edificio? O, en este caso, ¿a
quién comieron? Esperemos que no sean borrachas, estúpidas hembras, mitad
Fae, que no pudieron subir las escaleras.
Si Fury hubiera atado al buscador de luz con algo más, la mataría.
Resoplando ante la idea de incluso intentar matar a la infame Fury Axtar, Bryce
se arrastró escaleras arriba, paso a paso.
Debatió dormir en el rellano del segundo nivel, pero el hedor era abrumador.
Tal vez tendría suerte y Connor todavía estaría en el departamento. Y luego
realmente tendría mucha suerte.
Dioses, ella quería buen sexo. Sexo sin límites, gritar a todo pulmón. Romper la
cama. Ella sabía que Connor sería así. Más que eso. Iría mucho más allá de lo
físico con él. Honestamente, podría derretir lo que quedara de su mente después
de esta noche.
Era por eso que había sido una cobarde, por qué había evitado pensar en eso
desde el momento en que él se inclinó en su puerta hace cinco años, después de
haber venido a saludar a Danika y conocer a su nueva compañera de cuarto, y
ellos simplemente ... se miraron el uno al otro.
Tener a Connor viviendo a cuatro puertas el primer año había sido la peor
tentación. Pero Danika le había dado la orden de mantenerse alejado hasta que
Bryce se le acercara, y aunque aún no habían formado la Manada de los
Demonios, Connor obedeció. Parecía que Danika había levantado la orden esta
noche.
La encantadora y malvada Danika. Bryce sonrió mientras se arrastraba a medias
hacia el rellano del tercer piso, encontró el equilibrio y sacó las llaves de su
bolso, algo que había logrado agarrar por algún milagro. Dio unos pasos
tambaleantes por el pasillo que compartían con otro apartamento.
Oh, Danika iba a estar tan enojada. Tan enojada que Bryce no solo se había
divertido sin ella, sino que estaba tan malgastada que no podía recordar cómo
leer. O el código del edificio.
El parpadeo de la primera luz le picó los ojos lo suficiente como para volver a
mirarlos casi a la oscuridad y tambalearse por el pasillo. Debería ducharse, si
podía recordar cómo operar las manijas. Lavar sus pies sucios y entumecidos.
Especialmente después de que ella entró en un charco frío debajo de una tubería
de techo que gotea. Ella se estremeció, apoyando una mano en la pared, pero
siguió tambaleándose hacia adelante.
Mierda. Demasiadas drogas. Incluso su sangre Fae no pudo eliminarlos lo
suficientemente rápido.
Pero allí estaba su puerta. Llaves. Correcto, ya las tenía en la mano. Eran seis.
¿Cuál era la suya? Uno abrió la galería; una abría los diversos tanques y jaulas
en los archivos; una abría la caja de Syrinx; una estaba en la cadena de su
scooter; una era para su scooter ... y otro para la puerta. Esta puerta.
Las llaves de latón tintinearon y se balancearon, brillando en las primeras luces,
luego mezclándose con el metal pintado del pasillo. Se deslizaron de sus dedos
flojos, golpeando el azulejo.
“Mieeeeerda." La palabra fue una larga exhalación.
Sosteniendo una mano en el marco de la puerta para evitar caerse sobre su
trasero, Bryce se agachó para recoger las llaves.
Algo fresco y húmedo se encontró con la punta de sus dedos.
Bryce cerró los ojos, deseando que el mundo dejara de girar. Cuando los abrió,
se enfocó en el azulejo delante de la puerta.
Rojo. Y el olor, no era el hedor de antes.
Fue sangre.
Y la puerta del apartamento ya estaba abierta.
La cerradura había sido destrozada, la manija arrancada por completo.
Hierro: la puerta era de hierro y estaba encantada con los mejores hechizos que
el dinero podía comprar para mantener alejados a los invitados no deseados,
atacantes o magia. Esos hechizos eran lo único que Bryce había permitido que
Danika comprara en su nombre. No había querido saber cuánto costarían, no
cuándo probablemente duplicaría el salario anual de sus padres.
Pero la puerta ahora parecía un trozo de papel arrugado.
Parpadeando furiosamente, Bryce se enderezó. A la mierda las drogas en su
sistema, a la mierda Fury. Ella no había prometido ninguna alucinación.
Bryce nunca volvería a beber o contaminar su cuerpo con esas drogas. Le diría a
Danika a primera hora de la mañana. No más. No. Más.
Se frotó los ojos, rímel en sus dedos. En las puntas de sus dedos empapadas de
sangre ...
La sangre permaneció. La puerta destrozada también. "¿Danika?" ella graznó. Si
el atacante aún estaba dentro ... "¿Danika?"
Esa mano ensangrentada, su propia mano, empujó la puerta medio arrugada para
abrirla aún más.
La oscuridad la saludó.
El sabor cobrizo de la sangre y ese olor purulento la golpearon.
Su cuerpo entero se agarró, cada músculo se puso en alerta, cada instinto gritó
que corriera, corriera, corriera— Pero sus ojos Fae se ajustaron a la oscuridad,
revelando el apartamento.
Lo que quedaba de eso.
Lo que quedaba de ellos.
Ayuda — ella necesitaba obtener ayuda, pero—
Se tambaleó hacia el apartamento destrozado.
"¿Danika?" La palabra era un sonido crudo, roto.
Los lobos habían luchado. No había un mueble que estuviera intacto, que no
estuviera destrozado ni astillado.
Tampoco había un cuerpo intacto. Las pilas y los grupos eran todo lo que
quedaba.
"DanikaDanikaDanika—"
Necesitaba llamar a alguien, gritar pidiendo ayuda, buscar a Fury, o su hermano,
su padre, necesitaba a Sabine.
La puerta de la habitación de Bryce fue destruida, el umbral pintado de sangre.
Los carteles de ballet colgaban en cintas. Y en la cama ...
Sabía en sus huesos que no era una alucinación, lo que había en esa cama, sabía
en sus huesos que lo que sangraba dentro de su pecho era su corazón.
Danika yacía allí. En pedazos.
Y al pie de la cama, ensuciando la alfombra rota en pedazos aún más pequeños,
como si hubiera caído defendiendo a Danika ... ella sabía que era Connor.
Conocía el montón justo a la derecha de la cama, más cerca de Danika ... Ese era
Thorne.
Bryce miró fijamente. Y miró fijamente.
Quizás el tiempo se detuvo. Quizás ella estaba muerta. Ella no podía sentir su
cuerpo.
Un ruido metálico y resonante sonó desde afuera. No del departamento, sino del
pasillo.
Se movió. El apartamento se deformaba, encogiéndose y expandiéndose como si
estuviera respirando, los pisos subían con cada inhalación, pero ella logró
moverse.
La pequeña mesa de la cocina estaba hecha pedazos. Sus dedos temblorosos y
manchados de sangre se envolvieron alrededor de una de sus patas de madera,
levantándola silenciosamente sobre su hombro. Miró por el pasillo.
Le tomó unos parpadeos aclarar su visión de contracción. Las malditas drogas de
los dioses ...
La escotilla de la tolva de basura yacía abierta. La sangre que olía a lobo cubría
la oxidada puerta de metal, y las huellas que no pertenecían a un humano
mancharon el piso de baldosas, apuntando hacia las escaleras.
Era real. Parpadeó, una y otra vez, balanceándose contra la puerta—
Real. Que significa—
Desde muy lejos, se vio a sí misma lanzarse al pasillo.
Se vio a sí misma golpearse contra la pared opuesta y rebotar en ella, luego trepó
a toda velocidad hacia la escalera.
Lo que sea que los haya matado debe haberla escuchado venir y esconderse
dentro del vertedero de basura, esperando la oportunidad de saltar hacia ella o
escabullirse sin ser notada.
Bryce bajó las escaleras, una brillante neblina blanca se deslizó sobre su visión.
Ardió a través de cada inhibición, ignoró cada campana de advertencia.
La puerta de cristal al pie de las escaleras ya estaba rota. La gente gritaba afuera.
Bryce saltó desde lo alto del rellano.
Sus rodillas se doblaron y se doblaron cuando bajó las escaleras, sus pies
descalzos se rasgaron en el vidrio que cubría el piso del vestíbulo. Luego se
abrieron más cuando ella se precipitó por la puerta y salió a la calle, escaneando

La gente jadeaba a la derecha. Otros gritaban. Los autos se habían detenido, los
conductores y los pasajeros miraban hacia un callejón estrecho entre el edificio y
su vecino.
Sus rostros se volvieron borrosos y estirados, convirtiendo su horror en algo
grotesco, algo extraño y primordial y—
Esto no era alucinación.
Bryce corrió por la calle, siguiendo los gritos, el hedor—
Su respiración desgarró sus pulmones mientras se precipitaba por el callejón,
esquivando montones de basura. Lo que sea que estaba persiguiendo solo había
tenido una breve ventaja.
¿Dónde estaba, dónde estaba?
Cada pensamiento lógico era una cinta flotando sobre su cabeza. Ella los leyó,
como si siguiera un ticker de stock montado en el lado de un edificio en el CDB.
Un vistazo, incluso si ella no pudiera matarlo.
Un vistazo, solo para identificarlo, para Danika—
Bryce despejó el callejón y salió a toda velocidad hacia la bulliciosa avenida
Central, la calle llena de gente que huía y de bocinazos. Saltó sobre sus capós y
los escaló uno tras otro, cada movimiento tan suave como uno de sus pasos de
baile. Saltó, giró, arqueó: su cuerpo no le falló. No mientras seguía el hedor
podrido de la criatura a otro callejón. Otro y otro.
Ya casi estaban en los Istros. Un gruñido y un rugido alquilan el aire por delante.
Había venido de otro callejón conectado, más como un nicho sin salida entre dos
edificios de ladrillo.
Levantó la pata de la mesa, deseando haber agarrado la espada de Danika,
preguntándose si Danika había tenido tiempo de desenvainarla.
No. La espada estaba en la galería, donde Danika había ignorado la advertencia
de Jesiba y la había dejado en el armario de suministros. Bryce se lanzó a la
vuelta de la esquina del callejón.
Sangre por todas partes. En todas partes.
Y la cosa a mitad de camino por el callejón ... no Vanir. No se había encontrado
antes.
¿Un demonio? Algo salvaje con piel gris lisa, casi translúcida. Se arrastró sobre
cuatro extremidades largas y delgadas, pero parecía vagamente humanoide. Y
estaba alimentándose con alguien más.
En un malakh.
La sangre cubrió la cara del ángel, empapó su cabello y cubrió los rasgos
hinchados y maltratados debajo. Sus alas blancas estaban extendidas y
chasqueadas, su cuerpo poderoso se arqueó en agonía cuando la bestia rasgó su
pecho con una boca de colmillos claros y cristalinos que fácilmente se clavaban
en la piel y los huesos.
Ella no pensó, no sintió.
Se movió, rápido como Randall le había enseñado, brutal como él le había
enseñado a ser.
Ella golpeó la pata de la mesa en la cabeza de la criatura con tanta fuerza que el
hueso y la madera se agrietaron.
Fue arrojado del ángel y giró, sus patas traseras se retorcieron debajo de él
mientras que sus patas delanteras (brazos) formaron líneas en los adoquines.
La criatura no tenía ojos. Solo planos lisos de hueso por encima de las
hendiduras profundas: su nariz.
Y la sangre que goteaba de su sien ... era clara, no roja.
Bryce jadeó, el hombre malakh gimió una súplica sin palabras mientras la
criatura la olisqueaba.
Parpadeó y parpadeó, deseando que el buscador de luz y la raíz de la jeringa
salieran de su sistema, deseando que la imagen que tenía delante dejara de
aparecer borrosa.
La criatura se lanzó. No por ella, sino por el ángel. De vuelta al cofre y al
corazón al que intentaba llegar. La presa más considerable.
Bryce se lanzó hacia adelante, la pata de la mesa se balanceó de nuevo. Las
reverberaciones contra el hueso mordieron su palma. La criatura rugió,
ciegamente lanzándose hacia ella.
Ella lo esquivó, pero sus colmillos afilados y claros le abrieron el muslo mientras
se retorcía.
Ella gritó, perdiendo el equilibrio, y se balanceó hacia arriba mientras saltaba de
nuevo, esta vez hacia su garganta.
Madera aplastó esos dientes claros. El demonio gritó, tan fuerte que sus oídos
Fae casi se rompieron, y se atrevió a parpadear.
Las garras rasparon, siseó, y luego desapareció.
Solo estaba limpiando el borde del edificio de ladrillos contra el que yacía el
malakh. Podía rastrearlo desde las calles, mantenerlo a la vista el tiempo
suficiente para que llegara el Aux o el 33º.
Bryce se había atrevido a dar un paso cuando el ángel volvió a gemir. Su mano
estaba contra su pecho, empujando débilmente. No lo suficientemente fuerte
como para evitar que la mordedura de la muerte derrame sangre. Incluso con su
rápida curación, incluso si fuese inmortal, las lesiones fueron lo suficientemente
importantes como para ser fatales.
Alguien gritó en una calle cercana cuando la criatura saltó entre los edificios.
Ve! Ve! Ve.
La cara del ángel estaba tan maltratada que apenas era más que una losa de carne
hinchada.
La pata de la mesa chocó contra un charco de sangre del ángel mientras ella se
zambulló hacia él, mordiendo su grito ante la herida en el muslo. Alguien había
vertido ácido sobre su piel, sus huesos.
Una insoportable e impenetrable oscuridad la atravesó, cubriendo todo lo que
había dentro.
Pero ella empujó su mano contra la herida del ángel, sin permitirse sentir la
carne húmeda y desgarrada, el hueso dentado del esternón cortado. La criatura
había estado comiendo camino a su corazón.
“Teléfono," jadeó. "¿Tienes un telefono?"
El ala blanca del ángel estaba tan destrozada que en su mayoría eran astillas
rojas. Pero se movió ligeramente para revelar el bolsillo de sus jeans negros. El
bulto cuadrado en ellos.
Cómo logró sacar el teléfono con una mano estaba más allá de ella. El tiempo
seguía enganchado, acelerando y deteniéndose. El dolor recorría su pierna con
cada respiración.
Pero agarró el elegante dispositivo negro en sus manos destrozadas, sus uñas
rojas casi chasqueando con la fuerza mientras marcaba el número de emergencia.
Una voz masculina respondió al primer timbre. “Rescate Crescent City"
"Ayuda." Su voz se quebró. "Ayuda."
Una pausa. "Señorita, necesito que especifique dónde está, cuál es la situación.”
“Plaza Vieja. Río, cerca del río, cerca de la calle Cygnet…" Pero allí vivía ella.
Estaba a unas cuadras de eso. No conocía las calles transversales. "Por favor, por
favor ayuda.”
La sangre del ángel empapó su regazo. Le sangraban las rodillas, raspadas.
Y Danika estaba
Y Danika estaba
Y Danika estaba
"Señorita, necesito que me diga dónde está, podemos tener lobos en la escena en
un minuto.”
Entonces lloró, y los dedos flácidos del ángel rozaron su rodilla rota. Como en
consuelo.
“Teléfono," se las arregló para decir, interrumpiendo el contestador. “Su
teléfono, rastréenlo, rastréenos. Encuéntranos.”
"Señorita, ¿estás—"
"Rastree este número de teléfono.”
"Señorita, necesito un momento para ..."
Levantó la pantalla principal del teléfono, haciendo clic en las páginas en una
bruma hasta que encontró el número. "112 03 0577."
"Señorita, los registros son ..."
"112 03 0577!" ella gritó en el teléfono. Una y otra vez. "112 03 0577!"
Era todo lo que podía recordar. Ese estúpido número.
"Señorita, dioses santos.” La línea crujió. “están de camino,” respiró el
respondedor.
Trató de preguntar por las heridas en el hombre, pero ella dejó caer el teléfono
del ángel cuando las drogas la empujaron hacia atrás, tiró de ella hacia abajo y se
balanceó. El callejón se deformaba y ondulaba.
La mirada del ángel se encontró con la de ella, tan llena de agonía que pensó que
así debía ser su alma.
Su sangre se derramó entre sus dedos. No se detuvo.



6



La mujer mitad Fae lucía horrible.
No, no horrible, se dio cuenta Isaiah Tiberian mientras la estudiaba a través del
espejo unidireccional en el centro de detención de la legión. Parecía la muerte.
Parecía los soldados que había visto salir de los campos de batalla bañados en
sangre de Pangera.
Estaba sentada a la mesa de metal en el centro de la sala de interrogatorios,
mirando a la nada. Tal como lo había hecho durante horas.
Muy lejos de la mujer que gritaba y golpeaba que Isaiah y su unidad habían
encontrado en el callejón de Old Square, su vestido gris rasgado, su muslo
izquierdo derramando suficiente sangre como para que él se preguntara si se
desmayaría. Había estado medio salvaje, ya sea por el terror de lo que había
sucedido, por el dolor que sentía o por las drogas que habían estado circulando
por su sistema.
Probablemente una combinación de los tres. Y considerando que no solo era una
fuente de información sobre el ataque, sino que también era un peligro para sí
misma, Isaiah había hecho la llamada para llevarla al centro de procesamiento
subterráneo estéril a pocas cuadras del Comitium. Una testigo, se había
asegurado de que los registros declararan. No una sospechosa.
“Soltó un largo suspiro, resistiendo el impulso de descansar su frente contra la
ventana de observación. Solo el zumbido incesante de las primeras luces en lo
alto llenaba el espacio.
El primer poco de silencio que había tenido en horas. Tenía pocas dudas de que
terminaría pronto.
Como si el pensamiento hubiera tentado a Urd misma, una voz masculina áspera
habló desde la puerta detrás de él. "¿Todavía no está hablando?"
Tomó los dos siglos de entrenamiento de Isaías dentro y fuera del campo de
batalla para evitar estremecerse ante esa voz. Giró lentamente hacia el ángel que
sabía que estaría apoyado contra la puerta, vestido con su traje de batalla negro
habitual, un ángel que la razón y la historia le recordaron que era un aliado,
aunque cada instinto rugió lo contrario.
Depredador. Asesino. Monstruo.
Los angulosos ojos oscuros de Hunt Athalar, sin embargo, permanecieron fijos
en la ventana. Sobre Bryce Quinlan. Ni una pluma gris en sus alas crujió. Desde
sus primeros días en la Legión 17ª en el sur de Pangera, Isaiah había tratado de
ignorar el hecho de que Hunt parecía existir dentro de una ola permanente de
quietud. Era el silencio oculto antes de un trueno, como si toda la tierra
contuviera la respiración cuando él estaba cerca.
Dado lo que había visto que Hunt le hacía a sus enemigos y objetivos elegidos,
no fue una sorpresa.
La mirada de Hunt se deslizó hacia él.
Correcto. Le habían hecho una pregunta. Isaiah movió sus alas blancas. "No ha
dicho una palabra desde que la trajeron.”
Hunt volvió a mirar a la hembra por la ventana. "¿La orden ha bajado aún para
trasladarla a otra habitación?"
Isaiah sabía exactamente a qué tipo de habitación se refería Hunt. Habitaciones
diseñadas para que la gente hable. Incluso testigos.
Isaiah se enderezó la corbata de seda negra y ofreció a los cinco dioses una
súplica a medias para que su traje de carbón no se manchara de sangre al
amanecer. "Aún no."
Hunt asintió una vez, su rostro marrón dorado no revelaba nada.
Isaiah escaneó al ángel, ya que Hunt estaba malditamente seguro de que no iba a
ser voluntario sin que se lo pidieran. Ninguna señal del casco con cara de
calavera que le había valido a Hunt un apodo susurraba por cada corredor y calle
de Crescent City: la Umbra Mortis.
La sombra de la muerte.
Incapaz de decidir si sentirse aliviado o preocupado por la ausencia del infame
casco de Hunt, Isaiah le entregó sin palabras al asesino personal de Micah una
fina carpeta.
Se aseguró de que sus dedos marrones oscuros no tocaran los enguantados de
Hunt. No cuando la sangre todavía cubría el cuero, su aroma se arrastraba por la
habitación. Reconoció el aroma angelical en esa sangre, por lo que el otro aroma
tenía que ser el de Bryce Quinlan.
Isaiah levantó la barbilla hacia la sala de interrogatorios de azulejos blancos.
Bryce Quinlan, veintitrés años, mitad Fae, mitad humana. Un análisis de sangre
de hace diez años confirmó que tendrá una vida inmortal. Potencial de poder casi
despreciable. Todavía no ha llegado a la inmortalidad. Listada como una civitas
completa. Encontrada en el callejón con uno de los nuestros, tratando de evitar
que su corazón se caiga con sus propias manos.
Las palabras sonaban tan malditamente clínicas. Pero sabía que Hunt estaba bien
versado en los detalles. Los dos lo estaban. Habían estado en ese callejón,
después de todo. Y sabían que incluso aquí, en la sala de observación segura,
serían tontos al arriesgarse a decir algo delicado en voz alta.
A los dos les había tomado que Bryce se pusiera de pie, solo para que se
derrumbara contra Isaiah, no por el dolor sino por el dolor.
Hunt se había dado cuenta primero: tenía el muslo destrozado.
Ella todavía había estado casi salvaje, se había sacudido mientras la guiaban de
regreso al suelo, Isaiah pidió un interruptor mientras la sangre brotaba de su
muslo. Una arteria había sido golpeada. Fue un maldito milagro que no estuviera
muerta antes de que llegaran.
Hunt había maldecido una tormenta cuando se arrodilló ante ella, y ella se
resistió, casi pateándolo en las bolas. Pero luego se quitó el casco. La miró
directamente a los ojos.
Y le dije que se calmara de una maldita vez.
Se había quedado completamente en silencio. Solo miraba a Hunt, en blanco y
vacía. Ella no se estremeció con cada golpe de la pistola de grapas que Hunt
había sacado del pequeño botiquín incorporado en su traje de batalla. Ella solo
miraba y miraba fijamente a la Umbra Mortis.
Sin embargo, Hunt no se había demorado después de que le había cerrado la
pierna con grapas: se había lanzado a la noche para hacer lo que mejor sabía
hacer: encontrar a sus enemigos y destruirlos.
Como si notara la sangre en sus guantes, Hunt maldijo y se los quitó,
arrojándolos al bote de basura de metal junto a la puerta.
Luego, el macho hojeó el delgado archivo de Quinlan, su cabello negro hasta los
hombros se deslizó sobre su rostro ilegible.
"Parece que ella es tu tipo, chica de fiesta malcriada estándar,” dijo, pasando las
páginas. Una esquina de la boca de Hunt se curvó hacia arriba, cualquier cosa
menos divertida. "Y qué sorpresa: ella es la compañera de cuarto de Danika
Fendyr. La princesa de la fiesta misma.”
Nadie más que el número 33 usó ese término, porque nadie más en Lunathion, ni
siquiera la realeza de Fae, se habría atrevido. Pero Isaiah hizo un gesto para
seguir leyendo. Hunt había abandonado el callejón antes de conocer todo el
alcance de este desastre.
Hunt siguió leyendo. Alzó las cejas. "Santa maldita Urd.”
Isaiah lo esperó.
Los ojos oscuros de Hunt se abrieron. “¿Danika Fendyr está muerta?” Él leyó
más. "Junto con todo el Pack of Devils.” Sacudió la cabeza y repitió: "Santo
maldito Urd.”
Isaiah recuperó el archivo. "Está total y completamente jodido, mi amigo.”
Hunt apretó la mandíbula. "No encontré ningún rastro del demonio que hizo
esto.”
"Lo sé." Ante la mirada inquisitiva de Hunt, Isaiah aclaró: "Si lo hubiera hecho,
estaría sosteniendo una cabeza cortada en sus manos en este momento y no un
archivo.”
Isaiah había estado allí, en muchas ocasiones, cuando Hunt había hecho
exactamente eso, regresando triunfante de una misión de caza de demonios que
le había ordenado continuar con el Arcángel que actualmente sostenía sus
riendas.
La boca de Hunt se torció ligeramente, como si recordara la última vez que había
presentado una muerte de esa manera, pero cruzó sus poderosos brazos. Isaías
ignoró el dominio inherente en la posición. Había un orden jerárquico entre
ellos, el equipo de cinco guerreros que conformaban los triarii, la unidad más
elitista de todas las unidades de la Legión Imperial. La pequeña camarilla de
Micah.
Aunque Micah había nombrado a Isaías el Comandante de la 33ª, nunca lo había
declarado formalmente su líder. Pero Isaiah siempre había asumido que se
encontraba justo en la cima, el mejor soldado tácito de los triarii, a pesar de su
elegante traje y corbata.
Sin embargo, donde se encontraba Hunt ... nadie realmente había decidido en los
dos años desde que había llegado de Pangera. Isaiah tampoco estaba
completamente seguro de que realmente quisiera saberlo
Rastrear y eliminar a los demonios que se arrastraron a través de las grietas en la
Grieta del Norte o entraron a este mundo a través de una invocación ilegal era su
función oficial, y una muy adecuada para el conjunto de habilidades particulares
de Hunt. Los dioses sabían cuántos de ellos había rastreado a lo largo de los
siglos, comenzando desde la primera unidad Pangeran en la que habían estado
juntos, el 17, dedicado a enviar a las criaturas al más allá.
Pero el trabajo que Hunt hizo en las sombras para los Arcángeles, para Micah,
actualmente, fue lo que le valió su apodo. Hunt respondía directamente a Micah,
y el resto se mantuvo fuera de su camino.
"Naomi acaba de arrestar a Philip Briggs por los asesinatos,” dijo Isaiah,
nombrando al capitán de la infantería del 33°. "Briggs salió de la cárcel hoy, y
Danika y la Manada de Demonios fueron los que lo arrestaron en primer lugar.”
El hecho de que el honor no hubiera sido para los 33 había molestado a Isaiah
sin fin. Al menos Naomi había sido quien lo había detenido esta noche. "Cómo
demonios un humano como Briggs podría convocar a un demonio tan poderoso,
no lo sé.”
"Supongo que lo descubriremos pronto,” dijo Hunt sombríamente.
Sí, ellos lo harían. "Briggs tiene que ser diez veces estúpido para haber sido
liberado solo para ir a matar tan a lo grande.” Sin embargo, el líder de los
rebeldes de Keres, una rama del movimiento rebelde más grande, el Ophion, no
parecía tonto. Solo un fanático empeñado en iniciar un conflicto para reflejar la
guerra que se desata en el mar.
"O tal vez Briggs actuó con la única posibilidad de libertad que tenía antes de
encontrar una excusa para ponerlo nuevamente bajo custodia,” respondió Hunt.
"Sabía que su tiempo era limitado y quería asegurarse de ganarle a los Vanir
primero.”
Isaiah sacudió la cabeza. "Que desastre." Subestimación del siglo.
Hunt dejó escapar el aliento. "¿Se ha enterado la prensa de algo?"
"Todavía no,” dijo Isaías. "Y recibí la orden hace unos minutos de que debemos
mantenerlo en silencio, incluso si estará en las noticias mañana por la mañana.”
Los ojos de Hunt brillaron. "No tengo a nadie que contárselo.”
De hecho, Hunt y el concepto de amigos no encajaban bien. Incluso entre los
triarii, incluso después de estar aquí durante dos años, Hunt aún se mantuvo
reservado. Todavía trabajaba sin descanso por una cosa: la libertad. O más bien,
la pequeña posibilidad de ello.
Isaiah suspiro. "¿Qué tan pronto hasta que Sabine llegue aquí?”
Hunt revisó su teléfono. "Sabine está bajando las escaleras ahora..." La puerta se
abrió de golpe. Los ojos de Hunt parpadearon. "Ahora."
Sabine parecía apenas mayor que Bryce Quinlan, con su rostro de huesos finos y
su largo cabello rubio plateado, pero solo había una ira inmortal en sus ojos
azules. "¿Dónde está esa puta mestiza?" Ella se apagó al ver a Bryce por la
ventana. "La mataré jodidamente-"
Isaiah extendió un ala blanca para bloquear el camino del Aparente Principal por
la puerta hacia la sala de interrogatorios, unos pasos a su izquierda.
Hunt cayó en una postura casual al otro lado. Un relámpago bailaba a lo largo de
sus nudillos.
Una leve muestra del poder que Isaiah había presenciado cuando se desataba
sobre sus enemigos: un rayo, capaz de derribar un edificio.”
Ya sea un ángel ordinario o un Arcángel, el poder siempre fue una variación de
lo mismo: lluvia, tormentas, el tornado ocasional: el mismo Isaiah podía invocar
viento capaz de mantener a raya a un enemigo que cargaba, pero ninguno en la
memoria viviente poseía la habilidad de Hunt para aprovechar los rayos a su
voluntad. O la profundidad del poder para hacerlo verdaderamente destructivo.
Había sido la salvación y destrucción de Hunt.
Isaiah dejó que una de sus frías brisas se filtrara por el cabello de seda y maíz de
Sabine, hacia Hunt.
Siempre habían trabajado bien juntos: Micah lo sabía cuando puso a Hunt con
Isaiah hace dos años, a pesar de las espinas entrelazadas tatuadas en ambas cejas.
La mayor parte de la marca de Hunt estaba oculta por su cabello oscuro, pero no
podía ocultar la delgada banda negra en su frente.
Isaiah apenas podía recordar cómo era su amigo antes de que esas brujas
Pangeran lo marcaran, trabajando sus hechizos infernales en la tinta misma para
que nunca dejaran que sus crímenes fueran olvidados, por lo que la magia de la
bruja ataba la mayor parte de su poder.
El halo, lo llamaban, una burla de las auras divinas que los primeros humanos
una vez habían retratado a los ángeles como poseedores.
Tampoco había que esconderlo en la frente de Isaiah, el tatuaje en él era igual
que el de Hunt, y en las cejas de los casi dos mil ángeles rebeldes que habían
sido tan tontos idealistas y valientes hace dos siglos.”
Los Asteri habían creado a los ángeles para ser sus soldados perfectos y
sirvientes leales. Los ángeles, dotados de tal poder, habían disfrutado de su papel
en el mundo. Hasta Shahar, el Arcángel que alguna vez llamaron Daystar. Hasta
que Hunt y los otros que habían volado en la 18ª Legión de élite de Shahar.
Su rebelión había fallado, solo para que los humanos comenzaran la suya hace
cuarenta años. Una causa diferente, un grupo y una especie de luchadores
diferentes, pero el sentimiento era esencialmente el mismo: la República era el
enemigo, las jerarquías rígidas arrojaban tonterías.
Cuando los rebeldes humanos comenzaron su guerra, uno de los idiotas debería
haberles preguntado a los ángeles caídos cómo había fallado su rebelión, mucho
antes de que esos humanos nacieran. Isaiah ciertamente podría haberles dado
algunos consejos sobre qué no hacer. E iluminarlos sobre las consecuencias.
Porque tampoco había escondite para el segundo tatuaje, estampado en sus
muñecas derechas: SPQM.
Adornaba cada bandera y papel con membrete de la República, las cuatro letras
rodeadas de siete estrellas, y adornaba la muñeca de cada ser poseído por ella.
Incluso si Isaiah le cortara el brazo, la extremidad que regrese llevaría la marca.
Tal era el poder de la tinta de bruja.
Un destino peor que la muerte: convertirse en un sirviente eterno de aquellos a
quienes habían tratado de derrocar.
Decidiendo evitarle a Sabine la forma de lidiar con las cosas de Hunt, Isaiah
preguntó suavemente: "Entiendo que estás afligida, pero ¿tienes alguna razón,
Sabine, para querer que Bryce muera?"
Sabine gruñó, señalando a Bryce. “Tomó la espada. Esa aspirante a lobo tomó la
espada de Danika. Sé que lo hizo, no está en el apartamento, y es mía.”
Isaiah había visto esos detalles: que faltaba la reliquia de la familia Fendyr. Pero
no había señales de que Bryce Quinlan lo poseyera. "¿Qué tiene que ver la
espada con la muerte de tu hija?”
La rabia y el dolor guerreaban en esa cara salvaje. Sabine sacudió la cabeza,
ignorando su pregunta, y dijo: "Danika no podía evitar los problemas. Nunca
podría mantener la boca cerrada y saber cuándo callarse con sus enemigos. Y
mira lo que pasó con ella. Esa estúpida perra todavía respira, y Danika no.” Su
voz casi se quebró. "Danika debería haberlo sabido mejor.”
Hunt preguntó un tono más suavemente, "¿Saber más sobre qué?"
“Todo," espetó Sabine, y nuevamente sacudió la cabeza, despejando su dolor.
"Comenzando con esa zorra de compañera de cuarto.” Se giró hacia Isaiah, el
retrato de la ira. "Cuéntamelo todo."
Hunt dijo fríamente: "No tiene que decirte una mierda, Fendyr.”
Como Comandante de la 33ª Legión Imperial, Isaiah tenía el mismo rango que
Sabine: ambos se sentaban en los mismos consejos de gobierno, ambos
respondían a los hombres de poder dentro de sus propias filas y sus propias
Casas.
Los caninos de Sabine se alargaron mientras inspeccionaba a Hunt. “¿Te hablé,
Athalar?”
Los ojos de Hunt brillaron. Pero Isaiah sacó su teléfono, escribiendo mientras
interrumpía con calma: "Todavía estamos recibiendo los informes. Viktoria viene
a hablar con la señorita Quinlan en este momento.”
"Hablaré con ella,” dijo Sabine enfurecida. Sus dedos se curvaron, como si
estuvieran listos para arrancarle la garganta a Hunt. Hunt le dirigió una sonrisa
aguda que le dijo que solo lo intentara, el rayo alrededor de sus nudillos le
retorció la muñeca.
Y afortunadamente para Isaiah, la puerta de la sala de interrogatorios se abrió y
entró una mujer de cabello oscuro con un traje azul marino inmaculadamente
confeccionado.
Eran un frente, esos trajes que él y Viktoria llevaban. Una especie de armadura,
sí, pero también un último intento de fingir que eran remotamente normales.
No era de extrañar que Hunt nunca se molestara con ellos.
Cuando Viktoria hizo su acercamiento elegante, Bryce no reconoció a la
deslumbrante mujer que generalmente hacía que las personas de todas las Casas
hicieran una doble toma.
Pero Bryce había estado así durante horas. La sangre todavía manchaba el
vendaje blanco alrededor de su muslo desnudo. Viktoria olisqueó delicadamente,
sus pálidos ojos verdes se estrecharon debajo del oscuro tatuaje del halo en su
frente. El espectro había sido uno de los pocos no malakim que se había rebelado
con ellos dos siglos atrás. Le habían dado a Micah poco después, y su castigo
había ido más allá del tatuaje de la frente y las marcas de esclavos. No es tan
brutal como lo que Isaiah y Hunt habían soportado en las mazmorras de Asteri, y
luego en varias mazmorras de los Arcángeles durante años, pero su propia forma
de tormento que duró incluso cuando la suya se había detenido.
Viktoria dijo: "Señorita Quinlan.”
Ella no respondió.
El espectro arrastró una silla de acero desde la pared y la colocó al otro lado de
la mesa. Sacando un archivo de su chaqueta, Viktoria cruzó sus largas piernas
mientras se sentaba en el asiento.
"¿Puedes decirme quién es responsable del derramamiento de sangre esta
noche?"
Ni siquiera un tirón. Sabine gruñó suavemente.
La espectro cruzó las manos de alabastro en su regazo, la elegancia antinatural
era el único signo del antiguo poder que se agitaba bajo la calma de la superficie.
Vik no tenía cuerpo propio. Aunque había peleado en el 18, Isaiah había
aprendido su historia solo cuando él había llegado aquí hace diez años. No
preguntó cómo Viktoria había adquirido este cuerpo en particular, a quien
perteneció alguna vez. Ella no se lo había dicho. Los espectros llevaban cuerpos
de la misma manera que algunas personas poseían automóviles. Los espectros de
Vainer los cambiaban a menudo, generalmente a la primera señal de
envejecimiento, pero Viktoria se había aferrado a este por más tiempo de lo
habitual, le gustaba su constitución y movimiento, había dicho.
Ahora se aferró a eso porque no tenía otra opción. Había sido el castigo de
Micah por su rebelión: atraparla dentro de este cuerpo. Siempre. No más
cambios, no más intercambios por algo más nuevo y elegante. Durante
doscientos años, Vik había estado contenida, obligada a resistir la lenta erosión
del cuerpo, ahora claramente visible: las delgadas líneas que comenzaban a
tallarse alrededor de sus ojos, el pliegue ahora grabado en su frente sobre la
banda de espinas del tatuaje.
"Quinlan está en estado de shock,” observó Hunt, monitoreando cada respiración
de Bryce. "Ella no va a hablar.”
Isaiah estuvo de acuerdo, hasta que Viktoria abrió el archivo, escaneó un papel y
dijo: "Yo, por mi parte, creo que no tienes el control total de tu cuerpo o tus
acciones en este momento.”
Y luego leyó una lista de compras de un cóctel de drogas y alcohol que detendría
el corazón de un humano. Detengan también el corazón de un Vanir menor, para
el caso.
Hunt volvió a maldecir. "¿Hay algo que ella no resopló o fumó esta noche?"
Sabine se erizó. "Basura mestiza ..."
Isaiah lanzó una mirada a Hunt. Todo lo que se necesitaba para transmitir la
solicitud.
Nunca una orden, nunca se había atrevido a ordenarle a Hunt. No cuando el
macho poseía un temperamento desencadenante que había dejado unidades de
combate imperiales enteras en cenizas humeantes. Incluso con los hechizos del
halo que ataban ese rayo a una décima parte de su fuerza total, las habilidades de
Hunt como guerrero lo compensaron.
Pero la barbilla de Hunt se hundió, su única señal de que había aceptado la
solicitud de Isaiah. "Deberás completar algunos trámites arriba, Sabine.” Hunt
dejó escapar el aliento, como recordándose a sí mismo que Sabine era una madre
que había perdido a su único hijo esta noche, y agregó: "Si quieres tiempo para
ti, puedes tomarlo, pero debes firmar ..."
“A la mierda firmar cosas y a la mierda el tiempo para mí. Crucifica a la perra si
es necesario, pero haz que haga una declaración.” Sabine escupió en las baldosas
a los pies embotados de Hunt.
Ether cubrió la lengua de Isaiah cuando Hunt le dirigió la mirada fría que sirvió
como su única advertencia a los oponentes en el campo de batalla. Ninguno
había sobrevivido lo que sucedió después.
Sabine pareció recordar eso, y sabiamente irrumpió en el pasillo. Ella flexionó la
mano mientras lo hacía, aparecieron cuatro garras afiladas y las atravesó por la
puerta de metal.
Hunt le sonrió a su figura desaparecida. Un objetivo marcado. No hoy, ni
siquiera mañana, sino en un momento en el futuro ...
Y la gente decía que los cambiaformas se llevaban mejor con los ángeles que los
Fae.
Viktoria le decía gentilmente a Bryce: “Tenemos imágenes de video del Cuervo
Blanco, confirmando tu paradero. Tenemos imágenes de ti caminando a casa.”
Las cámaras cubrían todo Lunathion, con una cobertura visual y de audio
incomparable, pero el edificio de apartamentos de Bryce era viejo y los
monitores obligatorios en los pasillos no habían sido reparados en décadas. El
propietario recibiría una visita esta noche por las violaciones del código que
habían jodido toda esta investigación. Un pequeño fragmento de audio era todo
lo que las cámaras del edificio habían logrado captar, solo el audio. No contenía
nada más allá de lo que ya sabían. Los teléfonos de la manada de demonios
habían sido destruidos en el ataque. Ningún mensaje se había enviado.
"Lo que no tenemos, Bryce,” continuó Viktoria, "es lo que sucedió en ese
apartamento. ¿Usted puede decírmelo?"
Lentamente, como si volviera a su cuerpo maltratado, Bryce volvió sus ojos
ambarinos hacia Viktoria.
"¿Dónde está su familia?" Hunt preguntó bruscamente.
"La madre humana vive con el padrastro en una de las ciudades montañosas del
norte, ambos peregrinos,” dijo Isaiah. "El padre no estaba registrado o se negó a
reconocer la paternidad. Fae, obviamente. Y probablemente uno con cierta
posición, ya que se molestó en obtener su estatus de civitas.
La mayoría de los descendientes nacidos de madres humanas tomaron su rango
de peregrini. Y aunque Bryce tenía algo de la elegante belleza de los Fae, su
rostro la marcaba como humana: la piel espolvoreada de oro, las pecas sobre la
nariz y los pómulos altos, la boca rellena. Incluso si el flujo sedoso de cabello
rojo y orejas arqueadas fuera puro Fae.
"¿Han sido notificados los padres humanos?"
Isaiah pasó una mano sobre sus apretados rizos marrones. Había sido despertado
por el chillido de su teléfono sonando a las dos de la mañana, salió del cuartel un
minuto después de eso, y ahora comenzaba a sentir los efectos de una noche de
insomnio. El amanecer probablemente no estaba muy lejos. “Su madre estaba
histérica. Preguntó una y otra vez si sabíamos por qué habían atacado el
departamento, o si era Philip Briggs. Ella vio en las noticias que había sido
liberado por un tecnicismo y estaba segura de que hizo esto. Tengo una patrulla
del 31 volando ahora mismo; los padres estarán en el aire dentro de una hora.”
La voz de Viktoria se deslizó por el intercomunicador mientras continuaba con
su entrevista. "¿Puedes describir la criatura que atacó a tus amigos?"
Pero Quinlan se había ido otra vez, con los ojos vacíos.
Tenían imágenes borrosas gracias a las cámaras de la calle, pero el demonio se
había movido más rápido que el viento y había sabido mantenerse fuera del
alcance del lente. Todavía no habían podido identificarlo, incluso el amplio
conocimiento de Hunt no había ayudado. Todo lo que tenían de él era una vaga
mancha grisácea que ninguna desaceleración podía aclarar. Y Bryce Quinlan,
cargando descalzo por las calles de la ciudad.
"Esa chica no está lista para dar una declaración,” dijo Hunt. "Esto es una
pérdida de tiempo.”
Pero Isaiah le preguntó: "¿Por qué Sabine odia tanto a Bryce? ¿Por qué implica
que ella tiene la culpa de todo esto?" Cuando Hunt no respondió, Isaiah levantó
la barbilla hacia dos archivos en el borde del escritorio. "Mira las de Quinlan.
Solo un crimen permanente antes de esto, por indecencia pública durante un
desfile del solsticio de verano. Se puso un poco juguetona contra la pared y fue
atrapada en el acto. Retenida en la celda de la noche a la mañana, pagar la multa
al día siguiente, prestó servicio a la comunidad durante un mes para eliminar
cualquier registro permanente.” Isaiah podría haber jurado que el fantasma de
una sonrisa apareció en la boca de Hunt.
Pero Isaiah tocó con un dedo calloso la pila impresionantemente gruesa a su
lado. "Esta es la primera parte del archivo de Danika Fendyr. De siete. Comienza
con un pequeño robo cuando tenía diez años, continúa hasta que alcanzó su
mayoría hace cinco años. Luego se vuelve extrañamente silencioso. Si me
preguntas, Bryce fue quien fue conducido por un camino de ruina, y luego tal
vez sacó a Danika de la suya.
"No lo suficientemente lejos para evitar resoplar lo suficiente como para matar
un caballo,” dijo Hunt. "Supongo que ella no iba de fiesta sola. ¿Hubo otros
amigos con ella esta noche?”
“Otros dos. Juniper Andromeda, un fauno que es solista en el City Ballet, y …"
Isaiah abrió el archivo del caso y murmuró una oración. "Fury Axtar.”
Hunt maldijo suavemente al nombre de la mercenaria.
Fury Axtar tenía licencia para matar en media docena de países. Incluyendo este.
Hunt preguntó: "¿Fury estaba con Quinlan esta noche?"
Se habían cruzado con la mercenaria lo suficiente como para saber cómo alejarse
de ella. Micah incluso le había ordenado a Hunt que la matara. Dos veces.
Pero ella tenía demasiados aliados de alto poder. Algunos, se susurró, en el
Senado Imperial. Entonces, en ambas ocasiones, Micah había decidido que las
consecuencias sobre la Umbra Mortis convirtiendo a Fury Axtar en un verdadero
brindis sería más problemático de lo que valía la pena.
“Sí," dijo Isaiah. "Fury estaba con ella en el club.”
Hunt frunció el ceño. Pero Viktoria se inclinó para hablar con Bryce una vez
más.
"Estamos tratando de encontrar quién hizo esto. ¿Puede darnos la información
que necesitamos?”
Solo un caparazón estaba sentado ante el espectro.
Viktoria dijo, en ese ronroneo lujoso que usualmente la gente comía de su palma,
“Quiero ayudarte. Quiero saber quién hizo esto. Y castigarlos.”
Viktoria buscó en su bolsillo, sacó su teléfono y lo puso boca arriba sobre la
mesa. Al instante, su alimentación digital apareció en la pequeña pantalla de la
habitación con Isaiah y Hunt. Miraron entre el espectro y la pantalla cuando se
abrieron una serie de mensajes.
“Descargamos los datos de tu teléfono. ¿Puedes guiarme a través de estos?”
Ojos vidriosos siguieron una pequeña pantalla que se alzaba desde un
compartimento oculto en el piso de linóleo. Mostraba los mismos mensajes que
ahora leían Isaías y Hunt.
La primera, enviada desde Bryce, lee, las noches de televisión son para
cachorros de cola ondulada. Ven a jugar con las grandes perras.
Y luego un video corto y oscuro, temblando cuando alguien rió a carcajadas
mientras Bryce apagaba la cámara, se inclinaba sobre una línea de polvo blanco
(buscador de luz) y la olisqueaba hasta su nariz pecosa. Ella se reía, tan brillante
y viva que la mujer en la habitación ante ellos parecía un cadáver destripado, y
gritó a la cámara: "¡ILUMINALO, DANIKAAAAA!”
La respuesta por escrito de Danika fue precisamente lo que Isaiah esperaba de la
Aparente Principal de los lobos, a quien había visto solo desde la distancia en
eventos formales y que parecía preparada para comenzar problemas donde
quiera que fuera: TE MATO. DEJA DE HACER ‘ILUMÍNALO’ SIN MÍ.
ESTÚPIDA.
Princesa de las Fiestas, de hecho.
Bryce había respondido veinte minutos más tarde, me enrollé con alguien en el
baño. No se lo digas a Connor.
Hunt sacudió la cabeza.
Pero Bryce se sentó allí mientras Viktoria leía los mensajes en voz alta, el
espectro con cara de piedra.
Danika respondió: ¡¿Fue bueno ?!
Solo lo suficientemente bueno como para tomar ventaja.
"Esto no es relevante,” murmuró Hunt. "Tira de Viktoria.”
"Tenemos nuestras órdenes.”
“A la mierda las órdenes. Esa mujer está a punto de romperse, y no en el buen
sentido.”
Entonces Bryce dejó de responder a Danika.
Pero Danika seguía enviando mensajes. Uno después del otro. En las próximas
dos horas.

El espectáculo ha terminado. ¿Dónde estás idiotas?
¿Por qué no estás recogiendo tu teléfono? Estoy llamando a Fury.
¿Dónde diablos está la furia?
Juniper nunca trae su teléfono, así que ni siquiera voy a molestarme con ella.
¡¡¡¿Dónde estás?!!!
¿Debo ir al club? La manada se va en diez. Deja de follar extraños en el baño,
porque Connor viene conmigo.
BRYYYYCE Cuando mires tu teléfono, espero que las 1,000 alertas te molesten.
Thorne me dice que deje de enviarte mensajes. Le dije que se ocupara de sus
propios asuntos.
Connor dice que crezca el Hel y que deje de consumir drogas sombrías, porque
solo los perdedores hacen esa mierda. Él no estaba contento cuando le dije que
no estoy seguro de que pueda dejarte salir con un santo más que priss.
Bien, nos vamos en cinco. Hasta pronto, hijo de puta. Ilumínalo.

Bryce miró fijamente la pantalla sin parpadear, su rostro desgarrado
enfermizamente pálido a la luz del monitor.
"Las cámaras del edificio están en su mayoría rotas, pero la que estaba en el
pasillo aún podía grabar algo de audio, aunque su video estaba caído,” dijo
Viktoria con calma. "¿Debo reproducirlo?"
Ninguna respuesta. Entonces Viktoria lo reprodujo.
Unos gruñidos y gritos amortiguados llenaron los altavoces, lo suficientemente
silenciosos como para que quedara claro que la cámara del vestíbulo solo había
captado los ruidos más fuertes provenientes del departamento. Y entonces
alguien rugió, el rugido de un lobo salvaje. "Por favor, por favor—"
Las palabras fueron cortadas. Pero el audio de la cámara del pasillo no.
Danika Fendyr gritó. Algo cayó y se estrelló en el fondo, como si la hubieran
arrojado a los muebles. Y la cámara del pasillo siguió grabando.
Los gritos seguían y seguían y seguían. Interrumpido solo por el sistema de
cámara fritada. Los gruñidos amortiguados estaban húmedos y viciosos, y
Danika estaba rogando, sollozando mientras suplicaba piedad, lloraba y gritaba
para que se detuviera—
“Apágalo," ordenó Hunt, saliendo de la habitación. "Apágalo ahora.” Salió tan
rápido que Isaiah no pudo detenerlo, cruzó instantáneamente el espacio hacia la
puerta junto a la de ellos y la abrió antes de que Isaiah despejara la habitación.
Pero allí estaba Danika, el audio crujía dentro y fuera, el sonido de su voz aún
suplicaba piedad proveniente de los altavoces en el techo. Danika, siendo
devorada y destrozada.
El silencio del asesino fue tan escalofriante como los sollozos de Danika.
Viktoria se giró hacia la puerta cuando Hunt entró, con el rostro oscuro de furia y
las alas extendiéndose. La Sombra de la Muerte desatada.
Isaiah probó el éter. Relámpagos retorcidos en la punta de los dedos de Hunt.
Los gritos interminables y medio apagados de Danika llenaron la habitación.
Isaiah entró en la cámara a tiempo para ver a Bryce explotar.
Convocó una pared de viento alrededor de él y Vik, Hunt sin duda hizo lo
mismo, cuando Bryce salió disparada de su silla y volteó la mesa. Se elevó sobre
la cabeza de Viktoria y se estrelló contra la ventana de observación.
Un gruñido salvaje llenó la habitación mientras agarraba la silla en la que había
estado sentada, arrojándola contra la pared, con tanta fuerza que su estructura de
metal se abolló y se arrugó.
Ella vomitó por todo el piso. Si su poder no hubiera estado cerca de Viktoria,
habría llovido sus tacones a medida absurdamente caros.
El audio finalmente se cortó cuando la cámara del pasillo volvió a encenderse, y
se quedó así.
Bryce jadeó, mirando su desastre. Luego cayó de rodillas en él.
Ella vomitó de nuevo. Y otra vez. Y luego se acurrucó sobre sus rodillas, su
cabello sedoso cayó en el vómito mientras se mecía en el silencio aturdido.
Ella era mitad Fae, su poder a un nivel de potencia apenas en notable. Lo que
acababa de hacer con la mesa y la silla ... Pura rabia física. Incluso el más
distante de los Fae no pudo detener una erupción de ira primitiva cuando los
alcanzó.
Sin inmutarse, Hunt se acercó a ella, con sus alas grises altas para evitar
arrastrarse a través del vómito.
"Oye." Hunt se arrodilló al lado de Bryce. Él alcanzó su hombro, pero bajó la
mano. ¿Cuántas personas vieron las manos de la Umbra Mortis alcanzarles sin
ningún indicio de violencia?
Hunt asintió hacia la mesa y la silla destruidas. "Impresionante."
Bryce se inclinó más sobre sí misma, sus dedos bronceados casi blancos
mientras se clavaban en su espalda lo suficientemente fuerte como para
magullar. Su voz era un raspado roto. "Quiero ir a casa."
Los ojos oscuros de Hunt parpadearon. Pero no dijo nada más.
Viktoria, frunciendo el ceño ante el desastre, se escapó para encontrar a alguien
que lo limpiara.
Isaiah dijo: "No puedes irte a casa, me temo. Es una escena del crimen activa.” Y
estaba tan destrozado que incluso si lo fregaban con lejía, ningún Vanir podría
entrar y no oler la matanza. "No es seguro que regrese hasta que hayamos
descubierto quién hizo esto. Y por qué lo hicieron.”
Entonces Bryce respiró, “¿S-Sabine lo s—"
“Sí," dijo Isaías suavemente. "Todos los que estuvieron en la vida de Danika han
sido notificados.”
El mundo entero lo sabría en unas pocas horas.
Todavía arrodillado junto a ella, Hunt dijo bruscamente: "Podemos trasladarte a
una habitación con una cuna y un baño. Conseguirte algo de ropa.”
Su vestido estaba tan desgarrado que la mayor parte de su piel estaba expuesta,
una rasgadura a lo largo de la cintura que revelaba el toque de un tatuaje oscuro
en su espalda. Había visto prostitutas en el mercado de la carne con ropa más
modesta.
El teléfono en el bolsillo de Isaiah sonó. Naomi la voz de la capitana de la
infantería número 33 se tensó cuando Isaiah respondió. “Deja ir a la chica.
Ahora mismo. Sáquela de este edificio y, por nuestro bien, no ponga a nadie
detrás de ella. Especialmente a Hunt.”
"¿Por qué? El gobernador nos dio la orden opuesta.”
"Recibí una llamada telefónica", dijo Naomi. “Del maldito Ruhn Danaan. Está
furioso porque no notificamos a Sky and Breath acerca de traer a la niña. Dice
que cae bajo la jurisdicción de los Fae y cualquier otra cosa. Así que a la mierda
lo que quiere el gobernador: nos agradecerá más tarde por evitar este enorme
dolor de cabeza. Deja que la chica se vaya ahora. Ella puede regresar con una
escolta Fae, si eso es lo que quieren esos imbéciles.”
Hunt, habiendo escuchado toda la conversación, estudió a Bryce Quinlan con la
inquebrantable evaluación de un depredador. Como uno de los triarii, Naomi
Boreas respondía solo a Micah y no les debía ninguna explicación, sino
informarle de ignorar su orden directa a favor de los Fae ... Naomi agregó:
"Hazlo, Isaiah.” Entonces ella colgó.
A pesar de las orejas puntiagudas de Bryce, sus ojos vidriosos no registraron
signos de haber escuchado.
Isaiah se guardó el teléfono en el bolsillo. "Eres libre de irte."
Se desenroscó con unas piernas sorprendentemente estables, a pesar del vendaje
de una de ellas. Sin embargo, la sangre y la suciedad le cubrían los pies
descalzos. Suficiente de lo primero que Hunt dijo: "Tenemos una media bruja en
el sitio.”
Pero Bryce lo ignoró y salió cojeando a través de la puerta abierta hacia el
pasillo.
Sus ojos se fijaron en la puerta cuando el salto de sus pasos se desvaneció.
Durante un largo minuto, ninguno de los dos habló. Entonces Hunt dejó escapar
un suspiro y se levantó. "¿En qué habitación está poniendo Naomi a Briggs?"
Isaiah no tuvo la oportunidad de responder antes de que los pasos sonaran por el
pasillo, acercándose rápidamente. Definitivamente no es de Bryce.
Incluso en uno de los lugares más seguros de esta ciudad, Isaiah y Hunt
colocaron sus manos al alcance de sus armas, el primero cruzó los brazos para
poder sacar el arma oculta debajo de la chaqueta de su traje, el segundo dejando
que su mano colgara su muslo, a centímetros del cuchillo de empuñadura negra
enfundado allí. Un rayo volvió a retorcerse en los dedos de Hunt.
Un hombre Fae de cabello oscuro irrumpió por la puerta de la sala de
interrogatorios. Incluso con un aro plateado a través de su labio inferior, incluso
con un lado de su largo cabello negro cuervo zumbando, incluso con las mangas
de tatuajes debajo de la chaqueta de cuero, no había forma de ocultar la herencia
que transmitía el rostro sorprendentemente guapo.
Ruhn Danaan, Príncipe Heredero de los Valbaran Fae. Hijo del Rey del Otoño y
poseedor actual de la Espada Estelar, legendaria espada oscura del antiguo
Starborn Fae. Prueba del estado de Elegido del príncipe entre los Fae, o lo que
diablos significara eso.
Esa espada estaba actualmente atada a la espalda de Ruhn, su empuñadura negra
devorando las deslumbrantes primeras luces. Isaiah había escuchado una vez que
alguien decía que la espada estaba hecha de iridio extraído de un meteorito,
forjado en otro mundo, antes de que los Fae atravesaran la Grieta del Norte.
Los ojos azules de Danaan ardían como el corazón de una llama, aunque el
mismo Ruhn no tenía tanta magia. La magia del fuego era común entre los
Valbaran Fae, manejados por el Rey del Otoño. Pero se rumoreaba que la magia
de Ruhn era más parecida a la de sus parientes que gobernaban la sagrada isla
Fae de Avallen a través del mar: poder para convocar sombras o neblinas que no
solo podían velar el mundo físico, sino también la mente. Quizás incluso
telepatía.
Ruhn miró el vómito y olió a la hembra que acababa de irse. "¿Dónde diablos
está?"
Hunt se quedó quieto ante la fría orden en la voz del príncipe.
"Bryce Quinlan ha sido liberado,” dijo Isaiah. "La enviamos arriba hace unos
minutos.”
Ruhn tuvo que haber tomado una entrada lateral si la había perdido, y la
recepción no les había advertido de su llegada. Quizás había usado esa magia
suya para atravesar las sombras.
El príncipe se volvió hacia la puerta, pero Hunt dijo: "¿Qué es para ti?"
Ruhn se erizó. "Ella es mi prima, gilipollas. Cuidamos de los nuestros."
Un primo lejano, ya que el Rey del Otoño no tenía hermanos, pero
aparentemente el príncipe conocía a Bryce lo suficientemente bien como para
intervenir.
Hunt le lanzó a Ruhn una sonrisa. "¿Dónde estabas esta noche?"
“Que te jodan, Athalar.” Ruhn mostró los dientes. “Supongo que escuchaste que
Danika y yo nos ocupamos de Briggs en la reunión de directores. Que pista.
Buen trabajo." Cada palabra salió más cortada que la anterior. "Si quisiera matar
a Danika, no convocaría a un maldito demonio para hacerlo. ¿Dónde diablos está
Briggs? Quiero hablar con él."
"Está incomunicado.” Hunt seguía sonriendo. Ese rayo aún bailaba en sus
nudillos. "Y no tienes la primera oportunidad.” Luego agregó: "La influencia y el
dinero de papá solo te llevan hasta aquí, Príncipe.”
No importó que Ruhn encabezara la división Fae del Aux, y que estuviera tan
bien entrenado como cualquiera de sus luchadores de élite. O que la espada en su
espalda no era simplemente decorativa.
A Hunt no le importó. No en lo que respecta a la realeza y las rígidas jerarquías.
Ruhn dijo: “Sigue hablando, Athalar. Veamos a dónde te lleva.”
Hunt sonrió de lado. "Estoy temblando."
Isaiah se aclaró la garganta. Ardiente Solas, lo último que necesitaba esta noche
era una pelea entre uno de sus triarii y un príncipe de los Fae. Le dijo a Ruhn:
"¿Puede decirnos si el comportamiento de la señorita Quinlan antes del asesinato
de esta noche fue inusual o…"
"El dueño del Cuervo me dijo que estaba borracha y había esnifado un montón
de buscadores de luz,” espetó Ruhn. "Pero encontrarás a Bryce con ese tipo de
mierda en su sistema al menos una noche a la semana.”
"¿Por qué lo hace ella en absoluto?" Preguntó Isaiah.
Ruhn se cruzó de brazos. “Ella hace lo que quiere. Ella siempre lo ha hecho.”
Allí había suficiente amargura para sugerir historia, mala historia.
Hunt arrastró las palabras, "¿Qué tan cercanos son ustedes dos?"
"Si me preguntas si me la estoy follando,” dijo Ruhn, "la respuesta, imbécil, es
no. Ella es familia.”
"Familia distante,” señaló Hunt. "Escuché que a los Fae les gusta mantener su
línea de sangre sin diluir.”
Ruhn mantuvo su mirada. Y cuando Hunt volvió a sonreír, el éter llenó la
habitación, con la promesa de una tormenta sobre la piel de Isaiah.
Preguntándose si sería lo suficientemente tonto como para meterse entre ellos
cuando Ruhn intentó golpear los dientes de Hunt y Hunt convertir al príncipe en
una pila de huesos humeantes, Isaiah dijo rápidamente: "Estamos tratando de
hacer nuestro trabajo, Prince.”
"Si ustedes imbéciles hubieran vigilado a Briggs como se suponía que debían
hacerlo, tal vez esto no hubiera sucedido en absoluto.”
Las alas grises de Hunt se encendieron ligeramente, la postura habitual de un
malakh cuando se preparaba para una pelea física. Y esos ojos oscuros ... Eran
los ojos del temido guerrero, el ángel caído. El que había destrozado los campos
de batalla en el que se le había ordenado luchar. El que mató por capricho de un
Arcángel, y lo hizo tan bien que lo llamaron la Sombra de la Muerte.
“Cuidado," dijo Hunt.
"Aléjate de Bryce,” gruñó Ruhn antes de cruzar la puerta, presumiblemente
después de su primo. Al menos Bryce tendría un escolta.
Hunt se apartó de la puerta vacía. Después de un momento, murmuró: “El
dispositivo de rastreo en el agua que Quinlan bebió cuando llegó aquí. ¿Cuál es
el marco de tiempo?"
"Tres días,” respondió Isaiah.

Hunt estudió el cuchillo enfundado en su muslo. “Danika Fendyr fue una de las
Vanir más fuertes de la ciudad, incluso sin ser inmortal. Ella suplicó como una
humana al final.”
Sabine nunca se recuperaría de la vergüenza.
"No sé de un demonio que mata así,” reflexionó Hunt. “O desaparezca tan
fácilmente. No pude encontrar rastro. Es como si hubiera vuelto al infierno.”
Isaiah dijo: "Si Briggs está detrás de eso, pronto sabremos qué es el demonio.”
Si Briggs hablaba en absoluto. Ciertamente no lo había hecho cuando había sido
arrestado en su laboratorio de bombas, a pesar de los mejores esfuerzos de los
interrogadores del 33 y el Aux.
Isaiah agregó: "Tendré a todas las patrullas disponibles en silencio buscando
otras manadas jóvenes en el Auxiliar. Si termina sin estar relacionado con
Briggs, entonces podría ser el comienzo de un patrón.”
Hunt preguntó sombríamente, "¿Si encontramos al demonio?"
Isaiah se encogió de hombros. "Entonces asegúrate de que ya no es un problema,
Hunt.”
Los ojos de Hunt se enfocaron en un enfoque letal. “¿Y Bryce Quinlan, después
de que hayan pasado los tres días?”
Isaiah frunció el ceño ante la mesa, la silla arrugada. "Si es inteligente, se
acostará y no atraerá la atención de ningún otro inmortal poderoso por el resto de
su vida.”






7


Los escalones negros que resuenan en la orilla brumosa del Bone Quarter se
clavaron en las rodillas de Bryce cuando se arrodilló ante las imponentes puertas
de marfil.
Los Istros se extendieron como un espejo gris detrás de ella, silenciosos a la luz
del amanecer.
Tan callada y quieta como ella se había ido, vaciada y a la deriva.
La niebla se enroscó a su alrededor, ocultando todo menos los pasos de obsidiana
en que se arrodilló y las puertas de hueso talladas que se cernían sobre su cabeza.
El barco negro y podrido a su espalda era su único compañero, su vieja y
mohosa cuerda cubría los escalones en lugar de un amarre. Había pagado la
tarifa: el bote permanecería allí hasta que terminara. Hasta que ella hubiera dicho
lo que necesitaba decir.
El reino viviente permaneció a un mundo de distancia, las torres y los rascacielos
de la ciudad ocultos por la niebla que se arremolinaba, sus bocinas de
automóviles y una variedad de voces quedaron mudas. Había dejado atrás
cualquier posesión mortal. No tendrían ningún valor aquí, entre los Segadores y
los muertos.
Se alegraba de dejarlos, especialmente su teléfono, tan lleno de ira y odio.
El último audiomail de Ithan había llegado hacía solo una hora, sacándola del
estupor inmóvil en el que había pasado las últimas seis noches, mirando el techo
oscuro de la habitación del hotel que compartía con su madre. Ignorando cada
llamada y mensaje.
Sin embargo, las palabras de Ithan se habían quedado cuando ella se metió en el
baño del hotel para escuchar.
No vengas al velorio mañana. No eres bienvenida allí.
Lo había escuchado una y otra vez, las primeras palabras que resonaban en su
cabeza silenciosa.
Su madre no se había despertado de la cama junto a la de ella cuando Bryce salió
de la habitación del hotel con los pies suaves de Fae, tomó el ascensor de
servicio y salió por la puerta del callejón sin vigilancia. No había salido de esa
habitación durante seis días, solo se quedó sentada mirando fijamente el papel
tapiz floral del hotel. Y ahora, con el séptimo amanecer ... Solo por esto se iría.
¿Recordaría cómo mover su cuerpo, cómo hablar?
La Navegación de Danika comenzaría al amanecer, y las Navegaciones para el
resto de la manada seguirían. Bryce no estaría allí para presenciarlos. Incluso sin
que los lobos la prohibieran, no podría haberlo soportado. Ver el bote negro
empujado desde el muelle, todo lo que quedaba de Danika con él, su alma para
ser juzgada digna o indigna de entrar en la isla sagrada al otro lado del río.
Solo había silencio aquí. Silencio y neblina.
¿Esto es la muerte? ¿Silencio y niebla?
Bryce se pasó la lengua por los labios secos y agrietados. No recordaba la última
vez que había bebido algo. Tuvo una comida. Solo su madre la convenció para
que tomara un sorbo de agua.
Una luz se había apagado dentro de ella. Una luz se había extinguido.
Bien podría haber estado mirando dentro de sí misma: la oscuridad. Silencio.
Niebla.
Bryce levantó la cabeza, mirando hacia las puertas de hueso talladas, cortadas de
las costillas de un leviatán muerto hace mucho tiempo que rondaba los mares
profundos del norte. La niebla se arremolinaba aún más, la temperatura bajaba.
Anunciando la llegada de algo antiguo y terrible.
Bryce permaneció arrodillado. Agachó la cabeza.
No era bienvenida en el velatorio. Entonces ella había venido para decir adiós.
Para darle a Danika esta última cosa.
La criatura que habitaba en la niebla emergió, e incluso el río a su espalda
tembló.
Bryce abrió los ojos. Y lentamente levantó la mirada.























PARTE II

LA ZANJA























8

VEINTIDOS MESES DESPUÉS

Bryce Quinlan salió a trompicones del baño del Cuervo Blanco, con un
cambiaformas león acariciando su cuello, sus amplias manos agarrando su
cintura.
Fue fácilmente el mejor sexo que había tenido en tres meses. Tal vez más que
eso. Tal vez ella lo mantendría por un tiempo.
Tal vez ella debería aprender su nombre primero. No es que importara. Su
reunión fue en el bar VIP al otro lado del club en ... bueno, mierda. Ahora
mismo.
El ritmo de la música golpeó contra sus huesos, haciendo eco en los pilares
tallados, una llamada incesante que Bryce ignoró, negó. Tal como lo había hecho
todos los días durante los últimos dos años.
"Vamos a bailar." Las palabras del león de cabello dorado retumbaron en su oreja
cuando él agarró su mano para arrastrarla hacia la multitud llena de piedras
antiguas de la pista de baile.
Ella plantó sus pies tan firmemente como lo permitían sus tacones de aguja de
cuatro pulgadas. "No, gracias. Tengo una reunión de negocios.” No es mentira,
aunque ella lo habría rechazado de todos modos.
La comisura de la boca del león se crispó cuando examinó su vestido negro corto
como el pecado, las piernas desnudas que ella había envuelto alrededor de su
cintura hace unos momentos. Urd la perdonó, sus pómulos eran irreales.
También esos ojos dorados, ahora entrecerrados por la diversión. "¿Vas a
reuniones de negocios con ese aspecto?"
Lo hizo cuando los clientes de su jefe insistieron en reunirse en un espacio
neutral como el Cuervo, temerosos de cualquier monitoreo o hechizo que Jesiba
tuviera en la galería.
Bryce nunca habría venido aquí, rara vez había regresado aquí sola, sola. Había
estado bebiendo agua con gas en el bar normal dentro del club, no en el VIP en
el que se suponía que debía estar sentada en el entrepiso, cuando el león se
acercó a ella con esa sonrisa fácil y esos hombros anchos. Había estado tan
necesitada de una distracción de la tensión que se acumulaba en ella con cada
momento aquí que apenas había terminado su vaso antes de arrastrarlo al baño.
Él había estado muy feliz de complacerla.
Bryce le dijo al león: "Gracias por el paseo.” Como te llames.
Le llevó un parpadeo darse cuenta de que hablaba en serio sobre la reunión de
negocios. El rojo se deslizó sobre sus mejillas bronceadas. Luego espetó: "No
puedo pagarte.”
Era su turno de parpadear. Luego echó la cabeza hacia atrás y se echó a reír.
Simplemente perfecto: pensó que ella era una de las prostitutas empleadas por
Riso. La sagrada prostitución, Riso había explicado una vez: dado que el club
yacía sobre las ruinas de un templo por placer, era su deber continuar sus
tradiciones.
"Considéralo invitación de la casa,” canturreó, dándole palmaditas en la mejilla
antes de girar hacia la barra dorada brillante en el entrepiso de cristal que se
cernía sobre el espacio cavernoso.
No se permitió mirar hacia la cabina escondida entre dos pilares desgastados. No
se permitió ver quién podría estar ocupándolo ahora. No Juniper, que estaba
demasiado ocupada en estos días para mas que un brunch ocasional, y
ciertamente tampoco Fury, que no se molestó en atender sus llamadas, responder
mensajes o incluso visitar esta ciudad.
Bryce rodó los hombros, apartando los pensamientos.
Los cambiaformas de jaguar de guardia en lo alto de la escalera dorada
iluminada que unía el entrepiso VIP con el templo convertido apartaron su
cuerda de terciopelo negro para dejarla pasar. Veinte taburetes de vidrio
flanqueaban la barra de oro macizo, y solo un tercio de ellos estaban ocupados.
Vanir de cada casa se sentó en ellos. Sin embargo, no humanos.
Excepto por ella, si ella incluso contaba.
Su cliente ya estaba sentado en el otro extremo de la barra, su traje oscuro
apretado sobre su voluminoso cuerpo, su largo cabello negro peinado hacia atrás
para revelar una cara afilada y ojos oscuros.
Bryce recitó sus detalles para sí misma mientras se acercaba a él, rezando para
que él no fuera del tipo que señalara que técnicamente llegaba dos minutos tarde.
Maximus Tertian: vampiro de doscientos años; solteros y sin pareja; hijo de Lord
Cedrian, el más rico de los vampiros de Pangeran y el más monstruoso, si se
creía el rumor. Conocido por llenar las bañeras con la sangre de doncellas
humanas en su helada montaña, bañándose en su juventud—
No ayuda. Bryce plasmó una sonrisa y reclamó el taburete junto al suyo,
ordenando un agua con gas al cantinero. "Señor. Tertian,” dijo ella a modo de
saludo, extendiendo su mano.
La sonrisa del vampiro era tan suave que sabía que diez mil pares de ropa
interior probablemente se habían caído a la vista a lo largo de los siglos.
"Señorita Quinlan,” ronroneó, tomando su mano y rozando un beso en la parte
posterior. Sus labios se demoraron el tiempo suficiente para que ella reprimiera
la necesidad de tirar de sus dedos hacia atrás. "Un placer conocerte en persona.”
Sus ojos se posaron en su cuello, luego el escote expuesto por su vestido. "Su
empleador podría tener una galería llena de arte, pero usted es la verdadera obra
maestra.”
Oh por favor.
Bryce agachó la cabeza y se sonrió. “Le dices eso a todas las chicas.”
“Solo a las que me hacen agua la boca.”
Una oferta de cómo podría terminar esta noche, si ella quisiera: ser succionada y
follada. No se molestó en informarle que ya había tenido esa necesidad cubierta,
menos la succión. Le gustaba su sangre donde estaba, muchas gracias.
Metió la mano en su bolso y sacó un angosto folio de cuero, una réplica exacta
de lo que el Cuervo solía entregar a los clientes más exclusivos. "Tu bebida está
a cuenta mía.” Ella deslizó el folio hacia él con una sonrisa.
Maximus miró los documentos de propiedad del busto de ónice de cinco mil
años de antigüedad de un señor vampiro muerto hace mucho tiempo. El acuerdo
había sido un triunfo para Bryce después de semanas de enviar sensores a
compradores potenciales, burlándose de ellos con la posibilidad de comprar un
artefacto raro antes que cualquiera de sus rivales. Había puesto sus ojos en
Maximus, y durante sus interminables llamadas telefónicas y mensajes, lo había
jugado bien, aprovechando su odio hacia otros señores vampiros, su ego frágil,
su insoportable arrogancia.
Ahora era un esfuerzo reprimir su sonrisa cuando Maximus, nunca Max, asintió
mientras leía. Brindándole la ilusión de privacidad, Bryce giró sobre el taburete
para mirar el club repleto de abajo.
Un grupo de jóvenes hembras adornadas con halos de palitos luminosos bailaban
juntas cerca de un pilar, riendo y cantando y pasando una botella de vino
espumoso entre ellas.
El pecho de Bryce se apretó. Una vez había planeado tener su fiesta de la
Inmortalidad en el Cuervo. Había planeado ser tan desagradable como esas
mujeres allá abajo, festejando con sus amigas desde el momento en que salió del
Ascenso hasta que se desmayó o la patearon en la acera.
La fiesta, sinceramente, era en lo que ella quería centrarse. En lo que la mayoría
de la gente trató de enfocarse. En lugar del puro terror del ritual de la
Inmortalidad mismo.
Pero era un rito necesario. Debido a que el poder de la rejilla de la primera luz
fue generado por la luz pura y sin diluir que emitió cada Vanir al entrar en la
inmortalidad. Y fue solo durante la caída que apareció el destello de la primera
luz: magia sin filtrar. Podría sanar, destruir y hacer todo lo que esté en el medio.
Capturado y embotellado, el primer resplandor siempre se usó para curar, luego
el resto se entregó a las plantas de energía para alimentar sus luces, autos,
máquinas y tecnología; parte de ella se usaba para hechizos, y otra estaba
reservada para cualquier mierda sombría que la República quisiera.
La "donación" de la primera luz por parte de cada ciudadano fue un elemento
clave del ritual de la Inmortalidad, parte de por qué siempre se hizo en un centro
gubernamental: una habitación estéril, donde la luz de la persona que hizo la
caída se engulló durante la transición. en la inmortalidad y el verdadero poder.
Todo seguido por el sistema Eleusian, capaz de monitorear cada momento a
través de vibraciones en la magia del mundo. De hecho, los miembros de la
familia a veces miraban los alimentos en una habitación contigua.
La caída era la parte fácil: caer en el poder de uno. Pero una vez que se llegó al
fondo, el cuerpo mortal de uno expiró. Y entonces el reloj comienza su cuenta
atrás.
Se permitieron pocos minutos para la carrera de vuelta a la vida, antes de que el
cerebro se apagara permanentemente por falta de oxígeno. Seis minutos para
comenzar a precipitarse por una pista psíquica a lo largo de la parte inferior del
poder de uno, un solo intento desesperado de lanzarse hacia el cielo de la vida.
La alternativa a dar ese salto con éxito: caer en un pozo negro sin fin y esperar la
muerte. La alternativa a obtener suficiente impulso en esa pista: caer en un pozo
negro sin fin y esperar la muerte.
Es por eso que alguien más debía actuar como un Ancla: un faro, un salvavidas,
un cordón elástico que devolvería a su compañero a la vida una vez que saltaran
de la pista. Hacer la caída era morir, llegar al fondo del poder de uno, hacer que
el corazón dejara de latir al golpear ese nadir. Nadie sabía si el alma seguía
viviendo allí, perdida para siempre, o si moría junto con el cuerpo que quedaba
en la vida.
Era por eso que las Anclas solían ser familiares (padres o hermanos) o amigos de
confianza. Alguien que no te dejaría varado. O un empleado del gobierno que
tenía la obligación legal de no hacerlo. Algunos afirmaron que esos seis minutos
se llamaron Búsqueda, que durante ese tiempo, te enfrentaste a las profundidades
de tu alma. Pero más allá de eso, no había esperanza de supervivencia.
Fue solo al hacer el Ascenso y alcanzar ese umbral de vuelta a la vida, rebosante
de un nuevo poder, que se logró la inmortalidad, el proceso de envejecimiento se
desaceleró a un goteo glacial y el cuerpo se volvió casi indestructible mientras se
bañaba en todo lo que siguió a la primera luz, tan brillante que podría cegar a
simple vista. Y al final, cuando los elegantes paneles de energía del Drop Center
habían desviado esa primera luz, todos quedaron para marcar la ocasión, fue un
simple pinchazo de esa luz en una botella. Un bonito recuerdo.
En estos días, con fiestas como la que está debajo de la furia, los nuevos
inmortales a menudo usaron su propia primera luz para hacer favores de fiesta
para entregar a sus amigos. ¡Bryce había planeado palitos luminosos y llaveros
que decían Kiss My Sparkly Ass! Danika solo quería vasos de chupito.
Bryce escondió ese viejo dolor en su pecho cuando Maximus cerró el folio con
un chasquido, su lectura terminó. Un folio a juego apareció en su mano, luego lo
empujó sobre la brillante superficie dorada de la barra.
Bryce echó un vistazo al cheque dentro, por una suma alucinante que le entregó
como si le pasara un envoltorio de goma vacío, y sonrió de nuevo. Incluso
cuando una pequeña parte de ella se encogió ante el pequeño hecho de que no
recibiría ninguna parte de su comisión por la pieza. Sobre cualquier arte en la
galería de Jesiba. Ese dinero iba a otra parte.
"Un placer hacer negocios con usted, señor Tertian.”
Allí. Hecho. Es hora de irse a casa y meterse en la cama y acurrucarse con
Syrinx. La mejor forma de celebrar que podía pensar en estos días.
Pero una mano pálida y fuerte cayó sobre el folio. "¿Te vas tan pronto?" La
sonrisa de Maximus volvió a crecer. "Sería una lástima que una persona bonita
como tú se fuera cuando estaba a punto de pedir una botella de Serat.” El vino
espumoso del sur de Valbara comenzó en aproximadamente cien marcas de oro
por botella. Y aparentemente hizo que los idiotas como él creyeran que tenían
derecho a una compañía femenina.
Bryce le guiñó un ojo, tratando de tirar del folio con el cheque hacia su bolso en
espera. "Creo que sería usted el que lamentaría que se fuera una cosa bonita
como yo, señor Tertian.”
Su mano permaneció en el folio. "Por lo que le pagué a tu jefe, creo que algunos
beneficios vinieron con este acuerdo.”
Bueno, tenía que ser un récord: ser confundida con una prostituta dos veces en
diez minutos. No tenía desprecio por la profesión más antigua del mundo, solo
respeto y, a veces, lástima, pero ser confundida con uno de ellos había provocado
incidentes más desafortunados de los que a ella le gustaban. Sin embargo, Bryce
logró decir con calma: "Me temo que tengo otra reunión.”
La mano de Maximus se deslizó hasta su muñeca, agarrándose lo
suficientemente fuerte como para demostrar que podía romper cada hueso dentro
de ella sin apenas pensarlo.
Ella se negó a permitir que su aroma cambiara mientras su estómago se vaciaba.
Ella había tratado con su tipo y cosas peores. "Quítame la mano de encima, por
favor.”
Agregó la última palabra porque se lo debía a Jesiba al menos para sonar cortés,
solo una vez.
Pero Maximus examinó su cuerpo con todos los derechos masculinos e
inmortales del mundo. "A algunos les gusta que sus presas se hagan las
difíciles.” Él le sonrió de nuevo. "Sucede que soy uno de ellos. Lo haré bueno
para ti, sabes.”
Ella se encontró con su mirada, odiando que una pequeña parte de ella quisiera
retroceder. Que lo reconoció como un depredador y a ella como su presa y que
ella tendría la suerte de incluso tener la oportunidad de correr antes de que la
comieran entera. "No gracias."
El entrepiso VIP se quedó en silencio, la oleada de silencio era una señal segura
de que había aparecido un depredador más grande y más malo. Bien.
Tal vez distraería al vampiro lo suficiente como para que ella le arrebatara la
muñeca. Y ese cheque. Jesiba la desollaría viva si se fuera sin el.
De hecho, la mirada de Maximus se desvió sobre su hombro hacia quien había
entrado. Su mano se apretó sobre la de Bryce. Tan fuerte que Bryce miró.
Un hombre Fae de cabello oscuro se acercó al otro extremo de la barra.
Mirándola directamente a ella.
Trató de no gemir. Y no de la forma en que ella gimió con ese cambiaformas
león.
El macho Fae siguió mirándola mientras el labio superior de Maximus se
retiraba de sus dientes, revelando los caninos alargados que tanto deseaba hundir
en ella. Maximus gruñó en advertencia. "Eres mía.” Las palabras eran tan
guturales que apenas podía entenderlo.
Bryce suspiró por la nariz cuando el hombre Fae se sentó en el bar, murmurando
su orden de bebidas al sílfide de cabello plateado detrás de él. "Ese es mi primo.”
dijo Bryce. "Relájate."
El vampiro parpadeó. "¿Qué?"
Su sorpresa le costó: aflojó su agarre, y Bryce escondió el folio con el cheque en
su bolso mientras ella retrocedía. Al menos su herencia Fae era buena para
moverse rápidamente cuando era necesario. Mientras se alejaba, Bryce ronroneó
sobre un hombro, "Para que lo sepas, no soy del agresivo y posesivo.”
Maximus volvió a gruñir, pero había visto quién era su "primo". No se atrevió a
seguirla.
Incluso cuando el mundo pensaba que solo estaban relacionados de forma
distante, uno no se metía con los familiares de Ruhn Danaan.
Si hubieran sabido que Ruhn era su hermano, bueno, técnicamente su medio
hermano, ningún hombre se acercaría a ella. Pero afortunadamente, el mundo
pensó que él era su primo, y ella se alegró de que así fuera. No solo por quién era
su padre y el secreto que había jurado mantener hacía mucho tiempo. No solo
porque Ruhn era el hijo legítimo, el jodido Elegido, y ella ... no.
Ruhn ya estaba bebiendo de su whisky, sus llamativos ojos azules fijos en
Maximus. La muerte prometedora.
Estaba a punto de dejar que Ruhn enviara a Maximus corriendo al castillo de los
horrores de su padre, pero había trabajado tan duro en el trato, había engañado al
imbécil para que pagara casi un tercio más de lo que valía el busto. Todo lo que
necesitaría era una llamada telefónica de Maximus a su banquero y ese cheque
en su bolso estaría muerto a su llegada.
Entonces Bryce se acercó a Ruhn, atrayendo su atención del vampiro al fin.
La camiseta negra y los jeans oscuros de su hermano eran lo suficientemente
ajustados como para mostrar los músculos que Fae hizo pedazos, y que mucha
gente en el nivel VIP ahora estaba comiéndose los ojos. Las mangas tatuadas en
sus brazos de piel dorada, sin embargo, eran lo suficientemente coloridas y
hermosas como para enojar a su padre. Junto con la línea de anillos en una oreja
arqueada, y el cabello negro y liso que le llegaba a la cintura, salvo por un lado
afeitado. Todos pintando una cartelera deslumbrante que decía ¡Jódete, papá!
Pero Ruhn todavía era un hombre Fae. Todavía cincuenta años mayor que ella.
Todavía era un maldito dominante cada vez que se topaba con él o sus amigos.
Lo cual era cada vez que no podía evitarlo.
"Bueno, bueno, bueno,” dijo Bryce, asintiendo con la cabeza al camarero
mientras otra agua con gas aparecía ante ella. Tomó un trago, agitando las
burbujas para enjuagar el sabor persistente del león y alfa. “Mira quién decidió
dejar de frecuentar clubes de rock de poseur y comenzar a salir con los chicos
geniales. Parece que el Elegido finalmente se está poniendo de moda.”
"Siempre olvido lo molesto que eres,” dijo Ruhn a modo de saludo. "Y no es que
sea asunto tuyo, pero no estoy aquí para festejar.”
Bryce analizó a su hermano. Ninguna señal de la Espada de las Estrellas esta
noche, y al mirarlo, más allá de la herencia física reveladora de la línea Starborn,
poco declaró que había sido ungido por Luna o la genética para llevar a su gente
a mayores alturas. Pero habían pasado años desde que realmente habían hablado.
Tal vez Ruhn había vuelto a meterse en el redil. Sería una pena, teniendo en
cuenta la mierda que se había derrumbado para sacarlo de allí en primer lugar.
Bryce preguntó: "¿Hay alguna razón por la que estás aquí, aparte de arruinar mi
noche?"
Ruhn resopló. "Todavía feliz de jugar a la secretaria cachonda, ya veo.”
Niñato mimado. Durante algunos años brillantes, habían sido los mejores
amigos, un dúo dinámico contra el maldito número uno, también conocido como
el hombre Fae que los había engendrado, pero eso era historia antigua. Ruhn se
había encargado de eso.
Frunció el ceño ante el club repleto de abajo, buscando en la multitud cualquier
signo de los dos amigos que seguían a Ruhn por todas partes, ambos un grano en
el culo. "¿Cómo llegaste aquí, de todos modos?" Incluso un Príncipe Fae tuvo
que esperar en la fila del Cuervo. Bryce se había deleitado una vez al ver a los
imbéciles Fae alejarse de las puertas.
"Riso es mi amigo,” dijo Ruhn. "Él y yo jugamos póker los martes por la noche.”
Por supuesto, Ruhn había logrado hacerse amigo del dueño del club. Una raza
rara de cambiaformas de mariposas, lo que a Riso le faltaba en tamaño lo
compensaba con pura personalidad, siempre riéndose, siempre revoloteando
sobre el club y bailando sobre la multitud. Alimentando su alegría como si fuera
néctar. Sin embargo, era exigente con su círculo cercano: le gustaba cultivar
grupos interesantes de personas para entretenerlo. Bryce y Danika no estaban
hechas de ese corte, pero era probable que Fury estuviera en ese grupo de póker.
Lástima que Fury no respondía a sus llamadas para que Bryce incluso le
preguntara al respecto.
Ruhn le enseñó los dientes a Maximus mientras el vampiro ceñudo se dirigía
hacia los escalones dorados. “Riso me llamó hace unos minutos y me dijo que
estabas aquí. Con ese maldito asqueroso.
"¿Perdona?" Su voz se agudizó. No tenía nada que ver con el hecho de que
dudaba mucho que el dueño del club diplomático hubiera usado esos términos.
Riso era más del tipo de decir, está con alguien que podría hacer que cesara el
baile. Lo que habría sido el infierno de Riso.
Ruhn dijo: "Riso no puede arriesgarse a tirar a Tertian a la acera; dio a entender
que el imbécil te estaba tocando de más y que necesitabas refuerzos.” Un brillo
puramente depredador entró en los ojos de su hermano. "¿No sabes lo que hace
el padre de Tertian?"
Ella sonrió, y supo que no le llegaba a los ojos. Ninguna de sus sonrisas lo hizo
en estos días. "Sí," dijo dulcemente.
Ruhn sacudió la cabeza con disgusto. Bryce se inclinó hacia delante para tomar
su bebida, cada movimiento controlado, aunque solo fuera para evitar tomar el
agua y arrojársela a la cara.
"¿No deberías estar en casa?" Preguntó Ruhn. "Es un día laborable. Tienes
trabajo en seis horas.”
"Gracias, mamá,” dijo. Pero llegar a casa y quitarse el sostén sonaba fantástico.
Había vuelto a levantarse antes del amanecer, empapada de sudor y sin aliento, y
el día no había mejorado desde ahí. Tal vez estaría lo suficientemente exhausta
esta noche como para dormir.
Pero cuando Ruhn no hizo ningún movimiento para irse, Bryce suspiró. "Vamos
a escucharlo, entonces.”
Tenía que haber otra razón por la cual Ruhn se había molestado en venir,
siempre la había, considerando quién los había engendrado.
Ruhn tomó un sorbo de su bebida. “El Rey del Otoño quiere que te mantengas el
perfil bajo. La reunión de la Cumbre se llevará a cabo en poco más de un mes, y
quiere que se amarren los hilos sueltos.”
"¿Qué tiene que ver conmigo la reunión de la Cumbre?" Ocurrían cada diez
años, una reunión de los poderes gobernantes de Valbara para debatir cualquier
tema o política que Asteri les ordenara tratar. Cada territorio en la República
celebró su propia reunión de la Cumbre en un horario rotativo, de modo que uno
ocurría en el mundo cada año, y Bryce había prestado atención a exactamente
cero de ellos.
“El Rey del Otoño quiere que todos los asociados con los Fae se comporten de la
mejor manera posible; los rumores dicen que los Asteri están enviando a algunos
de sus comandantes favoritos, y quiere que todos nos veamos como sujetos
buenos y obedientes. Honestamente, no me importa, Bryce. Me ordenaron que te
dijera que no ... te metieras en problemas hasta que termine la reunión.”
"Quieres decir, no hagas nada vergonzoso.”
“Básicamente," dijo, bebiendo de nuevo. “Y mira: más allá de eso, la mierda
siempre se pone intensa alrededor de las reuniones de la Cumbre, así que ten
cuidado, ¿de acuerdo? La gente sale de la carpintería para dar a conocer sus
agendas. Mantente en guardia.”
"No sabía que Papi se preocupaba por mi seguridad.” Nunca lo había hecho
antes.
"No lo hace,” dijo Ruhn, adelgazando los labios, el aro plateado a través del
inferior moviéndose con el movimiento. "Pero haré que se preocupe por eso.”
Consideró la ira en sus ojos azules, no estaba dirigida a ella. Ruhn aún no se
había alineado, entonces. No había comprado en su elegida grandeza. Tomó otro
sorbo de agua. "¿Desde cuándo te escucha?"
"Bryce. Solo mantente alejada de los problemas, en todos los frentes. Por alguna
razón, esta Cumbre es importante para él. Ha estado nervioso al respecto, más
allá de toda la basura que todos necesitan para comportarse.” Él suspiró. "No lo
he visto tan molesto desde hace dos años..."
Las palabras se desvanecieron cuando se contuvo. Pero ella entendió su
significado. Desde hace dos años. Desde Danika Y Connor.
El cristal en sus manos se rompió.
“Tranquila,” murmuró Ruhn. "Tranquila."
No podía dejar de apretar el cristal, no podía hacer que su cuerpo retrocediera de
la furia primitiva que surgió, subió...
El pesado cristal explotó en sus manos, rociando agua sobre la barra dorada. El
cantinero giró, pero se mantuvo alejado. Nadie a lo largo del bar se atrevió a más
que lanzar una mirada, no al Príncipe Heredero de los Valbaran Fae.
Ruhn agarró la cara de Bryce con una mano. "Toma un maldito aliento.”
Ese horrible e inútil lado Fae de ella obedeció el dominio en su orden, su cuerpo
retrocedió por instintos que habían sido criados en ella, a pesar de sus mejores
intentos de ignorarlos.
Bryce contuvo el aliento y luego otro. Jadeos, sonidos estremecedores.
Pero con cada respiración, la ira cegadora retrocedía. Desapareciendo.
Ruhn sostuvo su mirada hasta que dejó de gruñir, hasta que pudo ver claramente.
Luego, lentamente, soltó su rostro y respiró hondo. "Joder, Bryce.”
Se puso de pie sobre las piernas temblorosas y ajustó la cuerda de su bolso sobre
su hombro, asegurándose de que el escandaloso cheque de Maximus aún
estuviera dentro. "Mensaje recibido. Me acostaré y actuaré con clase hasta la
Cumbre.”
Ruhn frunció el ceño y se deslizó del taburete con la familiar gracia Fae.
"Déjame acompañarte a casa.”
“No necesito que lo hagas.” Además, nadie iba a su departamento. Que
técnicamente ni siquiera era su departamento, pero eso no tenía importancia.
Solo su madre y Randall, y de vez en cuando Juniper si alguna vez salía del
estudio de baile, pero a nadie más se le permitía entrar. Era su santuario, y no
quería los aromas de Fae en ninguna parte cerca de él.
Pero Ruhn ignoró su negativa y escaneó la barra. "¿Dónde está tu abrigo?"
Ella apretó la mandíbula. "No traje uno.”
"Apenas es primavera.”
Pasó junto a él, deseando haber usado botas en lugar de tacones de aguja.
"Entonces es bueno que me ponga mi suéter de alcohol, ¿no?" Una mentira. No
había tocado una bebida en casi dos años.
Sin embargo, Ruhn no lo sabía. Tampoco nadie más.
Él la siguió. “Eres increíble. Me alegra que todos esos dólares de matrícula se
hayan destinado a algo.”
Ella bajó las escaleras. "Al menos fui a la universidad y no me senté en casa con
un montón de dinero en efectivo de papá, jugando videojuegos con mis amigos
idiotas.”
Ruhn gruñó, pero Bryce ya estaba a mitad de camino por la escalera hacia la
pista de baile. Momentos después, se abría paso entre la multitud entre los
pilares, luego bajaba los pocos escalones hacia el patio acristalado, todavía
flanqueado por los lados por las paredes de piedra originales del templo, y hacia
las enormes puertas de hierro. Ella no esperó para ver si Ruhn seguía detrás
antes de salir, saludando a los gorilas mitad lobo, mitad daemonaki, que le
devolvieron el gesto.
Eran buenos tipos: años atrás, en las noches más duras, siempre se habían
asegurado de que Bryce se subiera a un taxi. Y que el conductor sabía
exactamente lo que sucedería si no llegaba a casa de una pieza.
Ella hizo un bloque antes de sentir a Ruhn alcanzarla, una tormenta de
temperamento detrás de ella. No lo suficientemente cerca como para que alguien
supiera que estaban juntos, pero lo suficientemente cerca como para que sus
sentidos estuvieran llenos de su aroma, su molestia.
Al menos evitó que cualquier posible depredador se acercara a ella.
Cuando Bryce llegó al vestíbulo de cristal y mármol de su edificio, Marrin, un
oso cambiaformas detrás de la recepción, la hizo pasar por las puertas dobles con
un gesto amistoso. Deteniéndose con una mano en las puertas de cristal, miró
por encima del hombro hacia donde Ruhn se apoyaba contra una farola pintada
de negro. Levantó una mano para despedirse, una burla de uno.
Le mostró su dedo y entró en su edificio. Un rápido saludo a Marrin, un viaje en
ascensor hasta el ático, cinco niveles más arriba, y apareció el pequeño pasillo
color crema. Ella suspiró, con los talones hundiéndose en el lujoso corredor de
cobalto que fluía entre su departamento y el del otro lado del pasillo, y abrió su
bolso. Encontró sus llaves junto al resplandor del orbe de primera luz en el
cuenco sobre la mesa de madera negra contra la pared, su resplandor doraba la
orquídea blanca que caía sobre ella.

Bryce abrió la puerta, primero con llave, luego con el dedo al lado del pomo. Las
pesadas cerraduras y hechizos silbaron cuando se desvanecieron, y ella entró en
su oscuro apartamento. El aroma del aceite lila de su difusor la acarició mientras
Syrinx gritaba su saludo y exigía que lo liberaran inmediatamente de su caja.
Pero Bryce se recostó contra la puerta.
Odiaba saber que Ruhn todavía acechaba en la calle de abajo, el Príncipe
Heredero de los Alfa Posesivos y Agresivos, mirando la enorme pared de
ventanas del piso al techo a través de la gran sala frente a ella, esperando que se
encendieran las luces.
Su golpe en la puerta en tres minutos sería inevitable si ella se negaba a encender
las luces. Marrin no sería tan estúpido como para detenerlo. No a Ruhn Danaan.
Nunca había habido una puerta cerrada para él, ni una sola vez en toda su vida.
Pero ella no estaba de humor para esa batalla. No esta noche.
Bryce encendió el panel de luces al lado de la puerta, iluminando los pisos de
madera pálida, los muebles de felpa blanca, las paredes blancas a juego. Todo
tan prístino como el día en que se mudó, hace casi dos años, todo muy por
encima de su calificación salarial.
Todo pagado por Danika. Por esa estúpida maldita voluntad.
Syrinx se quejó, su jaula traqueteando. Otro alpha posesivo y agresivo. Pero uno
pequeño y difuso, al menos.




9



"Por favor."
El gemido del macho apenas se percibía con la sangre llenando su boca, sus
fosas nasales. Pero aún lo intentó de nuevo. "Por favor."
La espada de Hunt Athalar goteó sangre sobre la alfombra empapada del lúgubre
apartamento en Meadows. Salpicaduras cubrían la visera de su casco, moteando
su línea de visión mientras observaba al solitario hombre de pie.
De rodillas, técnicamente.
Los amigos del hombre cubrían el piso de la sala de estar, uno de ellos aún
brotaba sangre de lo que ahora era su muñón de cuello. Su cabeza cortada yacía
en el sofá hundido, con la cara abierta enrollada en los cojines aplastados por la
edad.
"Te diré todo,” suplicó el hombre, sollozando mientras presionaba su mano
contra la herida en su hombro. "No te lo contaron todo, pero yo sí puedo.”
El terror del macho llenó la habitación, dominando el aroma de la sangre, su olor
era tan malo como la orina rancia en un callejón.
La mano enguantada de Hunt apretó su espada. El hombre lo notó y comenzó a
temblar, una mancha más pálida que la sangre goteando por sus pantalones. "Te
diré más,” el hombre intentó de nuevo.
Hunt apoyó los pies, enraizó su fuerza en el suelo y cortó su espada.
Las entrañas del macho se derramaron sobre la alfombra con una palmada
húmeda. Aún así el macho seguía gritando.
Entonces Hunt siguió trabajando.

Hunt llegó al cuartel del Comitium sin que nadie lo viera.
A esta hora, la ciudad al menos parecía dormida. Los cinco edificios que
formaban el complejo del Comitium también lo hicieron. Pero las cámaras del
cuartel de la Legión 33ª, la segunda de las torres con capitel del Comitium,
vieron todo. Escuchaban todo.
Los pasillos de azulejos blancos estaban oscuros, sin indicios del ajetreo que los
llenaría al amanecer.
La visera del casco muestra un gran alivio, sus receptores de audio captan
sonidos detrás de las puertas cerradas de la habitación que se alinean a ambos
lados del pasillo: centinelas de bajo nivel que juegan algún videojuego, haciendo
todo lo posible para mantener la voz baja mientras se maldecían el uno al otro;
una mujer centinela hablando por teléfono; dos ángeles follando el cerebro del
otro; y varios roncadores.
Hunt pasó por su propia puerta, en lugar de apuntar al baño compartido en el
centro del largo pasillo, accesible solo a través de la sala común. Cualquier
esperanza de un regreso inadvertido se desvaneció al ver la luz dorada que se
filtraba por debajo de la puerta cerrada y el sonido de voces más allá.
Demasiado cansado, demasiado sucio, Hunt no se molestó en saludarlos cuando
entró en la sala común, merodeando por la dispersión de sofás y sillas hacia el
baño.
Naomi estaba tumbada en el viejo sofá verde ante la televisión, con las alas
negras extendidas. Viktoria se recostó en el sillón junto a ella, observando los
mejores momentos deportivos del día, y en el otro extremo del sofá estaba
Justiniano, todavía con su armadura de legionario negro.
Su conversación se detuvo cuando Hunt entró.
“Oye," dijo Naomi, su trenza oscura colgando sobre su hombro. Llevaba su
negro habitual, el negro habitual de los triarii, aunque no había rastro de sus
armas malvadas o sus fundas.
Viktoria parecía contenta con dejar pasar a Hunt sin saludar. Era por eso que le
gustaba el espectro más que a casi cualquier otra persona en el círculo íntimo de
guerreros de Micah Domitus, le había gustado desde aquellos primeros días en el
18, cuando había sido una de las pocas Vanir que no eran ángeles en unirse a su
causa. Vik nunca presionó cuando Hunt no quería ser molestado. Pero Justiniano

El ángel olisqueó, oliendo la sangre en la ropa de Hunt, sus armas. A cuántas
personas diferentes pertenecía. Justiniano silbó. "Eres una maldito enfermo, ¿lo
sabes?"
Hunt continuó hacia la puerta del baño. Su rayo no era tanto como el siseo
dentro de él.
Justiniano continuó: "Un arma habría sido jodidamente más limpio.”
"Micah no quería un arma para esto,” dijo Hunt, su voz hueca incluso para sus
oídos. Había sido así durante siglos; pero esta noche, esas muertes que había
cometido, lo que habían hecho para ganarse la ira del Arcángel ... "No merecían
un arma,” corrigió. O el veloz de su rayo.
"No quiero saber,” se quejó Naomi, subiendo el volumen del televisor. Señaló
con el control remoto a Justiniano, el más joven de los triarii. "Y tú tampoco, así
que cállate.”
No, realmente no querían saberlo.
Naomi, la única de los triarii que no había caído, le dijo a Hunt: “Isaiah me dijo
que Micah quiere que ustedes dos jueguen como investigadores mañana por
alguna mierda en la Plaza Vieja. Isaiah te llamará después del desayuno con los
detalles.”
Las palabras apenas registradas. Isaiah. Mañana. Plaza Vieja.
Justiniano resopló. "Buena suerte." Tomó un trago de su cerveza. "Odio la Plaza
Vieja, son todos mocosos universitarios y los turistas.” Naomi y Viktoria
gruñeron su acuerdo.
Hunt no preguntó por qué estaban arriba, o dónde estaba Isaiah, dado que no
podía entregar el mensaje. El ángel probablemente estaba con cualquier hombre
guapo con el que estaba saliendo actualmente.
Como Comandante de la 33ª, adquirida por Micah para apuntalar las defensas de
Crescent City, Isaiah había disfrutado cada segundo aquí desde que había llegado
hace más de una década. En cuatro años, Hunt no había visto el atractivo de la
ciudad más allá de ser una versión más limpia y organizada de cualquier
metrópolis de Pangeran, con calles en líneas limpias en lugar de curvas
serpenteantes que a menudo se doblaban sobre sí mismas, como si no tuvieran
prisa por llegar a ninguna parte.
Pero al menos no era Ravilis. Y al menos fue Micah quien lo gobernó, no
Sandriel.
Sandriel, la Arcángel y Gobernadora del cuadrante noroeste de Pangera, y la
antigua dueña de Hunt antes de que Micah hubiera negociado con ella, deseando
que Hunt despejara a Crescent City de cualquier enemigo. Sandriel, la hermana
gemela de su amante muerta.
Los documentos formales declararon que los deberes de Hunt serían rastrear y
despachar demonios sueltos. Pero teniendo en cuenta que ese tipo de desastres
ocurrieron solo una o dos veces al año, era muy obvio por qué realmente lo
habían traído. Había asesinado a Sandriel, el Arcángel que tenía la misma cara
que su amada, durante los cincuenta y tres años que lo había poseído.
Una ocurrencia rara, para que ambos hermanos lleven el título y el poder de un
Arcángel. Un buen presagio, la gente había creído. Hasta Shahar, hasta que
Hunt, al frente de sus fuerzas, se había rebelado contra todo lo que los ángeles
representaban. Y traicionó a su hermana en el proceso.
Sandriel había sido la tercera de sus dueños después de la derrota en Mount
Hermon, y había sido lo suficientemente arrogante como para creer que a pesar
de los dos Arcángeles antes que ella que no lo habían hecho, ella podría ser la
que lo rompiera. Primero en su espectáculo de terror de una mazmorra. Luego,
en su arena empapada de sangre en el corazón de Ravilis, enfrentándolo contra
guerreros que nunca tuvieron una oportunidad. Luego, ordenándole que haga lo
que mejor hizo: meterse en una habitación y acabar con sus vidas. Uno tras otro
tras otro, año tras año, década tras década.
Sandriel ciertamente tenía motivación para romperlo. Durante esa batalla
demasiado corta en Hermon, fueron sus fuerzas las que Hunt había diezmado, su
rayo que convirtió a soldado tras soldado en cáscaras carbonizadas antes de que
pudieran desenvainar sus espadas. Sandriel había sido el objetivo principal de
Shahar, y Hunt había recibido la orden de sacarla. Por cualquier medio
necesario.
Y Shahar tenía buenas razones para ir tras su hermana. Sus padres habían sido
Arcángeles, cuyos títulos habían pasado a sus hijas después de que un asesino
había logrado destrozarlas.
Nunca olvidaría la teoría de Shahar: que Sandriel había matado a sus padres y
había incriminado al asesino. Que lo había hecho por ella y su hermana, para que
pudieran gobernar sin interferencia. Nunca había habido pruebas para culpar a
Sandriel, pero Shahar lo creyó hasta el día de su muerte.
Shahar, la Daystar, se había rebelado contra sus compañeros Arcángeles y los
Asteri por eso. Había querido un mundo libre de jerarquías rígidas, sí, habría
llevado su rebelión directamente al palacio de cristal de Asteri si hubiera tenido
éxito. Pero ella también quería que su hermana pagara. Así que Hunt había sido
desatado.
Tontos. Todos habían sido tontos.
No había diferencia si había admitido su locura. Sandriel creía que había atraído
a su gemela a la rebelión, que él había vuelto a Shahar contra ella. Que de alguna
manera, cuando una hermana había apuntado la espada contra la otra hermana,
tan casi idéntica en cara y construcción y técnica de lucha que era como ver a
alguien luchar contra su reflejo, fue su maldita culpa que hubiera terminado con
una de ellas muerta.
Al menos Micah le había ofrecido la oportunidad de redimirse. Para demostrar
su total lealtad y sumisión a los Arcángeles, al imperio, y luego, un día, eliminar
el halo. Décadas a partir de ahora, posiblemente siglos, pero teniendo en cuenta
que los ángeles más viejos vivieron cerca de ochocientos años... tal vez
recuperaría su libertad a tiempo para ser viejo. Potencialmente podría morir
libre.
Micah le había ofrecido a Hunt el trato desde su primer día en Crescent City
hace cuatro años: una muerte por cada vida que había tomado ese día sangriento
en el Monte Hermón. Cada ángel que había matado durante esa batalla
condenada, debía pagar. En forma de más muerte. Una muerte por una muerte,
había dicho Micah. Cuando hayas cumplido con la deuda, Athalar, discutiremos
eliminar ese tatuaje en tu frente.
Hunt nunca había conocido la cuenta: cuántos había matado ese día. Pero Micah,
que había estado en ese campo de batalla, que había visto mientras Shahar caía a
manos de su hermana gemela, tenía la lista. Habían tenido que pagar comisiones
para todos los legionarios. Hunt había estado a punto de preguntar cómo habían
podido determinar qué golpes mortales había hecho su espada y no la de otra
persona, cuando había visto el número.
Dos mil doscientos diecisiete.

Era imposible para él haber matado personalmente a tantos en una batalla. Sí, su
rayo había sido desatado; sí, él había destruido unidades enteras, pero ¿tantas?
Se había quedado boquiabierto. Eras el general de Shahar, dijo Micah.
Comandabas el 18. Así que expiarás, Athalar, no solo por las vidas que te
llevaste, sino también por las de tu legión traidora. En el silencio de Hunt,
Micah había agregado: Esta no es una tarea imposible. Algunas de mis misiones
contarán para más de una vida. Compórtate, obedece y podrás alcanzar este
número.
Durante cuatro años se había comportado. Había obedecido. Y esta noche lo
había puesto en un gran total de jodidos ochenta y dos.
Era lo mejor que podía esperar. Todo por lo que trabajó. Ningún otro Arcángel le
había ofrecido la oportunidad. Por eso había hecho todo lo que Micah le había
ordenado que hiciera esta noche. Por qué cada pensamiento se sentía distante, su
cuerpo se separó de él, su cabeza llena de un rugido sordo.
Micah era un arcángel. Un gobernador designado por el Asteri. Era un rey entre
los ángeles, y una ley en sí mismo, especialmente en Valbara, tan lejos de las
siete colinas de la Ciudad Eterna. Si consideraba que alguien era una amenaza o
necesitaba justicia, entonces no habría investigación ni juicio.
Solo su orden. Por lo general, para Hunt.
Llegaría en forma de archivo en el buzón de su cuartel, con la cresta imperial en
su frente. No se menciona su nombre. Solo SPQM, y las siete estrellas que
rodean las letras.
El archivo contenía todo lo que necesitaba: nombres, fechas, delitos y una línea
de tiempo para que Hunt hiciera lo que mejor hacía. Además de cualquier
solicitud de Micah con respecto al método empleado.
Esta noche había sido bastante simple: sin armas. Hunt entendió las palabras no
escritas: hazles sufrir. Así lo hizo.
"Hay una cerveza con tu nombre cuando salgas,” dijo Viktoria, sus ojos se
encontraron con los de Hunt incluso con el casco puesto. Nada más que una
invitación casual.
Hunt continuó hacia el baño, las primeras luces cobraron vida mientras se abría
paso por la puerta y se acercaba a una de las duchas. Arrancó el agua a pleno
calor antes de regresar a la hilera de lavabos de pedestal.
En el espejo sobre uno, el ser que le devolvió la mirada era tan malo como un
Segador. Peor.
La sangre salpicó el casco, justo sobre la cara pintada de plata del cráneo.
Brillaba débilmente en las intrincadas escamas de cuero de su traje de batalla, en
sus guantes negros, en las espadas gemelas que se asomaban por encima de sus
hombros. Manchas incluso mancharon sus alas grises.
Hunt se quitó el casco y apoyó las manos en el fregadero.
En las duras primeras luces del baño, su piel marrón clara estaba pálida bajo la
banda negra de espinas en su frente. El tatuaje con el que había aprendido a
vivir. Pero se encogió por la mirada en sus ojos oscuros. Vidriado. Vacío. Como
mirar al infierno.
Orión, su madre lo había nombrado. Cazador. Dudaba que ella lo hubiera hecho,
lo hubiera llamado con tanto cariño Hunt, si hubiera sabido en qué se había
convertido.
Hunt miró hacia donde sus guantes habían dejado manchas rojas en el fregadero
de porcelana.
Hunt se quitó los guantes con brutal eficiencia y merodeó hasta la ducha, donde
el agua había alcanzado temperaturas casi escaldantes. Se quitó las armas, luego
el traje de batalla, dejando más manchas de sangre en las baldosas.
Hunt se metió bajo el chorro y se sometió a su incesante quema.






10


Eran apenas las diez de la mañana y el martes ya estaba jodido.
Con una sonrisa pegada en su rostro, Bryce se demoró junto a su escritorio de
madera de hierro en la sala de exposición de la galería mientras una pareja de
Fae miraba.
El elegante toque de violines retumbaba a través de los altavoces ocultos en el
espacio de dos niveles con paneles de madera, el movimiento de apertura de una
sinfonía que había activado tan pronto como el intercomunicador había sonado.
Dado el atuendo de la pareja, una falda plisada de color canela y una blusa de
seda blanca para la mujer, un traje gris para el hombre, había dudado de que
apreciarían los graves bajos de su mezcla de entrenamiento matutino.
Pero habían estado navegando por el arte durante diez minutos, tiempo suficiente
para que ella preguntara cortésmente: "¿Estás aquí por algo en particular, o
simplemente para buscar?"
El rubio Fae, que buscaba a uno de su clase, agitó una mano desdeñosa, guiando
a su compañera hacia la pantalla más cercana: un alivio parcial de mármol de las
ruinas de Morrah, rescatado de un templo destrozado. La pieza era del tamaño de
una mesa de café, con un hipocampo que llenaba la mayor parte. Las criaturas
mitad caballo y mitad pez habían vivido una vez en las aguas cerúleas del Mar
Rhagan en Pangera, hasta que las guerras antiguas las destruyeron.
“Buscando," respondió el hombre con frialdad, su mano descansando sobre la
delgada espalda de su compañera mientras estudiaban las olas talladas con
detalles sorprendentemente precisos.
Bryce convocó otra sonrisa. "Tómense su tiempo. Quedo a su disposición."
La mujer asintió con la cabeza, gracias, pero el hombre se burló de su despido.
Su compañera frunció el ceño profundamente.
El silencio en la pequeña galería se volvió palpable.
Bryce había deducido desde el momento en que habían cruzado la puerta que el
hombre estaba aquí para impresionar a la mujer, ya sea comprando algo
escandalosamente caro o fingiendo que podía. Quizás este fue un
emparejamiento arreglado, probando las aguas antes de comprometerse a algo
más.
Si Bryce hubiera sido Fae de pura sangre, si su padre la hubiera reclamado como
su descendencia, podría haber sido sometida a tales cosas. Ruhn, especialmente
con su condición de Starborn, algún día tendría que someterse a un matrimonio
arreglado, cuando apareciera una joven mujer considerada adecuada para
continuar con la preciosa línea de sangre real.
Ruhn podría engendrar algunos hijos antes de eso, pero no serían reconocidos
como reyes a menos que su padre eligiera ese camino. A menos que lo
merecieran.
La pareja Fae pasó el mosaico desde el patio del palacio una vez grande en
Altium, luego estudió la intrincada caja de rompecabezas de jade que había
pertenecido a una princesa en una tierra olvidada del norte.
Jesiba hizo la mayoría de las adquisiciones de arte, razón por la cual estaba
ausente tan a menudo, pero Bryce misma había rastreado y comprado una buena
cantidad de las piezas. Y luego revenderlos con una gran ganancia.
La pareja había alcanzado un conjunto de estatuas de fertilidad de Setmek
cuando la puerta de entrada zumbó.
Bryce miró hacia el reloj de su escritorio. La cita con el cliente por la tarde no
era por otras tres horas. Tener múltiples navegadores en la galería era una rareza,
dado los precios notablemente elevados del arte aquí, pero tal vez tendría suerte
y vendería algo hoy.
“Disculpen," murmuró Bryce, agachándose alrededor del escritorio masivo y
levantando la alimentación de la cámara exterior en la computadora. Apenas
había hecho clic en el icono cuando volvió a sonar el timbre.
Bryce vio quién estaba parado en la acera y se congeló.
El martes estaba realmente jodido.

No había ventanas en la fachada de piedra arenisca del esbelto edificio de dos
pisos a una cuadra del río Istros. Solo una placa de bronce a la derecha de la
pesada puerta de hierro le reveló a Hunt Athalar que era un asunto de cualquier
tipo.
Las Antigüedades Griffin había sido grabado allí con letras arcaicas y audaces,
las palabras adornadas con un conjunto de ojos de búho deslumbrantes debajo de
ellas, como si desafiaran a cualquier comprador a entrar. Un intercomunicador
con un botón de bronce a juego yacía debajo.
Isaiah, con su traje y corbata habituales, había estado mirando el timbre durante
el tiempo suficiente para que Hunt finalmente arrastrara las palabras: "No hay
ningún encantamiento en eso.” A pesar de la identidad de su dueño.
Isaiah le lanzó una mirada y se alisó la corbata. "Debería haber tomado una
segunda taza de café,” murmuró antes de apuñalar con un dedo el botón de
metal. Un leve zumbido sonó a través de la puerta.
Nadie respondió.
Hunt escaneó el exterior del edificio en busca de una cámara oculta. No es un
destello ni una pista. El más cercano, de hecho, estaba montado en la puerta
cromada del refugio antiaéreo a mitad de la manzana.
Hunt volvió a escanear la fachada de piedra arenisca. No había forma de que
Jesiba Roga no tuviera cámaras cubriendo cada centímetro, tanto por fuera como
por dentro.
Hunt desató un crepitar de su poder, pequeñas lenguas de rayos probando
campos de energía.

Casi invisible en la mañana soleada, el rayo rebotó en un encantamiento ceñido
que cubría la piedra, el mortero, la puerta. Un hechizo frío e inteligente que
parecía reír suavemente ante cualquier intento de entrar.
Hunt murmuró: "Roga no está jugando, ¿verdad?"
Isaiah volvió a presionar el timbre, más fuerte de lo necesario. Tenían sus
órdenes, unas que eran lo suficientemente apremiantes como para que incluso
Isaiah, independientemente de la falta de café, tuviera una mecha corta.
Aunque también podría haberse debido al hecho de que Isaiah había estado fuera
hasta las cuatro de la mañana. Sin embargo, Hunt no había preguntado al
respecto. Solo había escuchado a Naomi y Justiniano cotilleando en la sala
común, preguntándose si este nuevo novio significaba que Isaiah finalmente se
mudaría.
Hunt no se había molestado en decirles que no había una jodida manera. No
cuando Isaiah obedeció a Micah solo por el generoso salario semanal que Micah
les dio a todos, cuando la ley declaró que los esclavos no debían un cheque de
pago. El dinero que Isaiah acumuló compraría la libertad de otra persona. Justo
como la mierda que Hunt hizo por Micah fue para ganarse la suya.
Isaiah tocó el timbre por tercera vez. "Tal vez ella no está.”
"Ella está aquí,” dijo Hunt. El aroma de ella aún permanecía en la acera, lila y
nuez moscada y algo que no podía identificar, como el brillo de las primeras
estrellas al anochecer.
Y, de hecho, un momento después, una sedosa voz femenina que definitivamente
no pertenecía al dueño de la galería crujió por el intercomunicador. "No pedí una
pizza.”
A pesar de sí mismo, a pesar del tictac del reloj mental, Hunt se ahogó en una
carcajada.
Isaiah susurró sus alas blancas con una sonrisa encantadora y dijo por el
intercomunicador: "Somos de la Legión 33ª. Estamos aquí para ver a Bryce
Quinlan.”
La voz se agudizó. "Estoy con clientes. Vuelve mas tarde."
Hunt estaba bastante seguro de que "vuelve más tarde" significaba "vete a la
mierda".
La encantadora sonrisa de Isaiah se tensó. "Esto es algo urgente, señorita
Quinlan.”
Un zumbido bajo. "Lo siento, pero tendrás que hacer una cita. ¿Qué tal ... tres
semanas? Tengo el veintiocho de abril libre. Te recibiré al mediodía.”
Bueno, ella tenía pelotas, Hunt le daría eso.
Isaiah amplió su postura. Posición típica de lucha de la legión, golpeada en ellos
desde sus primeros días como gruñidos. "Tenemos que hablar ahora, me temo.”
No hubo respuesta. Como si acabara de alejarse del intercomunicador.
El gruñido de Hunt envió al pobre fauno caminando detrás de ellos corriendo por
la calle, sus delicados cascos golpeando los adoquines. "Es una chica fiestera
malcriada. ¿Que esperabas?"
"Ella no es estúpida, Hunt,” respondió Isaiah.
"Todo lo que he visto y oído sugiere lo contrario.” Lo que había visto cuando
hojeó su archivo hace dos años, combinado con lo que había leído esta mañana y
las imágenes por las que había pasado, todo pintó un retrato que le decía
exactamente cómo sería esta reunión. Lástima para ella, estaba a punto de
ponerse un infierno mucho más serio.
Hunt levantó la barbilla hacia la puerta. "Veamos si un cliente está allí,” Volvió a
cruzar la calle, donde se apoyó contra un automóvil azul estacionado. Un
juerguista borracho había usado su capucha como lienzo para pintar con spray
una polla enorme innecesariamente detallada, con alas. Se dio cuenta de una
burla del logotipo de una espada alada del 33°. O simplemente el logotipo
despojado a su verdadero significado.
Isaiah también lo notó y se echó a reír, siguiendo el ejemplo de Hunt y
apoyándose contra el auto.
Pasó un minuto. Hunt no se movió ni una pulgada. No apartó la mirada de la
puerta de hierro. Tenía mejores cosas que hacer este día que jugar con una
mocosa, pero las órdenes eran órdenes. Después de cinco minutos, apareció un
elegante sedán negro y se abrió la puerta de hierro.
El conductor del auto Fae, que valía más de lo que la mayoría de las familias
humanas vio en su vida, salió. Dio la vuelta al otro lado del vehículo en un
instante, abriendo la puerta trasera del pasajero. Dos Fae desfilaron fuera de la
galería, un hombre y una mujer. Cada aliento de la mujer bonita irradiaba la
confianza fácil obtenida de toda una vida de riqueza y privilegios.
Alrededor de su delgado cuello había una hebra de diamantes, cada uno tan
grande como la uña de Hunt. Vale más que el auto, más. El hombre subió al
sedán, con la cara tensa mientras cerraba la puerta antes de que su conductor
pudiera hacerlo por él. La mujer adinerada simplemente corrió calle abajo, con el
teléfono ya en la oreja, gruñendo a quien estaba en la línea sobre: No más citas a
ciegas, por el bien de Urd.
La atención de Hunt volvió a la puerta de la galería, donde estaba una mujer con
curvas y pelirroja.
Solo cuando el auto dobló la esquina, Bryce deslizó sus ojos hacia ellos.
Ella inclinó la cabeza, su melena de seda se deslizó sobre el hombro de su ceñido
vestido blanco, y sonrió brillantemente. Saludó. El delicado amuleto de oro
alrededor de su cuello bronceado brillaba.
Hunt se apartó del auto estacionado y se dirigió hacia ella, sus alas grises se
abrieron ampliamente.
Un destello de los ojos ambarinos de Bryce vio a Hunt desde su tatuaje hasta las
puntas de sus botas. Su sonrisa creció. "Nos vemos en tres semanas,” dijo
alegremente, y cerró la puerta de golpe.
Hunt despejó la calle en cuestión de pasos. Un automóvil chirrió hasta detenerse,
pero el conductor no fue lo suficientemente estúpido como para tocar la bocina.
No cuando un rayo envolvió el puño de Hunt mientras lo golpeaba en el botón
del intercomunicador. "No pierdas mi maldito tiempo, Quinlan.”
Isaiah dejó pasar al conductor casi frenético antes de acercarse a Hunt,
entrecerrando los ojos marrones. Pero Bryce respondió dulcemente: "A mi jefe
no le gustan los legionarios en su propiedad. Lo siento."
Hunt golpeó su puño contra la puerta de hierro. Ese mismo golpe había
destrozado coches, paredes destrozadas y huesos astillados. Y eso fue sin la
ayuda de la tormenta en sus venas. El hierro no se estremeció; su rayo se deslizó
fuera de él.
A infierno con amenazas, entonces. Iría a la yugular, tan profundo y seguro como
cualquiera de sus asesinatos físicos. Entonces Hunt dijo por el intercomunicador:
"Estamos aquí por un asesinato.”
Isaiah hizo una mueca, escaneando la calle y los cielos en busca de cualquiera
que pudiera haber escuchado.
Hunt se cruzó de brazos mientras se extendía el silencio.
Entonces la puerta de hierro siseó y chasqueó, y se abrió.
En el maldito clavo.
Hunt tardó un instante en adaptarse desde la luz del sol hasta el interior más
tenue, y utilizó ese primer paso en la galería para observar cada ángulo, salida y
detalle.
Las lujosas alfombras de color verde pino fueron de pared a pared con paneles
de madera en la sala de exposición de dos pisos. Alcobas con exhibiciones
artísticas de luz tenue salpicaban los bordes de la habitación: trozos de frescos
antiguos, pinturas y estatuas de Vanir tan extrañas y raras que incluso Hunt no
sabía sus nombres.
Bryce Quinlan se apoyó contra el gran escritorio de madera de hierro en el
centro del espacio, su vestido blanco como la nieve se aferraba a cada curva
generosa y pendiente.
Hunt sonrió lentamente, mostrando todos sus dientes.
Lo esperó: darse cuenta de quién era. Esperó a que ella retrocediera, buscando el
botón de pánico o la pistola o lo que sea que pensó que podría salvarla de
personas como él.
Pero tal vez era estúpida, después de todo, porque su sonrisa de respuesta era
extremamente socarrona. Sus uñas teñidas de rojo golpeaban ociosamente la
superficie de madera virgen. "Tienes quince minutos.”
Hunt no le dijo que esta reunión probablemente tomaría mucho más tiempo que
eso.
Isaiah se giró para cerrar la puerta, pero Hunt sabía que ya estaba cerrada. Tal
como lo sabía, gracias a la inteligencia de la legión reunida a lo largo de los
años, la pequeña puerta de madera detrás del escritorio conducía a la oficina de
Jesiba Roga, donde una ventana interna del piso al techo daba a la sala de
exposición en la que se encontraban, y la simple puerta de hierro. a su derecha
conducían a otro nivel completo, repleto de cosas que los legionarios no debían
encontrar. Los encantamientos en esas dos puertas fueron probablemente aún
más intensos que los de afuera.
Isaiah soltó uno de sus suspiros sufridos. “Anoche ocurrió un asesinato en las
afueras del Mercado de la Carne. Creemos que conocías a la víctima.”
Hunt marcó cada reacción que revoloteó en su rostro mientras mantenía su
posición en el borde del escritorio: el leve ensanchamiento de sus ojos, la pausa
en esas uñas que tamborileaban, el parpadeo único que sugería que tenía una
breve lista de posibles víctimas y ninguna de las opciones era buena.
"¿Quién?" fue todo lo que dijo, su voz firme. Las nubes de humo del difusor
cónico al lado de la computadora pasaron junto a ella, llevando el aroma limpio
y brillante de menta. Por supuesto, ella era una de esas fanáticas de la
aromaterapia, engañada para entregar sus marcas con la promesa de sentirse más
feliz, o ser mejores en la cama, o cultivar otro medio cerebro para que coincida
con la mitad que ya tenía.
"Maximus Tertian,” le dijo Isaiah. "Tenemos informes de que tuvo una reunión
con él en el entrepiso VIP del Cuervo Blanco dos horas antes de su muerte.”

Hunt podría haber jurado que los hombros de Bryce se hundieron ligeramente.
Ella dijo: "Maximus Tertian está muerto.” Ellos asintieron Ella ladeó la cabeza.
"¿Quién lo hizo?"
"Eso es lo que estamos tratando de resolver,” dijo Isaiah neutralmente.
Hunt había oído hablar de Tertian, una especie de vampiro que no podía aceptar
un no por respuesta y cuyo padre rico y sádico le había enseñado bien. Y lo
protegió de cualquier consecuencia de su horrible comportamiento. Si Hunt era
honesto, Midgard estaría mejor sin él. Excepto por el dolor de cabeza que ahora
tendrían que soportar cuando el padre de Tertian se enteró de que su hijo favorito
había sido asesinado ... La reunión de hoy sería solo el comienzo.
Isaiah continuó: “Puede que hayas sido una de las últimas personas en verlo con
vida. ¿Puedes guiarnos a través de tu encuentro con él? Ningún detalle es
demasiado pequeño.
Bryce miró entre ellos. "¿Es esta tu forma de saber si lo maté?"
Hunt sonrió levemente. "No pareces demasiado afectada como porque Tertian
esté muerto.”
Esos ojos ambarinos se deslizaron hacia él, molestia iluminándolos.
Lo admitiría: los hombres harían muchas cosas jodidas por alguien que se viera
así.
Había hecho precisamente ese tipo de cosas para Shahar una vez. Ahora llevaba
el halo tatuado en la frente y el tatuaje de esclavo en la muñeca por eso. Su
pecho se apretó.
Bryce dijo: "Estoy segura de que alguien ya ha dicho que Maximus y yo nos
separamos en términos hostiles. Nos reunimos para terminar un trato para la
galería, y cuando terminó, pensó que tenía derecho a un poco de ... tiempo
personal conmigo.”
Hunt la entendió perfectamente. Estaba alineado con todo lo que había
escuchado sobre Tertian y su padre. También ofreció una buena cantidad de
motivos.
Bryce continuó: "No sé a dónde fue después del Cuervo. Si fue asesinado en las
afueras del mercado de carne, supongo que se dirigía allí para comprar lo que
quería tomar de mí.” Palabras frías y agudas.
La expresión de Isaiah se volvió pétrea. "¿Fue su comportamiento anoche
diferente de cómo actuó durante las reuniones anteriores?"
"Solo interactuamos por correo electrónico y por teléfono, pero yo diría que no.
Anoche fue nuestro primer encuentro cara a cara, y actuó exactamente como lo
indicaría su comportamiento pasado.”
Hunt preguntó: "¿Por qué no se vieron aquí? ¿Por qué el cuervo?”
“Se dio cuenta de la emoción de actuar como si nuestro trato fuera reservado.
Afirmó que no confiaba en que mi jefa no estaba grabando la reunión, pero
realmente solo quería que la gente lo notara, que lo vieran haciendo tratos. Tuve
que deslizarle el papeleo en un folio, y él lo cambió por uno propio, ese tipo de
cosas.” Se encontró con la mirada de Hunt. "¿Como murió?"
La pregunta fue contundente, y ella no sonrió ni parpadeó. Una chica que solía
ser respondida, obedecida, atendida. Sus padres no eran ricos, o eso decía su
archivo, pero su departamento a quince cuadras de distancia sugería una riqueza
escandalosa. Ya sea por este trabajo o por algo sombrío que había escapado
incluso de los ojos vigilantes de la legión.
Isaiah suspiro. "Esos detalles están clasificados.”
Ella sacudió su cabeza. "No puedo ayudarte. Tertian y yo hicimos el trato, se
puso pesado y se fue.”
Cada fragmento de la cámara y los informes de testigos presenciales del Cuervo
lo confirmaron. Pero no fue por eso que estaban aquí. Lo que les habían enviado
a hacer.
Isaiah dijo: "¿Y cuándo apareció el príncipe Ruhn Danaan?"
"Si lo sabes todo, ¿por qué molestarse en preguntarme?" Ella no esperó a que
respondieran antes de decir: "Sabes, ustedes dos nunca me dijeron sus nombres.”
Hunt no pudo leer su expresión, su lenguaje corporal estaba relajado. No habían
iniciado contacto desde esa noche en el centro de detención de la legión, y
ninguno de los dos se había presentado entonces. ¿Había incluso registrado sus
caras en esa neblina inducida por las drogas?
Isaiah ajustó sus prístinas alas blancas. "Soy Isaiah Tiberian, comandante de la
33ª Legión Imperial. Esta es Hunt Athalar, mi …"
Isaiah tropezó, como si se diera cuenta de que había pasado mucho tiempo desde
que tuvieron que presentarse con algún tipo de rango. Entonces Hunt le hizo un
favor a Isaiah y terminó con "Su segundo.”
Si Isaiah se sorprendió al escucharlo, esa cara tranquila y bonita no se dejaba ver.
Isaiah era, técnicamente, su superior en los triarii y en el 33 en su conjunto,
incluso si la mierda que Hunt hizo por Micah lo hizo directamente responsable
ante el gobernador.
Sin embargo, Isaiah nunca había alcanzado el rango. Como si recordara aquellos
días antes de la caída, y quién había estado a cargo entonces.
Como si ahora importara.
No, todo lo que importaba de esa mierda era que Isaiah había matado al menos a
tres docenas de Legionarios Imperiales ese día en el Monte Hermón. Y Hunt
ahora soportaba la carga de devolver cada una de esas vidas a la República. Para
cumplir el trato de Micah.
Los ojos de Bryce se movieron hacia sus cejas, los tatuajes allí. Hunt se preparó
para el comentario burlón, para cualquiera de los comentarios de mierda que a la
gente todavía le gustaba hacer sobre la Legión Caída y su fallida rebelión. Pero
ella solo dijo: “Entonces, ¿qué? ¿Ustedes dos investigan crímenes en el costado?
Pensé que era territorio auxiliar. ¿No tienes mejores cosas que hacer en el 33º
que jugar a los policías?"
Isaiah, aparentemente no divertido de que hubiera una persona en esta ciudad
que no cayó a sus pies, dijo un poco rígido: "¿Tienes gente que pueda verificar tu
paradero después de que dejaste el Cuervo Blanco?"
Bryce sostuvo la mirada de Isaiah. Luego dirigió sus ojos a Hunt. Y él todavía no
podía leer su máscara de aburrimiento cuando ella se apartó del escritorio y dio
unos pasos deliberados hacia ellos antes de cruzar los brazos.
"Solo mi portero ... y Ruhn Danaan, pero eso ya lo sabías.”
Cómo alguien podía caminar con tacones tan altos estaba más allá de él. Como
alguien podía respirar con un vestido tan apretado también era un misterio. Fue
lo suficientemente largo como para que cubriera el área de su muslo donde
estaría la cicatriz de esa noche hace dos años, es decir, si no hubiera pagado un
poco de medusa para borrarla. Para alguien que claramente se esforzó por
vestirse bien, tenía pocas dudas de que se lo habían quitado de inmediato.
A las fiesteras no les gustaban las cicatrices que se metían con su aspecto en traje
de baño.
Las alas blancas de Isaiah se movieron. ¿Llamarías a Ruhn Danaan un amigo?
Bryce se encogió de hombros. "Es un primo lejano.”
Pero aparentemente invirtió lo suficiente como para haber irrumpido en la sala
de interrogatorios hace dos años. Y apareció en el bar VIP anoche. Si él fuera tan
protector con Quinlan, ese también podría ser un buen maldito motivo. Incluso si
Ruhn y su padre harían del interrogatorio una pesadilla.
Bryce sonrió bruscamente, como si también recordara ese hecho. "Diviértete
hablando con él.”
Hunt apretó la mandíbula, pero ella se dirigió hacia la puerta principal, con las
caderas moviéndose como si supiera con precisión cuán espectacular era su
trasero.
"Un momento, señorita Quinlan,” dijo Isaiah. La voz del comandante era
tranquila, pero no toleraba gilipolleces.
Hunt ocultó su sonrisa. Ver a Isaiah enojado siempre fue un buen espectáculo.
Mientras no estuvieras en el lado receptor.
Quinlan aún no se había dado cuenta de eso cuando miró por encima del
hombro. "¿Si?"
Hunt la miró cuando Isaiah por fin expresó su verdadera razón para esta pequeña
visita. "No nos acaban de enviar aquí para preguntarle sobre su paradero.”
Hizo un gesto hacia la galería. "¿Quieres comprar algo bonito para el
gobernador?"
La boca de Hunt se torció hacia arriba. “Es curioso que debas mencionarlo. Él
está en camino aquí ahora mismo.”
Un parpadeo lento. De nuevo, no hay señal ni olor a miedo. "¿Por qué?"
"Micah nos informó que obtengamos información sobre usted anoche, y luego
nos asegurásemos de que esté disponible y que ponga a su jefe en la línea.” Dada
la poca frecuencia con la que se le pidió a Hunt que ayudara en las
investigaciones, se sorprendió como el infierno de recibir la orden. Pero
considerando que él e Isaiah habían estado allí esa noche en el callejón, supuso
que eso los convertía en las mejores opciones para encabezar este tipo de cosas.
"Micah viene hacia aquí.” Su garganta se movió una vez.
"Estará aquí en diez minutos,” dijo Isaiah. Él asintió con la cabeza hacia su
teléfono. "Le sugiero que llame a su jefe, señorita Quinlan.”
Su respiración se volvió ligeramente superficial. "¿Por qué?"
Hunt arrojó la bomba por fin. "Porque las heridas de Maximus Tertian fueron
idénticas a las infligidas a Danika Fendyr y la Manada de Demonios.” Pulpeado
y desmembrado.
Sus ojos se cerraron. “Pero ... Philip Briggs los mató. Convocó a ese demonio
para matarlos. Y él está en prisión.” Su voz se agudizó. "Lleva dos años en
prisión.”
En un lugar peor que la prisión, pero eso no tenía importancia.
"Lo sabemos,” dijo Hunt, manteniendo su rostro sin ninguna reacción.
"No pudo haber matado a Tertian. ¿Cómo podría convocar al demonio desde la
cárcel? Dijo Bryce. "Él ..." tragó saliva y se contuvo. Al darse cuenta, tal vez,
por qué venía Micah. Varias personas que había conocido habían sido
asesinadas, todas a las pocas horas de interactuar con ella. "Crees que Briggs no
lo hizo. No mató a Danika y su manada.”
"No lo sabemos con certeza,” interrumpió Isaiah. "Pero los detalles específicos
de cómo murieron todos nunca se filtraron, por lo que tenemos buenas razones
para creer que este no fue un asesinato imitado.”
Bryce preguntó rotundamente: "¿Te has reunido con Sabine?"
Hunt dijo: "¿Y tú?"
"Hacemos nuestro mejor esfuerzo para mantenernos fuera del camino de la otra.”
Tal vez fue la única cosa inteligente que Bryce Quinlan había decidido hacer.
Hunt recordó el veneno de Sabine cuando había mirado por la ventana a Bryce
en la sala de observación hace dos años, y no tenía dudas de que Sabine estaba
esperando el tiempo suficiente para que la desafortunada e inoportuna muerte de
Quinlan no se considerara más que una casualidad.
Bryce regresó a su escritorio, dándoles una amplia litera. Para su crédito, su
andar permaneció sin prisas y sólido. Levantó el teléfono sin siquiera mirarlos.
"Esperaremos afuera,” ofreció Isaiah. Hunt abrió la boca para objetar, pero
Isaiah le lanzó una mirada de advertencia.
Bien. Él y Quinlan podrían entrenar más tarde.

Con el teléfono apretado con los nudillos blancos, Bryce escuchó el otro timbre.
Dos veces. Luego-
"Buenos días, Bryce.”
Los latidos del corazón de Bryce latían en sus brazos, sus piernas, su estómago.
"Dos legionarios están aquí.” Ella tragó saliva. "El Comandante de la 33ª y ..."
Ella dejó escapar un suspiro. "La Umbra Mortis.”
Ella había reconocido a Isaiah Tiberian: adornaba las noticias nocturnas y las
columnas de chismes con la frecuencia suficiente para que nunca se confundiera
el hermoso Comandante del 33°.
Y también había reconocido a Hunt Athalar, aunque nunca estuvo en la
televisión. Todos sabían quién era Hunt Athalar. Había oído hablar de él incluso
mientras crecía en Nidaros, cuando Randall hablaba sobre sus batallas en
Pangera y susurraba cuando mencionaba a Hunt. La Umbra Mortis. La sombra
de la muerte.
Entonces, el ángel no había trabajado para Micah Domitus y su legión, sino para
la Arcángel Sandriel: había volado en su Legión 45ª. Cazar demonios, se
rumoreaba que su trabajo era. Y peor.
Jesiba siseó, "¿Por qué?"
Bryce agarró el teléfono. "Maximus Tertian fue asesinado anoche.”
"Solas ardiente.”
"De la misma manera que Danika y la manada.”
Bryce excluyó cada imagen borrosa, respirando el aroma brillante y relajante de
los vapores de menta que se ondulaban desde el difusor en su escritorio. Había
comprado el estúpido cono de plástico dos meses después de que mataran a
Danika, pensando que no podía hacer daño probar un poco de aromaterapia
durante las largas y tranquilas horas del día, cuando sus pensamientos pululaban
y descendían, comiéndola de adentro hacia afuera. Al final de la semana, había
comprado tres más y los colocó en toda su casa.
Bryce respiró, "Parece que Philip Briggs podría no haber matado a Danika.”
Durante dos años, una parte de ella se había aferrado a eso: en los días
posteriores al asesinato, habían encontrado suficiente evidencia para condenar a
Briggs, que había querido que Danika muriera por reventar su anillo de bomba
rebelde. Briggs lo había negado, pero había sumado: había sido sorprendido
comprando sales de invocación negras en las semanas previas a su arresto
inicial, aparentemente para alimentar algún tipo de arma nueva y horrible.
Que Danika había sido asesinada por un demonio a nivel de pozo, que habría
requerido la sal negra mortal para convocarlo en este mundo, no podría haber
sido una coincidencia. Parecía bastante claro que Briggs había sido liberado,
puso sus manos en la sal negra, convocó al demonio y lo soltó sobre Danika y la
manada de demonios. Atacó al soldado del 33 que patrullaba el callejón, y
cuando terminó su trabajo, Briggs lo envió de regreso al infierno. Aunque nunca
lo había confesado, o la que fuese su raza, el hecho era que el demonio no había
sido visto nuevamente en dos años. Desde que Briggs había sido encerrado. Caso
cerrado.
Durante dos años, Bryce se había aferrado a esos hechos. Que a pesar de que su
mundo se había desmoronado, la persona responsable estaba tras las rejas.
Siempre. Como merecedor de cada horror que sus carceleros le infligieron.
Jesiba dejó escapar un largo suspiro. "¿Los ángeles te acusaron de algo?"
"No." No exactamente. "El gobernador viene hacia aquí.”
Otra pausa “¿Para interrogarte?”
"Espero que no." Le gustaban las partes de su cuerpo donde estaban. "Él también
quiere hablar contigo.”
"¿Sabe el padre de Tertian que está muerto?"
"No lo sé."
“Necesito hacer algunas llamadas telefónicas,” dijo Jesiba, más para sí misma.
“Antes de que llegue el gobernador.” Bryce entendió su significado lo
suficientemente bien: así el padre de Maximus no apareció en la galería,
exigiendo respuestas. Culpar a Bryce por su muerte. Sería un desastre.
Bryce se limpió las palmas sudorosas en los muslos. "El gobernador estará aquí
pronto.”
Un leve golpeteo sonó en la puerta de los archivos de hierro antes de que
Lehabah susurrara: “¿BB? ¿Estás bien?"
Bryce puso una mano sobre la boquilla de su teléfono. "Vuelve a tu puesto,
Lele.”
"¿Eran esos dos ángeles?"
Bryce apretó los dientes. "Si. Bajar la escalera. Mantén a Syrinx en silencio.”
Lehabah dejó escapar un suspiro, audible a través de seis pulgadas de hierro.
Pero el sprite de fuego no habló más, sugiriendo que ella había regresado a los
archivos debajo de la galería o todavía estaba escuchando a escondidas. A Bryce
no le importaba, mientras ella y la quimera permanecieran calladas.
Jesiba preguntaba: "¿Cuándo llega Micah allí?"
"Ocho minutos.”
Jesiba lo consideró. “Muy bien." Bryce trató de no quedarse boquiabierta por el
hecho de que no presionó por más tiempo, especialmente con la muerte de un
cliente en juego.
Pero incluso Jesiba sabía que no debía joder con un Arcángel. O tal vez
finalmente había encontrado una pizca de empatía con respecto al asesinato de
Danika. Estaba segura como el infierno de que no lo había demostrado cuando le
ordenó a Bryce que volviera al trabajo o la convertiría en un cerdo dos semanas
después de la muerte de Danika.
Jesiba dijo: "No necesito decirte que te asegures de que todo esté cerrado.”
"Comprobaré dos veces.” Pero se había asegurado antes de que los ángeles
hubieran puesto un pie en la galería.
“Entonces sabes qué hacer, Quinlan,” dijo Jesiba, el sonido de susurros de
sábanas o ropa llenando el fondo. Dos voces masculinas se quejaron en protesta.
Luego se cortó la comunicación.
Soltando el aliento, Bryce se puso en movimiento.






11



El Arcángel tocó el timbre exactamente siete minutos después.
Calmando su jadeo, Bryce examinó la galería por décima vez, confirmando que
todo estaba en su lugar, el arte libre de polvo, cualquier contrabando almacenado
debajo.
Tenía las piernas delgadas, el viejo dolor en el muslo le arañaba el hueso, pero
sus manos permanecieron firmes cuando llegó a la puerta principal y la abrió.
El Arcángel era hermoso. Horriblemente, indecentemente hermoso.
Hunt Athalar e Isaiah Tiberian estaban detrás de él, casi tan apuestos; este último
le dedicó otra sonrisa suave que obviamente creía que era encantador. El primero
... Los ojos oscuros de Hunt no se perdieron nada.
Bryce bajó la cabeza hacia el gobernador y dio un paso atrás, sus estúpidos
tacones tambaleándose sobre la alfombra. “Bienvenido, su gracia. Por favor
entre."
Los ojos marrones de Micah Domitus la devoraron. Su poder presionó contra su
piel, arrancó el aire de la habitación, sus pulmones. Llenaba el espacio con
tormentas de medianoche, sexo y muerte entrelazados.
"Supongo que su empleador se unirá a nosotros a través de la pantalla de video,”
dijo el Arcángel, entrando desde la calle brillante.
Maldita sea, su voz: seda, acero y piedra antigua. Probablemente podría hacer
que alguien se corra simplemente susurrándoles cosas sucias al oído.
Incluso sin esa voz, hubiera sido imposible olvidar qué era Micah, qué irradiaba
el Gobernador con cada respiración, cada parpadeo. Actualmente había diez
Arcángeles que gobernaban los diversos territorios de la República, todos con el
título de Gobernador, todos respondiendo solo a los Asteri. La magia de un ángel
ordinario podría nivelar un edificio si se consideraran poderosos. El poder de un
Arcángel podría nivelar una metrópoli entera. No se podía predecir de dónde
provenía la fuerza adicional que separaba al Arcángel del ángel; a veces, se
transmitía, generalmente por orden de crianza cuidadosa de los Asteri. Otras
veces, apareció en líneas de sangre poco notables.
Ella no sabía mucho sobre la historia de Micah: nunca había prestado atención
durante la clase de historia, estaba demasiado ocupada babeando sobre la cara
injustamente perfecta que tenía ante ella para escuchar el zumbido de su maestra.
"La señorita Roga está esperando nuestra llamada,” logró decir, e intentó no
respirar demasiado fuerte cuando el gobernador de Valbara pasó. Una de sus
prístinas plumas blancas le rozó la clavícula desnuda. Ella podría haberse
estremecido, si no fuera por los dos ángeles detrás de él.
Isaiah solo asintió con la cabeza mientras arrastraba a Micah hacia las sillas
delante del escritorio.
Hunt Athalar, sin embargo, se demoró. Sosteniendo su mirada, antes de que él
mirara su clavícula. Como si la pluma hubiera dejado una marca. El tatuaje de
espinas en su frente parecía oscurecerse.
Y así, ese aroma de sexo que se desprendió del Arcángel se pudrió.
Los Asteri y los Arcángeles podrían haber encontrado fácilmente otra forma de
obstaculizar el poder de los Caídos, sin embargo, los habían esclavizado con los
hechizos de brujas entretejidos en tatuajes mágicos estampados en sus frentes
como coronas jodidas. Y los tatuajes en sus muñecas: SPQM.
Senatus Populusque Midgard.
El Senado y la Gente de Midgard. Puta mierda total. Como si el Senado fuera
cualquier cosa menos un cuerpo de gobierno títere. Como si los Asteri no fueran
sus emperadores y emperatrices, gobernando sobre todo y todos por la eternidad,
sus almas podridas se regeneran de una forma a otra.
Bryce apartó el pensamiento de su mente mientras cerraba la puerta de hierro
detrás de Hunt, apenas extrañando sus plumas grises. Sus ojos negros brillaron
con advertencia.
Ella le dio una sonrisa para transmitir todo lo que no se atrevía a decir en voz
alta con respecto a sus sentimientos sobre esta emboscada. Me he enfrentado a
peor que tú, Umbra Mortis. Glower y gruñe todo lo que quieras.
Hunt parpadeó, la única señal de su sorpresa, pero Bryce ya se estaba volviendo
hacia su escritorio, tratando de no cojear cuando el dolor le atravesó la pierna.
Había arrastrado una tercera silla de la biblioteca, lo que había agravado aún más
su pierna.
No se atrevió a frotar la gruesa cicatriz curva en la parte superior del muslo,
escondida debajo de su vestido blanco. “¿Puedo conseguirle algo, Su Gracia?
¿Café? ¿Té? ¿Algo más fuerte?” Ya había tendido agua mineral embotellada en
las pequeñas mesas entre las sillas.
El Arcángel había reclamado el asiento del medio, y cuando ella le sonrió
cortésmente, el peso de su mirada la presionó como una manta de seda. "Estoy
bien.” Bryce miró a Hunt e Isaiah, que se deslizaron en sus sillas. "También
están bien,” dijo Micah.
Muy bien entonces. Caminó alrededor del escritorio, deslizando su mano debajo
de la repisa para presionar un botón de latón y enviando una oración a la
misericordiosa Cthona para que su voz permaneciera tranquila, incluso mientras
su mente seguía dando vueltas al mismo pensamiento, una y otra vez: Briggs no
mató a Danika, Briggs no mató a Danika, Briggs no mató a Danika—
El panel de madera en la pared detrás de ella se abrió, revelando una gran
pantalla. A medida que parpadeaba, cogió el teléfono del escritorio y marcó.
Briggs había sido un monstruo que había planeado lastimar a la gente, y merecía
estar en la cárcel, pero había sido acusado erróneamente del asesinato.
El asesino de Danika todavía estaba ahí afuera.
Jesiba respondió al primer timbre. "¿Está lista la pantalla?"
“Cuando lo estés.” Bryce tecleó los códigos en su computadora, tratando de
ignorar al Gobernador que la miraba como si fuera un bistec y él era ... algo que
comía bistec. Crudo. Y gimiendo. "Te estoy llamando,” declaró.
Jesiba Roga apareció en la pantalla un instante después, y ambas colgaron sus
teléfonos.
Detrás de la hechicera, la suite del hotel estaba decorada con esplendor
Pangeran: paredes blancas con paneles con molduras doradas, lujosas alfombras
color crema y cortinas de seda rosa pálido, una cama de roble con dosel lo
suficientemente grande para ella y los dos hombres que Bryce había escuchado
cuando llamó antes.
Jesiba jugó tan duro como trabajaba en el territorio masivo, buscando más arte
para la galería, ya sea visitando varias excavaciones arqueológicas o cortejando a
clientes de alto poder que ya los poseían.
A pesar de tener menos de diez minutos, y de usar la mayor parte de ese tiempo
para hacer algunas llamadas muy importantes, el vestido azul marino de Jesiba
estaba impecable, revelando atisbos de un cuerpo femenino exuberante adornado
con perlas de agua dulce en las orejas y la garganta. Su cabello rubio ceniza
recortado brillaba en las lámparas doradas de primera luz, más cortas en los
lados, más largas en la parte superior. Sin esfuerzo chic y casual. Su cara …
Su rostro era a la vez joven y sabio, suave como el dormitorio pero inquietante.
Sus pálidos ojos grises brillaban con magia brillante, seductora y mortal.
Bryce nunca se había atrevido a preguntar por qué Jesiba había desertado de las
brujas siglos atrás. Por qué se había alineado con la Casa de la Llama y las
Sombras y su líder, el Rey Inferior, y lo que hizo por él. Ahora se llamaba
hechicera. Nunca una bruja.
“Buenos días, Micah,” dijo Jesiba suavemente. Una voz agradable y desarmante
en comparación con la de otros miembros de Flame and Shadow: el ronco de
Reapers o los tonos sedosos de los vampiros.
“Jesiba," ronroneó Micah.
Jesiba le dedicó una leve sonrisa, como si hubiera escuchado ese ronroneo mil
veces diferentes, de mil hombres diferentes. "Encantado de ver tu hermoso
rostro, me gustaría saber por qué llamaste a esta reunión. A menos que lo de
Danika fuera una excusa para hablar con la dulce Bryce.”
Lo de Danika. Bryce mantuvo su rostro neutral, incluso cuando sintió que Hunt
la miraba atentamente. Como si él pudiera escuchar su corazón tronar, oler el
sudor que ahora cubre sus palmas.
Pero Bryce le dirigió una mirada aburrida a cambio.
Micah se reclinó en su silla, cruzó sus largas piernas y dijo sin siquiera mirar a
Bryce: "Por tentador que sea tu asistente, tenemos asuntos importantes que
discutir.”
Ella ignoró el derecho absoluto, el timbre de esa voz sensual. Tentadora, como si
fuera un postre en una fuente. Estaba acostumbrada a eso, pero ... estos malditos
varones Vanir.
Jesiba saludó con gracia etérea para continuar, las uñas plateadas brillaban en la
luz del hotel.
Micah dijo suavemente: “Creo que mi triarii informó a la señorita Quinlan del
asesinato de anoche. Uno que coincidía exactamente con las muertes de Danika
Fendyr y la manada de demonios hace dos años.”
Bryce se mantuvo quieta, insensible. Tomó una sutil inhalación de la suaves
brizna de menta del infusor a unos centímetros de distancia.
Micah continuó: "Lo que no mencionaron fue la otra conexión.”
Los dos ángeles que flanquean al gobernador se pusieron rígidos casi
imperceptiblemente. Esta fue claramente la primera vez que oyeron hablar de
esto también.
"¿Oh?" Dijo Jesiba. "¿Y tengo que pagar por esta información?"
Enorme y frío poder crepitó en la galería, pero la cara del Arcángel permaneció
ilegible. "Estoy compartiendo esta información para que podamos combinar
recursos.”
Jesiba arqueó una ceja rubia con suavidad sobrenatural. “¿Para hacer que?"
Micah dijo: "Para Bryce Quinlan encuentre al verdadero asesino detrás de esto,
por supuesto.”




12




Bryce se había quedado quieta como la muerte, tan inmóvil que Hunt se
preguntó si sabía que era una evidente. No sobre sus propios nervios, sino sobre
su herencia. Solo los Fae podían quedarse tan quietos.
Su jefa, la hechicera de rostro joven, suspiró. “¿Son los 33 tan incompetente en
estos días que realmente necesita la ayuda de mi asistente?" Su encantadora voz
apenas suavizó su pregunta. "Aunque supongo que ya tengo mi respuesta, si
condenaste falsamente a Philip Briggs.”
Hunt no se atrevió a sonreír ante su desafío absoluto. Pocas personas podrían
salirse con la suya hablando con Micah Domitus, y mucho menos con cualquier
Arcángel, así.
Consideró a la hechicera de cuatrocientos años en la pantalla. Había escuchado
los rumores: que Jesiba respondió al Rey Inferior, que ella podría transformar a
las personas en animales comunes si la provocaban, que una vez había sido una
bruja que había abandonado su clan por razones aún desconocidas. Lo más
probable es que fuesen malas, si había acabado con un miembro de la Casa de
las Llamas y las Sombras.
Bryce respiró: "No sé nada de esto. O quién quería matar a Tertian.”
Jesiba agudizó su mirada. “De todos modos, eres mi asistente. No trabajas para
el 33.”
La boca de Micah se apretó. Hunt se preparó. "Te invité a esta reunión, Jesiba,
como cortesía.” Sus ojos marrones se entrecerraron con disgusto. “De hecho, si
parece que Philip Briggs fue condenado injustamente. Pero el hecho es que
Danika Fendyr y la manada de demonios lo detuvieron en su laboratorio, con
pruebas innegables sobre su intención de bombardear a inocentes en el club
nocturno White Raven. Y aunque fue liberado inicialmente debido a una
escapatoria, en los últimos dos años, se ha encontrado evidencia suficiente de sus
crímenes anteriores de que también ha sido condenado por ellos. Como tal,
permanecerá tras las rejas y cumplirá la condena por esos crímenes anteriores
como líder de la secta Keres ahora inactiva, y su participación en la rebelión
humana más grande.”
Quinlan pareció hundirse con alivio.
Pero luego Micah continuó: “Sin embargo, esto significa que un asesino
peligroso permanece suelto en esta ciudad, capaz de convocar a un demonio
letal, por deporte o venganza, no lo sabemos. Admitiré que mis 33 y el auxiliar
han agotado sus recursos. Pero la Cumbre es en poco más de un mes. Hay
personas que asistirán y verán estos asesinatos como prueba de que no tengo el
control de mi ciudad, y mucho menos de este territorio, y tratarán de usarlo en
mi contra.”
Por supuesto, no se trataba de atrapar a un asesino mortal. No, esto era por puras
relaciones públicas.
Incluso con la Cumbre tan lejos, Hunt y los otros triarii se habían estado
preparando durante semanas, preparando las unidades en la 33a para la
solemnidad y la mierda que rodeaba la reunión de los poderes de Valbarán cada
diez años. Los líderes de todo el territorio asistirían, expresando sus quejas, con
tal vez algunas apariciones de invitados de los imbéciles gobernantes a través del
Haldren.
Hunt aún no había asistido a una en Valbara, pero había pasado por muchas otras
Cumbres en Pangera, con gobernantes que fingían que tenían algo de libre
albedrío. Las reuniones de la Cumbre por lo general equivalían a una semana de
poderosos Vanir discutiendo hasta que el Arcángel supervisor dictara la ley.
Tenía pocas dudas de que Micah sería diferente. Isaiah ya había experimentado
uno, y le había advertido que al Arcángel le gustaba ejercer su poderío militar en
las Cumbres, le gustaba tener el 33º en formación de marcha y vuelo, vestido
con atuendos imperiales.
El peto dorado de Hunt ya estaba siendo limpiado. La idea de ponerse la
armadura formal, las siete estrellas de la cresta del Asteri exhibidas en su
corazón, lo hicieron querer vomitar.
Jesiba examinó sus uñas plateadas. "¿Algo emocionante sucederá en la Cumbre
esta vez?"
Micah pareció sopesar la expresión informal de Jesiba cuando dijo: "La nueva
reina bruja será reconocida formalmente.”
Jesiba no dejó que se notara una mota de emoción. "Escuché del fallecimiento de
Hecuba,” dijo la hechicera. Sin matiz de pena o satisfacción. Solo un hecho.
Pero Quinlan se tensó, como si les gritara que volvieran al asesinato. Micah
agregó: "Y los Asteri están enviando a Sandriel a entregar un informe del Senado
sobre el conflicto rebelde.”
Hunt se quedó en blanco. Incluso el generalmente imperturbable Isaiah se puso
rígido.
Sandriel venía aquí.
Micah decía: "Sandriel llegará al Comitium la próxima semana y, a pedido de
Asteri, será mi invitada hasta la Cumbre.”
Un mes. Ese maldito monstruo estaría en esta ciudad por un mes.
Jesiba ladeó la cabeza con una gracia desconcertante. Ella podría no haber sido
una segadora, pero estaba seguro de que la maldita se movía como tal. "¿Qué
tiene que ofrecer mi asistente para encontrar al asesino?"
Hunt lo empujó hacia abajo: el rugido, el temblor, la quietud. Lo empujó hacia
abajo, hacia abajo y hacia abajo hasta que fue solo otra ola en el pozo negro y
agitado dentro de él. Se obligó a concentrarse en la conversación. Y no en el
psicópata de camino a esta ciudad.
La mirada de Micah se posó en Bryce, que se había puesto tan pálida que sus
pecas eran como sangre salpicada sobre el puente de su nariz. "La señorita
Quinlan es, hasta ahora, la única persona viva que ha sido testigo del demonio
convocado por el asesino.”
Bryce tuvo el descaro de preguntar: "¿Qué pasa con el ángel en el callejón?"
La cara de Micah permaneció sin cambios. “No tenía recuerdos del ataque. Fue
una emboscada. Antes de que Bryce pudiera empujar, continuó: "Considerando
la naturaleza delicada de esta investigación, ahora estoy dispuesto a mirar fuera
de la caja, como dicen, en busca de ayuda para resolver estos asesinatos antes de
que se conviertan en un verdadero problema.”
Es decir, el Arcángel necesitaba verse bien frente a los poderes fácticos. Delante
de Sandriel, quien lo reportaría todo al Asteri y su títere Senado.
¿Un asesino suelto, capaz de convocar a un demonio que podría matar a Vanir
tan fácilmente como los humanos? Oh, sería precisamente el tipo de mierda que
a Sandriel le encantaría contarle al Asteri. Especialmente si le costaría a Micah
su posición. Y si ella lo ganaba para sí misma. ¿Cuál era el cuadrante noroeste de
Pangera en comparación con todo Valbara? Y Micah perdiendo todo significaba
que sus esclavos —Hunt, Isaiah, Justiniano y tantos otros— fueran a quien
heredara el título de su gobernador.
Sandriel nunca honraría el trato de Micah con Hunt.
Micah se volvió hacia Hunt, con una inclinación cruel en sus labios. "Puedes
adivinar, Athalar, a quién Sandriel traerá con ella.” Hunt se puso rígido. "Pollux
estaría muy feliz de informar sus hallazgos también.”
Hunt luchó para dominar su respiración, para mantener su rostro neutral.
Pollux Antonius, el comandante triarii de Sandriel, el Malleus, lo llamaron. El
martillo. Tan cruel y despiadado como Sandriel. Y un gilipollas absoluto.
Jesiba se aclaró la garganta. "¿Y todavía no sabes qué clase de demonio era?" Se
reclinó en su silla, con el ceño fruncido en su boca llena.
“No," dijo Micah entre dientes.
Eso era cierto. Incluso Hunt no había podido identificarlo, y había tenido el
placer de matar más demonios de los que podía contar. Venían en razas y niveles
de inteligencia infinitos, que iban desde las bestias que se parecían a los híbridos
felino-caninos hasta los príncipes humanoides que cambiaban de forma y
gobernaban los siete territorios del infierno, cada uno más oscuro que el anterior:
el Vacío, la Zanja, el Cañón, el Barranco, el Abismo, y el peor de todos: el Hoyo.
Sin embargo, incluso sin una identificación específica, dada su velocidad y lo
que había hecho, el demonio encaja con algo que pertenece al Hoyo, tal vez una
mascota del mismo Star-Eater. Solo en las profundidades del Hoyo podría
evolucionar algo así: una criatura que nunca había visto la luz, nunca la necesitó.
No importaba, supuso Hunt. Si el demonio estaba acostumbrado a la luz o no,
sus habilidades particulares aún podían convertirlo en trozos de carne
chisporroteante. Un rápido destello de luz y un demonio se voltearían o se
retorcerían de dolor.
La voz de Quinlan atravesó la tormenta en la cabeza de Hunt. “Dijiste que había
otra conexión entre los asesinatos de entonces y el de ahora. Más allá del ...
estilo.”
Micah la miró. Para su crédito, Quinlan no bajó los ojos. "Maximus Tertian y
Danika Fendyr eran amigos.”
Las cejas de Bryce se movieron una hacia la otra. "Danika no conocía a Tertian.”
Micah suspiró hacia el techo de paneles de madera en lo alto. "Sospecho que
podría haber habido un buen trato sobre el cual ella no te informó.”
"Habría sabido si ella fuera amiga de Maximus Tertian,” dijo Quinlan.
El poder de Micah murmuró por la habitación. "Cuidado, señorita Quinlan.”
Nadie tomó ese tipo de tono con un Arcángel, al menos nadie con casi cero
poder en sus venas. Fue suficiente para que Hunt dejara de lado la visita de
Sandriel y se concentrara en la conversación.
Micah continuó: “También existe el hecho de que tu conocías a Danika y
Maximus Tertian. Que estabas en el club nocturno White Raven en cada una de
las noches en que ocurrieron los asesinatos. La similitud es suficiente para ser ...
de interés.”
Jesiba se enderezó. "¿Estás diciendo que Bryce es sospechosa?"
"Todavía no,” dijo Micah con frialdad. "Pero todo es posible.”
Los dedos de Quinlan se curvaron en puños, sus nudillos se pusieron blancos
mientras que, sin duda, trató de evitar escupir al Arcángel. Ella optó por cambiar
el tema en su lugar. “¿Y qué hay de investigar a los demás en la manada de
demonios? ¿Ninguno de ellos podría haber sido un objetivo?”
“Ya ha sido examinado y desestimado. Danika sigue siendo nuestro foco.”
Bryce preguntó con firmeza: "¿Honestamente crees que puedo encontrar algo,
cuando el Aux y los 33 no pudieron? ¿Por qué no hacer que el Asteri envíe a
alguien como la Cierva?”
La pregunta se extendió por la habitación. Seguramente Quinlan no era lo
suficientemente tonta como para desear eso. Jesiba lanzó una mirada de
advertencia a su asistente.
Micah, sin inmutarse por la mención de Lidia Cervos, la cazadora de espías más
notoria de la República, y rompedora, respondió: "Como dije, no deseo que se
conozcan estos ... eventos, pasarán más allá de los muros de mi ciudad.”
Hunt escuchó lo que Micah dejó sin decir: a pesar de ser parte de los triarii de
Sandriel, la cambiaformas cierva conocida como tal informaba directamente a
los Asteri y se sabía que era el amante de Pollux.
El Martillo y el Ciervo: el destructor de los campos de batalla y el destructor de
los enemigos de la República. Hunt había visto al Ciervo algunas veces en la
fortaleza de Sandriel y siempre se alejaba nervioso por sus ojos dorados e
ilegibles. Lidia era tan hermosa como despiadada en su búsqueda de espías
rebeldes. Una combinación perfecta para Pollux. La única que podría haberse
adaptado más a Pollux que el Ciervo era la Arpía, pero Hunt intentó no pensar en
la segunda al mando de los triarii de Sandriel cuando podía evitarlo.
Hunt sofocó su creciente temor. Micah decía: "Las estadísticas de delitos
sugieren que es probable que Danika conozca a su asesino.” Otro silencio
puntiagudo que dejó a Quinlan erizado. “Y a pesar de las cosas que podría no
haberte dicho, sigues siendo la persona que conocía a Danika Fendyr mejor que
nadie. Creo que puede proporcionar una visión incomparable.”
Jesiba se inclinó hacia la pantalla en su lujosa habitación de hotel, toda gracia y
poder restringido. “Muy bien, gobernador. Digamos que usted comanda a Bryce
para investigar esto. Me gustaría una compensación.”
Micah sonrió, algo agudo y emocionante que Hunt había presenciado solo antes
de que el Arcángel arrojara a alguien en pedazos de viento. "Independientemente
de tu lealtad al Rey Supremo y la protección que crees que te brinda, sigues
siendo ciudadano de la República.”
Y responderás ante mí, no necesitaba agregar.
Jesiba dijo simplemente: "Creo que esta bien versado en los estatutos,
gobernador. Sección cincuenta y siete: si un funcionario del gobierno requiere
los servicios de un contratista externo, debe pagar …"
“Bien. Me enviarás tu factura.” Las alas de Micah crujieron, la única señal de su
impaciencia. Pero su voz era amable, al menos, cuando se volvió hacia Quinlan.
“Estoy sin opciones, y pronto sin tiempo. Si hay alguien que podría volver sobre
los pasos de Danika en sus últimos días y descubrir quién la asesinó, sería usted.
Eres el único vínculo entre las víctimas.” Ella solo se quedó boquiabierta. “Creo
que su posición aquí en la galería también le otorga acceso a personas que
podrían no estar dispuestas a hablar con el 33 o Auxiliar. Isaiah Tiberian me
informará sobre cualquier progreso que realice y vigilará atentamente esta
investigación.” Sus ojos marrones apreciaban a Hunt, como si pudiera leer cada
línea de tensión en su cuerpo, el pánico se filtraba por sus venas ante la noticia
de la llegada de Sandriel. “Hunt Athalar tiene experiencia en la caza de
demonios. Él estará en servicio de protección, protegiéndote durante tu búsqueda
de la persona detrás de esto.”
Los ojos de Bryce se entrecerraron, pero Hunt no se atrevió a decir una palabra.
Parpadear su disgusto y alivio.
Al menos tendría una excusa para no estar en el Comitium mientras Sandriel y
Pollux estaban cerca. Pero ser una niñera glorificada, no poder trabajar para
recuperar sus deudas ...
“Muy bien,” dijo Jesiba. Su mirada se deslizó hacia su asistente. "¿Bryce?"
Bryce dijo en voz baja, sus ojos ambarinos llenos de fuego frío, "los encontraré.”
Se encontró con la mirada del Arcángel. "Y luego quiero que los borres del
maldito planeta.”
Sí, Quinlan tenía pelotas. Era estúpida y descarada, pero al menos tenía nervio.
La combinación, sin embargo, probablemente la vería muerta antes de que
completara el caída.
Micah sonrió, como si también se diera cuenta de eso. "Lo que se haga con el
asesino dependerá de nuestro sistema de justicia.” Leves tonterías burocráticas,
incluso cuando el poder del Arcángel tronó a través de la habitación, como si
prometiera a Quinlan que haría exactamente lo que ella deseaba.
Bryce murmuró: “Bien."
Jesiba Roga frunció el ceño a su asistente, notando que su rostro todavía ardía
con ese fuego frío. "Intenta no morir, Bryce. Odio soportar los inconvenientes de
entrenar a alguien nuevo.” La comunicación se cortó.
Bryce estaba en esos zapatos absurdos. Caminando alrededor del escritorio, pasó
la cortina sedosa de cabello rojo sobre un hombro, los extremos ligeramente
rizados casi rozando la generosa curva de su trasero.
Micah se puso de pie, con los ojos deslizándose hacia Bryce como si él también
notara ese detalle en particular, pero no dijo a ninguno de ellos en particular:
"Hemos terminado aquí.”
El vestido de Bryce era tan apretado que Hunt podía ver los músculos de sus
muslos tensos mientras abría la puerta de hierro para el Arcángel. Un leve
respingo pasó por su rostro y luego desapareció.
Hunt la alcanzó cuando el Arcángel y su Comandante se detuvieron afuera. Ella
solo le dio a Hunt una sonrisa suave y ganadora y comenzó a cerrarle la puerta
antes de que pudiera salir a la calle polvorienta. Metió un pie entre la puerta y la
jamba, y los encantamientos zumbaron y estallaron contra su piel mientras
intentaban alinearse a su alrededor. Sus ojos ambarinos brillaron. "Qué."
Hunt le dirigió una sonrisa aguda. “Haz una lista de sospechosos hoy. Cualquiera
que haya querido a Danika y su manada muerta.” Si Danika conocía a su
asesino, lo más probable era que Bryce también lo supiera. "Y haz una lista de
las ubicaciones y actividades de Danika durante los últimos días de su vida.”
Bryce solo volvió a sonreír, como si no hubiera escuchado una maldita palabra
de lo que dijo. Pero luego presionó un botón al lado de la puerta que tenía los
encantamientos ardiendo como el ácido ...
Hunt saltó hacia atrás, sus rayos centelleando, defendiéndose contra un enemigo
que no estaba allí.
La puerta se cerró. Ella ronroneó a través del intercomunicador, "Te llamaré. No
me molestes hasta entonces.”
Urd lo perdone.





13



En lo alto del techo de la galería un momento después, Isaiah en silencio a su
lado, Hunt observó la luz del sol de la mañana dorar las prístinas alas blancas de
Micah y colocó los mechones de oro en su cabello casi resplandecientes mientras
el Arcángel inspeccionaba la ciudad amurallada extendida a su alrededor.
En cambio, Hunt inspeccionó el techo plano, dividido solo por el equipo y la
entrada a la galería de abajo.
Las alas de Micah se movieron, su única advertencia de que estaba a punto de
hablar. "El tiempo no es nuestro aliado.”
Hunt dijo: "¿De verdad crees que Quinlan puede encontrar a quién está detrás de
esto?" Dejó que la pregunta transmitiera el alcance de su propia fe en ella.
Micah inclinó la cabeza. Un antiguo depredador letal que mide la presa. "Creo
que este es un asunto que requiere que usemos todas las armas de nuestro
arsenal, sin importar cuán poco ortodoxas.” Suspiró mientras miraba a la ciudad
nuevamente.
Lunathion había sido construido como un modelo de las antiguas ciudades
costeras alrededor del Mar de Rhagan, una réplica casi exacta que incluía sus
paredes de piedra arenisca, el clima árido, los olivares y las pequeñas granjas
que se alineaban en las lejanas colinas más allá de las fronteras de la ciudad
hacia el norte, incluso el gran templo a una diosa patrona en el centro. Pero a
diferencia de esas ciudades, a esta se le permitió adaptarse: las calles estaban en
una cuadrícula ordenada, no enredada; y edificios modernos sobresalían como
lanzas en el corazón del CDB, superando con creces los estrictos códigos de
altura de Pangera.
Micah había sido responsable de eso, de ver esta ciudad como un tributo al viejo
modelo, pero también como un lugar para el futuro para prosperar. Incluso había
promovido usar el nombre de Crescent City sobre Lunathion.
Un macho de progreso. De tolerancia, dijeron.
Hunt a menudo se preguntaba cómo se sentiría arrancarle la garganta.
Lo había contemplado tantas veces que había perdido la cuenta. Había
contemplado arrojar un rayo a esa hermosa cara, esa máscara perfecta para el
bastardo brutal y exigente debajo.

Quizás fue injusto. Micah había nacido en su poder, nunca había conocido una
vida como otra cosa que una de las principales fuerzas en este planeta. Un dios
cercano que no estaba acostumbrado a que se cuestionara su autoridad y que
aplacaría cualquier amenaza.
Una rebelión dirigida por un compañero Arcángel y tres mil guerreros había sido
justamente eso. A pesar de que casi todos sus triarii ahora estaban formados por
los Caídos. Ofreciéndoles una segunda oportunidad, aparentemente. Hunt no
podía entender por qué se molestaría en ser tan misericordioso.
Micah dijo: "Sabine ciertamente ya está poniendo a su gente en este caso y
visitará mi oficina para decirme exactamente qué piensa sobre la mierda con
Briggs.” Una mirada helada entre ellos. "Quiero que nosotros encontremos al
asesino, no los lobos.”
Hunt dijo fríamente: "¿Vivo o muerto?"
"Vivo, preferiblemente. Pero morir es mejor que dejar que la persona corra
libre.”
Hunt se atrevió a preguntar: “¿Y esta investigación contará para mi cuota?
Podría llevar meses.”
Isaiah se tensó. Pero la boca de Micah se curvó hacia arriba. Durante un largo
momento, no dijo nada. Hunt no pestañeó.
Entonces Micah dijo: "¿Qué tal este incentivo, Athalar? Resuelves este caso
rápidamente, lo resuelves antes de la Cumbre y reduciré tus deudas a diez.”
El viento mismo parecía detenerse.
“Diez," logró decir Hunt, “….más tareas?"
Era indignante. Micah no tenía motivos para ofrecerle nada. No cuando su
palabra era todo lo que Hunt necesitaba para obedecer.
"Diez tareas más,” dijo Micah, como si no hubiera arrojado una maldita bomba
en el centro de la vida de Hunt.
Podría ser una ganga de tontos. Micah podría aplazar esas diez tareas durante
décadas, pero ... Ardiente Solas.
El Arcángel agregó: "No le cuentas a nadie sobre esto, Athalar.” Que no se
molestó en advertirle a Isaiah le sugirió lo suficiente sobre cuánto confiaba en su
comandante.
Hunt dijo, tan calmadamente como pudo, "Está bien.”
Sin embargo, la mirada de Micah se volvió despiadada. Escaneó a Hunt de pies a
cabeza. Luego la galería debajo de sus pies embotados. La asistente dentro de
ella. Micah gruñó: “Mantén tu polla en tus pantalones y tus manos para ti
mismo. O te encontrarás sin ninguno durante mucho tiempo.”
Hunt volvería a crecer ambos, por supuesto. Cualquier inmortal que fuese
inmortal podría volver a crecer casi cualquier cosa si no fuera decapitado o
severamente mutilado, con las arterias sangrando, pero ... la recuperación sería
dolorosa. Lenta. Y estar sin polla, incluso durante unos meses, no estaba en lo
más alto de la lista de tareas pendientes de Hunt.
De todos modos, follar con una asistente medio humana era la menor de sus
prioridades, con la libertad potencialmente a diez muertes de distancia.
Isaiah asintió con la cabeza por los dos. "Lo mantendremos profesional.”
Micah se giró hacia el CBD, evaluando la brisa del río, sus alas prístinas
temblando. Él le dijo a Isaiah: "Ve a mi oficina en una hora.”
Isaiah se inclinó por la cintura ante el Arcángel, un gesto de Pangeran que hizo
que los pelos de Hunt se alzaran. Se había visto obligado a hacer eso, a riesgo de
que le arrancaran las plumas, las quemaran y las cortaran. Esas décadas iniciales
después de la caída no habían sido amables.
Las alas que sabía que estaban montadas en la pared de la sala del trono Asteri
eran prueba.
Pero Isaiah siempre había sabido cómo jugar este juego, cómo soportar sus
protocolos y jerarquías. Cómo vestirse como ellos, cenar y follar como ellos.
Había caído y volvió a subir al rango de comandante por eso. No sorprendería a
nadie si Micah recomendara que se quitara el halo de Isaías en el próximo
Consejo de Gobernadores con el Asteri después del Solsticio de Invierno.
No se requerirán asesinatos, carnicerías ni torturas.
Micah ni siquiera los miró antes de lanzarse al cielo. En cuestión de segundos se
había convertido en una mota blanca en el mar azul.
Isaiah dejó escapar el aliento, frunciendo el ceño hacia las agujas sobre las cinco
torres del Comitium, una corona de vidrio y acero que se elevaba desde el
corazón del CDB.
"¿Crees que hay una trampa?" Hunt le preguntó a su amigo.
"Él no confabula así.” Como Sandriel y la mayoría de los otros Arcángeles.
“Quiere decir lo que dice en serio. Tiene que estar desesperado, si quiere darte
ese tipo de motivación.”
“El me posee. Su palabra es mi orden.”
"Con la llegada de Sandriel, tal vez se dio cuenta de que sería ventajoso si te
inclinaras a ser ... leal.”
"Otra vez: esclavo.”
"Entonces no lo sé, Hunt. Tal vez solo se sentía generoso.” Isaiah volvió a
sacudir la cabeza. "No cuestiones la mano que Urd te brindó.”
Hunt dejó escapar el aliento. "Lo sé." Las probabilidades eran, la verdad era una
combinación de esas cosas.
Isaiah arqueó una ceja. "¿Crees que puedes encontrar a quien está detrás de
esto?"
"No tengo otra opción.” No con esta nueva ganga en la mesa. Saboreó el viento
seco, medio escuchando su canto a través de los cipreses sagrados que bordean
la calle de abajo, los miles de ellos en esta ciudad plantados en honor a su diosa
patrona.
"Los encontrarás,” dijo Isaiah. "Sé que lo harás."
"Si puedo dejar de pensar en la visita de Sandriel.” Hunt dejó escapar un suspiro
y se pasó las manos por el pelo. "No puedo creer que ella venga aquí. Con esa
mierda de Pollux.”
Isaiah dijo con cuidado: "Dime que te das cuenta de que Micah te lanzó otro
gran jodido hueso justo ahora estacionándote aquí proteger a Quinlan en lugar de
mantenerte cerca del Comitium con Sandriel allí.”
Hunt lo sabía, sabía que Micah sabía muy bien lo que Hunt sentía por Sandriel y
Pollux, pero puso los ojos en blanco. "Lo que sea. Trompetea todo lo que quieras
sobre lo fantástico que es Micah, pero recuerda que el bastardo la recibe con los
brazos abiertos.”
"El Asteri le ordenó que fuera a la Cumbre,” respondió Isaiah. "Es estándar para
ellos enviar a uno de los Arcángeles como su emisario a estas reuniones. El
gobernador Efraín vino al último aquí. Micah también le dio la bienvenida.”
Hunt dijo: "El hecho es que ella estará aquí por un mes entero. En ese maldito
complejo.” Señaló los cinco edificios del Comitium. "Lunathion no es su estilo.
No hay nada para divertirla aquí.”
Con la mayoría de los Caídos dispersos a los cuatro vientos o muertos, Sandriel
no disfrutó de nada mejor que pasear por las mazmorras de su castillo, repleta de
rebeldes humanos y seleccionar uno, dos o tres a la vez. La arena en el corazón
de su ciudad era solo por el placer de destruir a estos prisioneros de varias
maneras. Batallas a muerte, tortura pública, desatar inferiores y animales básicos
contra ellos ... Su creatividad no tenía fin. Hunt lo había visto y soportado todo.
Con el conflicto actualmente en aumento, esas mazmorras seguramente estarán
llenas. Sandriel y Pollux debieron haber estado disfrutando como el infierno por
el dolor que fluía de esa arena.
La idea hizo que Hunt se pusiera rígido. "Pollux será una jodida amenaza en esta
ciudad.” El Martillo era conocido por sus actividades favoritas: masacre y
tortura.
“Pollux será tratado. Micah sabe lo que es, lo que hace. El Asteri podrá haberle
ordenado que le diera la bienvenida a Sandriel, pero no va a dejar que ella le dé
rienda suelta a Pollux.” Isaiah hizo una pausa, con los ojos distantes mientras
parecía pesar algo internamente. "Pero puedo hacerte no estar disponible
mientras Sandriel visita, permanentemente.”
Hunt levantó una ceja. "Si te refieres a la promesa de Micah de dejarme sin
polla, paso.”
Isaiah rio en voz baja. “Micah te dio una orden para investigar con Quinlan.
Órdenes que te harán estar muy, muy ocupado. Especialmente si quiere que
Bryce esté protegido.”
Hunt le lanzó una media sonrisa. "Tan ocupado que no tendré tiempo para estar
cerca del Comitium.”
"Tan ocupado que te quedarás en el techo frente al edificio de Quinlan para
vigilarla.”
"He dormido en peores condiciones.” Igual que Isaiah. "Y sería una tapadera
fácil para vigilar a Quinlan por algo más que protección.”
Isaiah frunció el ceño. "¿Honestamente la marcas como sospechosa?"
"No lo descarto,” dijo Hunt, encogiéndose de hombros. "Micah tampoco la
aclaró. Entonces, hasta que pruebe lo contrario, no estará fuera de mi lista.” Se
preguntó quién diablos podría estar en la lista de sospechosos de Quinlan.
Cuando Isaiah solo asintió, Hunt preguntó: "¿No vas a decirle a Micah que la
estoy vigilando todo el día?"
"Si se da cuenta de que no estás durmiendo en el cuartel, se lo diré. Pero hasta
entonces, lo que no sabe no le hará daño.”
"Gracias." No era una palabra en el vocabulario normal de Hunt, no para nadie
con alas, pero lo decía en serio. Isaiah siempre había sido el mejor de ellos, el
mejor de los Caídos, y todos los legionarios con los que Hunt había servido.
Isaiah debería haber estado en la Guardia Asteriana, con esas habilidades y esas
alas blancas prístinas, pero al igual que Hunt, Isaiah había venido de la
alcantarilla. Solo el noble serviría para la legión privada de élite de Asteri.
Incluso si eso significaba pasar por encima de buenos soldados como Isaiah.
Hunt, con sus alas grises y sangre común, a pesar de sus rayos, nunca había
estado corriendo. Ser invitado a unirse a la élite 18 de Shahar había sido un
privilegio suficiente. La había amado casi al instante por ver su valía, y la de
Isaiah. Todo el 18 había sido así: soldados que había seleccionado no por su
estado, sino por sus habilidades. Su verdadero valor.
Isaiah hizo un gesto hacia el CDB y el Comitium dentro de él. “Toma tu equipo
del cuartel. Necesito hacer una parada antes de encontrarme con Micah.” Ante el
parpadeo de Hunt, Isaiah hizo una mueca. "Le debo una visita al Príncipe Ruhn
para confirmar la coartada de Quinlan.”
Era lo último que Hunt quería hacer, y lo último que sabía que Isaiah quería
hacer, pero los protocolos eran protocolos. "¿Quieres que vaya contigo?" Hunt
ofreció. Era lo menos que podía ofrecer.
La esquina de la boca de Isaiah se levantó. "Teniendo en cuenta que le rompiste
la nariz a Danaan la última vez que estuvieron juntos en una habitación, voy a
decir que no.”
Sabio movimiento. Hunt arrastró las palabras: "Se lo merecía.”
Micah, afortunadamente, había encontrado divertido todo el evento, el Incidente,
como lo llamó Naomi. No todos los días se les entregaba el trasero a los Fae, por
lo que incluso el Gobernador se había regodeado discretamente sobre el
altercado en las celebraciones del Equinoccio de Primavera del año anterior. Le
había dado a Hunt una semana entera libre por eso. Una suspensión, Micah había
reclamado, pero esa suspensión había venido con un cheque de pago
especialmente acolchado. Y tres muertes menos para expiar.
Isaiah dijo: "Te llamaré más tarde para reportar.”
"Buena suerte."
Isaiah le lanzó una sonrisa cansada y desgastada, el único indicio de la rutina de
todos estos años con esos dos tatuajes, y fue a buscar a Ruhn Danaan, el Príncipe
Heredero de los Fae.

Bryce se paseó por la sala de exposición una vez, siseó por el dolor en su pierna
y se quitó los tacones con tanta fuerza que uno se estrelló contra la pared,
dejando un antiguo jarrón estremeciéndose.
Una voz fría preguntó detrás de ella: "Cuando claves las bolas de Hunt Athalar
en la pared, ¿me harás un favor y te tomarás una foto?"
Miró la pantalla de video que había vuelto a aparecer, y la hechicera todavía
estaba sentada allí. "¿Realmente quieres involucrarte en esto, jefa?"
Jesiba se reclinó en su silla dorada, una reina a gusto. "¿Una buena venganza a la
antigua no tiene ningún atractivo?"
“No tengo idea de quién quería a Danika y la manada muerta. Ninguna." Tenía
sentido cuando parecía que Briggs había convocado al demonio para hacerlo:
había sido liberado ese día, Danika estaba nerviosa y molesta por eso, y luego
había muerto. Pero si no era Briggs, y con Maximus Tertian asesinado ... Ella no
sabía por dónde empezar.
Pero ella lo haría. Encontrar a quien haya hecho esto. Una pequeña parte fue solo
para hacer que Micah Domitus se comiera sus palabras insinuando que podría
ser de interés en este caso, pero ... Ella rechinó los dientes. Encontraría a quien
haya hecho esto y haría que se arrepienta de haber nacido.
Bryce se acercó al escritorio, sofocando la cojera. Ella se encaramó en el borde.
"El gobernador debe estar desesperado.” Y loco, si él estaba pidiendo su ayuda.
"No me importa la agenda del gobernador,” dijo Jesiba. “Juega al detective
vengativo todo lo que quieras, Bryce, pero recuerda que tienes un trabajo. Las
reuniones de clientes no quedarán en segundo plano.”
"Lo sé." Bryce masticó el interior de su mejilla. "Si quien está detrás de esto es
lo suficientemente fuerte como para convocar a un demonio como ese para hacer
su trabajo sucio, probablemente también termine muerta.” Muy probablemente,
dado que todavía no había decidido si o cuándo hacer la caída en la
inmortalidad.
Esos ojos grises y brillantes recorrían su rostro. "Entonces mantén a Athalar
cerca."
Bryce se erizó. Como si fuera una pequeña mujer necesitada de un guerrero
grande y fuerte para protegerla.
Incluso si fuera parcialmente cierto. Mayormente cierto.
Total y definitivamente cierto, si ese demonio estaba siendo convocado
nuevamente.
Pero, hacer una lista de sospechosos, de hecho. Y la otra tarea que le había
encomendado, hacer una lista de los últimos lugares de Danika ... Su cuerpo se
tensó ante la idea.
Ella podría aceptar la protección de Athalar, pero no necesitaba hacerlo más fácil
para el fanfarrón.
Sonó el teléfono de Jesiba. La mujer miró la pantalla. "Es el padre de Tertian.”
Le lanzó a Bryce una mirada de advertencia. "Si empiezo a perder dinero porque
estás jugando a ser detective con la Umbra Mortis, te convertiré en una tortuga.”
Se llevó el teléfono a la oreja y la comunicación terminó.
Bryce dejó escapar un largo suspiro antes de presionar el botón para cerrar la
pantalla contra la pared.
El silencio de la galería se enroscó a su alrededor, royendo sus huesos.
Lehabah, por una vez, parecía no estar escuchando a escondidas. No tocar la
puerta de hierro llenó el silencio atronador. No es un susurro del pequeño,
incurablemente curioso duende de fuego.
Bryce apoyó el brazo sobre la superficie fría del escritorio y tomó la frente con
la mano.
Danika nunca había mencionado conocer a Tertian. Nunca habían hablado de él,
ni una sola vez. ¿Y eso era todo lo que tenía que seguir?
Sin Briggs como el invocador-asesino, el asesinato no tenía sentido. ¿Por qué el
demonio había elegido su departamento, cuando tenía tres pisos y estaba ubicado
en un edificio supuestamente monitoreado? Tenía que ser intencional. Danika y
los demás, incluido Tertian, deben haber sido atacados, y la conexión de Bryce
con este último es una coincidencia enferma.
Bryce jugueteó con el amuleto en el extremo de su cadena dorada, abriéndolo de
un lado a otro.
Luego. Lo pensaría esta noche porque ... miró el reloj. Mierda.
Tenía otro cliente en cuarenta y cinco minutos, lo que significaba que debería
superar el tsunami de papeleo para la talla de madera Svadgard comprada ayer.
O tal vez debería trabajar en esa solicitud de trabajo que había guardado en un
archivo secreto, engañosamente nombrado en su computadora: Hojas de cálculo
de proveedores de papel.
Jesiba, que la dejó a cargo de todo, desde reponer el papel higiénico hasta pedir
papel de impresora, nunca abriría el archivo. Nunca vería que entre los
documentos reales que Bryce había arrojado allí, había una carpeta (Facturas de
suministros de oficina de Marzo) que no contenía una hoja de cálculo. Contenía
una carta de presentación, un currículum vitae y solicitudes a medio completar
para puestos en unos diez lugares diferentes.
Algunos fueron tiros largos. Curador Asociado de Crescent City Art Museum.
Como si alguna vez fuese a obtener ese trabajo, cuando no tenía un título en arte
ni en historia. Y cuando la mayoría de los museos creían que lugares como
Griffin Antiquities deberían ser ilegales.
Otros puestos — Asistente personal del abogado de Miss Fancypants — serían
más de lo mismo. Ambiente diferente y jefe, pero la misma mierda de siempre.
Pero eran una salida. Sí, tendría que encontrar algún tipo de acuerdo con Jesiba
con respecto a sus deudas, y evitar averiguar si solo mencionar que quería irse la
convertiría en un animal deslizándose, pero divagando con las solicitudes,
modificando sin cesar su currículum ... la hacía sentirse mejor, al menos.
Algunos días.
Pero si el asesino de Danika hubiera resurgido, si estar en este trabajo sin salida
podría ayudar ... Esos currículums eran una pérdida de tiempo.
La pantalla oscura de su teléfono apenas reflejaba las luces altas, muy altas.
Suspirando de nuevo, Bryce marcó su código de seguridad y abrió el hilo del
mensaje.

No te arrepentirás de esto. He tenido mucho tiempo para descubrir todas las
formas en que te voy a malcriar. Toda la diversión que vamos a tener.

Podría haber recitado los mensajes de Connor de memoria, pero dolía más
verlos. Suficientemente herida como para sentir a través de cada parte de su
cuerpo, los restos oscuros de su alma. Entonces ella siempre miraba.

Ve a disfrutarlo. Te veré en unos días.

La pantalla blanca le quemó los ojos. Envíame un mensaje cuando estés a salvo
en casa.

Ella cerró esa ventana. Y no se atrevió a abrir su audiomail. Por lo general, tenía
que estar en una de sus espirales de muerte emocionales mensuales para hacer
eso. Para escuchar la risa de Danika otra vez.
Bryce respiró hondo, luego otro, luego otro.
Ella encontraría a la persona detrás de esto. Por Danika, para la manada de
demonios, ella lo haría. Cualquier cosa.
Abrió su teléfono nuevamente y comenzó a escribir un mensaje grupal a Juniper
y Fury. No es que Fury haya respondido nunca; no, el hilo era una conversación
de dos vías entre Bryce y June. Había escrito la mitad de su mensaje: Philip
Briggs no mató a Danika. Los asesinatos comienzan de nuevo y yo ... cuando
ella lo eliminó. Micah había dado la orden de mantener esto en silencio, y si su
teléfono era pirateado ... No se arriesgaría a que la sacaran del caso.
Fury ya tenía que saberlo. Que su supuesta amiga no la había contactado ...
Bryce rechazó el pensamiento. Le diría a Juniper cara a cara. Si Micah tenía
razón y había una conexión entre Bryce y la forma en que las víctimas fueron
elegidas, no podía arriesgarse a que Juniper no lo supiera. No perdería a nadie
más.
Bryce miró la puerta de hierro sellada. Frotó el dolor profundo en su pierna una
vez antes de ponerse de pie.
El silencio caminó a su lado durante todo el viaje por las escaleras.






14





Ruhn Danaan se paró frente a las altas puertas de roble al estudio de su padre y
respiró vigorizante y refrescante.
No tenía nada que ver con la carrera de treinta cuadras que había hecho desde su
oficina no oficial sobre un bar de buceo en la Plaza Vieja hasta la villa de
mármol de su padre en el corazón de FiRo. Ruhn dejó escapar un suspiro y
llamó.
Sabía mejor que irrumpir.
"Entra." La fría voz masculina se filtró a través de las puertas, a través de Ruhn.
Pero hizo a un lado cualquier indicio de su corazón atronador y se deslizó dentro
de la habitación, cerrando la puerta detrás de él.
El estudio personal del Rey del Otoño fue más grande que la mayoría de las
casas unifamiliares. Las estanterías se levantaron dos historias en cada pared,
repletas de tomos y artefactos antiguos y nuevos, mágicos y ordinarios. Un
balcón dorado dividía el espacio rectangular, accesible por cualquiera de las
escaleras de caracol en la parte delantera y trasera, y las pesadas cortinas de
terciopelo negro bloqueaban la luz de la mañana desde las altas ventanas que
daban al patio interior de la villa.
El planetario en el fondo del espacio atrajo la atención de Ruhn: un modelo
funcional de sus siete planetas, lunas y sol. Hecho de oro macizo. A Ruhn lo
había hipnotizado cuando era niño, cuando había sido lo suficientemente
estúpido como para creer que a su padre realmente le importaba una mierda,
pasando horas aquí mirando al hombre hacer cualquier observación y cálculo
que anotara en sus cuadernos de cuero negro. Había preguntado solo una vez
acerca de lo que estaba buscando su padre, exactamente.
Patrones. Fue todo lo que dijo su padre.
El Rey del Otoño se sentaba en una de las cuatro mesas de trabajo masivas, cada
una llena de libros y una serie de dispositivos de vidrio y metal. Experimentos
por lo que sea que su padre hizo con esos patrones. Ruhn pasó junto a una de las
mesas, donde el líquido iridiscente burbujeaba dentro de un orbe de vidrio
colocado sobre un quemador, la llama probable de la fabricación de su padre
soplos de humo violeta se alzaban de él.
"¿Debería estar usando un traje de materiales peligrosos?" Preguntó Ruhn,
apuntando a la mesa de trabajo donde su padre miraba a través de un prisma de
un pie de largo instalado en un delicado artilugio plateado.
"Exponga sus asuntos, Príncipe,” dijo su padre en breve, con un ojo ámbar fijo
en el aparato de visualización sobre el prisma. Ruhn se abstuvo de comentar
sobre cómo se sentirían los contribuyentes de esta ciudad si supieran cómo uno
de sus siete Jefes pasó sus días. Los seis Jefes inferiores fueron todos nombrados
por Micah, no elegidos por ningún proceso democrático. Había consejos dentro
de los consejos, diseñados para dar a la gente la ilusión de control, pero el orden
principal de las cosas era simple: el gobernador gobernaba y los jefes de la
ciudad dirigían sus propios distritos bajo su mando. Más allá de eso, la Legión
33 respondió solo al Gobernador, mientras que el Aux obedeció a los Jefes de la
Ciudad, divididos en unidades basadas en distritos y especies. Se hizo más
oscuro a partir de ahí. Los lobos afirmaron que las manadas cambiaformas eran
los comandantes de la Auxiliar, pero los Fae insistieron en que esta distinción les
pertenecía a ellos. Hizo difícil dividir, reclamar, responsabilidades.
Ruhn había estado dirigiendo la división Fae de Aux durante quince años. Su
padre había dado la orden y él había obedecido. Tenía pocas opciones. Es bueno
que haya entrenado toda su vida para ser un asesino letal y eficiente.
No es que le trajera ninguna alegría particular.
“Alguna mierda importante está pasando,” dijo Ruhn, deteniéndose al otro lado
de la mesa. “Acabo de recibir una visita de Isaiah Tiberian. Maximus Tertian fue
asesinado anoche, exactamente de la misma manera que Danika y su manada
fueron asesinados.”
Su padre ajustó un dial en el dispositivo de prisma. “Recibí el informe más
temprano esta mañana. Parece que Philip Briggs no fue el asesino.”
Ruhn se puso rígido. "¿Me ibas a decir cuándo?" Su padre levantó la vista del
dispositivo de prisma. "¿Estoy en deuda contigo, Príncipe?”
El bastardo ciertamente no lo estaba, dejando a un lado su título. Aunque tenían
una gran profundidad de poder, el hecho era que Ruhn, a pesar de su condición
de Starborn y posesión de la Espada de las Estrellas, siempre tendría un poco
menos que su padre. Nunca había decidido, después de haber pasado por su
Ordeal y haber hecho la caída en la inmortalidad hace cincuenta años, si era un
alivio o una maldición haber quedado corto en el ranking de poder. Por un lado,
si hubiera superado a su padre, el campo de juego se hubiera inclinado a su
favor. Por otro lado, lo habría establecido firmemente como un rival.
Habiendo visto lo que su padre le hizo a sus rivales, era mejor no estar en esa
lista.
“Esta información es vital. Ya hice una llamada a Flynn y Declan para amplificar
las patrullas en FiRo. Tendremos todas las calles vigiladas.”
"Entonces no parece que necesite decirte, ¿verdad?"
Su padre tenía casi quinientos años, había usado la corona de oro del Rey del
Otoño durante la mayor parte de ese tiempo, y había sido un imbécil por todo
eso. Y todavía no mostraba signos de envejecimiento, no como los Fae, con su
gradual desaparición en la muerte, como una camisa lavada demasiadas veces.
Entonces serían otros pocos siglos de esto. Jugando al príncipe. Tener que tocar
una puerta y esperar el permiso para entrar. Tener que arrodillarse y obedecer.
Ruhn era uno de una docena de Príncipes Fae en todo el planeta Midgard, y
había conocido a la mayoría de los demás a lo largo de las décadas. Pero se
mantuvo aparte como el único Starborn entre ellos. Entre todos los Fae.
Al igual que Ruhn, los otros príncipes sirvieron bajo acicalados, reyes vanos
estacionados en varios territorios como Jefes de distritos de la ciudad o franjas
de desierto. Algunos de ellos habían estado esperando sus tronos durante siglos,
contando cada década como si fueran solo meses.
Le disgustaba. Siempre lo hizo. Junto con el hecho de que todo lo que tenía
estaba financiado por el bastardo ante él: la oficina sobre el bar de buceo, la villa
en FiRo adornada con antigüedades invaluables que su padre le había regalado al
ganar el Starsword durante su prueba. Ruhn nunca se quedó en la villa, sino que
decidió vivir en una casa que compartía con sus dos mejores amigos cerca de la
Plaza Vieja.
También comprado con el dinero de su padre.
Oficialmente, el dinero provenía del "salario" que Ruhn recibió por encabezar
las patrullas auxiliares de Fae. Pero la firma de su padre autorizó ese cheque
semanal.
El Rey del Otoño levantó el dispositivo del prisma. "¿El Comandante de la 33
dijo algo notable?”
La reunión estuvo a un paso de un desastre.
Primero, Tiberian lo había interrogado sobre el paradero de Bryce la noche
anterior, hasta que Ruhn estuvo a un respiro de darle una paliza al ángel,
comandante del 33 o no. Entonces Tiberian tuvo las bolas para preguntar sobre el
paradero de Ruhn.
Ruhn se abstuvo de informar al comandante que golpear a Maximus Tertian por
agarrar la mano de Bryce había sido tentador.
Ella le habría mordido la cabeza por eso. Y había sido capaz de manejarse sola,
evitando a Ruhn la pesadilla política de desencadenar una pelea de sangre entre
sus dos Casas. No solo entre Sky and Breath y Flame and Shadow, sino entre
Danaans y Tertians. Y así todos los Fae y vampiros que viven en Valbara y
Pangera. Los Fae no joden con sus peleas de sangre. Tampoco los vampiros.
“No," dijo Ruhn. "Aunque Maximus Tertian murió unas horas después de tener
una reunión de negocios con Bryce.”
Su padre dejó el prisma con los labios curvados. "Te dije que le advirtieras a esa
chica que se quedara tranquila.”
Esa chica. Bryce siempre fue esa chica, o la chica, para su padre. Ruhn no había
escuchado al hombre decir su nombre en doce años. No desde su primera y
última visita a esta villa.
Todo había cambiado después de esa visita. Bryce había venido aquí por primera
vez, una niña de 13 años que estaba lista para finalmente conocer a su padre y su
gente. Para conocer a Ruhn, que había estado intrigado ante la perspectiva de
descubrir que tenía una media hermana después de más de sesenta años de ser
hijo único.
El Rey del Otoño había insistido en que la visita fuera discreta, sin decir lo
obvio: hasta que el Oráculo susurre tu futuro. Lo que ocurrió fue un desastre no
mitigado no solo para Bryce, sino también para Ruhn. Todavía le dolía el pecho
cuando la recordaba salir de la villa con lágrimas de rabia, negándose a mirar por
encima del hombro ni una sola vez. El trato de Bryce por parte de su padre había
abierto los ojos de Ruhn a la verdadera naturaleza del Rey del Otoño ... y el frío
hombre Fae antes que él nunca había olvidado este hecho.
Ruhn había visitado a Bryce con frecuencia en casa de sus padres durante los
siguientes tres años. Ella había sido un foco brillante, el foco más brillante, si él
quería ser honesto. Hasta esa pelea estúpida y vergonzosa entre ellos que había
dejado las cosas en tal confusión que Bryce todavía odiaba sus entrañas. No la
culpó, no con las palabras que había dicho, de las que se había arrepentido de
inmediato tan pronto como salieron de él.
Ahora Ruhn dijo: "La reunión de Bryce con Maximus precedió a mi advertencia
de comportarse. Llegué justo cuando ella estaba terminando.” Cuando recibió la
llamada de Riso Sergatto, la voz risueña del cambiaformas de mariposa
inusualmente grave, corrió hacia el Cuervo Blanco, sin darse tiempo para
adivinar la sabiduría de eso. "Soy su coartada, según Tiberian, le dije que la
acompañé a su casa y me quedé allí hasta mucho después de la muerte de
Tertian.”
La cara de su padre no reveló nada. "Y, sin embargo, todavía no parece muy
halagador que la niña estuvo en el club las dos noches e interactuó con las
víctimas horas antes.”
Ruhn dijo con firmeza: “Bryce no tuvo nada que ver con los asesinatos. A pesar
de la mierda de la coartada, el gobernador también debe creerlo, porque Tiberian
juró que Bryce está siendo custodiado por los 33º.”
Podría haber sido admirable que se hubieran molestado en hacerlo, si todos los
ángeles no hubieran sido imbéciles arrogantes. Afortunadamente, el más
arrogante de esos imbéciles no fue quien le hizo a Ruhn esta visita en particular.
"Esa chica siempre ha poseído un talento espectacular para estar donde no
debería.”
Ruhn controló la ira que lo golpeaba, su magia de sombra buscaba velarlo,
protegerlo de la vista. Otra razón por la que su padre lo resentía: más allá de sus
regalos de Starborn, la mayor parte de su magia se inclinaba hacia los parientes
de su madre: los Fae que gobernaban Avallen, la isla envuelta en niebla en el
norte. El sagrado corazón de la libertad. Su padre habría quemado a Avallen en
cenizas si hubiera podido. Que Ruhn no poseyera las llamas de su padre, las
llamas de la mayoría de los Valbaran Fae, que en cambio poseía habilidades de
Avallen —más de lo que Ruhn había demostrado nunca— para convocar y
caminar a través de las sombras, había sido un insulto imperdonable.
El silencio se extendió entre padre e hijo, interrumpido solo por el tictac del
metal en el otro extremo de la habitación mientras los planetas avanzaban
alrededor de su órbita. Su padre recogió el prisma y lo sostuvo frente a las
primeras luces que parpadeaban en una de las tres arañas de cristal.
Ruhn dijo con firmeza: "Tiberian dijo que el gobernador quiere que estos
asesinatos se mantengan en silencio, pero me gustaría su permiso para advertir a
mi madre.” Cada palabra rallada. Me gustaría tu permiso.
Su padre agitó una mano. "Permiso concedido. Ella prestará atención a la
advertencia.”
Así como la madre de Ruhn había obedecido a todos toda su vida. Ella
escucharía y se comportaría, y sin duda aceptaría con gusto los guardias
adicionales enviados a su villa, a una cuadra de la suya, hasta que se resolviera
esta mierda. Tal vez incluso se quedaría con ella esta noche.
Ella no era reina, ni siquiera era una consorte o compañera. No, su dulce y
amable madre había sido seleccionada para un propósito: la cría. El Rey del
Otoño había decidido, después de algunos siglos de gobierno, que quería un
heredero. Como hija de una prominente casa noble que había desertado de la
corte de Avallen, había cumplido su deber con gusto, agradecida por el eterno
privilegio que ofrecía. En los setenta y cinco años de vida de Ruhn, nunca la
había escuchado decir una sola palabra sobre su padre. Sobre la vida a la que la
habían reclutado.
Incluso cuando Ember y su padre tenían su relación secreta y desastrosa, su
madre no había estado celosa. Había muchas otras mujeres antes y después de
ella. Sin embargo, ninguno había sido elegido formalmente, no como ella, para
continuar el linaje real. Y cuando Bryce llegó, las pocas veces que su madre la
había conocido, ella había sido amable. Cariñosa, incluso.
Ruhn no podía decir si admiraba a su madre por nunca haber cuestionado la jaula
dorada en la que vivía. Si algo estaba mal con él por resentirse.
Es posible que nunca entienda a su madre, pero no detuvo su feroz orgullo que
tomó después de su línea de sangre, que su caminar en las sombras lo separó del
imbécil frente a él, un recordatorio constante y bienvenido de que no tenía para
convertirse en un imbécil dominante. Incluso si la mayoría de los parientes de su
madre en Avallen fueran un poco mejores. Sus primos especialmente.
“Quizás deberías llamarla,” dijo Ruhn, “dale la advertencia tu mismo.
Agradecería tu preocupación.”
"Estoy comprometido,” dijo su padre con calma. Siempre había sorprendido a
Ruhn: lo frío que estaba su padre, cuando esas llamas ardían en sus venas.
“Puedes informarla tú mismo. Y te abstendrás de decirme cómo manejar mi
relación con tu madre.”
“No tienes una relación. La criaste como una yegua y la enviaste a pastar.”
Cinders chisporroteó por la habitación. "Te has beneficiado bastante de esa cría,
Starborn.”
Ruhn no se atrevió a pronunciar las palabras que intentaron brotar de su boca. A
pesar de que mi estúpido jodido título te trajo más influencia en el imperio y
entre tus compañeros reyes, todavía te irrita, ¿no? Que tu hijo, no tú, recuperó
la Espada Estelar de la Cueva de los Príncipes en el oscuro corazón de Avallen.
Que tu hijo, no tú, estaba entre los príncipes Starborn muertos hace mucho
tiempo dormidos en sus sarcófagos y se consideraba digno de sacar la espada
de su vaina. ¿Cuántas veces intentaste sacar la espada cuando eras joven?
¿Cuánta investigación hiciste en este mismo estudio para encontrar formas de
manejarlo sin ser elegido?
Su padre curvó un dedo hacia él. "Necesito tu don.”
"¿Por qué?" Sus habilidades de Starborn eran poco más que un destello de luz
estelar en su palma. Sus talentos sombríos fueron el regalo más interesante.
Incluso los monitores de temperatura en las cámaras de alta tecnología en esta
ciudad no podían detectarlo cuando caminaba en la sombra.
Su padre levantó el prisma. "Dirige un haz de tu luz estelar a través de esto.” Sin
esperar una respuesta, su padre volvió a mirar el artilugio de metal que se veía
sobre el prisma.
Por lo general, a Ruhn le tomaba una buena concentración concentrarse en su luz
estelar, y generalmente lo dejaba con un dolor de cabeza durante horas después,
pero ... Estaba lo suficientemente intrigado como para intentarlo.
Poniendo su dedo índice sobre el cristal del prisma, Ruhn cerró los ojos y se
concentró en su respiración. Deje que el chasquido metálico del planetario lo
guíe hacia abajo, hacia abajo, hacia el hoyo negro dentro de sí mismo, más allá
del agitado pozo de sus sombras, hacia el pequeño hueco debajo de ellos. Allí,
acurrucado sobre sí mismo como una criatura hibernando, yacía la única semilla
de luz iridiscente.
La acunó suavemente con una palma mental, agitándola despierta mientras la
levantaba con cuidado, como si llevara agua en las manos. A través de sí mismo,
el poder brillaba con anticipación, cálido y encantador y casi la única parte de sí
mismo que le gustaba.
Ruhn abrió los ojos para encontrar la luz de las estrellas bailando a su alcance,
refractaria a través del prisma.
Su padre ajustó unos pocos diales en el dispositivo, anotando notas con la otra
mano.
La semilla de la luz de las estrellas se volvió resbaladiza y se desintegró en el
aire a su alrededor.
"Solo otro momento,” ordenó el rey.
Ruhn apretó los dientes, como si de alguna manera evitara que la luz de las
estrellas se disolviera.
Otro clic en el dispositivo y otra nota anotada en una mano antigua y rígida. El
antiguo lenguaje de los fae: su padre grabó todo en el idioma medio olvidado
que su gente había usado cuando llegaron a Midgard por la Grieta del Norte.
La luz de las estrellas tembló, se encendió y se desvaneció en la nada. El Rey del
Otoño gruñó molesto, pero Ruhn apenas lo escuchó sobre su cabeza palpitante.
Se había dominado lo suficiente como para prestar atención cuando su padre
terminó sus notas. "¿Qué estás haciendo con esa cosa?"
“Estudiar cómo se mueve la luz por el mundo. Cómo se puede moldear.”
“¿No tenemos científicos en CCU haciendo esta mierda?"
"Sus intereses no son los mismos que los míos.” Su padre lo inspeccionó. Y
luego dijo, sin un indicio de advertencia: "Es hora de considerar a las mujeres
para un matrimonio apropiado.”
Ruhn parpadeó. "¿Para ti?"
"No te hagas el tonto.” Su padre cerró su cuaderno y se recostó en su silla. “Le
debes a nuestra línea de sangre producir un heredero y expandir nuestras
alianzas. El Oráculo decretó que serías un rey justo e imparcial. Este es el primer
paso en esa dirección.”
Todos los Fae, hombres y mujeres, hicieron una visita al Oráculo de la ciudad a
la edad de trece años como uno de los dos Grandes Ritos para ingresar a la edad
adulta: primero el Oráculo y luego la Prueba, unos años o décadas después.
El estómago de Ruhn se revolvió al recordar ese primer Rito, mucho peor que su
terrible Ordeal en muchos sentidos. "No me voy a casar.”
“El matrimonio es un contrato político. Engendra un heredero, luego vuelve a
follar a quien quieras.”
Ruhn gruñó. “No me voy a casar. Ciertamente no en un matrimonio arreglado.”
“Harás lo que te dicen.”
“Tú no estás jodidamente casado.”
"No necesitaba la alianza.”
"¿Pero ahora lo hacemos?"
"Hay una guerra en el extranjero, por si no lo sabían. Empeora cada día, y puede
muy bien extenderse aquí. No planeo ingresar sin seguro.”
Con el pulso martilleando, Ruhn miró a su padre. Él hablaba completamente en
serio.
Ruhn se las arregló para decir: “¿Planeas hacerme casar para que tengamos
aliados sólidos en la guerra? ¿No somos los aliados de Asteri?"
“Lo somos. Pero la guerra es un tiempo liminal. Las clasificaciones de poder se
pueden reorganizar fácilmente. Debemos demostrar cuán vitales e influyentes
somos.”
Ruhn consideró las palabras. "Estás hablando de un matrimonio con alguien que
no sea de los Fae.” Su padre tenía que estar preocupado, incluso considerar algo
tan raro.
“La reina Hécuba murió el mes pasado. Su hija, Hypaxia, ha sido coronada como
la nueva reina bruja de Valbara.”
Ruhn había visto las noticias. Hipaxia Enador era joven, no más de veintiséis.
No existían fotos de ella, ya que su madre la había mantenido enclaustrada en su
fortaleza de montaña.
Su padre continuó: “Su reinado será reconocido oficialmente por Asteri en la
Cumbre el próximo mes. La ataré a los Fae poco después de eso.”
"Te estás olvidando de que Hipaxia tendrá algo que decir en esto. Ella bien
podría reírse de ti.”
"Mis espías me dicen que prestará atención a la antigua amistad de su madre con
nosotros, y que estará lo suficientemente asustada como nueva gobernante para
aceptar la mano amiga que ofrecemos.”
Ruhn tenía la clara sensación de ser conducido a una red, el Rey del Otoño lo
acercaba aún más a su corazón.
"No me voy a casar con ella.”
“Eres el Príncipe Heredero de los Valbaran Fae. No tienes elección.” La cara fría
de su padre se parecía tanto a la de Bryce que Ruhn se apartó la mirada, incapaz
de soportarlo. Era un milagro que nadie hubiera descubierto aún su secreto. "El
cuerno de Luna sigue en libertad.”
Ruhn se volvió hacia su padre. "¿Y? ¿Qué tiene que ver una cosa con la otra?"
"Quiero que lo encuentres.” Ruhn miró los cuadernos, el prisma. "Desapareció
hace dos años.”
“Y ahora tengo interés en localizarlo. El Cuerno perteneció primero a los Fae. El
interés público en recuperarlo ha disminuido; ahora es el momento adecuado
para lograrlo.”
Su padre tocó un dedo en la mesa. Algo lo había irritado. Ruhn consideró lo que
había visto en el horario de su padre esta mañana cuando había hecho su escaneo
superficial como comandante del Fae Auxiliar. Reuniones con la nobleza Fae,
una sesión de ejercicios con su guardia privada, y ... "La reunión con Micah fue
bien esta mañana, supongo.”
El silencio de su padre confirmó sus sospechas. El Rey del Otoño lo inmovilizó
con sus ojos color ámbar, sopesando la postura de Ruhn, su expresión, todo.
Ruhn sabía que siempre se quedaba corto, pero su padre dijo: "Micah deseaba
discutir apuntalar las defensas de nuestra ciudad en caso de que el conflicto en el
extranjero se extendiera aquí. Dejó en claro que los Fae son ... no como solían
ser.”
Ruhn se puso rígido. "Las unidades Fae Aux están en tan buena forma como los
lobos.”
"No se trata de nuestra fuerza de armas, sino de nuestra fuerza como pueblo.” La
voz de su padre goteaba de asco. "Los Fae se han desvanecido durante mucho
tiempo: nuestra magia disminuye con cada generación, como el vino aguado.”
Frunció el ceño a Ruhn. “El primer Príncipe Estelar podría cegar a un enemigo
con un destello de su luz estelar. Apenas puedes invocar un brillo por un
instante.”
Ruhn apretó la mandíbula. “El gobernador presionó sus botones. ¿Y qué?"
"Insultó nuestra fuerza.” El cabello de su padre hervía a fuego lento, como si los
mechones se hubieran fundido. "Dijo que renunciamos al Cuerno en primer
lugar, y luego lo dejamos perder hace dos años.”
"Fue robado del Templo de Luna. No lo perdimos.” Ruhn apenas sabía nada
sobre el objeto, ni siquiera le había importado cuando desapareció hace dos años.
"Dejamos que un artefacto sagrado de nuestra gente se use como una atracción
turística barata,” espetó su padre. "Y quiero que tú lo encuentres de nuevo.”
Para que su padre pudiera frotarlo en la cara de Micah.
Pequeño, quebradizo macho. Eso es todo lo que era su padre.
"El Cuerno no tiene poder,” le recordó Ruhn.
"Es un símbolo, y los símbolos siempre ejercerán su propio poder.” El cabello de
su padre ardía más brillante.
Ruhn reprimió su impulso de encogerse, su cuerpo se tensó con el recuerdo de
cómo la mano ardiente del rey se había sentido envuelta alrededor de su brazo,
chisporroteando en su carne. Ninguna sombra había sido capaz de esconderlo.
“Encuentra el cuerno, Ruhn. Si la guerra llega a estas costas, nuestro pueblo lo
necesitará en más de un sentido.”
Los ojos ambarinos de su padre ardieron. Había más cosas que el hombre no le
estaba diciendo.
A Ruhn se le ocurrió otra cosa que podría causar tanta molestia: Micah
nuevamente sugirió que Ruhn reemplazara a su padre como Jefe de la Ciudad de
FiRo. Los susurros se habían arremolinado durante años, y Ruhn no tenía dudas
de que el Arcángel era lo suficientemente inteligente como para saber cuánto
enojaría al Rey del Otoño. Con la Cumbre acercándose, Micah sabía que enojar
al Rey Fae con una referencia a su poder desvanecido era una buena manera de
asegurarse de que el Fae Aux estuviera listo antes que él, independientemente de
cualquier guerra.
Ruhn guardó esa información a un lado. "¿Por qué no buscas tú el cuerno?"
Su padre soltó el aliento a través de su nariz larga y delgada, y el fuego en él se
convirtió en brasas. El rey asintió hacia la mano de Ruhn, donde había estado la
luz de las estrellas. "He estado mirando. Durante dos años." Ruhn parpadeó, pero
su padre continuó: “El Cuerno fue originalmente la posesión de Pelias, el primer
Príncipe Estelar. Tal vez encuentres que lo similar se atrae, simplemente
investigarlo podría revelarte cosas que estaban ocultas a los demás.”
Ruhn apenas se molestó en leer nada en estos días más allá de las noticias y los
informes de Aux. La posibilidad de estudiar detenidamente tomos antiguos por si
algo saltaba sobre él mientras un asesino se escapaba ... "Tendremos muchos
problemas con el gobernador si tomamos el Cuerno para nosotros.”
"Entonces mantente callado, Príncipe.” Su padre volvió a abrir su cuaderno.
Conversación terminada.
Sí, esto no era más que caricias políticas al ego. Micah se había burlado de su
padre, había insultado su fuerza, y ahora su padre le mostraría exactamente
dónde estaba el Fae.
Ruhn apretó los dientes. Necesitaba un trago. Una jodida bebida fuerte.
Su cabeza se revolvió mientras se dirigía a la puerta, el dolor de convocar a la
luz de las estrellas se agitaba con cada palabra que se le lanzaba.
Te dije que le advirtieras a esa chica que se quedara callada.
Encuentra el cuerno.
Lo similar se atrae.
Un matrimonio apropiado.
Producir un heredero.
Se lo debes a nuestro linaje.
Ruhn cerró la puerta detrás de él. Solo cuando había llegado a la mitad del
pasillo se echó a reír, un sonido duro y áspero. Al menos el imbécil aún no sabía
que había mentido sobre lo que el Oráculo le había dicho todas esas décadas.
Con cada paso que salía de la villa de su padre, Ruhn podía escuchar una vez
más el susurro sobrenatural del Oráculo, leyendo el humo mientras temblaba en
su tenue cámara de mármol: la línea de sangre real terminará contigo, Príncipe.




15




Syrinx manoseó la ventana, su cara arrugada contra el cristal. Había estado
silbando incesantemente durante los últimos diez minutos, y Bryce, más que lista
para acomodarse en los lujosos cojines del sofá en forma de L y ver su reality
show favorito del martes por la noche, finalmente se retorció para ver de qué se
trataba todo el alboroto.
Ligeramente más grande que un terrier, la quimera resopló y arañó el cristal del
piso al techo, y el sol poniente le iluminando su pelo dorado. La larga cola, con
mechones de piel oscura al final como la de un león, se movía de un lado a otro.
Sus pequeñas orejas dobladas eran planas sobre su cabeza redonda y peluda, sus
arrugas de grasa y el pelo más largo en su cuello, no una melena, vibraban con
su gruñido, y sus patas demasiado grandes, que terminaban en garras como
pájaros, eran ahora—
"¡Para eso! ¡Estás rascando el cristal!"
Syrinx miró por encima de un hombro musculoso y redondeado, su rostro
aplastado en el cristal parecía más perro que cualquier otra cosa, y entrecerró los
ojos oscuros. Bryce le devolvió la mirada.
El resto de su día había sido largo, extraño y agotador, especialmente después de
recibir un mensaje de Juniper, diciendo que Fury la había alertado sobre la
inocencia de Briggs y el nuevo asesinato, y advirtiéndole a Bryce que tuviera
cuidado. Dudaba que alguna de sus amigas supiera de su participación en la
búsqueda del asesino, o del ángel que había sido asignado para trabajar con ella,
pero había picado, solo un poco. Que Fury no se había molestado en contactarla
personalmente. Que incluso June lo había hecho por mensaje y no cara a cara.
Bryce tenía la sensación de que mañana sería igual de agotador, si no peor. Así
que lanzar una batalla de voluntades con una quimera de treinta libras no era su
definición relajamiento muy necesario.
"Acabas de dar un paseo,” le recordó a Syrinx. “Y una porción extra de cena,”
Syrinx dio un hmmph y volvió a arañar la ventana.
"¡Malo!" ella siseó. A medias, claro, pero ella trató de sonar autoritaria.
En lo que respecta a la pequeña bestia, el dominio era una cualidad que ambos
fingían que tenía.
Gimiendo, Bryce se levantó del nido de cojines y cruzó la madera y la alfombra
hasta la ventana. En la calle de abajo, los autos pasaban lentamente, unos pocos
viajeros que llegaban tarde se dirigían penosamente a casa, y algunos clientes
comensales pasearon cogidos del brazo hacia uno de los excelentes restaurantes
a lo largo del río al final de la cuadra. Por encima de ellos, el sol poniente
manchaba el cielo de rojo, dorado y rosa, las palmeras y los cipreses se
balanceaban en la suave brisa de primavera, y ... Y ese era un macho alado
sentado en el techo opuesto.
Ella conocía esas alas grises, y el cabello oscuro, hasta los hombros, y el corte de
esos anchos hombros.
Deber de protección, había dicho Micah.
Y una mierda. Tenía un fuerte presentimiento de que el gobernador todavía no
confiaba en ella, coartada o no.
Bryce le dio a Hunt Athalar una sonrisa deslumbrante y cerró las pesadas
cortinas.
Syrinx aulló cuando fue atrapado en ellas, revirtiendo su pequeño cuerpo robusto
fuera de los pliegues. Su cola azotó de lado a lado, y ella apoyó las manos en sus
caderas. "¿Estabas disfrutando de la vista?"
Syrinx mostró todos sus dientes puntiagudos cuando dejó escapar otro aullido,
trotó hacia el sofá y se arrojó sobre los cálidos cojines donde había estado
sentada. El retrato de la desesperación.
Un momento después, su teléfono sonó en la mesa de café. Justo cuando
comenzó su espectáculo.
Ella no sabía el número, pero no se sorprendió en absoluto cuando atendió, se
dejó caer sobre los cojines, y Hunt gruñó: "Abre las cortinas. Quiero ver el
programa.”
Apoyó ambos pies descalzos sobre la mesa. "No sabía que los ángeles se
dignaban a ver televisión basura.”
"Prefiero ver el juego de bolas de sol que está sucediendo en este momento, pero
tomaré lo que pueda.” La idea de que Umbra Mortis viera una competencia de
citas fue tan ridícula que Bryce hizo una pausa en el show en vivo. Al menos
ahora podía pasar rápidamente por los comerciales. "¿Qué estás haciendo en ese
techo, Athalar?”
"Lo que me ordenaron hacer.”
Dioses la perdonen. "Protegerme no te da derecho a invadir mi privacidad.”
Podía admitir la sabiduría al dejar que él la protegiera, pero no tenía que ceder
toda sensación de límites.
"Otras personas estarían en desacuerdo.” Ella abrió la boca, pero él la
interrumpió. "Tengo mis ordenes. No puedo desobedecerlas."
Su estómago se apretó. No, Hunt Athalar ciertamente no podía desobedecer sus
órdenes.
Ningún esclavo podría, ya sea Vanir o humano. Entonces ella preguntó: "¿Y
cómo, exactamente, obtuviste este número?"
"Está en tu archivo.”
Golpeó su pie sobre la mesa. "¿Le hiciste una visita al Príncipe Ruhn?" Habría
entregado una marca de oro para ver a su hermano enfrentarse cara a cara con el
asesino personal de Micah.
Hunt gruñó, "Isaiah lo hizo.” Ella sonrió. "Era un protocolo estándar.”
"Entonces, incluso después de que tu jefe me encomendó la tarea de encontrar a
este asesino, ¿sentiste la necesidad de investigar si mi coartada se había
verificado?"
"No escribí las jodidas reglas, Quinlan.”
“Hmm."
"Abre las cortinas.”
"No gracias."
"O podrías invitarme y hacer mi trabajo más fácil.”
"Definitivamente no."
"¿Por qué?"
“Porque puedes hacer tu trabajo igual de bien desde ese techo.”
La risa de Hunt se deslizó por sus huesos. "Se nos ordenó llegar al fondo de
estos asesinatos. Así que odio decirte esto, cariño, pero estamos a punto de ser
muy cercanos y personales."
La forma en que dijo cariño, lleno de arrogancia degradante y condescendiente,
la hizo rechinar los dientes.
Bryce se levantó, caminando hacia la ventana del piso al techo bajo la cuidadosa
vigilancia de Syrinx, y tiró de las cortinas lo suficiente como para ver al ángel
parado en el techo opuesto, con el teléfono en la oreja, las alas grises ligeramente
flameadas, como si se balancearan contra el viento. "Estoy seguro de que te
corres con todo lo relacionado con el protector de las damiselas, pero me
pidieron que encabezara este caso. Eres el respaldo.”
Incluso desde el otro lado de la calle, podía verlo poner los ojos en blanco.
"¿Podemos omitir esta mierda de orden jerárquica?"
Syrinx le dio un codazo a sus pantorrillas, luego empujó su rostro s través de sus
piernas para mirar al ángel.
"¿Cuál es esa mascota tuya?"
"Es una quimera.”
"Parece caro.”
“Lo fue.”
“Tu departamento también se ve muy caro. Esa hechicera debe pagarte bien.”
"Lo hace." Verdad y mentira.
Sus alas se encendieron. “Tienes mi número ahora. Llámame si algo sale mal, o
te siente mal, o si necesitas algo.”
"¿Como una pizza?"
Ella claramente vio el dedo que Hunt levantó sobre su cabeza. Sombra de la
muerte, de hecho.
Bryce ronroneó: "Serías un buen repartidor con esas alas.” Sin embargo, los
ángeles en Lunathion nunca cayeron tan trabajo. Nunca.
“Mantén las malditas cortinas abiertas, Quinlan.” Colgó.
Ella solo le dio un gesto burlón. Y cierra las cortinas por completo.
Su teléfono vibró con un mensaje justo cuando se dejó caer de nuevo.
¿Tienes encantamientos guardando tu apartamento?
Ella puso los ojos en blanco y escribió: ¿Me veo estúpida?
Hunt devolvió el disparo, algo está pasando en esta ciudad y has recibido una
protección de grado A contra él, pero me estás reventando las bolas sobre los
límites. Creo que es suficiente respuesta con respecto a tu inteligencia.
Sus pulgares volaron sobre la pantalla mientras fruncía el ceño y escribió:
Amablemente vuela a la mierda.
Presionó enviar antes de poder debatir la sabiduría de decirle eso a la Umbra
Mortis.
El no respondió. Con una sonrisa petulante, levantó su control remoto.
Un ruido sordo contra la ventana la hizo saltar, enviando a Syrinx a toda
velocidad hacia las cortinas, aullando su cabeza borrosa.
Ella irrumpió alrededor del sofá, subiendo las cortinas, preguntándose qué
demonios había arrojado a su ventana.
El ángel caído se cernía allí. Mirándola. Ella se negó a retroceder, incluso
cuando su corazón tronó. Se negó a hacer otra cosa que abrir la ventana, el
viento de sus poderosas alas agitó su cabello. "¿Qué?"
Sus ojos oscuros no pestañearon. Llamativo: esa era la única palabra en la que
Bryce podía pensar para describir su hermoso rostro, lleno de líneas poderosas y
pómulos afilados. "Puedes facilitar esta investigación, o puede dificultarla.”
"No ..."
“Ahórrame tiempo.” El cabello oscuro de Hunt se movió con el viento. El
susurro y el batir de sus alas dominaron el tráfico de abajo, y los humanos y
Vanir ahora lo miraban boquiabiertos. "No te gusta que te miren, te mimen o lo
que sea.” Se cruzó de brazos musculosos. “Ninguno de nosotros tiene voz en
este acuerdo. Entonces, en lugar de perder el aliento discutiendo sobre los
límites, ¿por qué no haces esa lista de sospechosos y los movimientos de
Danika?”
"¿Por qué no dejas de decirme qué debería hacer con mi tiempo?"
Ella podría haber jurado que sabía a éter mientras él gruñía, "Voy a ser sincero
contigo.”
"Bueno."
Sus fosas nasales se dilataron. “Haré lo que sea malditamente necesario para
resolver este caso. Incluso si eso significa atarte a una maldita silla hasta que
escribas esas listas.”
Ella sonrió. “Esclavitud. Lindo."
Los ojos de Hunt se oscurecieron. “No. Jodas. Conmigo."
"Sí, sí, eres la Umbra Mortis.” S
us dientes brillaron. "No me importa cómo me llames, Quinlan, siempre y
cuando hagas lo que te dicen.” Jodido alfa.
"La inmortalidad es mucho tiempo para tener un palo gigante metido en el culo.”
Bryce se puso las manos en las caderas. No importa que ella fuera
completamente socavada por Syrinx bailando a sus pies, brincando en su lugar.
Arrastrando su mirada lejos de ella, el ángel examinó a su mascota con las cejas
arqueadas. La cola de Syrinx se agitó y se balanceó. Hunt resopló, como a pesar
de sí mismo. "Eres una bestia inteligente, ¿no?" Le lanzó una mirada despectiva
a Bryce. "Más inteligente que tu dueño, parece.”
Haz que sea el Rey de los Alfas Dominantes.
Pero Syrinx se prendió. Y Bryce tenía la estúpida y abrumadora necesidad de
esconder Syrinx de Hunt, de cualquiera, de cualquier cosa. Él era de ella, y de
nadie más, y a ella no le gustaba especialmente la idea de que alguien entrara en
su pequeña burbuja—
La mirada de Hunt se elevó a la suya nuevamente. "¿Tienes alguna arma?" El
brillo puramente masculino en sus ojos le dijo que él suponía que no.
"Me molestas de nuevo,” dijo dulcemente, justo antes de cerrar la ventana en su
cara, "y lo descubrirás.”

Hunt se preguntó cuántos problemas tendría si tiraba a Bryce Quinlan a los
Istros.
Después de la mañana que había tenido, cualquier castigo de Micah o ser
convertido en un cerdo por Jesiba Roga comenzaba a parecer que valía la pena.
Apoyado contra una farola, con el rostro cubierto por la neblina que flotaba por
la ciudad, Hunt apretó la mandíbula lo suficiente como para lastimarlo. A esta
hora, los viajeros abarrotaban las estrechas calles de la Plaza Vieja, algunos se
dirigían a trabajos en innumerables tiendas y galerías, otros apuntaban a las
agujas del CBD, a media milla hacia el oeste. Todos ellos, sin embargo, notaron
sus alas, su rostro, y le dieron un amplio espacio.
Hunt los ignoró y miró el reloj de su teléfono. Ocho y cuarto.
Había esperado lo suficiente para hacer la llamada. Marcó el número y se llevó
el teléfono a la oreja, escuchándolo sonar una vez, dos veces:
"Por favor, dime que Bryce está viva,” dijo Isaiah, su voz sin aliento de una
manera que le dijo a Hunt que estaba en el gimnasio del barracón o disfrutando
la compañía de su novio.
"Por el momento."
Una máquina sonó, como si Isaiah estuviera bajando la velocidad de una cinta de
correr. "¿Quiero saber por qué recibo una llamada tan pronto?" Una pausa. "¿Por
qué estás en la calle Samson?"
Aunque Isaiah probablemente rastreó su ubicación a través de la baliza en el
teléfono de Hunt, Hunt todavía frunció el ceño hacia la cámara visible más
cercana. Probablemente había otros escondidos en los cipreses y palmeras que
flanquean las aceras también, o disfrazados de aspersores que brotan de la hierba
empapada de los macizos de flores, o incorporados en las farolas de hierro como
la que se apoyó.
Alguien siempre estaba mirando. En toda esta jodida ciudad, territorio y mundo,
siempre había alguien mirando, las cámaras tan encantadas y protegidas que eran
a prueba de bombas. Incluso si esta ciudad se convirtiera en escombros bajo la
magia letal de los misiles de azufre de la Guardia Asteriana, las cámaras
seguirían grabando.
"¿Estás enterado?" Dijo Hunt, con voz ronca mientras un grupo de codornices
serpenteaba al otro lado de la calle, una pequeña familia de cambiaformas, sin
duda, "que las quimeras son capaces de abrir cerraduras, abrir puertas y saltar
entre dos lugares si estuvieran caminando de una habitación a otra?”
"No …?" Dijo Isaiah, jadeando.
Aparentemente, Quinlan tampoco, si se molestaba en tener una caja para su
bestia. Aunque tal vez lo más importante era darle a la quimera un espacio de
confort designado, como lo hacían las personas con sus perros. Como no había
forma de que él permaneciera contenido sin una gran cantidad de
encantamientos.
Los Inferiores, la clase de Vanir a la que pertenecía la quimera, tenían todo tipo
de pequeños poderes interesantes como ese. Era parte de por qué exigían precios
tan altos en el mercado. Y por qué, incluso milenios después, el Senado y Asteri
habían rechazado cualquier intento de cambiar las leyes que los tildaban de
propiedad para comerciar. Los Inferiores eran demasiado peligrosos, afirmaron,
incapaces de comprender las leyes, con poderes que podrían ser perjudiciales si
los diversos hechizos y los tatuajes con infusión mágica no los controlaban. Y
demasiado lucrativo, especialmente para los poderes gobernantes cuyas familias
se beneficiaron de su comercio.
Entonces se quedaron en Inferiores.
Hunt escondió sus alas en una a la vez. El agua goteaba de las plumas grises
como joyas transparentes. "Esto ya es una pesadilla.”
Isaiah tosió. "Vigilaste a Quinlan por una noche.”
“Diez horas, para ser exactos. Justo hasta que su quimera mascota apareció a mi
lado al amanecer, me mordió el culo por parecer que me estaba quedando
dormido y luego desapareció de nuevo, de vuelta al apartamento. Justo cuando
Quinlan salió de su habitación y abrió las cortinas para verme agarrándome el
culo como un maldito idiota. ¿Sabes lo afilados que son los dientes de una
quimera?”
"No." Hunt podría haber jurado que escuchó una sonrisa en la voz de Isaiah.
"Cuando volé para explicárselo, ella prendió su música y me ignoró como un
maldita mocosa.” Con suficientes encantamientos alrededor de su departamento
como para mantener alejados a una gran cantidad de ángeles, Hunt ni siquiera
había intentado entrar por una ventana, ya que los había probado a todos durante
la noche. Así que se había visto obligado a mirar por el cristal, regresando al
techo solo después de que ella había salido de su habitación con nada más que
un sujetador deportivo negro y una tanga. La sonrisa de ella ante sus alas de
retroceso había sido nada menos que felina. "No la volví a ver hasta que salió a
correr. Ella me despidió cuando se fue.”
“¿Entonces fuiste a Samson Street a meditar? ¿Cuál es la emergencia?"
"La emergencia, imbécil, es que podría matarla antes de encontrar al verdadero
asesino.” Tenía demasiado en este caso.
"Estás enojado porque ella no está acobardada o adulándote.”
"Como si quisiera que alguien me adulara ..."
"¿Dónde está Quinlan ahora?"
"Haciéndose las uñas.”
La pausa de Isaiah sonó mucho como si estuviera a punto de estallar en
carcajadas. “De ahí tu presencia en la calle Samson antes de las nueve.”
"Mirando a través de la ventana de un salón de belleza como un maldito
acosador.” El hecho de que Quinlan no estuviera apuntando al asesino agravó
tanto como su comportamiento. Y Hunt no pudo evitar sospechar. Él no sabía
cómo o por qué ella podría haber matado a Danika, su manada y Tertian, pero
ella había estado conectada con todos ellos. Había ido al mismo lugar las noches
en que habían sido asesinados. Ella sabía algo, o había hecho algo.
"Estoy colgando ahora.” El bastardo estaba sonriendo. Hunt lo sabía. "Te
enfrentaste a ejércitos enemigos, sobreviviste a la arena de Sandriel, te enfrentas
cara a cara con los Arcángeles.” Isaiah se rio entre dientes. "Seguramente una
chica fiestera no es tan difícil como todo eso.” La línea se cortó.
Hunt apretó los dientes. A través de la ventana de cristal del salón, podía
distinguir perfectamente a Bryce sentado en una de las estaciones de trabajo de
mármol, con las manos extendidas hacia una mujer draki de color rojo rojizo que
estaba poniendo otra capa de esmalte en sus uñas. ¿Cuántos necesitaba ella?
A esta hora, solo unos pocos clientes estaban sentados adentro, uñas o garras en
el proceso de ser rellenadas y pintadas y lo que demonios les hicieran allí. Pero
todas ellas seguían mirando por la ventana. A él.
Ya se había ganado una mirada de la cambiaformas halcón de pelo verde azulado
en el mostrador de bienvenida, pero ella no se había atrevido a salir para pedirle
que dejara de poner nerviosos a sus clientes y se fuera.
Bryce se sentó allí, ignorándolo por completo. Charlando y riendo con la mujer
que se hace las uñas.
A Hunt le había tomado unos minutos lanzarse a los cielos cuando Bryce había
salido de su departamento. La había seguido por lo alto, muy consciente de los
viajeros de la mañana que lo filmarían si aterrizaba a su lado en medio de la calle
y le rodeaba el cuello con las manos.
Su carrera la llevó a quince cuadras, aparentemente. Apenas había empezado a
sudar cuando corrió hacia el salón de manicura, su ropa atlética ceñida y húmeda
por la llovizna, y le lanzó una mirada que le advirtió que se quedara afuera.
Eso había sido hace una hora. Una hora completa de pulidores, limas y tijeras
aplicadas en sus uñas de una manera que haría temblar a la Cuervo. Pura tortura.
Cinco minutos. Quinlan tenía cinco malditos minutos más, luego la arrastraría.
Micah debe haber perdido la razón, esa era la única explicación para pedirle
ayuda, especialmente si priorizaba sus uñas en lugar de resolver el asesinato de
sus amigos. No sabía por qué era una sorpresa.Después de todo lo que había
visto, todos los que había conocido y soportado, este tipo de mierda debería
haber dejado de molestarlo hace mucho tiempo.
Alguien con el aspecto de Quinlan se acostumbraría a las puertas que la cara y el
cuerpo de ella le abrieron sin siquiera un chillido de protesta. Ser mitad humano
tenía algunas desventajas, sí, muchas de ellas, si era honesto sobre el estado del
mundo. Pero ella lo había hecho bien. Realmente, jodidamente bien, si ese
apartamento era una indicación.
La hembra draki dejó a un lado la botella y pasó los dedos con punta de garra
sobre las uñas de Bryce. La magia se encendió, la cola de caballo de Bryce se
movió como si hubiera soplado un viento seco.
Al igual que el de Valbaran Fae, la magia draki se inclinó hacia las llamas y el
viento. Sin embargo, en los climas del norte de Pangera, se había encontrado con
draki y Fae, cuyo poder podía convocar agua, lluvia, niebla, magia basada en
elementos. Pero incluso entre los solitarios draki y los Fae, nadie soportó un
rayo. Lo sabía porque había buscado, desesperado en su juventud por cualquiera
que pudiera enseñarle a controlarlo. Había tenido que enseñarse a sí mismo al
final.
Bryce se examinó las uñas y sonrió. Y luego abrazó a la hembra. La jodidamente
abrazó. Como si fuera una especie de maldita heroína de guerra por el trabajo
que había hecho.
Hunt se sorprendió de que sus dientes no se hubieran convertido en muñones
cuando se dirigió a la puerta, despidiéndose de la sonriente cambiaformas halcón
en la recepción, que le entregó un paraguas transparente, presumiblemente para
pedir prestado contra la lluvia.
La puerta de cristal se abrió, y los ojos de Bryce finalmente se encontraron con
los de Hunt.
“¿Me estás jodiendo?" Las palabras explotaron fuera de él.
Ella abrió el paraguas, casi sacándole un ojo. "¿Tenías algo mejor que hacer con
tu tiempo?"
"Me hiciste esperar bajo la lluvia.”
"Eres un hombre grande y duro. Creo que puedes manejar un poco de agua.”
Hunt se puso a su lado. “Te dije que hicieras esas dos listas. No ir a un maldito
salón de belleza.”
Se detuvo en una intersección, esperando a que pasaran los autos de parachoques
a parachoques, y se enderezó a toda su altura. No cerca de él, pero de alguna
manera logró mirarlo por la nariz mientras miraba hacia arriba. "Si eres tan
bueno investigando, ¿por qué no lo investigas y me ahorras el esfuerzo?"
"El gobernador te dio una orden.” Las palabras sonaban ridículas incluso para él.
Ella cruzó la calle y él la siguió. "Y creí que estarías personalmente motivada de
descubrir quién está detrás de esto.”
"No asumas nada sobre mis motivaciones.” Ella esquivó un charco de lluvia o
orina. En la Plaza Vieja, era imposible saberlo. S
e abstuvo de empujarla hacia ese charco. "¿Tienes un problema conmigo?"
"Realmente no me importas lo suficiente como para tener un problema contigo.”
“Igualmente."
Sus ojos realmente brillaron entonces, como si un fuego distante hirviera por
dentro. Ella lo examinó, midiendo cada centímetro y de alguna manera, de
alguna maldita manera, haciéndolo sentir tres pulgadas de alto.
No dijo nada hasta que finalmente doblaron por su calle. Él gruñó, "Necesitas
hacer la lista de sospechosos y la lista de las actividades de la última semana de
Danika.”
Se examinó las uñas, ahora pintadas en una especie de degradado de color que
iba del rosa al bígaro. Como el cielo en el crepúsculo. "A nadie le gusta una
molestia, Athalar.”
Llegaron a la entrada de vidrio arqueada del edificio de su apartamento,
estructurado como la aleta de un pez, se había dado cuenta anoche, y las puertas
se abrieron. Sacudiendo la cola de caballo, dijo alegremente: “Adiós."
Hunt dijo arrastrando las palabras: "La gente podría verte jugando así, Quinlan, y
pensar que estás tratando de obstaculizar una investigación oficial.” Si no podía
intimidarla para que trabajara en este caso, tal vez podría asustarla.
Especialmente con la verdad: no estaba fuera de peligro. Ni siquiera cerca.
Sus ojos brillaron de nuevo, y maldita sea si no era satisfactorio. Así que Hunt
agregó, con la boca curvada en una media sonrisa, "Mejor date prisa. No querrás
llegar tarde al trabajo.”

Ir al salón de manicura había valido la pena en muchos niveles, pero quizás el
mayor beneficio había sido enojar a Athalar. "No veo por qué no puedes dejar
entrar al ángel,” dijo una deprimida Lehabah, encaramado sobre una vieja vela
de pilar. "El es muy guapo."
En las entrañas de la biblioteca de la galería, con el papeleo del cliente extendido
sobre la mesa frente a ella, Bryce lanzó una mirada de soslayo a la llama en
forma de mujer. "No gotees cera en estos documentos, Lele.”
El duende del fuego se quejó, y de todos modos dejó caer el culo sobre la mecha
de la vela. La cera goteaba por los costados, su mechón de cabello amarillo
flotaba sobre su cabeza, como si fuera una llama dada una forma regordeta
femenina. "Está sentado en el techo en el clima sombrío. Déjalo descansar en el
sofá aquí abajo. Syrinx dice que el ángel puede cepillarle el abrigo si necesita
algo que hacer.”
Bryce suspiró ante el techo pintado, el cielo nocturno prestado con amoroso
cuidado. El candelabro de oro gigante que colgaba del centro del espacio estaba
diseñado a partir de un sol en explosión, con todas las otras luces colgantes en
perfecta alineación de los siete planetas. "El ángel,” dijo, frunciendo el ceño
hacia la forma dormida de Syrinx en el sofá de terciopelo verde, "no está
permitido entrar aquí.”
Lehabah dejó escapar un pequeño ruido triste. "Un día, el jefe dará mis servicios
a un viejo imbécil, y te arrepentirás de haberme negado algo.”
"Un día, ese viejo repugnante y lujurioso en realidad te hará hacer tu trabajo y
proteger sus libros, y te arrepentirás de pasar todas estas horas de relativa
libertad por estar deprimido.”
La cera chisporroteó sobre la mesa. Bryce levantó la cabeza.
Lehabah estaba tumbado boca abajo sobre la vela, con una mano ociosa
colgando a un lado. Peligrosamente cerca de los documentos que Bryce había
pasado las últimas tres horas estudiando detenidamente.
“No lo hagas."
Lehabah giró su brazo para que el tatuaje entintado en medio de la carne
hirviendo fuera visible. Lehabah había dicho que se lo habían estampado en el
brazo unos instantes después de su nacimiento. SPQM. Estaba entintado en la
carne de cada sprite: fuego, agua o tierra, no importaba. Castigo por unirse a la
rebelión de los ángeles hace doscientos años, cuando los sprites se habían
atrevido a protestar por su condición de peregrini. Como Inferiores. Los Asteri
habían ido más allá de su esclavitud y tortura de los ángeles. Decidieron después
de la rebelión que todos los sprites, no solo los que se unieron a Shahar y su
legión, serían esclavizados y expulsados de la Casa del Cielo y la Respiración.
Todos sus descendientes también serían errantes y esclavos. Siempre.
Fue uno de los episodios más espectacularmente jodidos de la historia de la
República.
Lehabah suspiró. “Compra mi libertad de Jesiba. Entonces puedo ir a vivir a tu
departamento y mantener calientes tus baños y toda tu comida.”
Bryce sabía que podía hacer mucho más que eso. Técnicamente, la magia de
Lehabah superó a la de Bryce. Pero la mayoría de los no humanos podrían decir
lo mismo. E incluso mientras era mayor que el de Bryce, el poder de Lehabah
seguía siendo una ascua en comparación con las llamas de los Fae. Las llamas de
su padre.
Bryce dejó los papeles de compra del cliente. "No es tan fácil, Lele.”
"Syrinx me dijo que estás sola. Podría animarte.”
En respuesta, la quimera rodó sobre su espalda, con la lengua colgando de su
boca, y roncó.
"Uno, mi edificio no permite sprites de fuego. O sprites de agua. Es una
pesadilla de seguros. Dos, no es tan simple como preguntarle a Jesiba. Ella bien
podría deshacerse de ti porque se lo mencione.”
Lehabah tomó su barbilla redonda en su mano y goteó otra peca de cera
peligrosamente cerca del papeleo. "Ella te dio a Syrie.”
Cthona le da paciencia. "Ella me dejó comprar Syrinx porque mi vida estaba
jodida, y perdí la cabeza cuando se aburrió de él y trató de venderlo.”
El duende del fuego dijo en voz baja: "Porque Danika murió.”
Bryce cerró los ojos por un segundo y luego dijo: “Sí."
"No deberías maldecir tanto, BB.”
"Entonces realmente no te gustará el ángel.”
“Condujo a mi gente a la batalla, y es miembro de mi casa. Merezco conocerlo.”
"La última vez que revisé, esa batalla fue bastante pobre, y los sprites de fuego
fueron expulsados de Sky and Breath gracias a eso.”
Lehabah se sentó con las piernas cruzadas. “La membresía en las Casas no es
algo que un gobierno pueda decretar. Nuestra expulsión fue solo de nombre.”
Eso era cierto. Pero Bryce aún dijo: "Lo que dicen los Asteri y su Senado es lo
que va.”
Lehabah había sido guardián de la biblioteca de la galería durante décadas. La
lógica insistió en que ordenar un sprite de fuego para vigilar una biblioteca era
una mala idea, pero cuando a un tercio de los libros en el lugar no le gustaría
nada más que escapar, matar a alguien o comerlos, en diferentes órdenes, tener
una llama viva para mantenerlos en línea valía la pena cualquier riesgo. Incluso
la charla interminable, al parecer.
Algo golpeó en el entrepiso. Como si un libro se hubiera tirado del estante por sí
solo.
Lehabah siseó hacia él, volviéndose de un azul profundo. Papel y cuero
susurraron cuando el libro errante encontró su lugar una vez más.
Bryce sonrió, y luego sonó el teléfono de la oficina. Una mirada a la pantalla la
hizo alcanzar el teléfono y silbar al sprite: "Vuelve a tu posición ahora.”
Lehabah acababa de llegar a la cúpula de cristal donde mantenía su ardiente
vigilia sobre los libros errantes de la biblioteca cuando Bryce respondió. "Buenas
tardes, jefe.”
"¿Algún progreso?”
“Todavía investigando. ¿Cómo está Pangera?"
Jesiba no se molestó en responder, sino que dijo: "Tengo un cliente que llega a
las dos en punto. Estáte lista. Y deja de permitir que Lehabah parlotee. Ella tiene
un trabajo que hacer.” Se cortó la comunicación.
Bryce se levantó del escritorio donde había estado trabajando toda la mañana.
Los paneles de roble de la biblioteca debajo de la galería parecían viejos, pero
estaban conectados con la última tecnología y los mejores encantamientos que el
dinero podía comprar. Sin mencionar que había un excelente sistema de sonido
que a menudo usaba cuando Jesiba estaba al otro lado del Haldren.
No es que ella bailara aquí abajo, ya no. Hoy en día, la música era
principalmente para evitar que el ruido de las primeras luces la volviera loca. O
por ahogar los monólogos de Lehabah.
Las estanterías se alineaban en cada pared, interrumpidas solo por una docena de
pequeños tanques y terrarios, ocupados por todo tipo de pequeños animales
comunes: lagartos, serpientes y tortugas y varios roedores. Bryce a menudo se
preguntaba si todas eran personas que habían enojado a Jesiba. Ninguno mostró
ningún signo de conciencia, lo que era aún más horrible si fuera cierto. No solo
se habían convertido en animales, sino que también habían olvidado que eran
algo completamente distinto.
Naturalmente, Lehabah los había nombrado a todos, cada uno más ridículo que
el anterior. Nuez moscada y Jengibre eran los nombres de los geckos en el
tanque más cercano a Bryce. Hermanas, afirmó Lehabah. Miss Poppy era el
nombre de la serpiente en blanco y negro en el entrepiso.
Sin embargo, Lehabah nunca mencionó nada en el tanque más grande. El masivo
que ocupaba una pared entera de la biblioteca, y cuya extensión de vidrio
revelaba una penumbra acuosa. Afortunadamente, el tanque estaba actualmente
vacío.
El año pasado, Bryce presionó en nombre de Lehabah por unas pocas anguilas
iris para iluminar el azul turbio con su brillante luz de arco iris. Jesiba había
dicho que no, y en su lugar compró una mascota Kelpie que había tarareado el
cristal con toda la delicadeza de un chico universitario perdido.
Bryce se había asegurado de que el hijo de puta fuera dado a un cliente como un
regalo muy rápido.
Bryce se preparó para el trabajo que tenía delante. No el papeleo o el cliente,
sino lo que tenía que hacer esta noche. Los dioses la ayudan cuando Athalar se
enterara.
Pero la idea de su rostro cuando se diera cuenta de lo que ella había planeado ...
Sí, sería satisfactorio.
Si ella sobrevivía.





















16



La mirthroot que Ruhn había fumado hace diez minutos con Flynn podría haber
sido más potente de lo que su amigo había dejado ver.
Acostado en su cama, con los auriculares Fae especialmente formados sobre las
orejas arqueadas, Ruhn cerró los ojos y dejó que los graves y el sintetizador de la
música lo enviaran a la deriva.
Su pie embotado golpeó a tiempo al ritmo constante, los dedos tamborileros que
había entrelazado sobre su estómago haciendo eco de cada aleteo de notas altas,
muy altas. Cada respiración lo alejaba más de la conciencia, como si su mente
hubiera sido arrancada a unos pocos metros de donde normalmente descansaba
como un capitán al timón de un barco.
Una fuerte relajación lo derritió, huesos y sangre transformándose en oro
líquido. Cada nota lo enviaba a través de él. Cada palabra estresante, aguda y
agravante se filtraron de él, se deslizaron de la cama como una serpiente.
Apagó esos sentimientos mientras se alejaban. Sabía muy bien que había
recibido los golpes del mirthroot de Flynn gracias a las horas que había pasado
meditando sobre las mierda de órdenes de su padre.
Su padre se podía ir al infierno.
El mirthroot envolvió sus suaves y dulces brazos alrededor de su mente y lo
arrastró a su brillante piscina.
Ruhn se dejó ahogar en él, demasiado meloso para hacer otra cosa que dejar que
la música lo cubriera, su cuerpo se hundió en el colchón, hasta que cayó entre las
sombras y la luz de las estrellas. Las cuerdas de la canción flotaban en lo alto,
hilos dorados que brillaban con el sonido. ¿Seguía moviendo su cuerpo? Sus
párpados eran demasiado pesados para levantarlos para controlarlos.
Un aroma a lila y nuez moscada llenó la habitación. Hembra, Fae ...
Si una de las hembras que festejaba abajo se había presentado en su habitación,
pensando que iba a tener un viaje agradable y sudoroso con un Príncipe Fae,
estaría muy decepcionada. No estaba en condiciones para follar en este
momento. Por lo menos, ningún polvo que valga la pena.
Sus párpados eran tan increíblemente pesados. Debería abrirlos. ¿Dónde diablos
estaban los controles de su cuerpo? Incluso sus sombras se habían alejado,
demasiado lejos para convocarlas.
El olor se hizo más fuerte. Él conocía ese olor. Lo sabía tan bien como ...
Ruhn se levantó bruscamente, con los ojos abiertos para encontrar a su hermana
parada a los pies de su cama.
La boca de Bryce se movía, ojos color whisky llenos de diversión seca, pero no
podía escuchar una palabra de ella, ni una palabra ...
Oh. Correcto. Los auriculares. Música explosiva.
Parpadeando furiosamente, apretando los dientes contra la droga tratando de
arrastrarlo hacia abajo, hacia abajo, hacia abajo, Ruhn se quitó los auriculares y
la detuvo en su teléfono. "¿Qué?"
Bryce se apoyó contra su tocador de madera astillada. Al menos ella estaba en
ropa normal por una vez. Incluso si los jeans estaban pintados y el suéter color
crema dejó poco a la imaginación. "Dije que te volarás los tímpanos escuchando
música tan fuerte.”
La cabeza de Ruhn giró cuando la miró entrecerrando los ojos, parpadeando ante
el halo de luz de las estrellas que bailaban alrededor de su cabeza, a sus pies.
Parpadeó nuevamente, empujando más allá las auras que nublaban su visión, y
desapareció. Otro parpadeo, y estaba allí.
Bryce resopló. "No estás alucinando. Estoy parado aquí.”
Su boca estaba a mil millas de distancia, pero se las arregló para preguntar:
"¿Quién te dejó entrar?" Declan y Flynn estaban abajo, junto con media docena
de sus mejores guerreros Fae. Algunos de ellos personas que no quería a una
cuadra de su hermana.
Bryce ignoró su pregunta, frunciendo el ceño hacia la esquina de su habitación.
Hacia la pila de ropa sucia y la espada estelar que había arrojado encima. La
espada también brillaba con la luz de las estrellas. Podría haber jurado que la
maldita cosa estaba cantando. Ruhn negó con la cabeza, como si le aclarase las
orejas, y Bryce dijo: "Necesito hablar contigo.”
La última vez que Bryce había estado en esta habitación, ella tenía dieciséis años
y él había pasado horas antes limpiándola, y toda la casa. Cada bong y botella de
licor, cada par de ropa interior femenina que nunca había sido devuelta a su
dueña, cada rastro y aroma de sexo y drogas y toda la estúpida mierda que
hicieron aquí habían estado ocultos.
Y se había quedado parada justo ahí, durante esa última visita. Se quedaron allí
mientras se gritaban el uno al otro.
Entonces y ahora era borroso, la forma de Bryce se encogía y se expandía, su
cara adulta se funde con la adolescente suave, la luz de sus ojos color ámbar se
calienta y enfría, su visión rodea la escena brillando con luz de estrellas, luz de
estrellas, luz de estrellas.
“Maldito infierno,” murmuró Bryce, y apuntó hacia la puerta. "Eres patético."
Se las arregló para decir: "¿A dónde vas?"
“A conseguirte agua.” Abrió la puerta de golpe. "No puedo hablarte así.”
Entonces se le ocurrió que esto tenía que ser importante si ella no solo estaba
allí, sino que estaba ansiosa por hacer que se concentrara. Y que todavía podría
haber una posibilidad de que estuviera alucinando, pero no iba a dejar que ella se
aventurara en el laberinto del pecado sin compañía.
Con las piernas que se sentían diez millas de largo, los pies que pesaban mil
libras, él se tambaleó detrás de ella. El pasillo oscuro ocultaba la mayoría de las
diversas manchas en la pintura blanca, todo gracias a las diversas fiestas que él y
sus amigos habían hecho en cincuenta años de ser compañeros de cuarto. Bueno,
habían tenido esta casa durante veinte años, y solo se habían mudado porque la
primera literalmente había comenzado a desmoronarse. Esta casa podría no durar
otros dos años, si era honesto.
Bryce estaba a mitad de camino de la gran escalera curva, las primeras luces de
la araña de cristal rebotaban en su cabello rojo en ese halo brillante. ¿Cómo no
había notado que el candelabro colgaba torcido? Debe ser de cuando Declan
había saltado de la barandilla de la escalera, balanceándose y bebiendo de su
botella de whisky. Se había caído un momento después, demasiado borracho
para aguantar.
Si el Rey del Otoño supiera la mierda que hacían en esta casa, no habría forma
de que él o cualquier otro Jefe de la Ciudad les permitiera liderar la división Fae
Aux. De ninguna manera Micah lo aprovecharía para tomar el lugar de su padre
en ese consejo.
Pero drogarse era solo para las noches libres. Nunca cuando está de servicio o de
guardia.
Bryce golpeó el suelo de roble desgastado del primer nivel, rodeando la mesa de
cerveza que ocupaba la mayor parte del vestíbulo. Unas cuantas tazas cubrían su
superficie de madera contrachapada manchada, pintada por Flynn con lo que
todos habían considerado arte de clase alta: una enorme cabeza masculina Fae
devorando un ángel entero, solo alas deshilachadas visibles a través de los
dientes cerrados. Parecía ondularse con el movimiento cuando Ruhn despejó las
escaleras. Podría haber jurado que la pintura le guiñó un ojo.
Si agua. Él necesitaba agua.
Bryce se mostró a través de la sala de estar, donde la música sonó tan fuerte que
hizo que los dientes de Ruhn resonaran en su cráneo.
Entró a tiempo para ver a Bryce pasar junto a la mesa de billar en la parte trasera
del largo y cavernoso espacio. Unos pocos guerreros auxiliares lo rodeaban,
mujeres con ellos, inmersos en un juego.
Tristan Flynn, hijo de Lord Hawthorne, lo presidió desde un sillón cercano, una
hermosa dríada en su regazo. La luz vidriada en sus ojos marrones reflejaba los
de Ruhn. Flynn le dio a Bryce una sonrisa torcida mientras se acercaba. Todo lo
que solía tomar era una mirada y las hembras se arrastraban hacia el regazo de
Tristan Flynn como la ninfa del árbol, o, si la mirada era más que un resplandor,
cualquier enemigo salía disparado.
Encantador como el infierno y letal como la mierda. Debería haber sido el lema
de la familia Flynn.
Bryce no se detuvo al pasar junto a él, imperturbable por su clásica belleza Fae y
sus músculos considerables, pero le preguntó por encima del hombro: "¿Qué
mierda le diste?”
Flynn se inclinó hacia delante, sacando su corto cabello castaño de los largos
dedos de la dríada. "¿Cómo sabes que fui yo?"
Bryce caminó hacia la cocina al fondo de la habitación, accesible a través de un
arco. "Porque también te ves drogado.”
Declan llamó desde el sofá seccional en el otro extremo de la sala de estar, con
una computadora portátil en la rodilla y un hombre draki muy interesado medio
tirado sobre él, pasando los dedos con garras por el cabello rojo oscuro de Dec,
"Hola, Bryce. ¿A qué le debemos el placer?”
Bryce le devolvió el pulgar a Ruhn. “Controlando al Elegido. ¿Cómo va tu
basura tecnológica, Dec?”
Declan Emmet generalmente no apreciaba a nadie que menospreciara la carrera
lucrativa que había construido sobre la base de piratear los sitios web de la
República y luego cobrarles cantidades impías de dinero para revelar sus
debilidades críticas, pero sonrió. "Todavía hurgando las marcas.”
“Bien," dijo Bryce, continuando hacia la cocina y fuera de la vista.
Algunos de los guerreros auxiliares miraban hacia la cocina ahora, con evidente
interés en sus ojos. Flynn gruñó suavemente, "Ella está fuera de los límites,
imbéciles.”
Eso fue todo lo que hizo falta. Ni siquiera una enredadera de la magia de la tierra
de Flynn, rara entre los Valbaran Fae propensos al fuego. Los otros
inmediatamente volvieron su atención al juego de billar. Ruhn lanzó a su amigo
una mirada agradecida y siguió a Bryce.
Pero ella ya estaba de vuelta en la puerta, con la botella de agua en la mano. "Tu
refrigerador es peor que el mío,” dijo, empujando la botella hacia él y entrando
de nuevo en la sala de estar. Ruhn sorbió mientras el sistema estéreo en la parte
posterior golpeaba las notas iniciales de una canción, las guitarras gimiendo, y
ella inclinó la cabeza, escuchando, sopesando.
Impulso de Fae: sentirse atraído por la música y amarla. Tal vez el lado de su
herencia que no le importaba. La recordaba cuando ella le mostraba sus rutinas
de baile cuando era una joven adolescente. Ella siempre se había visto tan
increíblemente feliz. Nunca había tenido la oportunidad de preguntar por qué se
detuvo.
Ruhn suspiró, obligándose a concentrarse y le dijo a Bryce: "¿Por qué estás
aquí?"
Se detuvo cerca de la sección. "Te lo dije: necesito hablar contigo.”
Ruhn mantuvo la cara en blanco. No podía recordar la última vez que se había
molestado en encontrarlo.
"¿Por qué tu prima necesitaría una excusa para chatear con nosotros?" Flynn
preguntó, murmurando algo en la delicada oreja de la dríada que la hizo dirigirse
hacia el grupo de sus tres amigas en la mesa de billar, sus caderas estrechas
moviéndose en un recordatorio de lo que echaría de menos si esperaba
demasiado. Flynn dijo arrastrando las palabras: "Ella sabe que somos los
hombres más encantadores de la ciudad.”
Ninguno de sus amigos adivinó la verdad, o al menos expresó sospechas. Bryce
se echó el cabello sobre un hombro cuando Flynn se levantó de su sillón. "Tengo
mejores cosas que hacer ..."
"Que pasar el rato con los Fae perdedores,” Flynn terminó por ella, dirigiéndose
a la barra incorporada contra la pared del fondo. "Sí, sí. Lo has dicho cien veces
ya. Pero mira eso: aquí estás, aquí con nosotros en nuestra humilde morada.”
A pesar de su comportamiento despreocupado, Flynn algún día heredaría el título
de su padre: Lord Hawthorne. Lo que significaba que durante las últimas
décadas, Flynn había hecho todo lo posible para olvidar ese pequeño hecho, y
los siglos de responsabilidades que conllevaría. Se sirvió un trago y luego otro
que le entregó a Bryce. "Bebe, pasteles de miel.”
Ruhn puso los ojos en blanco. Pero era casi medianoche, y ella estaba en su casa,
en una de las calles más difíciles de la Plaza Vieja, con un asesino suelto. Ruhn
siseó: "Te dieron la orden de que mantuvieras perfil bajo..."
Ella agitó una mano, sin tocar el whisky en la otra. “Mi escolta imperial está
afuera. Asustando a todos, no te preocupes.”
Sus dos amigos se quedaron quietos. El hombre draki tomó eso como una
invitación a irse, apuntando al juego de billar detrás de ellos mientras Declan
giraba para mirarla. Ruhn acaba de decir: "¿Quién?"
Una pequeña sonrisa. Bryce preguntó, girando el whisky en su vaso, "¿Es esta
casa realmente apropiada para el Elegido?"
La boca de Flynn se torció. Ruhn le lanzó una mirada de advertencia,
desafiándolo a que mencionara la mierda de Starborn en este momento. Fuera de
la villa y la corte de su padre, todo lo que le había provocado a Ruhn fue una
vida de burlas de sus amigos.
Ruhn dijo: "Suéltalo, Bryce.” Las probabilidades eran que ella había venido aquí
solo para molestarlo.
Sin embargo, ella no respondió de inmediato. No, Bryce trazó un círculo en un
cojín, completamente imperturbable por los tres guerreros Fae que la observaban
cada respiro. Tristan y Declan habían sido los mejores amigos de Ruhn desde
que podía recordar, y siempre estaban a su espalda, sin hacer preguntas. El hecho
de que fueran guerreros altamente entrenados y eficientes era irrelevante, aunque
habían salvado el trasero del otro más veces de las que Ruhn podía contar. Pasar
juntos por sus Ordalías solo había consolidado ese vínculo.
La prueba en sí misma variaba según la persona: para algunos, podría ser tan
simple como superar una enfermedad o un poco de lucha personal. Para otros,
podría ser matar un wyrm o un demonio. Cuanto mayor es el Fae, mayor es la
prueba.
Ruhn había estado aprendiendo a manejar sus sombras de sus odiosos primos en
Avallen, sus dos amigos con él, cuando todos habían pasado por su terrible
experiencia, casi muriendo en el proceso. Había culminado con la entrada de
Ruhn en la Cueva de los Príncipes envuelta en niebla, y emergiendo con la
Espada Estelar, y salvando a todos.
Y cuando había hecho la caída semanas después, había sido Flynn, recién
llegado de su propia caída, quien lo había anclado.
Declan preguntó, con su voz profunda retumbando sobre la música y la charla,
"¿Qué está pasando?"
Por un segundo, la arrogancia de Bryce vaciló. Ella los miró: sus ropas casuales,
los lugares donde sabía que sus armas estaban escondidas incluso en su propia
casa, sus botas negras y los cuchillos escondidos dentro de ellos. Los ojos de
Bryce se encontraron con los de Ruhn.
"Sé lo que significa esa mirada,” gruñó Flynn. "Significa que no quieres que
escuchemos.”
Bryce no apartó los ojos de Ruhn cuando dijo: “Sí."
Declan cerró de golpe su computadora portátil. "¿Realmente te volverás toda una
misteriosa y esas mierda?"
Miró entre Declan y Flynn, que habían sido inseparables desde su nacimiento.
"Ustedes dos idiotas tienen las bocas más grandes de la ciudad.”
Flynn le guiñó un ojo. "Pensé que te gustaba mi boca.”
"Sigue soñando, Lord." Bryce sonrió.
Declan se rió entre dientes, ganándose un codo agudo de Flynn y el vaso de
whisky de Bryce.
Ruhn bebió grandes tragos de su agua, deseando que su cabeza se despejara más.
"Suficiente de esta basura,” soltó.
Toda esa alegría amenazó con volverse contra él mientras tiraba de Bryce hacia
su habitación nuevamente.
Cuando llegaron, tomó un lugar junto a la cama. "¿Bien?"
Bryce se apoyó contra la puerta, la madera salpicada de agujeros de todos los
cuchillos que le había arrojado para la práctica de tiro libre. "Necesito que me
digas si has escuchado algo sobre lo que la Reina Víbora ha estado haciendo.”
Esto no puede ser bueno. "¿Por qué?"
"Porque necesito hablar con ella.”
"¿Estás jodidamente loca?"
De nuevo, esa sonrisa molesta. “Maximus Tertian fue asesinado en su territorio.
¿La Aux recibió alguna información sobre sus movimientos esa noche?”
"¿Tu jefa te puso en esto?" Apestaba a Roga.
"Tal vez. ¿Sabes algo?" Volvió a inclinar la cabeza, esa melena sedosa, la misma
que la de su padre, se movió con su movimiento.
"Si. El asesinato de Tertian fue ... igual que el de Danika y el de la manada.”
Cualquier rastro de una sonrisa desapareció de su rostro. "Philip Briggs no lo
hizo. Quiero saber qué hizo la Reina Víbora esa noche. Si la Aux tiene algún
conocimiento de sus movimientos.”
Ruhn sacudió la cabeza. "¿Por qué estás involucrada en esto?"
"Porque me pidieron que lo investigara.”
"No jodas con este caso. Dile a tu jefa que se despida. Esto es un asunto del
gobernador."
“Y el gobernador me ordenó que buscara al asesino. Él piensa que soy el vínculo
entre ellos."
Excelente. Absolutamente fantástico. Isaiah Tiberian no había mencionado ese
pequeño hecho. "Hablaste con el gobernador.”
“Solo responde mi pregunta. ¿El Aux sabe algo sobre el paradero de la Reina
Víbora en la noche de la muerte de Tertian?”
Ruhn dejó escapar el aliento. "No. He oído que ella sacó a su gente de las calles.
Algo la asustó. Pero eso es todo lo que sé. E incluso si supiera las coartadas de la
Reina Víbora, no te lo diría. Mantente alejada de esto. Llamaré al gobernador
para decirle que ya no eres su investigador personal.”
Esa mirada helada, la mirada de su padre, pasó por su cara. El tipo de mirada que
le dijo que había una tormenta salvaje y malvada que se desataba bajo ese
exterior frío. Y el poder y la emoción tanto para el padre como para la hija no
estaban en la fuerza, sino en el control sobre sí mismo, sobre esos impulsos.
El mundo exterior veía a su hermana como imprudente, sin control, pero él sabía
que ella había sido la dueña de su destino desde antes de conocerla. Bryce era
solo una de esas personas que, una vez que había puesto la mira en lo que quería,
no dejaban que nada se interpusiera en su camino. Si ella quería dormir, lo hacía.
Si quería ir de fiesta durante tres días seguidos, lo hacía. Si quería atrapar al
asesino de Danika ...
"Voy a encontrar a la persona detrás de esto,” dijo con calmada furia. "Si intentas
interferir con eso, haré de tu vida un maldito infierno.”
"El demonio que usa el asesino es letal.” Había visto las fotos de la escena del
crimen. La idea de que Bryce había sido salvada por solo unos minutos, por pura
estupidez borracha, todavía lo retorcía. Ruhn continuó antes de que ella pudiera
responder. "El Rey del Otoño te dijo que bajaras el perfil hasta la Cumbre, esto
es todo lo contrario, Bryce.”
"Bueno, ahora es parte de mi trabajo. Jesiba lo firmó. No puedo negarme,
¿verdad?"
No. Nadie podía decir que no a esa hechicera.
Deslizó sus manos en los bolsillos traseros de sus jeans. "¿Alguna vez te contó
algo sobre el Cuerno de Luna?"
Las cejas de Bryce se levantaron ante el cambio de tema, pero considerando el
campo de trabajo de Jesiba Roga, ella sería la que preguntaría.
"Me hizo buscarlo hace dos años,” dijo Bryce con cautela. “Pero era un callejón
sin salida. ¿Por qué?"
"No importa." Miró el pequeño amuleto de oro alrededor del cuello de su
hermana. Al menos Jesiba le dio suficiente protección. Protección costosa
también, y poderosa. Los amuletos arquesianos no eran baratos, no cuando solo
había unos pocos en el mundo. Él asintió con la cabeza. "No te quites eso.”
Bryce puso los ojos en blanco. "¿Todos en esta ciudad piensan que soy tonta?"
"Lo digo en serio. Más allá de la mierda que haces por trabajo, si estás buscando
a alguien lo suficientemente fuerte como para convocar a un demonio como ese,
no te quites ese collar.” Al menos podría recordarle que fuera inteligente.
Ella solo abrió la puerta. "Si escuchas algo sobre la Reina Víbora, llámame.”
Ruhn se puso rígido, su corazón tronando. "No la provoques.”
"Adiós, Ruhn.” Estaba tan desesperado que dijo: "Iré contigo a ..."
“Adiós." Luego bajó las escaleras, saludando a Declan y Flynn de una manera
jodidamente molesta, antes de pavonearse por la puerta principal.
Sus amigos lanzaron miradas curiosas hacia donde estaba Ruhn en el rellano del
segundo piso. El whisky de Declan todavía estaba en sus labios.
Ruhn contó hasta diez, aunque solo fuera para evitar romper el objeto más
cercano por la mitad, y luego saltó sobre la barandilla, aterrizando tan fuerte que
las tablas de roble rasgadas se estremecieron.
Sintió, más que vio, que sus amigos cayeron en su lugar detrás de él, con las
manos al alcance de sus armas ocultas, las bebidas descartadas mientras leían la
furia en su rostro. Ruhn irrumpió por la puerta principal y salió a la noche viva.
Justo a tiempo para ver a Bryce pavonearse al otro lado de la calle. Hacia el
jodido Hunt Athalar.
"Qué cojones,” respiró Declan, deteniéndose junto a Ruhn en el porche.
El Umbra Mortis parecía enojado, con los brazos cruzados y las alas ligeramente
resplandecientes, pero Bryce pasó a su lado sin siquiera mirarlo. Haciendo que
Athalar gire lentamente, sus brazos se aflojaron a los costados, como si tal cosa
nunca hubiera sucedido en su larga y miserable vida.
Y no fue eso suficiente para poner a Ruhn en un estado de ánimo asesino.
Ruhn despejó el porche y el jardín delantero y salió a la calle, extendiendo una
mano hacia el auto que se detuvo con un chirrido. Su mano golpeó el capó, los
dedos curvados. Metal abollado debajo de él.
El conductor, sabiamente, no gritó.
Ruhn caminó entre dos sedanes estacionados, Declan y Flynn muy cerca, justo
cuando Hunt se volvió para ver por qué tanto alboroto.
La comprensión brilló en los ojos de Hunt, rápidamente reemplazada por una
media sonrisa. "Príncipe."
"¿Qué coño estás haciendo aquí?"
Hunt levantó la barbilla hacia Bryce, que ya desaparecía calle abajo. "Deber de
protección.”
“Y una mierda la vas a proteger.” Isaiah Tiberian tampoco había mencionado
esto.
Un encogimiento de hombros "No es mi decisión.” El halo en su frente parecía
oscurecerse mientras medía a Declan y Flynn. La boca de Athalar se arqueó
hacia arriba, los ojos de ónix brillaron con un desafío tácito.
El creciente poder de Flynn hizo retumbar la tierra debajo del pavimento. La
sonrisa devoradora de mierda de Hunt solo se extendió.
Ruhn dijo: "Dile al gobernador que ponga a alguien más en el caso.”
La sonrisa de Hunt se agudizó. "No es una opción. No cuando juega con mi
experiencia.”
Ruhn se erizó ante la arrogancia. Claro, Athalar era uno de los mejores
cazadores de demonios, pero joder, incluso tomaría a Tiberian en este caso en
lugar de la Umbra Mortis.
Hace un año, el Comandante del 33 no había sido lo suficientemente tonto como
para interponerse entre ellos cuando Ruhn se había lanzado a Athalar, habiendo
tenido suficientes comentarios sarcásticos en la elegante fiesta del Equinoccio de
Primavera que Micah lanzó cada marzo. Le había roto algunas costillas a
Athalar, pero el imbécil recibió un puñetazo que dejó la nariz de Ruhn
destrozada y derramando sangre por los suelos de mármol del salón de baile del
Comitium. Ninguno de los dos se había enojado lo suficiente como para desatar
sus poderes en medio de una habitación llena de gente, pero los puños habían
funcionado bien.
Ruhn calculó cuántos problemas tendría si golpeara al asesino personal del
gobernador nuevamente. Tal vez sea suficiente para que Hypaxia Enador se
niegue a considerar casarse con él.
Ruhn preguntó: "¿Has descubierto qué tipo de demonio lo hizo?"
"Algo que come príncipes pequeños para el desayuno,” canturreo Hunt.
Ruhn mostró los dientes. "Sorpréndeme, Athalar.”
Un rayo bailaba sobre los dedos del ángel. "Debe ser fácil hablar de más cuando
tu padre te financia.” Hunt señaló la casa blanca. “¿Él también te lo compró?”
Las sombras de Ruhn aparecieron para encontrarse con el rayo que ocultaba los
puños de Athalar, dejando a los autos estacionados detrás de él estremeciéndose.
Había aprendido de sus primos en Avallen cómo hacer que las sombras se
solidificaran, como manejarlas como látigos, escudos y puro tormento. Físico y
mental.
Pero mezclar magia y drogas nunca fue una buena idea. Puños tendrían que ser,
entonces. Y todo lo que necesitaría era un golpe, justo en la cara de Athalar.
Declan gruñó, "Este no es el momento ni el lugar.”
No, no lo era. Incluso Athalar parecía recordar a las personas boquiabiertas, los
teléfonos levantados grababan todo. Y la mujer pelirroja que se acerca al final
del bloque. Hunt sonrió de lado. "Adiós, imbéciles.” Siguió a Bryce, un rayo
deslizándose sobre el pavimento a su paso.
Ruhn gruñó a la espalda del ángel, "No la dejes ir a la Reina Víbora.”
Athalar le miró por encima del hombro, sus alas grises se encogieron. Su
parpadeo le dijo a Ruhn que no había estado al tanto de la agenda de Bryce. Un
escalofrío de satisfacción recorrió a Ruhn. Pero Athalar continuó calle abajo, la
gente presionándose contra los edificios para darle un amplio espacio. El foco
del guerrero permaneció en el cuello expuesto de Bryce.
Flynn sacudió la cabeza como un perro mojado. "Literalmente no puedo decir si
estoy alucinando en este momento.”
"Ojalá lo estuviera,” murmuró Ruhn. Tendría que fumar otra montaña de
mirthroot para suavizar el infierno nuevamente. Pero si Hunt Athalar estaba
protegiendo a Bryce... Había escuchado suficientes rumores para saber que podía
hacerle Hunt a un oponente. Que él, además de ser un bastardo principal, era
implacable, resuelto y completamente brutal a la hora de eliminar las amenazas.
Hunt tenía que obedecer la orden de protegerla. No importa qué.
Ruhn los estudió mientras se alejaban. Bryce aceleraró; Hunt alcanzó su ritmo.
Ella volvería a caer; él haría lo mismo. Ella lo llevaría a la derecha, derecha,
derecha, fuera de la acera y hacia el tráfico que se aproxima; evitaría por poco un
automóvil que se desviaba y volvería a la acera.
Ruhn estaba medio tentado a seguirlos, solo para ver la batalla de voluntades.
"Necesito un trago,” murmuró Declan. Flynn estuvo de acuerdo y los dos se
dirigieron hacia la casa, dejando a Ruhn solo en la calle.
¿Podría ser realmente una coincidencia que los asesinatos comenzaran de nuevo
al mismo tiempo que su padre había dado la orden de encontrar un objeto que
había desaparecido una semana antes de la muerte de Danika?
Se sentía... extraño. Como si Urd estuviera susurrando, empujándolos a todos.
Ruhn planeó averiguar por qué. Comenzando por encontrar ese cuerno.






























17



Bryce había logrado empujar a Hunt hacia el tráfico que se aproximaba cuando
preguntó: “¿Me vas a dar una explicación de por qué he tenido que seguirte
como un perro toda la noche?"
Bryce metió la mano en el bolsillo de sus jeans y sacó un trozo de papel. Luego
se lo entregó en silencio a Hunt.
Su ceño se frunció. "¿Qué es esto?"
"Mi lista de sospechosos,” dijo ella, dejándolo mirar los nombres antes de
arrebatarlos.
"¿Cuándo hiciste esto?"
Ella dijo dulcemente: “Anoche. En el sofá."
Un músculo hizo tildo en su mandíbula. "¿Y me ibas a decir cuándo?"
"Después de que te hubieses pasado un día entero asumiendo que era una mujer
tonta y estúpida más interesada en arreglarme las uñas que en resolver este
caso.”
"Te hiciste las uñas.”
Ella agitó sus bonitas uñas de ombre en su rostro. Parecía medio inclinado a
morderlas. "¿Sabes qué más hice anoche?" Su silencio fue encantador. “Busqué
un poco más a Maximus Tertian. Porque a pesar de lo que dice el gobernador, no
había forma de que Danika lo conociera. ¿Y sabes qué? Yo tenía razón. ¿Y sabes
cómo sé que tengo razón?"
"Cthona sálvame,” murmuró Hunt.
"Porque busqué su perfil en Spark,”
"¿El sitio de citas?"
“El sitio de citas. Resulta que incluso los vampiros espeluznantes buscan amor,
en el fondo. Y demostró que estaba en una relación. Lo que aparentemente no
hizo nada para evitar que se me lanzara, pero eso no viene al caso. Entonces
cavé un poco más. Y encontró a su novia.”
"Mierda."
"¿No hay personas en el 33 que deberían estar haciendo esta mierda?" Cuando él
se negó a responder, ella sonrió. "Adivina dónde trabaja la novia de Tertian.”
Los ojos de Hunt hirvieron. Dijo entre dientes: "En el salón de manicura de
Samson.”
"¿Y adivina quién hizo mis uñas y comenzó a conversar sobre la terrible pérdida
de su novio rico?"
Se pasó las manos por el pelo, tan incrédulo que ella se echó a reír. Él gruñó:
"Detente con las jodidas preguntas y solo dímelo, Quinlan.”
Ella examinó sus hermosas uñas nuevas. "La novia de Tertian no sabía nada
sobre quién podría haber querido asesinarlo. Ella dijo que el 33 la cuestionó
vagamente, pero eso fue todo. Entonces le dije que también había perdido a
alguien.” Fue un esfuerzo mantener la voz firme mientras el recuerdo de ese
maldito departamento brillaba. “Ella me preguntó quién, le dije, y se veía tan
sorprendida que le pregunté si Tertian era amigo de Danika. Ella me dijo que no.
Ella dijo que habría sabido si Maximus lo era, porque Danika era lo
suficientemente famosa como para que él se hubiera jactado de ello. Lo más
cercano a Danika que ella o Tertian tuvieron fue a través de dos grados de
separación, a través de la Reina Víbora. Cuyas uñas hace los domingos.”
"¿Danika conocía a la Reina Víbora?"
Bryce levantó la lista. "El trabajo de Danika en el Aux la convirtió en amiga y
enemiga de mucha gente. La Reina Víbora fue una de ellas."
Hunt palideció. "¿Honestamente crees que la Reina Víbora mató a Danika?"
“Tertian fue encontrado muerto justo sobre sus fronteras. Ruhn dijo que retiró a
su gente anoche. Y nadie sabe qué tipo de poderes tiene. Ella podría haber
convocado a ese demonio.”
"Esa es una gran acusación.”
“Por eso necesitamos ponerla a prueba. Esta es la única pista que tenemos para
seguir.”
Hunt sacudió la cabeza. “Muy bien. Puedo comprar la posibilidad. Pero tenemos
que pasar por los canales correctos para contactarla. Podrían pasar días o
semanas antes de que ella se digne a reunirse con nosotros. Por más tiempo, si le
dan un soplo de que estamos tras ella.”
Con alguien como la Reina Víbora, incluso la ley era flexible.
Bryce se burló. "No seas tan estricto con las reglas.”
“Las reglas están ahí para mantenernos vivos. Los seguimos o no vamos tras ella
en absoluto.”
Ella agitó una mano. "Bien."
Un músculo volvió a marcarle la mandíbula. “¿Y qué hay de Ruhn? Acabas de
arrastrar a tu primo a nuestros asuntos.”
"Mi primo,” dijo con firmeza, "será incapaz de resistir el impulso de informar a
su padre que un miembro de la raza Fae ha sido comandado para una
investigación imperial. Cómo reacciona, con quién se pone en contacto.”
"¿Qué? ¿Crees que el Rey del Otoño podría haber hecho esto?"
"No. Pero Ruhn recibió una orden de advertirme que me mantuviera alejada de
los problemas la noche del asesinato de Maximus, tal vez el viejo bastardo
también sabía algo. Sugeriría decirle a tu gente que lo vigilen. Mira lo que hace
y adónde va.”
“Dioses," respiraba Hunt, caminando a paso de los peatones. "¿Quieres que
ponga a alguien a vigilar al Rey del Otoño como si no fuera una violación de
unas diez leyes diferentes?”
"Micah dijo que hiciera lo que fuera necesario.”
"El Rey del Otoño tiene rienda suelta para matar a cualquiera que lo encuentre
acechándolo así.”
"Entonces será mejor que le digas a tus espías que se mantengan ocultos.” Hunt
rompió sus alas.
"No vuelvas a jugar. Si sabes algo, dímelo.”
"Iba a contarte todo cuando terminé en el salón de manicura esta mañana.” Puso
las manos en sus caderas. "Pero luego me mordiste la cabeza.”
“Lo que sea, Quinlan. No lo vuelvas a hacer. Dímelo antes de hacer un
movimiento.”
“Me aburro mucho de que me des órdenes y me prohibas hacer cosas.”
"Lo que sea,” dijo de nuevo. Ella puso los ojos en blanco, pero habían llegado a
su edificio. Ninguno de los dos se molestó en decir adiós antes de que Hunt
saltara al cielo, apuntando al techo adyacente, con un teléfono ya en la oreja.
Bryce subió en ascensor hasta su piso, reflexionando todo en el silencio. Había
sido sincera con Hunt: no creía que su padre estuviera detrás de las muertes de
Danika y de la manada. Sin embargo, tenía pocas dudas de que él había matado a
otros. Y haría cualquier cosa para mantener su corona.
El Rey del Otoño era un título de cortesía además del papel de su padre como
Jefe de la Ciudad, como para los siete reyes Fae. Ningún reino era
verdaderamente suyo. Incluso Avallen, la isla verde gobernada por el Rey
Ciervo, todavía se inclinó ante la República.
Los Fae habían coexistido con la República desde su fundación, respondiendo a
sus leyes, pero finalmente se gobernaban a si mismos y retenían sus antiguos
títulos de reyes y príncipes y similares. Aún respetados por todos, y temidos. No
tanto como los ángeles, con sus destructivos y horribles poderes de tormenta y
cielo, pero podrían infligir dolor si lo desearan. Ahogar el aire de tus pulmones o
lo congelarte o quemarte de adentro hacia afuera. Solas sabía que Ruhn y sus dos
amigos podían llegar a un límite si lo provocaran.
Pero ella no estaba buscando llegar al límite esta noche. Ella estaba buscando
deslizarse silenciosamente en su equivalente Midgard.
Precisamente por eso esperó treinta minutos antes de meter un cuchillo en sus
botas de cuero negro y colocarse algo que golpeó más fuerte en la parte trasera
de sus jeans oscuros, escondido debajo de su chaqueta de cuero. Mantuvo las
luces y la televisión encendidas, las cortinas parcialmente cerradas, lo suficiente
como para bloquear la vista de Hunt de su puerta principal cuando se fue.
Escabulléndose por la escalera trasera de su edificio hacia el pequeño callejón
donde estaba encadenada su moto, Bryce respiró hondo y vigorizante antes de
ponerse el casco.
El tráfico no se movía cuando desencadenó el scooter de marfil Firebright 3500
de la farola del callejón y lo arrojó sobre los adoquines. Esperó a que otros
scooters, bici-taxis y motocicletas pasaran rápidamente, luego se lanzó a la
corriente, el mundo crujió a través de la visera de su casco.
Su madre todavía se quejaba del scooter, rogándole que usara un automóvil hasta
después de su caída, pero Randall siempre había insistido en que Bryce estaba
bien. Por supuesto, ella nunca les habló de los diversos incidentes en este
scooter, pero ... su madre tenía una vida mortal. Bryce no necesitaba quitarse
más años de los necesarios.
Bryce recorrió una de las arterias principales de la ciudad, perdiéndose en el
ritmo de entretenerse entre los automóviles y esquivar a los peatones. El mundo
era una mancha de luz dorada y sombras profundas, neón brillando arriba, todo
acentuado por estallidos y destellos de magia callejera. Incluso los pequeños
puentes que cruzó, que abarcaban los innumerables afluentes de los Istros,
estaban colgados de luces brillantes que bailaban en el agua tenue y flotante
debajo.
Muy por encima de la calle principal, un brillo plateado llenaba el cielo
nocturno, aligerando las nubes a la deriva donde los malakim festejaban y
cenaban. Solo un destello rojo interrumpió el brillo pálido, cortesía del letrero
masivo de Redner Industries en lo alto de su rascacielos en el corazón del
distrito.
Pocas personas caminaban por las calles del CDB a esta hora, y Bryce se
aseguró de atravesar sus cañones de rascacielos lo más rápido posible. Sabía que
había entrado en el mercado de la carne no por ninguna calle o marcador, sino
por el cambio en la oscuridad.
Ninguna luz manchaba los cielos sobre los bajos edificios de ladrillo
amontonados. Y aquí las sombras se volvieron permanentes, escondidas en
callejones y debajo de automóviles, las farolas se rompieron y nunca se
repararon.
Bryce bajó por una calle estrecha donde unos pocos camiones de reparto
abollados se encontraban en el proceso de descargar cajas de fruta verde
puntiaguda y cajas de criaturas con aspecto de crustáceos que parecían
demasiado conscientes de su cautiverio y de su próxima muerte a través de ollas
de agua hirviendo en una de las puestos de comida.
Bryce intentó no encontrarse con sus ojos negros y saltones suplicando con ella a
través de las barras de madera mientras estacionaba a unos metros de un almacén
indescriptible, se quitó el casco y esperó.
Los vendedores y compradores la observaban para saber si estaba vendiendo o
vendiéndose. En las madrigueras de abajo, talladas profundamente en el útero de
Midgard, hay tres niveles diferentes solo para carne. Principalmente humano;
principalmente viviendo, aunque había oído hablar de algunos lugares que se
especializaban en ciertos gustos. Todo fetiche se podía comprar; ningún tabú fue
demasiado asqueroso. Las mestizas eran preciadas: podían sanar más rápido y
mejor que los humanos completos. Una inversión más inteligente a largo plazo.
Y ocasionalmente los Vanir fueron esclavizados y atados con tantos
encantamientos que no tenían esperanza de escapar. Solo los más ricos podían
permitirse comprar unas horas con ellos.
Bryce verificó la hora en el reloj del tablero de su scooter. Cruzando los brazos,
se apoyó contra el asiento de cuero negro.
La Umbra Mortis se estrelló contra el suelo, rompiendo los adoquines en un
círculo ondulante. Los ojos de Hunt prácticamente brillaron cuando dijo, a la
vista de aquellos que se encogían de miedo en la calle: "Te voy a matar.”






18



Hunt irrumpió hacia Bryce, pisando los adoquines fragmentados de su rellano.
Había detectado su aroma a lila y nuez moscada en el viento en el momento en
que había salido por la puerta trasera de su edificio, y cuando descubrió dónde,
precisamente, estaba conduciendo ese scooter...
Bryce tuvo el descaro de empujar hacia atrás la manga de su chaqueta de cuero,
fruncir el ceño en su muñeca desnuda como si estuviera leyendo un reloj maldito
por los dioses y dijo: "Llegas dos minutos tarde.”
Iba a estrangularla. Alguien debería haberlo hecho hace mucho tiempo. Bryce
sonrió de una manera que decía que le gustaría verlo intentar, y se dirigió hacia
él, dejando atrás el scooter y el casco.
Increíble. Jodidamente creíble.
Hunt gruñó: "No hay forma de que el scooter esté allí cuando regresemos.”
Bryce bateó las pestañas y se alisó el pelo del casco. "Es bueno que hayas hecho
una entrada tan grande. Nadie se atrevería a tocarlo ahora. No con la Umbra
Mortis como mi cólera compañera.”
De hecho, la gente se apartó de su mirada, algunos se pararon detrás de las cajas
apiladas mientras Bryce apuntaba hacia una de las puertas abiertas hacia el
laberinto de almacenes subterráneos interconectados que formaban los bloques
del distrito.
Incluso Micah no colocaba legionarios aquí. El Mercado de la Carne tenía sus
propias leyes y métodos para hacerlas cumplir.
Hunt dijo: "Te dije que hay protocolos a seguir si queremos tener la oportunidad
de contactar a la Reina Víbora—“
"No estoy aquí para contactar a la Reina Víbora.”
"¿Qué?" La Reina Víbora había gobernado el Mercado de la Carne por más
tiempo del que cualquiera podía recordar. Hunt tenía razón, todos los ángeles, ya
sean civiles o legionarios, tenían razón, en mantenerse alejados de la
cambiaformas serpentina, cuya forma de serpiente, según los rumores, era un
verdadero horror para la vista. Antes de que Bryce pudiera responder, Hunt dijo:
"Me estoy cansando de esta mierda, Quinlan.”
Ella enseñó los dientes. "Lo siento,” exclamó, "si tu frágil ego no puede lidiar
con eso, sé lo que estoy haciendo.”
Hunt abrió y cerró la boca. Bien, hoy la había juzgado mal, pero ella no le había
dado exactamente ninguna pista de estar remotamente interesada en esta
investigación. O que ella no estaba tratando de obstaculizarla.
Bryce continuó por las puertas abiertas del almacén sin decir una palabra más.
Estar en la 33ª, o cualquier legión, era tan bueno como poner un objetivo en tu
espalda, y Hunt comprobó que sus armas estaban en su lugar en las vainas
construidas inteligentemente a lo largo de su traje mientras la seguía.
El olor a cuerpos y humo cubría su rostro como el aceite. Hunt apretó sus alas
con fuerza.
El miedo que infundía a la gente en las calles no tenía ninguna consecuencia
dentro del mercado, repleto de puestos destartalados y vendedores y puestos de
comida, humo a la deriva por todas partes, el olor a sangre y la chispa de magia
acre en sus fosas nasales. Y sobre todo, contra la pared del fondo del enorme
espacio, había un mosaico imponente, los azulejos tomados de un antiguo
templo en Pangera, restaurados y recreados aquí con detalles amorosos, a pesar
de su espantosa representación: muerte encapotada y encapuchada, la cara del
esqueleto sonriendo desde la capucha, una guadaña en una mano y un reloj de
arena en la otra. Por encima de su cabeza, las palabras habían sido elaboradas en
el idioma más antiguo de la República:
Memento Mori.
Recuerda que morirás. Estaba destinado a ser una invitación a la alegría, a
aprovechar cada momento como si fuera el último, como si el mañana no
estuviera garantizado, incluso para los Vanir, que envejece lentamente. Recuerda
que morirás y disfruta de cada placer que el mundo tiene para ofrecer. Recuerda
que morirás, y nada de esta mierda ilegal importará de todos modos. Recuerda
que morirás, ¿a quién le importa cuántas personas sufren tus acciones?
Bryce pasó de largo, su cabello meciéndose brillando como el corazón de un
rubí. Las luces iluminaban el desgastado cuero negro de su chaqueta, lo que
aliviaba las palabras pintadas a lo largo de la parte posterior en un colorido y
femenino guión. Era instinto traducir, también del idioma antiguo, como si la
propia Urd hubiera elegido este momento para poner las dos frases antiguas ante
él.
A través del amor, todo es posible.
Una frase tan bonita era una jodida broma en un lugar como este. Los ojos
brillantes que rastrearon a Quinlan desde los puestos y las sombras rápidamente
apartaron la mirada cuando lo notaron a su lado.
Fue un esfuerzo no sacarla de esta mierda. A pesar de que quería que se
resolviera este caso, con solo diez hermosas muertes entre él y la libertad, venir
aquí era un riesgo colosal. ¿De qué servía su libertad si lo dejaban en un
contenedor de basura detrás de uno de estos almacenes?
Tal vez eso era lo que ella quería. Atraerlo aquí, usar el Mercado de la Carne
para matarlo. Parecía poco probable, pero él la vigilaba.
Bryce sabía cómo moverse. Conocía a algunos de los vendedores, por los
asentimientos que intercambiaron. Hunt marcó a cada uno: un metalúrgico
especializado en pequeños e intrincados mecanismos; un vendedor de frutas con
productos exóticos para la venta; una hembra con cara de búho que tenía una
serie de pergaminos y libros encuadernados en materiales que eran todo menos
cuero de vaca.
"El metalúrgico me ayuda a identificar si un artefacto es falso,” dijo Bryce en
voz baja mientras atravesaban el vapor y el humo de un pozo de comida. Cómo
se había dado cuenta de su observación, no tenía idea. “Y la mujer de las frutas
recibe envíos de durian a principios de la primavera y el otoño, la comida
favorita de Syrinx. Apesta toda la casa, pero se vuelve loco por eso.” Rodeó un
cubo de basura que casi se desborda con platos y huesos desechados y servilletas
sucias antes de subir un conjunto de escaleras desvencijadas hacia el entrepiso
que flanquea a cada lado del piso del almacén, las puertas estacionadas cada
pocos pies.
"¿Los libros?" Hunt no pudo evitar preguntar. Parecía estar contando puertas, en
lugar de mirar los números. No había números, se dio cuenta.
"Los libros,” dijo Bryce, "son una historia para otro momento.” Se detuvo frente
a una puerta verde guisante, astillada y profundamente desgarrada en algunos
puntos. Hunt olisqueó, tratando de detectar lo que había más allá. Nada, por lo
que pudo detectar. Sutilmente se preparó, manteniendo sus manos dentro del
alcance de sus armas.
Bryce abrió la puerta, sin molestarse en tocar, revelando velas parpadeantes y
salmuera. Sal. Humo y algo que le secó los ojos.
Bryce recorrió el estrecho pasillo hasta la sala de estar abierta y podrida que
había más allá. Frunciendo el ceño, cerró la puerta y la siguió, con las alas juntas
para evitar rozar las paredes aceitosas y desmoronadas. Si Quinlan muriera, la
oferta de Micah estaría fuera de la mesa.
Velas blancas y de marfil se encendieron cuando Bryce caminó sobre la alfombra
verde gastada, y Hunt se contuvo. Un sofá caído y rasgado estaba empujado
contra una pared, un sillón de cuero sucio con la mitad de su relleno estallando
contra el otro, y alrededor de la habitación, en mesas y pilas de libros y sillas
medio rotas, había jarras, cuencos y tazas lleno de sal.
Sal blanca, sal negra, sal gris, en granos de todos los tamaños: desde casi polvo
hasta copos, hasta grandes trozos ásperos. Sales para protección contra poderes
más oscuros. Contra los demonios. Muchos Vanir construyeron sus casas con
losas de sal en las piedras angulares. Se rumoreaba que toda la base del palacio
de cristal de Asteri era una losa de sal. Que se había construido sobre un
depósito natural.
Jodido infierno. Nunca había visto semejante variedad. Mientras Bryce miraba
por el pasillo oscuro a la izquierda, donde las sombras arrojaban tres puertas,
Hunt siseó, "Por favor, dime…"
"Solo mantén tu gruñir y tu ojo rodando para ti,” le espetó, y llamó en la
penumbra, ”Estoy aquí para comprar, no para cobrar.”
Una de las puertas se abrió, y un sátiro de piel pálida y cabello oscuro cojeó
hacia ellos, con las piernas peludas ocultas por los pantalones. Su sombrero de
paja debe haber escondido pequeños cuernos rizados. El golpeteo de los cascos
lo delató.
El macho apenas se acercó al pecho de Bryce, su cuerpo encogido y retorcido, la
mitad del tamaño de los toros que Hunt había presenciado desgarrando a la gente
en pedazos en los campos de batalla. Y a los que se había enfrentado en la arena
de Sandriel. Las pupilas cortadas del macho, golpeadas a ambos lados como las
de una cabra, se expandieron.
Miedo, y no ante la presencia de Hunt, se dio cuenta con una sacudida.
Bryce sumergió sus dedos en un recipiente de plomo de sal rosa, recogiendo
algunos pedazos y dejándolos caer al plato con grietas débiles y huecas.
"Necesito la obsidiana.”
El sátiro se movió, los cascos golpeaban débilmente, frotando su cuello pálido y
peludo. "No trates con eso.”
Ella sonrió levemente. "¿Oh?" Se acercó a otro tazón, revolviendo la sal negra
fina en polvo allí. “Grado A, sal de obsidiana de roca entera. Siete libras, siete
onzas. Ahora."
La garganta del macho se movió. "Es ilegal."
"¿Estás citando el lema del mercado de la carne o tratando de decirme que de
alguna manera no tienes exactamente lo que necesito?"
Hunt examinó la habitación. Sal blanca para purificación; rosa para protección;
gris para hechizos; rojo para ... olvidó para que diablos era el rojo. Pero
obsidiana ... Mierda.
Hunt recurrió a siglos de entrenamiento para evitar la conmoción. Las sales
negras se usaron para convocar demonios directamente, sin pasar por completo
la Grieta del Norte, o para varios hechizos oscuros. Una sal que iba más allá del
negro, una sal como la obsidiana ... Podría convocar algo grande.
El infierno estaba separado de ellos por el tiempo y el espacio, pero aún
accesible a través de los portales gemelos sellados en los polos norte y sur: la
Grieta del Norte y la Grieta del Sur, respectivamente. O por idiotas que
intentaban convocar demonios a través de sales de diferentes poderes.
Mucha mierda, Hunt siempre había pensado. El beneficio de usar sales, al
menos, era que solo un demonio podía ser convocado a la vez. Aunque si las
cosas iban mal, el invocador podría terminar muerto. Y un demonio podría
terminar atrapado en Midgard, hambriento.
Era por eso que los creeps existían en su mundo: la mayoría había sido cazada
después de esas guerras entre reinos hace mucho tiempo, pero de vez en cuando,
los demonios se soltaban. Se reproducían, generalmente por la fuerza.
El resultado de esas horribles uniones: los daemonaki. La mayoría de los que
caminaban por las calles estaban diluidos, encarnaciones más débiles e híbridos
de los demonios de raza pura en el infierno. Muchos eran parias, sin culpa propia
más allá de la genética, y generalmente trabajaban duro para integrarse en la
República. Pero el demonio de raza pura de nivel más bajo recién salido de
infierno podría detener una ciudad entera mientras se desbocaba. Y durante
siglos, a Hunt se le había encomendado la tarea de localizarlos.
Este sátiro tenía que ser un gran comerciante entonces, si vendía sal de
obsidiana.
Bryce dio un paso hacia el sátiro. El macho se retractó. Sus ojos ambarinos
brillaban con diversión salvaje, sin duda por su lado Fae. Muy lejos de la chica
de la fiesta que se arregla las uñas.
Hunt se tensó. Ella no podría ser tan tonta, ¿verdad? ¿Para mostrarle que ella
sabía cómo y podía adquirir fácilmente el mismo tipo de sal que probablemente
se había utilizado para convocar al demonio que mató a Tertian y Danika? Otra
coincidencia en la columna Sospechoso en su mente.
Bryce se encogió de hombros. “Podría llamar a tu reina. Ver que hace ella con
eso.”
"Tú, no tienes el rango para convocarla.”
"No", dijo Bryce, "no lo hago. Pero apuesto a que si voy al piso principal y
empiezo a gritar por la Reina Víbora, ella se arrastrará fuera de ese pozo de
combate para ver por qué tanto alboroto.”
Solas ardiente, hablaba en serio, ¿no?
El sudor goteó la frente del sátiro. "La obsidiana es demasiado peligrosa. No
puedo en buena conciencia venderla.“
Bryce gritó: "¿Dijiste eso cuando se lo vendiste a Philip Briggs por sus
bombas?"
Hunt se tensó, y el macho se puso blanco como un enfermo. Miró a Hunt,
notando el tatuaje en su frente, la armadura que llevaba. "No sé de qué estás
hablando. Yo ... fui autorizado por los investigadores. Nunca vendí nada a
Briggs.”
“Estoy segura de que te pagó en efectivo para ocultar el rastro del dinero,” dijo
Bryce. Ella bostezó. "Mira, estoy cansada y hambrienta, y no tengo ganas de
jugar este juego. Nombra tu precio para que pueda seguir mi camino.”
Esos ojos de cabra se posaron en los de ella. "Cincuenta mil marcas de oro.”
Bryce sonrió cuando Hunt contuvo su maldición. “¿Sabes que mi jefe pagó
cincuenta mil para ver un grupo de Helhounds destrozar un sátiro? Dijo que fue
el mejor minuto de su miserable vida.”
"Cuarenta y cinco."
"No pierdas mi tiempo con ofertas sin sentido.”
"No iré por debajo de treinta. No para tanta obsidiana.”
"Diez." Diez mil marcas de oro seguían siendo escandalosas. Pero las sales de
invocación eran extraordinariamente valiosas. ¿Cuántos demonios había cazado
a causa de ellos? ¿Cuántos cuerpos desmembrados había visto en las
convocatorias que salieron mal? O bien, si fue un ataque dirigido?
Bryce levantó su teléfono. “En cinco minutos, se espera que llame a Jesiba y
diga que la sal de obsidiana está en mi poder. En seis minutos, si no hago esa
llamada telefónica, alguien llamará a esa puerta. Y no será para mí.”
Hunt, sinceramente, no podía decir si Quinlan estaba faroleando. Probablemente
no se lo habría dicho, podría haber recibido esa orden de su jefe mientras él
estaba sentado en el techo. Si Jesiba Roga estaba lidiando con cualquier mierda
que la obsidiana implicara, ya sea para sus propios usos o en nombre del Rey
Supremo ... Tal vez Bryce no había cometido el asesinato, sino que lo instigó.
"Cuatro minutos,” dijo Bryce.
El sudor se deslizó por la sien del sátiro hasta su espesa barba. Silencio.
A pesar de sus sospechas, Hunt tuvo la sensación de que esta tarea iba a ser muy
divertida o una pesadilla. Si lo llevaba a su objetivo final, no le importaba una
forma u otra. Bryce se sentó en el brazo podrido de la silla y comenzó a escribir
en su teléfono, no más que una joven aburrida que evitaba la interacción social.
El sátiro se giró hacia Hunt. "Eres la Umbra Mortis.” Él tragó audiblemente.
"Eres uno de los triarii. Nos proteges, sirves al gobernador.” Antes de que Hunt
pudiera responder,
Bryce levantó su teléfono para mostrarle una foto de dos cachorros regordetes.
"Mira lo que mi primo acaba de adoptar,” le dijo. "Ese es Osirys, y el de la
derecha es Set.” Bajó el teléfono antes de que él pudiera responder, con los
pulgares volando.
Pero miró a Hunt por debajo de sus gruesas pestañas. Juega, por favor, parecía
decir.
Entonces Hunt dijo: "Perros lindos.”
El sátiro dejó escapar un pequeño gemido de angustia. Bryce levantó la cabeza,
la cortina de cabello rojo peinado con plata en la luz de su pantalla. "Pensé que
ya estarías corriendo para conseguir la sal. Tal vez deberías, considerando que
tienes,” una mirada al teléfono, los dedos volando, “oh. Noventa segundos.”
Abrió lo que parecía un hilo de mensajes y comenzó a escribir. El sátiro susurró:
"V-veinte mil.”
Ella levantó un dedo. "Le escribo a mi primo. Dame dos segundos. El sátiro
temblaba tanto que Hunt casi se sintió mal. Casi, hasta ...
“¡Diez, diez, maldita sea! ¡Diez!"
Bryce sonrió. "No hay necesidad de gritar,” ronroneó, presionando un botón que
tenía su teléfono sonando.
"¿Si?" La hechicera respondió después del primer timbre.
“Retira a tus perros.”
Una risa femenina y transpirable. "Hecho."
Bryce bajó el teléfono. "¿Bien?"
El sátiro corrió hacia atrás, con los cascos golpeando los suelos gastados, y
consiguió un paquete envuelto un momento después. Apestaba a moho y
suciedad. Bryce levantó una ceja. "Póngalo en una bolsa.”
"No tengo una-" Bryce lo miró. El sátiro encontró uno. Una bolsa de
supermercado manchada y reutilizable, pero mejor que sostener la losa en
público.
Bryce pesó la sal en sus manos. "Han pasado dos onzas.”
"¡Son siete y siete! Justo lo que pediste! Todo está cortado a sietes.“
Siete: el número sagrado. O impío, dependiendo de quién estaba adorando. Siete
Asteri, siete colinas en su Ciudad Eterna, siete barrios y siete Puertas en
Crescent City; siete planetas y siete círculos en el infierno, con siete príncipes
que los gobernaban, cada uno más oscuro que el anterior.
Bryce inclinó la cabeza. "Si lo mido y no es ..."
"¡Lo es!" gritó el sátiro. “Oscuro infierno, lo es!"
Bryce tocó algunos botones en su teléfono. "Diez mil millones, transferidos
directamente a ti.”
Hunt se mantuvo a su espalda mientras salía, el sátiro medio hirviendo, medio
temblando detrás de ellos.
Abrió la puerta, sonriendo para sí misma, y Hunt estaba a punto de comenzar a
exigir respuestas cuando se detuvo. Cuando él también vio quién estaba afuera.
La mujer alta, de piel de luna, vestía un traje dorado y aretes de aro color
esmeralda que colgaban más abajo que su melena negra hasta la barbilla. Sus
labios carnosos estaban pintados de púrpura tan oscuro que era casi negro, y sus
notables ojos verdes ... Hunt la conocía solo por los ojos.
Humanoide en todos los aspectos, menos por ellos. Verde enteramente, veteado
con vetas de jade y oro. Interrumpido solo por una pupila rajada ahora muy
delgada en las luces del almacén. Los ojos de una serpiente.
O la de una reina víbora.









19

Bryce cargó con la bolsa de lona y examinó a la Reina Víbora. "Bonita ropa."
La cambiaformas serpentina sonrió, revelando dientes blancos y brillantes, y
caninos que eran un poco demasiado alargados. Y un poco demasiado delgado.
"Bonito guardaespaldas.”
Bryce se encogió de hombros cuando los ojos de esa serpiente se arrastraron
sobre cada centímetro de Hunt. "No pasa nada arriba, pero todo sucede donde
importa.”
Hunt se puso rígido. Pero los labios morados de la hembra se curvaron hacia
arriba. "Nunca escuché que Hunt Athalar fuese descripto de esa manera, pero
estoy segura de que el general lo aprecia.”
Ante el título casi olvidado, la mandíbula de Hunt se tensó. Sí, la Reina Víbora
probablemente había estado viva durante la Caída. Habría conocido a Hunt no
como uno de los triarios del 33° o la Sombra de la Muerte, sino como el General
Hunt Athalar, Alto Comandante de todas las legiones del Arcángel Shahar.
Y Bryce le había mentido sobre sus intenciones durante dos días. Miró por
encima del hombro y encontró a Hunt evaluando a la Reina Víbora y a los cuatro
hombres Fae que la flanqueaban. Desertores de la corte de su padre: asesinos
entrenados no solo en armas, sino en la especialidad de la reina: venenos.
Ninguno de ellos se dignó a mirarla.
La Reina Víbora inclinó la cabeza hacia un lado, la sacudida afilada como la
seda negra. En el piso de abajo, los clientes revoloteaban, sin saber que su
gobernante los había honrado con su presencia. "Parece que estabas haciendo
algunas compras.”
Bryce se encogió de hombros. “La caza de gangas es un pasatiempo. Tu reino es
el mejor lugar para ello.”
“Pensé que tu jefe te pagaba demasiado bien para que te rebajaras a reducir
costos. Y usar sales.”
Bryce se obligó a sonreír, a mantener los latidos constantes, sabiendo muy bien
que la mujer podía captarlo. Podía saborear el miedo. Probablemente podría
probar qué variedad de sal, exactamente, se encontraba en la bolsa que colgaba
de su hombro. "El hecho de que gane dinero no significa que tenga que ser
estafado.”
La Reina Víbora miró entre ella y Hunt. "Escuché que ustedes dos han sido
vistos juntos en la ciudad.”
Hunt gruñó, "Es clasificado.”
La Reina Víbora arqueó una ceja negra bien arreglada, la pequeña marca de
belleza justo debajo de la esquina exterior de su ojo se movió con el
movimiento. Sus uñas pintadas de oro brillaron cuando metió una mano en el
bolsillo de su mono, sacando un encendedor incrustado con rubíes que formaban
una llamativa vívora. Un momento después apareció un cigarrillo entre sus
labios morados, y la observaron en silencio, sus guardias vigilaban cada
respiración que hacían, mientras lo encendía e inhalaba profundamente. El humo
salía de esos labios oscuros cuando dijo: "La cosa se está poniendo interesante
en estos días.”
Bryce giró hacia la salida. "Sí. Vamos, Hunt.”
Uno de los guardias se paró frente a ella, seis pies y medio de gracia y músculo
de Fae.
Bryce se detuvo en seco, Hunt casi se estrelló contra ella, su gruñido
probablemente fue su primera y última advertencia para el hombre. Pero el
guardia simplemente miró a su reina, vacante y en deuda. Probablemente adicto
al veneno que secretaba y repartía en su círculo íntimo.
Bryce miró por encima del hombro a la Reina Víbora, todavía apoyada contra la
barandilla, todavía fumando ese cigarrillo. "Es un buen momento para los
negocios,” observó la reina, "cuando los jugadores clave convergen para la
Cumbre. Tantas élites de la clase dominante, todas con sus propios ... intereses.”
Hunt estaba lo suficientemente cerca de la espalda de Bryce como para sentir el
temblor que corría por su poderoso cuerpo, podría haber jurado que un rayo
hormigueaba sobre su columna vertebral. Pero no dijo nada.
La Reina Víbora simplemente extendió una mano hacia la pasarela detrás de
ella, con las uñas doradas brillando a la luz. “A mi oficina, por favor.”
“No," dijo Hunt. “Nos vamos."
Bryce se acercó a la Reina Víbora. "Lidere el camino, Majestad.”
Lo hizo. Hunt estaba erizado a su lado, pero Bryce mantenía la vista fija en la
sacudida brillante y ondulante de la hembra que tenía delante. Sus guardias se
mantenían a unos metros de distancia, lo suficientemente lejos como para que
Hunt considerara seguro murmurar: "Esta es una idea terrible.”
"Estabas quejándote esta mañana de que no estaba haciendo nada de valor,”
murmuró Bryce mientras seguían a la Reina Víbora a través de un arco y bajaban
las escaleras. Desde abajo, rugidos y vítores se alzaron para recibirlos. "Y ahora
que estoy haciendo algo, ¿también te estás quejando?" Ella resopló. “Aclárate,
Athalar.”
Su mandíbula se apretó de nuevo. Pero él miró su bolso, el bloque de sal lo
pesaba. "Compraste la sal porque sabías que llamaría su atención.”
"Me dijiste que tomaría semanas reunirse con ella. Decidí evitar toda esa
mierda.” Golpeó la bolsa, la sal golpeaba huecamente debajo de su mano.
"Las tetas de Cthona,” murmuró, sacudiendo la cabeza. Salieron de la escalera
un nivel más abajo, las paredes de hormigón sólido. Detrás de ellos, el rugido del
pozo de combate resonó por el pasillo. Pero la Reina Víbora se deslizó hacia
adelante, pasando puertas de metal oxidadas. Hasta que abrió una sin marcar y
entró sin siquiera mirar atrás. Bryce no pudo evitar su sonrisa petulante.
"No te veas tan jodidamente satisfecha,” siseó Hunt. "Tal vez ni siquiera
salgamos vivos de este lugar.” Cierto. "Haré las preguntas.”
"No."
Se miraron el uno al otro, y Bryce podría haber jurado que un rayo se bifurcaba
en sus ojos. Pero habían llegado a la puerta, que se abría a ...
Había esperado la lujosa opulencia de las Antigüedades Griffin escondidas
detrás de esa puerta: espejos dorados y divanes de terciopelo y cortinas de seda y
un escritorio de roble tallado tan antiguo como esta ciudad.
No este ... desastre. Era apenas mejor que el almacén de un bar de buceo. Un
escritorio de metal abollado ocupaba la mayor parte del espacio estrecho, una
silla morada rayada detrás de él: mechones de relleno que sobresalían de la
esquina superior, y la pintura verde pálido se despegaba de la pared en media
docena de puntos. Sin mencionar la mancha de agua que adorna el techo,
empeorada por las vibrantes primeras luces fluorescentes. Contra una pared
había una estantería abierta llena de todo, desde archivos hasta cajas de licor y
armas desechadas; Por el contrario, unas cajas de cartón apiladas se alzaban
sobre su cabeza.
Una mirada a Hunt y Bryce supo que estaba pensando lo mismo: la Reina
Víbora, amante del inframundo, temida experta en venenos y gobernante del
Mercado de la Carne, ¿reclamó esta choza como una oficina?
La mujer se deslizó en la silla, entrelazando sus dedos sobre el desorden de
papeles esparcidos sobre el escritorio. Una computadora que tenía unos veinte
años desactualizada estaba como una roca gorda ante ella, una pequeña estatua
de Luna colocada encima, el arco de la diosa apuntando a la cara de la
cambiaformas.
Uno de sus guardias cerró la puerta, lo que provocó que la mano de Hunt se
deslizara hacia su cadera, pero Bryce ya se había sentado en una de las sillas
baratas de aluminio.
"No es tan elegante como el lugar de tu jefa,” dijo la Reina Víbora, leyendo la
incredulidad en el rostro de Bryce, "pero es el truco.”
Bryce no se molestó en aceptar que el espacio estaba lejos de ser algo parecido a
una cambiaformas serpentina cuya forma de serpiente era una cobra blanca
como la luna con escamas que brillaban como ópalos, y cuyo poder se
rumoreaba que era ... diferente. Algo extra que se mezclaba con su veneno, algo
extraño y viejo.
Hunt se sentó a su lado, girando la silla hacia adelante para acomodar sus alas.
Rugidos desde el pozo de combate retumbaron a través del piso de concreto
debajo de sus pies.
La Reina Víbora encendió otro cigarrillo. "Estás aquí para preguntar por Danika
Fendyr.”
Bryce mantuvo su rostro neutral. Para su crédito, Athalar también lo hizo.
Hunt dijo cuidadosamente: "Estamos tratando de obtener una imagen más clara
de todo.”
Sus ojos notables se entrecerraron de placer. "Si eso es lo que quieres reclamar,
entonces seguro.” El humo ondulaba de sus labios. "Sin embargo, te ahorraré la
mierda. Danika fue una amenaza para mí, y en más formas de las que quizás
sabes. Pero ella era inteligente. Nuestra relación fue de trabajo.” Otra inhalación.
"Estoy segura de que Athalar puede respaldarme en esto,” dijo arrastrando las
palabras, ganándose una mirada de advertencia de él, "pero para hacer una
mierda, a veces el Aux y 33 tienen que trabajar con aquellos de nosotros que
moramos en las sombras.”
Hunt dijo: “¿Y Maximus Tertian? Lo mataron en las afueras de su territorio.”
“Maximus Tertian era una perra malcriada, pero nunca sería tan estúpido como
para pelear así con su padre. Solo soportaría un dolor de cabeza.”
"¿Quién lo mató?" Bryce preguntó. “Escuché que retiraste a tu gente. Sabes
algo.”
“Solo una precaución.” Ella pasó su lengua sobre sus dientes inferiores.
“Nosotros, los serp, podemos saborear cuando la mierda está a punto de caer.
Como una carga en el aire. Puedo probarlo ahora, por toda esta ciudad.”
Los rayos de Hunt se quejaron en la habitación. "¿No pensaste en advertir a
nadie?"
“Le advertí a mi gente. Mientras los problemas no pasen por mi distrito, no me
importa lo que pase en el resto de Lunathion.”
Hunt dijo: "Realmente noble de tu parte.”
Bryce preguntó de nuevo: "¿Quién crees que mató a Tertian?"
Ella se encogió de hombros. "¿Honestamente? Es el mercado de la carne. Mierda
pasa. Probablemente venía aquí por drogas, y este es el precio que pagó.”
"¿Qué tipo de drogas?" Bryce preguntó, pero Hunt dijo: "El informe de
toxicología dice que no había drogas en su sistema.”
"Entonces no puedo ayudarte,” dijo la cambiaformas. "Tu es tan suposición es
tan buena como la mía." Bryce no se molestó en preguntar sobre el metraje de la
cámara, no cuando el 33 ya lo habría revisado.
La Reina Víbora sacó algo de un cajón y lo arrojó sobre el escritorio. Un drive.
”Mis coartadas de la noche en que Tertian fue asesinado y de los días anteriores
y durante los asesinatos de Danika y su manada.”
Bryce no tocó el pequeño disco de metal, no más grande que un tubo de lápiz
labial.
Los labios de la Reina Víbora se curvaron de nuevo. “Estuve en el spa la noche
del asesinato de Tertian. Y en cuanto a Danika y la manada de demonios, uno de
mis asociados organizó una fiesta de despedida para su hija esa noche.
Convertido en tres días de ... bueno, ya lo verás.”
"¿Esta drive contiene imágenes de ti en una orgía de tres días?" Hunt exigió.
"Avísame si te calienta y te molesta, Athalar.” La Reina Víbora tomó otro golpe
del cigarrillo. Sus ojos verdes se dirigieron hacia su regazo. "Escuché que eres
un infierno de paseo cuando pausas la melancolía lo suficiente.”
Oh por favor. Los dientes de Hunt brillaron cuando los mostró en un gruñido
silencioso, por lo que Bryce dijo: “Dejando la orgía y la destreza de Hunt en la
habitación de lado, tienes un vendedor de sal en este mercado.” Golpeó la bolsa
equilibrada sobre sus rodillas.
La Reina Víbora apartó los ojos de un Hunt que aún gruñía y le dijo bruscamente
a Bryce: "No uso lo que vendo. Aunque no creo que vivas según esa regla en tu
elegante galería.” Ella guiñó un ojo. “Si alguna vez te cansas de gatear por esa
hechicera, ven a buscarme. Tengo un grupo de clientes que se arrastrarán por ti.
Y pagan para hacerlo.”
La mano de Hunt estaba cálida sobre su hombro. "Ella no está en venta.”
Bryce se asomó y le lanzó una mirada de advertencia.
La Reina Víbora dijo: “Todos, general, están a la venta. Solo tienes que calcular
el precio de venta.” El humo brotó de sus fosas nasales, un dragón resoplando
llamas. "Dame uno o dos días, Athalar, y resolveré el tuyo.”
La sonrisa de Hunt era de una belleza mortal. "Tal vez ya he descubierto el
tuyo.”
La reina víbora sonrió. "Ciertamente lo espero." Apagó el cigarrillo y se
encontró con la mirada de Bryce. "Aquí hay un consejo profesional para tu
pequeña investigación.” Bryce se puso rígido ante la fría burla. “Mira hacia
donde duele más. Ahí siempre están las respuestas.”
"Gracias por el consejo,” gruñó Bryce.
La cambiaformas simplemente chasqueó sus uñas con punta dorada. La puerta
de la oficina se abrió, esos hombres Fae adictos al veneno se asomaron. "Ya
terminaron,” dijo la Reina Víbora, encendiendo la computadora de su
antigüedad. “Asegúrate de que salgan afuera.” Y no vayan hurgando.
Bryce cargó con el bloque de sal cuando Hunt agarró la unidad flash y se la
guardó en el bolsillo.
El guardia fue lo suficientemente inteligente como para alejarse cuando Hunt
empujó a Bryce por la puerta. Bryce dio tres pasos antes de que la Reina Víbora
dijera: "No subestimes la sal de obsidiana, Quinlan. Puede traer lo peor del
infierno.”
Un escalofrío le recorrió la espalda. Pero Bryce simplemente levantó una mano
en un saludo sobre el hombro cuando entró en el pasillo. "Bueno, al menos
estaré entretenida, ¿no?”


Dejaron el mercado de la carne de una pieza, gracias a los cinco malditos dioses,
especialmente a la propia Urd. Hunt no estaba completamente seguro de cómo
habían logrado alejarse de la Reina Víbora sin que sus tripas estuvieran llenas de
balas envenenadas, pero ... Frunció el ceño ante la mujer pelirroja que ahora
inspeccionaba su scooter blanco por daños. Incluso el casco había quedado
intacto.
Hunt dijo: "Le creo.” De ninguna manera en el infierno de que viese el video en
esa unidad flash. Lo enviaría directamente a Viktoria. "No creo que ella haya
tenido nada que ver con esto.”
Quinlan y Roga, sin embargo ... Todavía no los había tachado de su lista mental.
Bryce metió el casco en el hueco de su brazo. "Estoy de acuerdo."
"Así que eso nos lleva de vuelta al punto de partida.” Reprimió el impulso de
caminar, imaginando su cuenta de asesinatos aún en los miles.
“No," respondió Bryce. "No lo hace,” Ajustó la bolsa de sal en el pequeño
compartimento en la parte posterior de su scooter. "Ella dijo que buscara donde
duele más por las respuestas.”
"Estaba vomitando algunas tonterías para meterse con nosotros.”
“Probablemente," dijo Bryce, colocando el casco sobre su cabeza antes de
levantar la visera para revelar esos ojos ambarinos. “Pero tal vez tenía razón
involuntariamente. Mañana …" Sus ojos se cerraron. "Tengo que pensar un poco
mañana. En la galería, o de lo contrario Jesiba tendrá un ataque."
Estaba tan intrigado que dijo: "¿Crees que tienes una pista?"
"Aún no. Una dirección general, sin embargo. Es mejor que nada."
Él sacudió la barbilla hacia el compartimento de su scooter. "¿Para qué sirve la
sal de obsidiana?" Tenía que tener otro propósito para eso. Incluso si rezaba, ella
no era lo suficientemente tonta como para usarlo.
Bryce dijo suavemente: "Sazonar mis hamburguesas.”
Bien. Había entrado en eso. "¿Cómo pudiste pagar la sal, de todos modos?"
Dudaba que ella tuviera diez mil en su cuenta bancaria.
Bryce se subió la cremallera de su chaqueta de cuero. "Lo puse en la cuenta de
Jesiba. Gasta más dinero en productos de belleza en un mes, así que dudo que se
dé cuenta.”
Hunt no tenía idea de cómo responder a nada de eso, por lo que apretó los
dientes y la examinó encima de su locomoción. "Sabes, incluso un scooter es una
estupidez antes de hacer la Caída.”
"Gracias mamá."
"Deberías tomar el autobús.”
Ella solo soltó una carcajada y se alejó en la noche.








































20



Mira hacia donde duele más.
Bryce se había abstenido de decirle a Athalar cuán preciso había sido el punto de
la Reina Víbora. Ella ya le había dado su lista de sospechosos, pero él no le
había preguntado sobre la otra demanda que había hecho.
Entonces eso es lo que había decidido hacer: compilar una lista de cada uno de
los movimientos de Danika de la semana anterior a su muerte. Pero en el
momento en que terminó de abrir la galería por el día, el momento en que bajó a
la biblioteca para hacer la lista ... Nausea la había golpeado.
Encendió su computadora portátil y comenzó a revisar sus correos electrónicos
con Maximus Tertian, que databa de seis semanas. Tal vez encontraría algún tipo
de conexión allí, o al menos una pista de sus planes para esa noche.
Sin embargo, con cada correo electrónico profesional y suave que releía, los
recuerdos de los últimos días de Danika arañaron la puerta cerrada de su mente.
Como fantasmas inminentes, silbaron y susurraron, y ella trató de ignorarlos,
trató de concentrarse en los correos electrónicos de Tertian, pero…
Lehabah miró desde donde se había tendido en el pequeño sofá desvanecido que
Bryce le había regalado años atrás, por cortesía de una casa de muñecas de su
infancia, viendo su drama favorito de Vanir en su tablet. Su cúpula de cristal se
sentó detrás de ella sobre una pila de libros, con las plumas de una orquídea
púrpura arqueándose sobre ella. "Podrías dejar al ángel entrar y trabajar juntos
en lo que sea que te esté causando tanta dificultad.”
Bryce puso los ojos en blanco. "Su fascinación con Athalar está tomando niveles
de acoso.”
Lehabah suspiró. “¿Sabes cómo luce Hunt Athalar?”
"Teniendo en cuenta que está viviendo en el techo frente a mi apartamento, yo
diría que sí.”
Lehabah hizo una pausa en su programa, apoyando su cabeza contra el respaldo
de su pequeño sofá desmayado. "Es soñado.”
"Sí, solo pregúntale a él.” Bryce hizo clic en el correo electrónico que había
estado leyendo, uno de aproximadamente cien entre ella y Tertian, y el primero
en el que había sido ligeramente coqueto con ella.
"Hunt es lo suficientemente guapo como para estar en este programa.” Lehabah
señaló con un dedo delicado hacia la tableta apoyada delante de ella.
“Desafortunadamente, no creo que las diferencias de tamaño entre tú y Athalar
funcionen en la habitación. Eres apenas lo suficientemente grande como para
envolver tus brazos alrededor de su polla.”
El humo se arremolinaba alrededor de Lehabah ante su bocanada de vergüenza,
y el sprite agitó sus manitas para despejarlo. "¡BB!"
Bryce se rió entre dientes, luego hizo un gesto hacia la tableta. “No soy yo quien
está consumiendo un programa que es básicamente porno con una trama. ¿Cómo
se llama de nuevo? ¿Colmillos y cogidas?”
Lehabah se puso morado. “¡No se llama así y lo sabes! Y es artístico. Hacen el
amor. Ellos no…" Ella se atragantó.
"¿Cogen?" Bryce sugirió secamente.
“Exactamente," dijo Lehabah con un gesto de asentimiento.
Bryce se echó a reír, dejando que ahuyentara a los fantasmas del pasado, y el
duende, a pesar de su mojigatería, se unió a ella. Bryce dijo: "Dudo que Hunt
Athalar sea del tipo que hacen el amor.”
Lehabah escondió su rostro detrás de sus manos, zumbando de mortificación.
Solo para torturarla un poco más, Bryce agregó: "Él es del tipo que te inclina
sobre un escritorio y..."
El teléfono sonó.
Miró al techo, preguntándose si Athalar había escuchado de alguna manera, pero
... no. Fue peor.
"Hola, Jesiba,” dijo, señalando a Lehabah de vuelta a la percha de su tutor en
caso de que la hechicera estuviera monitoreando a través de las cámaras de la
biblioteca.
"Bryce. Me alegra ver que Lehabah está trabajando duro.”
Lehabah apagó rápidamente la tableta e hizo todo lo posible para parecer alerta.
Bryce dijo: “Era su descanso a media mañana. Ella tiene derecho a uno.”
Lehabah le lanzó una mirada agradecida que le cortó hasta el hueso.
Jesiba acaba de comenzar a recitar órdenes.

Treinta minutos después, en el escritorio de la sala de exposiciones de la galería,
Bryce miró hacia la puerta cerrada. El tictac del reloj llenó el espacio, un
recordatorio constante de cada segundo perdido. Cada segundo que Danika y el
asesino de la manada deambulaban por las calles mientras ella se sentaba aquí,
revisando papeleo de mierda.
Inaceptable. Sin embargo, la idea de abrir la puerta a esos recuerdos ...
Ella sabía que lo lamentaría. Sabía que probablemente era diez veces estúpida.
Pero marcó el número antes de que pudiera adivinarlo.
"¿Qué pasa?" La voz de Hunt ya era aguda, llena de tormentas.
"¿Por qué asumes que algo anda mal?"
"Porque nunca me has llamado antes, Quinlan.”
Esto era estúpido, realmente jodidamente estúpido. Se aclaró la garganta para
inventar una excusa sobre pedir comida para el almuerzo, pero él dijo:
"¿Encontraste algo?"
Por Danika, por la manada de demonios, ella podría hacer esto. Haría esto. El
orgullo no tenía lugar aquí. "Necesito que ... me ayudes con algo.”
"¿Con que?" Pero antes de que sus palabras terminaran de sonar, un puño golpeó
la puerta. Ella sabía que era él sin levantar la alimentación de la cámara.
Abrió la puerta, con una cara llena de alas y cedro besado por la lluvia. Hunt
preguntó con ironía: "¿Me vas a dar mierda por venir o podemos ahorrarnos esa
canción y bailar?"
"Solo entra.” Bryce dejó a Hunt en la puerta y caminó hacia su escritorio, donde
abrió el cajón inferior para sacar una botella reutilizable. Ella bebió directamente
de ella.
Hunt cerró la puerta tras él. "Un poco temprano para beber, ¿no?"
Ella no se molestó en corregirlo, solo tomó otro sorbo y se deslizó en su silla.
Él la miró. "¿Me vas a decir de qué se trata?"
De la puerta de hierro que bajaba a la biblioteca, vino un golpeteo cortés pero
insistente. Las alas de Hunt se cerraron cuando giró la cabeza hacia la pesada
losa de metal.
Otro tap-tap-tap llenó el atrio del showroom. “BB," dijo Lehabah tristemente a
través de la puerta. "BB, ¿estás bien?"
Bryce puso los ojos en blanco. Cthona la perdona.
Hunt preguntó casualmente: "¿Quién es ese?"
Un tercer pequeño golpe, golpe, golpe. "¿BB? BB, por favor, di que estás bien.
"Estoy bien,” llamó Bryce. "Vuelve abajo y haz tu trabajo.”
"Quiero verte con mis propios ojos,” dijo Lehabah, sonando para todo el mundo
como una tía preocupada. "No puedo concentrarme en mi trabajo hasta
entonces.”
Las cejas de Hunt se movieron una hacia la otra, incluso cuando sus labios se
estiraron hacia afuera.
Bryce le dijo: "Uno, la hipérbole es una forma de arte para ella.”
"Oh, BB, puedes ser tan terriblemente cruel ..."
"Dos, a muy pocas personas se les permite bajar, así que si le informas a Micah
al respecto, ya hemos terminado.”
"Lo prometo,” dijo Hunt con cautela. "Aunque Micah puede hacerme hablar si
insiste.”
"Entonces no le des una razón para sentir curiosidad.” Puso la botella en su
escritorio y descubrió que sus piernas eran sorprendentemente resistentes. Hunt
aún se alzaba sobre ella. Las horribles espinas retorcidas tatuadas en su frente
parecían absorber la luz de la habitación.
Pero Hunt se frotó la mandíbula. "Muchas de las cosas allí abajo son
contrabando, ¿no?"
“Seguramente te has dado cuenta de que la mayoría de la mierda aquí es
contrabando. Algunos de estos libros y pergaminos son las últimas copias
conocidas que existen.” Ella frunció los labios y luego agregó en voz baja:
"Mucha gente sufrió y murió para preservar lo que hay en la biblioteca de
abajo.”
Más que eso, ella no diría. No había podido leer la mayoría de los libros, ya que
estaban en idiomas muertos hace mucho tiempo o en códigos tan inteligentes que
solo los lingüistas o historiadores altamente capacitados podrían descifrarlos,
pero finalmente se enteró el año pasado de qué eran la mayoría de ellos. Sabía
que el Asteri y el Senado ordenarían su destrucción. Habían destruido todas las
otras copias. También había libros normales allí, que Jesiba adquirió
principalmente para sus propios usos, posiblemente incluso para el Rey Inferior.
Pero los que Lehabah guardaba... esos eran aquellos por los que la gente mataría.
Había matado por.
Hunt asintió con la cabeza. "No voy a respirar una palabra.”
Ella lo evaluó por un momento, luego se volvió hacia la puerta de hierro.
"Considera que este es tu regalo de cumpleaños, Lele,” murmuró a través del
metal.
La puerta de hierro se abrió con un suspiro, revelando la escalera alfombrada de
color verde pino que conducía directamente a la biblioteca. Hunt casi se estrelló
contra ella cuando Lehabah flotó entre ellos, su fuego brillaba intensamente y
ronroneó, “Hola."
El ángel examinó al sprite de fuego que se alejaba un pie de su cara. Ella ya no
era más que la mano de Bryce, su cabello en llamas revoloteando sobre su
cabeza.
"Bueno, si no eres hermosa,” dijo Hunt, su voz baja y suave de una manera que
hizo que cada instinto en Bryce se enderezara.
Lehabah se encendió cuando se abrazó a sí misma y agachó la cabeza.
Bryce se sacudió los efectos de la voz de Hunt. "Deja de fingir ser tímida.”
Lehabah le dirigió una mirada hirviente, pero Hunt levantó un dedo para que se
posara. "¿Debemos?"
Lehabah brilló rojo rubí, pero flotó hacia su dedo marcado y se sentó,
sonriéndole debajo de sus pestañas. "Él es muy agradable, BB,” observó
Lehabah mientras Bryce bajaba las escaleras, la lámpara del sol parpadeaba de
nuevo. "No veo por qué te quejas tanto de él.”
Bryce frunció el ceño sobre su hombro. Pero Lehabah estaba mirando al ángel
con ojos de becerro, que le dio a Bryce una sonrisa irónica mientras la arrastraba
al corazón de la biblioteca.
Bryce miró hacia adelante rápidamente.
Tal vez Lehabah tenía un punto sobre la apariencia de Athalar.


Bryce era consciente de cada paso hacia abajo, cada susurro de las alas de Hunt a
pocos pasos detrás de ella. Cada poco de aire que llenaba con su aliento, su
poder, su voluntad.
Aparte de Jesiba, Syrinx y Lehabah, solo Danika había estado aquí con ella
antes.
Syrinx se movió lo suficiente de su siesta para ver que tenían un invitado, y su
pequeña cola de león golpeó contra el sofá de terciopelo. "Syrie dice que puedes
cepillarlo ahora,” dijo Lehabah a Hunt.
"Hunt está ocupado,” dijo Bryce, dirigiéndose a la mesa donde había dejado el
libro abierto.
"Syrie habla, ¿verdad?”
"Según ella, lo hace,” murmuró Bryce, escaneando la mesa en busca de, claro,
ella había puesto la lista en la mesa de Lehabah. Se dirigió a ella con los talones
hundiéndose profundamente en la alfombra.
"Debe haber miles de libros aquí,” dijo Hunt, inspeccionando los altos estantes.
"Oh, sí,” dijo Lehabah. “Pero la mitad de esto también es la colección privada de
Jesiba. Algunos de los libros datan desde …"
“Ejem," dijo Bryce.
Lehabah sacó la lengua y dijo en un susurro conspirador a Hunt: "BB está
irritable porque no ha podido hacer su lista.”
"Estoy de mal humor porque tengo hambre y has sido un dolor en mi trasero
toda la mañana.”
Lehabah flotó del dedo de Hunt para precipitarse a su mesa, donde se dejó caer
en el sofá de su muñeca y le dijo al ángel, que parecía dividido entre una mueca
de dolor y una carcajada: "BB finge ser mala, pero ella es una blandita. Ella
compró a Syrie porque Jesiba lo iba a regalar a un cliente señor de la guerra en
las montañas Farkaan…"
"Lehabah-"
"Es verdad."
Hunt examinó los diversos tanques en toda la habitación y la variedad de reptiles
dentro de ellos, luego las aguas vacías del enorme acuario. "Pensé que era una
mascota de diseño.”
"Oh, lo es,” dijo Lehabah. “A Syrinx le robaron a su madre como un cachorro,
luego lo intercambiaron durante diez años en todo el mundo, luego Jesiba lo
compró para que fuera su mascota, luego Bryce lo compró, su libertad, quiero
decir. Incluso tenía pruebas de su libertad certificada. Nadie podrá comprarlo
nunca más.” Ella señaló a la quimera. “No puedes verlo con él acostado así, pero
tiene la marca liberada en su pata delantera derecha. La C oficial y todo.”
Hunt se apartó del agua sombría para mirar a Bryce.
Ella se cruzó de brazos. "¿Qué? Hiciste la suposición."
Sus ojos parpadearon. Lo que sea que eso significase.
Sin embargo, ella trató de no mirar su propia muñeca, el SPQM estampado allí.
Ella se preguntó si él estaba resistiendo el mismo impulso; si estaba
contemplando si alguna vez obtendría esa C algún día.
Pero entonces Lehabah le dijo a Hunt: "¿Cuánto cuestas tú, Athie?"
Bryce interrumpió: “Lele, eso es grosero. Y no lo llames Athie.”
Ella lanzó una nube de humo. “Él y yo somos de la misma casa, y ambos somos
esclavos. Mi bisabuela luchó en su 18a Legión durante su rebelión. Tengo
permitido preguntar.”
El rostro de Hunt se cerró por completo ante la mención de la rebelión, pero se
acercó al sofá, dejó que Syrinx le oliera los dedos y luego rascó a la bestia detrás
de sus orejas aterciopeladas. Syrinx dejó escapar un bajo gruñido de placer, su
cola de león se aflojó.
Bryce trató de bloquear la sensación de presión en su pecho al verlo.
Las alas de Hunt crujieron. "Me vendieron a Micah por ochenta y cinco millones
de marcas de oro.”
El talón de Bryce se enganchó en la alfombra cuando llegó a la pequeña estación
de Lehabah y agarró la tableta. Lehabah nuevamente flotó hacia el ángel. "Costé
noventa mil marcas de oro,” confesó Lehabah. "Syrie tenía doscientos treinta y
tres mil marcas de oro.”
Los ojos de Hunt se volvieron hacia Bryce. "¿Pagaste eso?"
Bryce se sentó en la mesa de trabajo y señaló la silla vacía junto a la de ella.
Hunt lo siguió obedientemente, por una vez. “Obtuve un descuento del quince
por ciento para empleados. Y llegamos a un acuerdo.”
Que así fuera.
Hasta que Lehabah declaró: "Jesiba saca algo de cada cheque de pago.” Bryce
gruñó, conteniendo el instinto de sofocarla con una almohada. “BB lo pagará
hasta que tenga trescientos. A menos que ella no haga la Caída. Entonces ella
morirá primero.”
Hunt se dejó caer en su asiento, su ala rozando su brazo. Más suave que el
terciopelo, más suave que la seda. La apretó con fuerza al tocarla, como si no
pudiera soportar el contacto. "¿Por qué?"
Bryce dijo: "Porque ese señor de la guerra quería lastimarlo y quebrarlo hasta
que fuera una bestia luchadora, y Syrinx es mi amigo, y estaba harto de perder
amigos.”
"Pensé que estabas forrada.”
“No." Terminó la palabra con un estallido.
Hunt frunció el ceño. "Pero tu apartamento ..."
"El apartamento es de Danika.” Bryce no pudo encontrar su mirada. “Lo compró
como una inversión. Tenía su propiedad escrita en nuestros nombres. Ni siquiera
sabía que existía hasta después de su muerte. Y lo habría vendido, pero tenía una
seguridad de primer nivel y encantamientos de grado A …"
"Lo entiendo,” dijo de nuevo, y ella se encogió por la amabilidad en sus ojos. La
pena.
Danika había muerto y estaba sola, y ... Bryce no podía respirar.
Ella se había negado a ir a terapia. Su madre había concertado una cita tras otra
para el primer año, y Bryce los había rescatado a todos. Se había comprado un
difusor de aromaterapia, había leído sobre técnicas de respiración, y eso había
sido todo.
Ella sabía que debería haber ido. La terapia ayudaba a muchas personas, salvaba
tantas vidas. Juniper había estado viendo a un terapeuta desde que era una
adolescente y le diría a cualquiera que escuchara lo vital y brillante que era.
Pero Bryce no se había presentado, no porque no creyera que funcionaría. No,
sabía que funcionaría y ayudaría, y probablemente la haría sentir mejor. O al
menos darle las herramientas para intentar hacerlo.
Precisamente por eso no se había ido.
Por la forma en que Hunt la estaba mirando, se preguntó si él lo sabía, se dio
cuenta de por qué dejó escapar un largo suspiro.
Mira hacia donde duele más.
Maldita. La Reina Víbora podría irse al infierno con sus consejos profesionales.
Encendió la tablet de Lehabah. La pantalla revelaba un vampiro y un lobo
enredados el uno en el otro, gimiendo, desnudos.
Bryce se echó a reír. "¿Dejaste de mirar en medio de esto para venir a
molestarme, Lele?"
El aire en la habitación se aligeró, como si la tristeza de Bryce se hubiera roto al
ver al lobo golpeando a la hembra vampiro gimiendo.
Lehabah quemó rubí. "Quería conocer a Athie,” murmuró, volviendo a su sofá.
Hunt, como a pesar de sí mismo, se echó a reír. "¿Ves Colmillos y Cogidas?"
Lehabah se enderezó. “¡No se llama así! ¿Le dijiste que dijera eso, Bryce?”
Bryce se mordió el labio para no reírse y agarró su computadora portátil,
mostrando sus correos electrónicos con Tertian en la pantalla. "No, no lo hice.”
Hunt levantó una ceja, con esa cautelosa diversión.
“Voy a tomar una siesta con Syrie,” declaró Lehabah a nadie en particular. Casi
tan pronto como lo dijo, algo pesado golpeó el entrepiso.
La mano de Hunt fue a su lado, presumiblemente por el arma allí, pero Lehabah
silbó hacia la barandilla: "No interrumpas mi siesta.”
Un fuerte deslizamiento llenó la biblioteca, seguido de un golpe y un susurro. No
provenía del tanque de la señorita Poppy.
Lehabah le dijo a Hunt: "No dejes que los libros te hablen dulcemente para que
los lleves a casa.”
Él le lanzó una media sonrisa. "Estás haciendo un buen trabajo asegurando que
eso no suceda.”
Lehabah sonrió radiante acurrucándose al costado de Syrinx. Ronroneó con
deleite ante su calor. “Harán cualquier cosa para salir de aquí: colarse en tu
bolso, el bolsillo de tu abrigo, incluso caerse por las escaleras. Están
desesperados por volver al mundo.” Ella fluyó hacia los estantes distantes detrás
de ellos, donde un libro había aterrizado en los escalones. "¡Malo!" ella se
enfureció.
La mano de Hunt se deslizó fácilmente al alcance del cuchillo en su muslo
mientras el libro, como si lo llevaran manos invisibles, subió los escalones, flotó
hacia el estante, y encontró su lugar nuevamente, zumbando una vez con luz
dorada, como si estuviera molesto.
Lehabah lanzó una advertencia a fuego lento hacia él, luego envolvió la cola de
Syrinx alrededor de sí misma como un chal de piel.
Bryce negó con la cabeza, pero una mirada de reojo le dijo que Hunt ahora la
estaba mirando. No en la forma en que los hombres tienden a mirarla. Él dijo:
"¿Qué pasa con todos los pequeños bichos?"
"Son los antiguos amantes y rivales de Jesiba,” susurró Lehabah desde su manta
de piel.
Las alas de Hunt crujieron. "Había escuchado los rumores.”
"Nunca la he visto transformar a nadie en un animal,” dijo Bryce, "pero trato de
mantenerme en su lado bueno.” Realmente preferiría no convertirme en un cerdo
si Jesiba se enoja conmigo por joder un trato.”
Los labios de Hunt se arquearon hacia arriba, como atrapados entre diversión y
horror.
Lehabah abrió la boca, presumiblemente para decirle a Hunt todos los nombres
que le había dado a las criaturas en la biblioteca, pero Bryce la interrumpió y le
dijo a Hunt: "Te llamé porque comencé a hacer esa lista de todos los
movimientos de Danika durante sus últimos días.” Ella palmeó la página en la
que había comenzado a escribir.
"¿Si?" Sus ojos oscuros permanecieron en su rostro.
Bryce se aclaró la garganta y admitió: “Es, um, difícil. Hacerme recordar. Pensé
... tal vez podrías hacerme algunas preguntas. Ayudarme a que los ... recuerdos
fluyan.”
"Ah. Bueno." El silencio volvió a agitarse mientras esperaba que él le recordara
que el tiempo no estaba de su lado, que tenía un jodido trabajo que hacer y que
ella no debería ser tan débil, bla, bla.
Pero Hunt examinó los libros; los tanques la puerta del baño al fondo del
espacio; las luces en lo alto, disfrazadas como las estrellas pintadas en el techo.
Y luego, en lugar de preguntarle sobre Danika, dijo: "¿Estudiaste antigüedades
en la escuela?"
“Tomé algunas clases, sí. Me gustaba aprender sobre basura vieja. Yo era un
especialista en literatura clásica.” Ella agregó: "Aprendí el idioma antiguo de los
Fae cuando era niña.” Se había enseñado a sí misma por un repentino interés en
aprender más sobre su herencia. Cuando había ido a la casa de su padre un año
después, por primera vez en su vida, esperaba usarlo para impresionarlo.
Después de que todo se fue a la mierda, se negó a aprender otro idioma. Infantil,
pero no le importaba.
Aunque conocer el más antiguo de los idiomas Fae había sido útil para este
trabajo, al menos. Por las pocas antigüedades Fae que no estaban atesoradas en
sus brillantes tesoros.
Hunt inspeccionó nuevamente el espacio. "¿Cómo conseguiste este trabajo?"
“Después de graduarme, no pude conseguir un trabajo en ningún lado. Los
museos no me querían porque no tenía suficiente experiencia, y las otras galerías
de arte de la ciudad estaban dirigidas por creeps que pensaban que era ...
apetitosa.” Sus ojos se oscurecieron, y ella se obligó a ignorar la ira que veía allí
en su nombre. "Pero mi amiga Fury ..." Hunt se puso rígido ante el nombre,
claramente conocía su reputación. “Bueno, ella y Jesiba trabajaron juntos en
Pangera en algún momento. Y cuando Jesiba mencionó que necesitaba un nuevo
asistente, Fury básicamente empujó mi currículum por su garganta.” Bryce
resopló ante el recuerdo. “Jesiba me ofreció el trabajo porque no quería una
molestia tensa. El trabajo es demasiado sucio, los clientes son demasiado turbios.
Ella necesitaba a alguien con habilidades sociales, así como un poco de
experiencia en arte antiguo. Y eso fue eso."
Hunt lo consideró y luego preguntó: "¿Cuál es tu trato con Fury Axtar?"
“Ella está en Pangera. Haciendo lo que Fury hace mejor.” No fue realmente una
respuesta.
"¿Axtar alguna vez te dijo lo que hace allí?"
"No. Y me gusta que siga así. Mi papá me contó suficientes historias sobre cómo
es. No me gusta imaginar lo que Fury ve y trata.” Sangre, lodo y muerte, ciencia
contra magia, máquinas contra Vanir, bombas de químicos y primeros rayos,
balas y colmillos.
El propio servicio de Randall había sido obligatorio, una condición de vida para
cualquier no inferior en la clase peregrini: todos los humanos tenían que servir
en el ejército durante tres años. Randall nunca lo había dicho, pero ella siempre
había sabido que los años en el frente habían dejado profundas cicatrices más
allá de las visibles en él. Ser obligado a matar a los tuyos no fue tarea fácil. Pero
la amenaza de Asteri se mantuvo: si alguien se rehusara, sus vidas se perderían.
Y luego la vida de sus familias. Cualquier sobreviviente sería esclavo, sus
muñecas siempre tintadas con las mismas letras que estropeaban la piel de Hunt.
"No hay posibilidad de que el asesino de Danika haya estado conectado con-"
"No." Bryce gruñó. Ella y Fury podrían estar totalmente jodidas en este
momento, pero ella lo sabía. “Los enemigos de Fury no eran enemigos de
Danika. Una vez que Briggs estuvo tras las rejas, ella se retiró.” Bryce no la
había visto desde entonces.
Buscando algo para cambiar el tema, Bryce preguntó: "¿Cuántos años tienes?"
"Doscientos treinta y tres.”
Ella hizo los cálculos, frunciendo el ceño. “¿Eras tan joven cuando te rebelaste?
¿Y ya mandaste una legión?” La rebelión fallida de los ángeles había sido hace
doscientos años; habría sido increíblemente joven, según los estándares de Vanir,
para haberlo liderado.
"Mis dones me hicieron invaluable para la gente.” Levantó una mano, un rayo
retorciéndose alrededor de sus dedos. "Demasiado bueno para matar.” Ella gruñó
su acuerdo. Hunt la miró. "¿Alguna vez has matado antes?"
"Si."
La sorpresa iluminó sus ojos. Pero no quería entrar en eso, lo que había sucedido
con Danika en el último año que las había dejado a ambas en el hospital, con el
brazo destrozado y una motocicleta robada, poco más que chatarra.
Lehabah interrumpió desde el otro lado de la biblioteca: “¡BB, deja de ser
críptico! Hace años que quiero saberlo, Athie, pero ella nunca me dice nada
bueno …"
"Déjalo, Lehabah.” Los recuerdos de ese viaje la arrojaron. La cara sonriente de
Danika en la cama del hospital junto a la de ella. Cómo Thorne llevó a Danika
por las escaleras de su dormitorio cuando llegaron a casa, a pesar de sus
protestas. Como la manada se había preocupado por ellas durante una semana,
Nathalie y Zelda echaron a los machos una noche para que pudieran tener un
movimiento de chicas. Pero nada de eso se había comparado con lo que había
cambiado entre ella y Danika en ese viaje. La última barrera que había caído, la
verdad puesta al descubierto.
Te amo, Bryce Lo siento mucho.
Cierra los ojos, Danika.
Un agujero se abrió en su pecho, boquiabierto y aullando.
Lehabah seguía quejándose. Pero Hunt estaba mirando la cara de Bryce. Él
preguntó: "¿Cuál es un recuerdo feliz que tienes con Danika de la última semana
de su vida?"
Su sangre latía por todo su cuerpo. "Yo ... tengo muchos de ellos desde esa
semana.”
"Elige uno, y comenzaremos con eso.”
"¿Es así como consigues testigos para hablar?"
Se reclinó en su asiento, las alas se ajustaban alrededor de su espalda baja. "Así
es como tú y yo vamos a hacer esta lista.”
Ella sopesó su mirada, su presencia sólida y vibrante. Ella tragó saliva. “El
tatuaje en mi espalda, ella y yo lo hicimos esa semana. Nos emborrachamos
estúpidamente una noche, y estaba tan fuera de sí que ni siquiera sabía qué
mierda me había puesto en la espalda hasta que supere mi resaca.”
Sus labios se torcieron. "Espero que haya sido algo bueno, al menos.”
Le dolía el pecho, pero sonrió. “Lo era."
Hunt se adelantó y golpeó el papel. "Escríbelo."
Lo hizo. Él preguntó: "¿Qué hizo Danika durante ese día antes de hacerte el
tatuaje?"
La pregunta era tranquila, pero él sopesó todos sus movimientos. Como si él
estuviera leyendo algo, evaluando algo que ella no podía ver.
Ansiosa por evitar esa mirada demasiado consciente, Bryce tomó el bolígrafo y
comenzó a escribir, un recuerdo tras otro. Seguía escribiendo sus recuerdos del
paradero de Danika esa semana: ese deseo tonto en Old Square Gate, la pizza
que ella y Danika habían devorado mientras estaban paradas en el mostrador de
la tienda, bebiendo botellas de cerveza y hablando mierda; la peluquería donde
Bryce hojeó revistas de chismes mientras Danika había retocado sus reflejos
morados, azules y rosas; la tienda de comestibles dos cuadras más abajo, donde
ella y Thorne habían encontrado a Danika llenándose la cara con una bolsa de
papas fritas que aún no había pagado y la molestaron durante horas después; la
arena de CCU sunball donde ella y Danika habían comido a los mejores
jugadores del equipo de Ithan durante la práctica y se los repartían... Siguió
escribiendo y escribiendo, hasta que las paredes se presionaron nuevamente.
Su rodilla rebotaba implacablemente debajo de la mesa. "Creo que podemos
parar allí por hoy.”
Hunt abrió la boca, mirando la lista, pero su teléfono sonó.
Bryce agradeció a Urd por la oportuna intervención, miró el mensaje en la
pantalla y frunció el ceño. La expresión era aparentemente tan intrigante que
Hunt miró por encima de su hombro.
Ruhn había escrito: Encuéntrame en el Templo de Luna en treinta minutos.
Hunt preguntó: "¿Crees que tiene que ver con anoche?"
Bryce no respondió mientras escribía, ¿por qué?
Ruhn respondió. Porque es uno de los pocos lugares en esta ciudad sin cámaras.
“Interesante," murmuró ella. "¿Crees que debería avisarle de que vienes?"
La sonrisa de Hunt era pura maldad. “No.”
Bryce no pudo evitar sonreír.
























21




Ruhn Danaan se apoyó contra uno de los pilares de mármol del santuario interior
del Templo de Luna y esperó a que llegara su hermana. Los turistas pasaron a la
deriva, tomando fotos, ninguno marcando su presencia, gracias al velo de
sombra que se había colocado.
La cámara era larga, su techo era elevado. Tenía que ser, para acomodar la
estatua entronizada en la parte de atrás.
Treinta pies de altura, Luna se sentó en un trono dorado tallado, la diosa
cariñosamente rendida en piedra de luna brillante. Una tiara plateada de luna
llena sostenida por dos medias lunas adornaba su cabello rizado y recogido. A
sus pies sandalizados yacían lobos gemelos, sus ojos sombríos desafiaban a
cualquier peregrino a acercarse. En la parte posterior de su trono, un arco de oro
sólido había sido colgado, su carcaj lleno de flechas plateadas. Los pliegues de
su túnica hasta el muslo cubrían su regazo, ocultando los delgados dedos que
descansaban allí.
Tanto los lobos como Fae reclamaron a Luna como su diosa patrona, habían ido
a la guerra por quien ella favoreció en milenios. Y mientras que la conexión de
los lobos con ella había sido tallada en la estatua con asombrosos detalles, el
guiño al Fae había estado perdido por dos años. Tal vez el Rey del Otoño tenía
un punto sobre restaurar a los Fae a la gloria. No de la manera arrogante y
burlona que pretendía su padre, pero ... la falta de herencia de los Fae en la
estatua rasgó los nervios de Ruhn.
Unos pasos arañaron el patio más allá de las puertas del santuario, seguidos de
excitados susurros y el clic de las cámaras.
"El patio en sí está inspirado en el de la Ciudad Eterna,” decía una voz femenina
cuando una nueva bandada de turistas ingresaba al templo, siguiendo a su guía
como patitos.
Y en la parte trasera del grupo, una cabellera de color rojo vino.
Y un par de alas grises demasiado reconocibles.
Ruhn apretó los dientes, ocultándose en las sombras. Al menos ella había
aparecido.
El grupo de turistas se detuvo en el centro del santuario interior, el guía habló en
voz alta mientras todos se dispersaban, las cámaras parpadeaban como los rayos
de Athalar en la penumbra. “Y aquí está, amigos: la estatua de la propia Luna. La
diosa patrona de Lunathion fue creada a partir de un solo bloque de mármol
tallado en las famosas canteras de Caliprian por el río Melanthos en el norte.
Este templo fue lo primero construido sobre la fundación de la ciudad hace
quinientos años; La ubicación de esta ciudad fue seleccionada precisamente por
la forma en que el río Istros se curva a través de la tierra. ¿Alguien puede
decirme qué forma tiene el río?
"¡Una media luna!" Alguien gritó, las palabras resonaban en los pilares de
mármol, pasando a través del rizado humo del cuenco de incienso colocado entre
los lobos a los pies de la diosa.
Ruhn vio a Bryce y Hunt escanear el santuario por él, y dejó que las sombras se
despegaran lo suficiente para que pudieran espiar su ubicación. La cara de Bryce
no reveló nada. Athalar solo sonrió.
Jodidamente fantástico.
Con todos los turistas centrados en su guía, nadie notó la inusual pareja cruzando
el espacio. Ruhn mantuvo a raya a las sombras hasta que Bryce y Hunt lo
alcanzaron, y luego deseó que también las abarcaran.
Hunt solo dijo: "Truco de fantasía.”
Bryce no dijo nada. Ruhn trató de no recordar cuán encantada había estado
alguna vez cada vez que él había demostrado cómo funcionaban sus sombras y
la luz de las estrellas, ambas mitades de su poder funcionando como una sola.
Ruhn le dijo: “Te pedí que vinieras. No a él."
Bryce entrelazó su brazo con el de Athalar, el retrato que pintaron era ridículo:
Bryce con su elegante vestido de trabajo y tacones, el ángel con su traje de
batalla negro. “Ahora estamos unidos por la cadera, desafortunadamente para ti.
Los mejores, los mejores amigos.”
"Los mejores,” repitió Hunt, su sonrisa se desvaneció.
Luna lo matara a tiros. Esto no terminaría bien.
Bryce asintió al grupo de turistas que seguía a su líder por el templo. "Este lugar
puede no tener ninguna cámara, pero ellos las tienen.”
"Están centrados en su guía,” dijo Ruhn. "Y el ruido que están haciendo
enmascarará cualquier conversación que tengamos.” Las sombras solo podían
ocultarlo de la vista, no del sonido.
A través de finas ondas en las sombras, pudieron distinguir a una joven pareja
que rodeaba la estatua, tan ocupados tomando fotos que no notaron la oscuridad
más densa en la esquina más alejada. Pero Ruhn se calló, y Bryce y Athalar
hicieron lo mismo.
Mientras esperaban a que pasara la pareja, el guía turístico continuó: “Nos
sumergiremos más en las maravillas arquitectónicas del santuario interior en un
minuto, pero dirijamos nuestra atención a la estatua. El carcaj, por supuesto, es
oro real, las flechas de plata pura con puntas de diamante.”
Alguien dejó escapar un silbido de agradecimiento. “De hecho,” estuvo de
acuerdo el guía turístico. "Fueron donados por el Arcángel Micah, que es un
patrocinador e inversor en diversas organizaciones benéficas, fundaciones y
empresas innovadoras.” El guía turístico continuó: “Desafortunadamente, hace
dos años, el tercero de los tesoros de Luna fue robado de este templo. ¿Alguien
puede decirme qué fue?”
"El Cuerno,” dijo alguien. "Estaba en todas las noticias."
“Fue un robo terrible. Un artefacto que no se puede reemplazar fácilmente.”
La pareja siguió adelante y Ruhn descruzó los brazos.
Hunt dijo: “Muy bien, Danaan. Ve al punto. ¿Por qué le pediste a Bryce que
viniera?”
Ruhn hizo un gesto hacia donde los turistas tomaban fotos de la mano de la
diosa. Específicamente, los dedos que ahora se curvaban alrededor del aire,
donde una vez había estado un cuerno de caza de marfil roto.
"Porque el Rey del Otoño me encargó encontrar el Cuerno de Luna.”
Athalar inclinó la cabeza, pero Bryce resopló. "¿Es por eso que lo preguntaste
anoche?"
Fueron interrumpidos nuevamente por la guía turística que dijo, mientras se
movía hacia la parte trasera de la habitación: "Si me siguen, se nos ha otorgado
un permiso especial para ver la cámara donde se preparan los sacrificios de
ciervos para quemarlos en honor a Luna." A través de las sombras turbias, Bryce
pudo distinguir una pequeña puerta que se abría en la pared.
Cuando se filtraron, Hunt preguntó, con los ojos entrecerrados, "¿Qué es
exactamente el Cuerno?”
"Un montón de basura de cuento de hadas,” murmuró Bryce. “¿Realmente me
arrastraste aquí por esto? ¿Para qué? ¿Ayudarte a impresionar a tu papá?”
Gruñendo, Ruhn sacó su teléfono, asegurándose de que las sombras los rodearan,
y sacó las fotos que había tomado en los Archivos de Fae la noche anterior.
Pero no los compartió, no antes de decirle a Athalar: “El Cuerno de Luna fue un
arma manejada por Pelias, el primer Príncipe Estelar, durante las Primeras
Guerras. Los Fae lo forjaron en su mundo natal, lo nombraron por la diosa en su
nuevo mundo y lo usaron para luchar contra las hordas de demonios una vez que
hicieron el Cruce. Pelias manejó el Cuerno hasta que murió. Ruhn puso una
mano sobre su pecho. “Mi antepasado, cuyo poder fluye por mis venas. No sé
cómo funcionó, cómo Pelias lo usó con su magia, pero el Cuerno se convirtió en
una molestia suficiente para los príncipes demoníacos que hicieron todo lo
posible para recuperarlo de él.”
Ruhn extendió su teléfono, la imagen del manuscrito iluminado brillaba
intensamente en las espesas sombras. La ilustración del cuerno tallado levantado
a los labios de un hombre Fae con casco era tan prístina como lo había sido
cuando se entintó hace milenios. Sobre la figura brillaba una estrella de ocho
puntas, el emblema del Starborn.
Bryce se quedó completamente quieto. La quietud de los Fae, como un ciervo
que se detiene en un bosque.
Ruhn continuó: “El mismo Star-Eater engendró un nuevo horror solo para cazar
al Cuerno, usando un poco de sangre que logró derramar del Príncipe Pelias en
un campo de batalla y su propia esencia terrible. Una bestia salió de la colisión
de la luz y la oscuridad.” Ruhn pasó su teléfono y apareció la siguiente
ilustración. La razón por la que la había hecho venir aquí, había tomado esta
apuesta.
Bryce retrocedió ante el cuerpo grotesco y pálido, con los dientes claros al
descubierto en un rugido.
"Lo reconoces,” dijo Ruhn suavemente.
Bryce se sacudió, como para volver a la realidad, y se frotó el muslo
distraídamente. "Ese es el demonio que encontré atacando al ángel en el callejón
esa noche.”
Hunt le dirigió una mirada aguda. “¿El que te atacó también?”
Bryce asintió levemente con la cabeza. "¿Qué es?"
"Habita en las profundidades más oscuras del pozo,” respondió Ruhn. "Tan
ligero que el Star-Eater lo llamó kristallos, por su sangre y dientes limpios.”
Athalar dijo: "Nunca he oído hablar de eso.”
Bryce contempló el dibujo. "Es ... Nunca hubo una mención de un maldito
demonio en la investigación que hice en el Cuerno.” Ella se encontró con su
mirada. "¿Nadie armó esto hace dos años?"
"Creo que ha tomado dos años armarlo,” dijo Ruhn cuidadosamente. “Este
volumen estaba en lo profundo de los archivos de Fae, con las cosas que no se
pueden escanear. Ninguna de tus investigaciones lo habría levantado. Toda la
maldita cosa estaba en el Viejo Idioma de los Fae.” Y le había llevado la mayor
parte de la noche traducirlo. Lanzarse en la niebla persistente del mirthroot no
había ayudado.
Bryce frunció el ceño. "Pero el Cuerno estaba roto, básicamente se convirtió en
un fracaso, ¿verdad?"
“Correcto," dijo Ruhn. “Durante la batalla final de las Primeras Guerras, el
Príncipe Pelias y el Príncipe del Foso se enfrentaron. Los dos lucharon durante
tres malditos días, hasta que el devorador de estrellas dio el golpe fatal. Pero no
antes de que Pelias fuera capaz de convocar todas las fuerzas del Cuerno, y
desterró al Príncipe del Foso, sus hermanos y sus ejércitos de regreso al infierno.
Él selló la Grieta del Norte para siempre, por lo que solo pequeñas grietas o
invocaciones con sal pueden traerlos ahora.”
Athalar frunció el ceño. “¿Entonces quieres decirme que este artefacto mortal,
que el Príncipe del Foso literalmente crió a una nueva especie de demonio para
cazar, estaba sentado aquí? En este templo? ¿Y nadie de este mundo o el infierno
intentó tomarlo hasta ese apagón? ¿Por qué?"
Bryce se encontró con la mirada incrédula de Hunt. “El Cuerno se partió en dos
cuando Pelias selló la Grieta del Norte. Su poder estaba roto. Los Fae y Asteri
intentaron durante años renovarlo a través de la magia y los hechizos y toda esa
basura, pero no tuvieron suerte. Se le otorgó un lugar de honor en los Archivos
Asteri, pero cuando establecieron Lunathion unos milenios después, lo dedicaron
al templo aquí.”
Ruhn sacudió la cabeza. "El hecho de que los Fae permitieran entregar el
artefacto sugiere que habían descartado su valor, que incluso mi padre podría
haber olvidado su importancia.” Hasta que fue robado, y se le había metido en la
cabeza que sería un símbolo de poder durante una posible guerra.
Bryce agregó: "Pensé que era solo una réplica hasta que Jesiba me hizo
comenzar a buscarlo.” Se giró hacia Ruhn. “¿Entonces crees que alguien ha
estado convocando a este demonio para cazar al Cuerno? ¿Pero por qué, cuando
ya no tiene poder? ¿Y cómo explica alguna de las muertes? ¿Crees que las
víctimas de alguna manera ... tuvieron contacto con el Cuerno, y les trajo los
kristallos directamente?” Ella continuó antes de que cualquiera de ellos pudiera
responder: "¿Y por qué la brecha de dos años?"
Hunt reflexionó: "Tal vez el asesino esperó hasta que las cosas se calmaran lo
suficiente como para reanudar la búsqueda.”
"Tu suposición es tan buena como la mía,” admitió Ruhn. "Sin embargo, no
parece una coincidencia que el Cuerno desapareció justo antes de que este
demonio apareciera, y que los asesinatos comenzaran de nuevo ..."
"Podría significar que alguien está buscando el Cuerno una vez más,” terminó
Bryce, frunciendo el ceño.
Hunt dijo: "La presencia de los kristallos en Lunathion sugiere que el Cuerno
todavía está dentro de las murallas de la ciudad.”
Bryce fijó a Ruhn con una mirada. "¿Por qué el Rey del Otoño de repente lo
quiere?"
Ruhn eligió sus palabras con cuidado. “Llámalo orgullo. Quiere que se lo
devuelva a los Fae. Y quiere que lo encuentre en silencio.
Athalar le preguntó: "¿Pero por qué pedirte a ti que busques el Cuerno?"
Las sombras que los ocultaban se ondularon. “Porque el poder Starborn del
Príncipe Pelias se entrelazó con el Cuerno mismo. Y está en mi sangre. Mi padre
cree que podría tener algún tipo de regalo sobrenatural para encontrarlo. Él
admitió: "Cuando estaba hojeando los Archivos anoche, este libro ... saltó hacia
mi.”
"¿Literalmente?" Bryce preguntó, cejas altas.
Ruhn dijo: "Simplemente parecía que ... brillaba. No lo sé. Todo lo que sé es que
estuve allí durante horas, y luego sentí el libro, y cuando vi esa ilustración del
Cuerno ... Ahí estaba. La basura que traduje lo confirmó.”
"Para que los kristallos puedan rastrear el Cuerno,” dijo Bryce, con los ojos
brillantes. "Pero tú también puedes.”
La boca de Athalar se curvó en una sonrisa torcida, captando la deriva de Bryce.
“Encontramos al demonio, encontramos quién está detrás de esto. Y si tenemos
el Cuerno…"
Ruhn hizo una mueca. "Los kristallos vendrán a nosotros.”
Bryce miró la estatua con las manos vacías detrás de ellos. "Será mejor que te
rompas, Ruhn.”
Hunt se apoyó contra los pilares de entrada sobre los escalones que conducen al
Templo de Luna, con el teléfono en la oreja. Había dejado a Quinlan adentro con
su primo, necesitando hacer esta llamada telefónica antes de que pudieran
resolver la logística. Habría hecho la llamada allí mismo, pero en el momento en
que abrió su lista de contactos, se ganó un comentario de Bryce sobre teléfonos
móviles en espacios sagrados.
Cthona lo perdone. Al negarse a decirle que se fuera a la mierda, decidió
ahorrarles una escena pública y salió por el patio bordeado de cipreses y hacia
los escalones de la entrada.
Cinco acólitos del templo emergieron de la villa en expansión detrás del templo,
llevando escobas y mangueras para limpiar los escalones del templo y las losas
más allá para lavarlas al mediodía.
Innecesario, quería decirle a las jóvenes hembras. Con la llovizna que
nuevamente adornaba la ciudad, las mangueras eran superfluas.
Con los dientes apretados, escuchó el teléfono sonar y sonar. “Atiende, mierda,”
murmuró.
Un acólito del templo de piel oscura, de cabello negro, túnica blanca y no más de
doce años, lo miró boquiabierto mientras pasaba, agarrando una escoba contra su
pecho. Casi hizo una mueca al darse cuenta del retrato de ira que ahora
presentaba, y comprobó su expresión.
La chica Fae aún se mantenía atrás, la luna creciente dorada colgando de una
delicada cadena en su frente brillando a la luz gris. Una luna creciente, hasta que
se convirtió en una sacerdotisa de pleno derecho al alcanzar la madurez, cuando
cambiaría la media luna por el círculo completo de Luna. Y cada vez que su
cuerpo inmortal comenzaba a envejecer y desvanecerse, su ciclo se desvanecía
con él, otra vez cambiaría el encanto, esta vez por una media luna menguante.
Todas las sacerdotisas tenían sus propias razones para ofrecerse a Luna. Por
abandonar sus vidas más allá de los terrenos del templo y abrazar la eterna
doncella de la diosa. Así mientras Luna no tuviera pareja ni amante, ellos
vivirían.
Hunt siempre había pensado que el celibato parecía aburrido. Hasta que Shahar
lo había arruinado para alguien más.
Hunt le ofreció al acólito encogido su mejor intento de sonreír. Para su sorpresa,
la chica Fae le ofreció una pequeña. La chica tuvo coraje.
Justiniano Gelos respondió al sexto timbre. "¿Cómo va la niñera?"
Hunt se enderezó. "No suenes tan divertido.”
Justiniano soltó una carcajada. “¿Estás seguro de que Micah no te está
castigando?”
Hunt había considerado mucho la pregunta en los últimos dos días. Al otro lado
de la calle vacía, las palmeras que salpicaban los pastos suaves del Parque del
Oráculo brillaban bajo la luz gris, el edificio con cúpula de ónice del Templo del
Oráculo velado en las nieblas que habían rodado sobre el río.
Incluso al mediodía, el Oracle's Park estaba casi vacío, salvo por las formas
encorvadas y adormecidas de los desesperados Vanir y los humanos que
deambulaban por los senderos y jardines, esperando su turno para entrar en los
pasillos llenos de incienso.
Y si las respuestas que buscaban no fueran lo que esperaban ... Bueno, el templo
de piedra blanca en cuyos escalones se encontraba ahora Hunt podría ofrecer
algo de consuelo.
Hunt miró por encima del hombro hacia el oscuro interior del templo, visible a
través de las imponentes puertas de bronce. A la luz de una hilera de braseros
relucientes, apenas podía distinguir el brillo del cabello rojo en la penumbra
silenciosa del santuario interior, brillando como metal fundido mientras Bryce
hablaba animadamente con Ruhn.
“No," dijo Hunt al fin. “No creo que esta tarea fuera un castigo. Estaba sin
opciones y sabía que causaría más problemas si me dejaba en guardia cerca de
Sandriel.” Y Pollux.
No mencionó el trato que había alcanzado con Micah. No cuando Justiniano
también llevaba el halo y Micah nunca había mostrado mucho interés en él más
allá de su popularidad con las gruñidas tropas del 33. Si había algún tipo de trato
para ganar su libertad, Justiniano nunca había dicho una palabra.
Justiniano dejó escapar un suspiro. "Sí, la mierda se está poniendo intensa por
aquí ahora mismo. La gente está nerviosa y ella aún no ha llegado. Estás mejor
donde estás.”
Un hombre Fae de ojos vidriosos tropezó al pasar los escalones del templo, echó
un buen vistazo a quién impedía la entrada al templo mismo y apuntó hacia la
calle, tambaleándose hacia el Parque del Oráculo y el edificio abovedado en su
corazón. Otra alma perdida buscando respuestas en humo y susurros.
"No estoy tan seguro de eso,” dijo Hunt. “Necesito que busques algo para mí: un
demonio de la vieja escuela. Los kristallos. Simplemente busca en las bases de
datos y ve si aparece algo.” Le habría preguntado a Vik, pero ella ya estaba
ocupada revisando la coartada de la Reina Víbora.
"Me pondré a ello,” dijo Justiniano. "Enviaré un mensaje sobre cualquier
resultado.” Añadió: "Buena suerte.”
"La necesitaré,” admitió Hunt. En cien jodidas maneras.
Justiniano agregó astutamente: "Aunque no hace daño que tu compañera sea
agradable a la vista.”
"Me tengo que ir."
"Nadie recibe una medalla por sufrir más, ya sabes,” empujó Justiniano, su voz
deslizándose en una seriedad inusual. "Han pasado dos siglos desde que Shahar
murió, Hunt.”
"Lo que sea." No quería tener esta conversación. No con Justiniano ni con nadie.
"Es admirable que todavía la estés esperando, pero seamos realistas acerca de-"
Hunt colgó. Se debatió arrojar su teléfono contra un pilar.
Tenía que llamar a Isaiah y Micah sobre el Cuerno. Mierda. Cuando desapareció
hace dos años, los mejores inspectores del 33 y el Aux peinaron este templo. No
habían encontrado nada. Y dado que no se permitieron cámaras dentro de las
paredes del templo, no había ninguna pista de quién podría haberlo tomado. No
había sido más que una estúpida broma, todos habían afirmado.
Todos, excepto el Rey del Otoño, al parecer.
Hunt no había prestado mucha atención al robo del Cuerno, y seguro que no
había escuchado durante las lecciones de historia de niño sobre las Primeras
Guerras. Y después de los asesinatos de Danika y la manada de demonios, tenían
cosas más importantes de las que preocuparse.
No podía decir qué era peor: el Cuerno posiblemente era una pieza vital de este
caso, o el hecho de que ahora tendría que trabajar junto a Ruhn Danaan para
encontrarlo.


22



Bryce esperó hasta que la espalda musculosa de Hunt y sus hermosas alas
desaparecieron a través de las puertas del santuario interior antes de girar sobre
Ruhn. "¿Lo hizo el Rey del Otoño?"
Los ojos azules de Ruhn brillaban en su nido de sombras o como sea que lo
llamara. "No. Es un monstruo en muchos sentidos, pero no mataría a Danika.”
Había llegado a esa conclusión la otra noche, pero preguntó: “¿Cómo puedes
estar tan seguro? No tienes idea de cuál es su mierda de agenda a largo plazo.”
Ruhn se cruzó de brazos. "¿Por qué pedirme que busque el Cuerno si está
convocando a los kristallos?"
"¿Dos rastreadores son mejores que uno?" Su corazón tronó.
“Él no está detrás de esto. Solo está tratando de aprovecharse de la situación,
para restaurar a los Fae a su antigua gloria. Ya sabes cómo le gusta engañarse a
sí mismo con ese tipo de basura.”
Bryce arrastró sus dedos a través de la pared de sombras, la oscuridad corriendo
sobre su piel como niebla. "¿Sabe que viniste a reunirte conmigo?"
"No."
Ella sostuvo la mirada de su hermano. "¿Por qué..." Ella luchó por las palabras.
"¿Por qué molestarse?"
“Porque quiero ayudarte. Porque esta mierda pone en riesgo a toda la ciudad.”
"¡Qué Elegido por tu parte!"
El silencio se extendió entre ellos, tan tenso que tembló. Ella espetó: “El hecho
de que trabajemos juntos no significa que nada cambie entre nosotros.
Encontrarás el Cuerno, y encontraré quién está detrás de esto. Fin de la historia."
"Bien", dijo Ruhn, sus ojos fríos. "No esperaría que consideraras escucharme de
todos modos.”
"¿Por qué debería escucharte?" ella se enfureció. "Solo soy una puta mestiza,
¿verdad?"
Ruhn se puso rígido, un rubor ardiendo. "Sabes que fue una pelea tonta y no
quise decir eso—“
"Sí, lo hiciste,” escupió, y giró sobre sus talones. "Puedes vestirte como un
rebelde punk contra las reglas de papá, pero en el fondo, no eres mejor que el
resto de los imbéciles de Fae que besan tu trasero de Elegido.”
Ruhn gruñó, pero Bryce no esperó antes de empujar a través de las sombras,
parpadear ante el torrente de luz que la saludó y apuntar hacia donde Hunt se
había detenido en las puertas.
“Vamos," dijo ella. No le importaba lo que él había escuchado.
Hunt se demoró en su lugar, sus ojos negros parpadearon mientras miraba hacia
la sombra del fondo de la habitación, donde su supuesta prima estaba
nuevamente velada en la oscuridad. Pero el ángel, por suerte, no dijo nada
cuando se puso a su lado, y ella no le dijo nada más.



Bryce prácticamente corrió de regreso a la galería. En parte para comenzar a
investigar de nuevo el Cuerno, pero también gracias a la gran cantidad de
mensajes de Jesiba, que exigían saber dónde estaba, si todavía quería su trabajo
y si prefería ser convertida en rata o paloma. Y luego una orden para volver
ahora a saludar a un cliente.
Cinco minutos después de que Bryce llegó allí, el cliente de Jesiba, un furioso
gilipollas cambiaformas de leopardo que creía que tenía derecho a poner sus
patas sobre su trasero, entró y compró una pequeña estatua de Solas y Cthona,
retratada como un sol con rasgos masculinos. enterrando su rostro en un par de
senos en forma de montaña. La imagen sagrada se conocía simplemente como el
Abrazo. Su madre incluso llevaba su símbolo simplificado, un círculo ubicado
sobre dos triángulos, como un colgante de plata. Pero Bryce siempre había
encontrado el Abrazo cursi y cliché en cada encarnación. Treinta minutos y dos
rechazos flagrantes a sus visos viscosos más tarde, Bryce estaba
afortunadamente sola de nuevo.
Pero en las horas que miró, las bases de datos de la galería para el Cuerno de
Luna no revelaron nada más allá de lo que ya sabía y de lo que su hermano había
dicho esa mañana. Incluso Lehabah, la reina del chisme extraordinaria, no sabía
nada sobre el Cuerno.
Con Ruhn regresando a los Archivos Fae para ver si alguna información atraía a
su sensibilidad Starborn, supuso que tendría que esperar una actualización.
Hunt había ido a vigilar el techo, aparentemente necesitando llamar a su jefe, o
lo que sea que Micah fingiera que era, e Isaiah con respecto al Cuerno. No había
intentado volver a la biblioteca, como si sintiera que ella necesitaba espacio.
Mira hacia donde duele más. Ahí siempre están las respuestas.
Bryce se encontró mirando la lista a medio terminar que había comenzado esa
mañana.
Es posible que no pueda encontrar mucho en el propio Cuerno, pero tal vez
podría descubrir cómo diablos Danika tuvo en cuenta todo eso.
Con manos temblorosas, se obligó a terminar la lista de ubicaciones de Danika,
hasta donde ella sabía.
Para cuando el sol estuviera cerca, y Syrinx estuviera listo para llevarlo a su
casa, Bryce habría entregado lo que quedaba de su alma a un Segador solo por la
tranquilidad de su cama. Había sido un día largo y jodido, lleno de información
que necesitaba procesar y una lista que había dejado en el cajón de su escritorio.
También debe haber sido un día largo para Athalar, porque él la siguió a ella y a
Syrinx desde los cielos sin decirle una palabra.
Estaba en la cama a las ocho y ni siquiera recordaba haberse quedado dormida.












23



A la mañana siguiente, Bryce estaba sentada en el mostrador de recepción en la
sala de exposición de la galería, mirando su lista de las últimas ubicaciones de
Danika, cuando sonó su teléfono.
"El trato con el leopardo se concretó,” le dijo a Jesiba a modo de saludo. El
papeleo había finalizado hace una hora.
"Necesito que vayas a mi oficina y me envíes un archivo desde mi
computadora.”
Bryce puso los ojos en blanco, absteniéndose de cortar. De nada, y preguntó:
"¿No tienes acceso a él?"
"Me aseguré de que este no estuviera en la red.”
Con las fosas nasales dilatadas, Bryce se levantó, le palpitó un poco la pierna y
caminó hacia la pequeña puerta en la pared adyacente al escritorio. Una mano en
el panel de metal al lado tenía los encantamientos desbloqueados, la puerta
abriéndose para revelar la escalera apretada y alfombrada hacia arriba.
“Cuando quiero que se hagan las cosas, Bryce, debes hacerlas. Sin preguntas."
"Sí, Jesiba,” murmuró Bryce, subiendo las escaleras. Esquivar las manos del
cambiaformas leopardo ayer había herido algo en su pierna mala.
"¿Te gustaría ser un gusano, Bryce?" Jesiba ronroneó, la voz deslizándose en
algo inquietantemente cerca del raspador de un Segador. Al menos Jesiba no era
una de ellas, incluso si Bryce sabía que la hechicera a menudo las trataba en la
Casa de las Llamas y las Sombras. Sin embargo, gracias a los dioses, ninguno
había aparecido en la galería. "¿Te gustaría ser un escarabajo de estiércol o un
ciempiés?"
"Prefiero ser una libélula.” Bryce entró en la pequeña y lujosa oficina de arriba.
Una de las paredes era un panel de vidrio que daba al piso de la galería un nivel
más abajo, el material completamente insonorizado.
“Ten cuidado con lo que me pides,” continuó Jesiba. “Encontrarías esa boca
inteligente tuya callada bastante rápido si te transformo. No tendrías ninguna voz
en absoluto.”
Bryce calculó la diferencia horaria entre Lunathion y las costas occidentales de
Pangera y se dio cuenta de que Jesiba probablemente acababa de regresar de la
cena. "Ese vino tinto Pangeran es embriagador, ¿no?" Estaba casi en el escritorio
de madera cuando se encendieron las primeras luces. Un estante de ellos iluminó
el arma desmantelada que colgaba en la pared detrás del escritorio, el Rifle de
Asesino de Dios brillaba tan fresco como el día que había sido forjado. Podría
haber jurado un leve gemido irradiado del oro y el acero, como si el legendario
arma letal todavía sonara después de un disparo.
Le inquietaba que estuviera aquí, a pesar de que Jesiba lo había dividido en
cuatro piezas, montadas como una obra de arte detrás de su escritorio. Cuatro
piezas que aún podían ensamblarse fácilmente, pero tranquilizaba a sus clientes,
incluso mientras les recordaba que ella estaba a cargo.
Bryce sabía que la hechicera nunca les contó sobre la bala de oro grabada de seis
pulgadas en la caja fuerte al lado de la pintura en la pared derecha. Jesiba se lo
había enseñado solo una vez, dejándola leer las palabras grabadas en la bala:
Memento Mori.
Las mismas palabras que aparecieron en el mosaico en el mercado de carne.
Parecía melodramático, pero una parte de ella se había maravillado con eso, con
la bala y el rifle, tan raro que solo unos pocos existieran en Midgard.
Bryce encendió la computadora de Jesiba, dejando que la mujer recitara las
instrucciones antes de enviar el archivo. Bryce estaba otra vez bajando las
escaleras cuando le preguntó a su jefe: "¿Has oído algo nuevo sobre el Cuerno de
Luna?"
Una larga pausa contemplativa. "¿Tiene que ver con esta investigación tuya?"
"Tal vez."
La voz baja y fría de Jesiba era una encarnación de la casa a la que servía. "No
he escuchado nada.” Entonces ella colgó. Bryce apretó los dientes mientras
volvía a su escritorio en el piso de la sala de exposición.
Lehabah la interrumpió susurrando a través de la puerta de hierro: "¿Puedo ver a
Athie ahora?"
"No, Lele.”
También había mantenido su distancia esta mañana. Bien.
Mira hacia donde duele más.
Tenía su lista de ubicaciones de Danika. Desafortunadamente, ella sabía lo que
tenía que hacer a continuación. Lo que ella había despertado esta mañana
temiendo. Su teléfono sonó en su mano apretada, y Bryce se preparó para que
Jesiba llamara para sermonearla porque había jodido el archivo, pero era Hunt.
"¿Si?" ella preguntó a modo de saludo.
"Ha habido otro asesinato.” Su voz era tensa, fría.
Ella casi dejó caer el teléfono. "Quién-"
“Todavía estoy recibiendo los detalles. Pero estaba a unas diez cuadras de aquí,
cerca de la Puerta en la Plaza Vieja.
Su corazón latía tan rápido que apenas podía respirar para decir: "¿Algún
testigo?"
"No. Pero vayamos para allí.”
Sus manos temblaron. "Estoy ocupada,” mintió.
Hunt hizo una pausa. "No estoy jodiendo, Quinlan.”
No. No, no podía hacerlo, soportarlo, verlo de nuevo.
Bryce se obligó a respirar, prácticamente inhalando los vapores de menta del
difusor. "Viene un cliente ..."
Golpeó la puerta de la galería, sellando su destino. "Nos vamos.”
Todo el cuerpo de Bryce estaba tenso hasta el punto de casi temblar cuando ella
y Hunt se acercaron a las pantallas mágicas que bloqueaban el callejón a pocas
cuadras de la Puerta de la Plaza Vieja.
Ella trató de respirar a través de él, probó todas las técnicas que había leído y
escuchado acerca de controlar su temor, esa sensación repugnante y repugnante
en su estómago. Ninguno de ellos funcionó.
Ángeles, Fae y cambiaformas deambulaban por el callejón, algunos en radios o
teléfonos.
"Un corredor encontró los restos,” dijo Hunt mientras la gente se separaba para
dejarlo pasar. "Creen que sucedió en algún momento anoche.” Añadió
cuidadosamente: "El 33 todavía está trabajando para obtener una identificación,
pero por la ropa, parece un acólito del Templo de Luna. Isaiah ya está
preguntando a las sacerdotisas del templo quién podría estar desaparecido.”
Todos los sonidos se convirtieron en un zumbido a todo volumen. No recordaba
por completo el paseo.
Hunt rodeó la pantalla mágica bloqueando la vista de la escena del crimen, echó
un vistazo a lo que había allí y juró. Se giró hacia ella, como si se diera cuenta de
lo que la estaba arrastrando, pero demasiado tarde.
La sangre había salpicado los ladrillos del edificio, acumulada en las piedras
agrietadas del piso del callejón, salpicadas a los lados del contenedor de basura.
Y al lado de ese contenedor de basura, como si alguien los hubiera sacado de un
cubo, había grupos de pulpa roja. Una túnica rota yacía al lado de la carnicería.
El zumbido se convirtió en un rugido. Su cuerpo se alejó más.
Danika aullando de risa, Connor guiñándole un ojo, Bronson y Zach y Zelda y
Nathalie y Thorne, todos histéricos—
Entonces nada más que pulpa roja. Todos ellos, todo lo que habían sido, todo lo
que ella había estado con ellos, se convirtieron en montones de pulpa roja.
Ido ido ido-
Una mano le agarró el hombro. Pero no de Athalar. No, Hunt se quedó donde
estaba, con el rostro ahora duro como una piedra.
Se estremeció cuando Ruhn le dijo al oído: "No necesitas ver esto.”
Este fue otro asesinato. Otro cuerpo. Otro año.
Una medio bruja incluso se arrodilló ante el cuerpo, una varita zumbando con la
primera luz en sus manos, tratando de reconstruir el cadáver, la niña.
Ruhn la arrastró hacia la pantalla y al aire libre más allá ...
El movimiento la sacudió. Rompió el zumbido en sus oídos.
Ella liberó su cuerpo de su agarre, sin importarle si alguien más lo veía, sin
importarle que él, como jefe de las unidades Fae Aux, tuviera derecho a estar
aquí. "No me toques.”
La boca de Ruhn se apretó. Pero él miró por encima del hombro a Hunt. "Eres un
imbécil.”
Los ojos de Hunt brillaron. "Le advertí en el camino sobre lo que vería.” Añadió
un toque con pesar, "No me di cuenta de lo que sería un desastre.” La había
advertido, ¿no? Se había alejado tanto que apenas había escuchado a Hunt en el
camino. Tan aturdida como si hubiera resoplado un montón de buscadores de
luz. Hunt agregó: “Ella es una mujer adulta. Ella no necesita que tú decidas lo
que puede manejar.” Asintió hacia la salida del callejón. “¿No deberías estar
investigando? Te llamaremos si es necesario, principito.”
“Que te jodan,” Ruhn respondió, con las sombras cruzando su cabello. Otros lo
estaban notando ahora. "¿No crees que es más que una coincidencia que un
acólito haya muerto justo después de que fuimos al templo?"
Sus palabras no se registraron. Nada de eso registrado.
Bryce se apartó del callejón, los enjambres de investigadores. Ruhn dijo: “Bryce
—“
"Déjame en paz,” dijo en voz baja, y siguió caminando. No debería haber dejado
que Athalar la intimidara para que viniera, no debería haber visto esto, no
debería haber tenido que recordar.
Una vez, habría ido directamente al estudio de baile. Habría bailado y movido
hasta que el mundo volviera a tener sentido. Siempre había sido su refugio, su
manera de descifrar el mundo. Ella había ido al estudio cada vez que había
tenido un día de mierda.
Habían pasado dos años desde que había puesto un pie en uno. Había tirado toda
su ropa y zapatos de baile. Sus bolsos. De todos modos, el que estaba en el
apartamento había sido salpicado de sangre: Danika, Connor y Thorne en la ropa
del dormitorio, y Zelda y Bronson en su bolso secundario, que había quedado
colgado junto a la puerta. Patrones de sangre como—
Un aroma besado por la lluvia le rozó la nariz cuando Hunt se puso a su lado. Y
ahí estaba él. Otro recuerdo de esa noche.
“Oye," dijo Hunt.
Oye, le había dicho, hace mucho tiempo. Ella había sido un desastre, un
fantasma, y luego él había estado allí, arrodillado a su lado, esos ojos oscuros
ilegibles cuando había dicho: Oye.
Ella no le había dicho que recordaba aquella noche en la sala de interrogatorios.
Estaba segura como el diablo de que no tenía ganas de decírselo ahora.
Si tenía que hablar con alguien, explotaría. Si tenía que hacer algo en este
momento, se hundiría en una de esas iras Fae primitivas y ...
La neblina comenzó a deslizarse sobre su visión, sus músculos se apretaron
dolorosamente, las yemas de sus dedos se curvaron como si se imaginara que
alguien se estaba destrozando.
“Aléjate de ello," murmuró Hunt.
"Déjame en paz, Athalar.” Ella no lo miraría. No podía soportarlo a él ni a su
hermano ni a nadie. Si el asesinato del acólito hubiera sido por su presencia en el
templo, ya sea como una advertencia o porque la niña podría haber visto algo
relacionado con el Cuerno, si accidentalmente hubieran provocado su muerte ...
Sus piernas seguían moviéndose, más rápidas y más rápidas. Hunt no vaciló ni
un segundo.
Ella no lloraría. No se disolvería en un desastre hiperventilador en la esquina de
la calle. No gritaría ni vomitaría o ...
Después de otra cuadra, Hunt dijo con brusquedad: "Estuve allí esa noche.”
Siguió caminando, sus talones devorando el pavimento.
Hunt preguntó: "¿Cómo sobreviviste a los kristallos?"
Sin duda había estado mirando el cuerpo justo ahora y preguntándose esto.
¿Cómo sobrevivió ella, una mestiza patética, cuando un Vanir de sangre pura no
pudo?
"No sobreviví,” murmuró, cruzando una calle y rodeando un automóvil en
ralentí en la intersección. "Se escapó."
"Pero los kristallos atraparon a Micah, le abrieron el pecho ..."
Ella casi tropezó con la acera y se giró para mirarlo boquiabierto. "¿Esa era
Micah?"


24


Había salvado a Micah Domitus esa noche.
No un legionario al azar, sino el maldito Arcángel mismo. No es de extrañar que
el respondedor de emergencia se pusiera en marcha cuando localizó el número
de teléfono.
El conocimiento la recorrió, deformando y despejando parte de la niebla que
rodeaba sus recuerdos. "Salvé al Gobernador en el callejón.”
Hunt solo le dio un gesto lento y con una mueca.
Su voz se agudizó. "¿Por qué fue un secreto?"
Hunt esperó hasta que una bandada de turistas pasó antes de decir: “Por su bien.
Si se corriera la voz de que el Gobernador le había entregado su trasero, no se
vería bien.”
"¿Especialmente cuando fue salvado por una mestiza?"
“Nadie en nuestro grupo nunca usó ese término, lo sabes, ¿verdad? Pero si.
Consideramos cómo se vería si una mujer Fae humana de veintitrés años que no
había hecho la Caída hubiera salvado al Arcángel cuando no podía salvarse a sí
mismo.”
Su sangre rugió en sus oídos. “¿Pero por qué no contármelo a mi? Miré en todos
los hospitales, solo para ver si lo había logrado.” Más que eso, en realidad. Había
exigido respuestas sobre cómo se estaba recuperando el guerrero, pero había sido
puesta en espera o ignorada o le habían pedido que se fuera.
"Lo sé,” dijo Hunt, escaneando su rostro. “Se consideró más sabio mantenerlo en
secreto. Especialmente cuando tu teléfono fue pirateado justo después de…"
"Así que iba a vivir en la ignorancia para siempre"
“¿Querías una medalla o algo? ¿Un desfile?"
Ella se detuvo tan rápido que Hunt tuvo que extender sus alas para detenerse
también. “Vete a la mierda. Lo que quería…" Ella trató de detener las
respiraciones agudas y dentadas que la cegaban, construyendo y construyendo
debajo de su piel— “ Lo que quería,” siseó, reanudando su caminata mientras él
la miraba, "era saber que algo que hice hizo una diferencia esa noche. Asumí que
lo habían dejado en los Istros, un legionario gruñón que no merece el honor de
una Vela.”
Hunt sacudió la cabeza. “Mira, sé que fue una mierda. Y lo siento, ¿vale? Lo
siento por todo, Quinlan. Lamento no haberte contado, y lamento que estés en mi
lista de sospechosos, y lo siento…"
"Estoy en tu qué?" ella escupió. El rojo se lavó sobre su visión mientras
enseñaba los dientes. "Después de todo esto,” exclamó, "¿crees que soy un
maldito sospechoso?" Ella gritó las últimas palabras, solo la voluntad pura evitó
que saltara sobre él y le destrozara la cara.
Hunt levantó las manos. “Eso, joder, Bryce. Eso no salió bien. Mira, tenía que
considerar cada ángulo, cada posibilidad, pero ahora lo sé... Solas, cuando vi tu
cara en ese callejón, me di cuenta de que nunca podría haber sido tú, y …"
"Quítate de mi vista.”
Él la miró, evaluando, luego extendió sus alas. Ella se negó a retroceder un paso,
con los dientes aún al descubierto. El viento de sus alas agitó su cabello,
arrojándole su aroma a cedro y lluvia a la cara mientras saltaba al cielo.
Mira hacia donde duele más.
A la mierda la Reina Víbora. A la mierda todo.
Bryce se lanzó a correr, una carrera constante y rápida, a pesar de los endebles
pisos que había cambiado en la galería. Una carrera no hacia nada ni huyendo de
nada, sino solo ... movimiento. El golpeteo de sus pies en el pavimento, el jadeo
de su aliento.
Bryce corrió y corrió, hasta que los sonidos volvieron y la neblina retrocedió y
ella pudo escapar del grito laberinto de su mente. No era bailar, pero serviría.


Bryce corrió hasta que su cuerpo gritó para detenerse. Corrió hasta que su
teléfono sonó y se preguntó si Urd misma había extendido una mano dorada. La
llamada telefónica fue rápida, sin aliento.
Minutos después, Bryce redujo la velocidad a caminar mientras se acercaba al
Cuervo Blanco. Y luego se detuvo por completo antes de que el nicho se metiera
en la pared justo al lado de las puertas de servicio. El sudor le bajaba por el
cuello hasta el vestido, empapando la tela verde mientras volvía a sacar su
teléfono.
Pero ella no llamó a Hunt. No la había interrumpido, pero ella sabía que él
estaba sobre su cabeza.
Unas gotas de lluvia salpicaron el pavimento. Esperaba que se derramara sobre
Athalar toda la noche.
Sus dedos dudaron en la pantalla, y suspiró, sabiendo que no debería.
Pero ella lo hizo. De pie allí, en el mismo nicho donde había intercambiado
algunos de sus mensajes finales con Danika, tiró del hilo. Le quemó los ojos.
Se desplazó hacia arriba, más allá de todas esas palabras finales, felices y burlas.
A la foto que Danika había enviado esa tarde de sí misma y de la manada en el
juego de sunball, vestida con equipo de CCU. En el fondo, Bryce podía
distinguir a los jugadores en el campo, la poderosa forma de Ithan entre ellos.
Pero su mirada se desvió hacia la cara de Danika. Esa amplia sonrisa que había
conocido tan bien como la suya.
Te amo, Bryce. El recuerdo gastado de ese día de mediados de mayo durante su
último año tiró de ella, la absorbió.
El camino caliente mordió las rodillas de Bryce a través de sus jeans rotos, sus
manos raspadas temblaban mientras las mantenía entrelazadas detrás de su
cabeza, donde le habían ordenado que las sostuviera. El dolor en su brazo cortó
como un cuchillo. Roto. Los machos la habían hecho levantar las manos de
todos modos.
La motocicleta robada no era más que chatarra en la polvorienta carretera, el
semirremolque sin marcar tirado a más de seis metros de distancia quedó
inactivo. El rifle había sido arrojado al olivar más allá de la carretera de
montaña, arrancado de las manos de Bryce en el accidente que los había
llevado hasta allí. El accidente del que Danika la había protegido, envolviendo
su cuerpo alrededor del de Bryce. Danika había tomado la trituración del
asfalto por las dos.
A diez pies de distancia, con las manos también detrás de la cabeza, Danika
sangraba de tantos lugares donde su ropa estaba empapada. ¿Cómo había
llegado a esto? ¿Cómo habían ido las cosas tan terriblemente mal?
"¿Dónde están esas jodidas balas?" el hombre del camión chilló a sus
compinches, su arma vacía, esa arma bendita e inesperadamente vacía,
apretada en su mano.
Los ojos color caramelo de Danika estaban muy abiertos, buscando, mientras
permanecían en la cara de Bryce. Tristeza, dolor, miedo y arrepentimiento, todo
estaba escrito allí.
"Te amo, Bryce.” Las lágrimas rodaron por la cara de Danika. "Y lo siento."
Ella nunca había dicho esas palabras antes. Nunca. Bryce se había burlado de
ella durante los últimos tres años al respecto, pero Danika se había negado a
decirlas.
El movimiento llamó la atención de Bryce a su izquierda. Se encontraron balas
en la cabina del camión. Pero su mirada permaneció en Danika. En esa cara
hermosa y feroz.
La soltó, como una llave que gira en una cerradura. Los primeros rayos del sol
sobre el horizonte.
Y Bryce susurró, mientras esas balas se acercaban al arma que esperaba y al
monstruoso macho que la empuñaba, "Cierra los ojos, Danika.”
Bryce parpadeó, el recuerdo brillante reemplazado por la foto que aún brillaba
en su pantalla. De Danika y la manada de demonios años más tarde, tan feliz,
joven y viva.
Pocas horas antes de su verdadero fin.
Los cielos se abrieron y las alas crujieron arriba, recordándole la presencia
flotante de Athalar. Pero no se molestó en mirar mientras entraba al club.





25

Hunt sabía que la había jodido. Y estaba muy jodido con Micah, si Micah
descubría que había revelado la verdad sobre esa noche.
Dudaba que Quinlan hubiera hecho esa llamada, ya sea a la hechicera o al
despacho de Micah, y se aseguraría de que no lo hiciera. Tal vez la sobornaría
con un par de zapatos nuevos o un bolso o lo que sea que sea lo suficientemente
atractivo como para mantener la boca cerrada. Un error, un paso en falso, y tenía
pocas ilusiones sobre cómo reaccionaría Micah.
Dejó que Quinlan corriera por la ciudad, arrastrándola desde la Plaza Vieja hasta
el páramo oscuro de Asphodel Meadows, luego al CBD y de regreso a la Plaza
Vieja nuevamente.
Hunt voló por encima de ella, escuchando la sinfonía de los coches que tocaban
la bocina, el sonido de los graves y el fuerte viento de abril que susurraba entre
las palmas y los cipreses. Las brujas en las escobas volaban por las calles,
algunas lo suficientemente cerca como para tocar los techos de los autos que
pasaban. Muy diferente de los ángeles, Hunt incluido, que siempre se mantenía
por encima de los edificios cuando volaba. Como si las brujas quisieran ser parte
del bullicio, los ángeles se definieron evitando.
Mientras seguía a Quinlan, Justiniano había llamado con la información de los
kristallos, que no era nada. Algunos mitos que coincidían con lo que ya sabían.
Vik había llamado cinco minutos después: las coartadas de la Reina Víbora
revisadas.
Entonces Isaiah había llamado, confirmando que la víctima en el callejón era de
hecho una acólito perdida. Sabía que las sospechas de Danaan eran correctas: no
podía ser coincidencia que hubieran estado en el templo ayer, hablando sobre el
Cuerno y el demonio que había matado a Danika y la Manada de los Demonios,
y ahora una de sus acólitos había muerto en el templo en las garras de kristallos.
Una niña fae. Apenas más que una niña. El ácido le quemó el estómago al
pensarlo.
No debería haber llevado a Quinlan a la escena del crimen. No debería haberla
empujado a irse, tan cegado por su maldita necesidad de resolver esta
investigación rápidamente que no había pensado dos veces en su vacilación.
No se había dado cuenta hasta que la vio mirar el cuerpo pulpeado, hasta que su
rostro se puso blanco como la muerte, que su silencio no era para nada tranquilo.
Fue un shock. Trauma. Horror. Y la había empujado a ello.
Lo había jodido, y Ruhn había tenido razón al reprocharle por eso, pero ...
mierda.
Había echado un vistazo a la cara cenicienta de Quinlan y sabía que ella no había
estado detrás de estos asesinatos, ni siquiera remotamente involucrada. Y él era
un jodido gilipollas incluso por entretener la idea. Incluso por decirle que ella
había estado en su lista.
Se frotó la cara. Deseó que Shahar estuviera allí, volando a su lado. Ella siempre
lo dejaba hablar sobre varias estrategias o problemas durante los cinco años que
había estado con ella en el 18, siempre escuchaba y hacía preguntas. Lo desafió
de una manera que nadie más lo había hecho.
Para cuando había pasado una hora y había comenzado a llover, Hunt había
planeado un discurso completo. Dudaba que Quinlan quisiera escucharlo, o
admitiría lo que había sentido hoy, pero le debía una disculpa. Había perdido
tantas partes esenciales de sí mismo durante estos siglos de esclavitud y guerra,
pero le gustaba pensar que no había perdido su decencia básica. Al menos no
todavía.
Después de completar esas más de dos mil muertes que aún tenía que hacer si no
lograba resolver este caso, sin embargo, no podía imaginar que aún le quedara
eso. Si la persona que sería en ese momento merecería libertad, no lo sabía. No
quería pensar en eso.
Pero entonces Bryce recibió una llamada telefónica, recibió una, no hizo una,
gracias a Dios, y no interrumpió su paso para contestar. Demasiado alto para
escuchar, solo podía ver cómo ella había cambiado de dirección otra vez y
apuntó, se dio cuenta diez minutos después, a Archer Street.
Justo cuando aumentaba la lluvia, se detuvo frente al Cuervo Blanco y pasó unos
minutos en su teléfono. Pero a pesar de su vista aguda como un águila, no podía
distinguir lo que ella estaba haciendo al respecto. Así que había observado desde
el techo adyacente, y debió haber revisado su teléfono una docena de veces en
esos cinco minutos como un patético perdedor, esperando que ella le enviara un
mensaje.
Y justo cuando la lluvia se convirtió en un aguacero, guardó su teléfono, pasó
junto a los gorilas con un saludo y desapareció en el Cuervo Blanco sin siquiera
mirar hacia arriba.
Hunt aterrizó, enviando a Vanir y a los humanos a toda velocidad por la acera. Y
el gorila mitad lobo, mitad daemonaki tuvo el descaro de extender una mano.
"La línea está a la derecha,” retumbó el hombre a su izquierda.
"Estoy con Bryce,” dijo.
El otro gorila dijo: “Difícilmente. La línea está a la derecha.”
La línea, a pesar de la hora temprana, ya estaba bajando la manzana. "Estoy aquí
por negocios de legiones,” dijo Hunt, buscando su placa, donde sea que la
hubiera puesto.
La puerta se abrió y una impresionante camarera de Fae se asomó. "Riso dice
que está adentro, Crucius.”
El portero que había hablado primero solo sostuvo la mirada de Hunt.
Hunt sonrió de lado. "En otro momento." Luego siguió a la hembra al interior.
El olor a sexo, alcohol y sudor que lo golpeó hizo que cada instinto se elevara
con una velocidad vertiginosa mientras cruzaban el patio con marco de vidrio y
subían los escalones. Los pilares medio desmoronados estaban iluminados por
luces púrpuras.
Nunca había puesto un pie en el club, siempre hacía que Isaiah o alguno de los
otros lo hicieran. Principalmente porque sabía que no era mejor que los palacios
y las villas de campo de los Arcángeles Pangeran, donde las fiestas se convertían
en orgías que duraban días. Todo mientras la gente moría de hambre a solo unos
pasos de esas villas, tanto humanos como Vanir hurgaban en pilas de basura
buscando cualquier cosa para llenar el vientre de sus hijos. Él conocía su
temperamento y se desencadena lo suficientemente bien como para mantenerse
alejado.
Algunas personas susurraron mientras pasaba. Simplemente mantuvo sus ojos en
Bryce, que ya estaba en una cabina entre dos pilares tallados, bebiendo un vaso
de algo claro, ya sea vodka o ginebra. Con todos los olores aquí, no pudo
distinguirlo.
Sus ojos se alzaron hacia él desde el borde de su vaso mientras tomaba un sorbo.
“¿Cómo tú conseguiste entrar?"
"Es un lugar público, ¿no?"
Ella no dijo nada. Hunt suspiró y estaba a punto de sentarse para disculparse
cuando olió a jazmín y vainilla, y ...
“Disculpe, señor, oh. Um. Erm.” Se encontró mirando a una fauna encantadora,
vestida con una camiseta blanca y una falda lo suficientemente corta como para
mostrar sus largas piernas rayadas y sus delicados cascos. Sus cuernos
suavemente arqueados estaban casi ocultos en el cabello rizado que estaba
recogido en un moño enrollado, su piel marrón espolvoreada con oro que
parpadeaba en las luces del club. Dioses, ella era hermosa.
Juniper Andromeda: la amiga de Bryce en el ballet. También había leído su
archivo. La bailarína miró entre Hunt y Quinlan. "Yo ... espero no interrumpir
nada.”
"Se estaba yendo,” dijo Bryce, vaciando su vaso.
Finalmente se deslizó en la cabina. "Estaba llegando.” Extendió una mano al
fauno. "Encantado de conocerte. Soy Hunt.”
"Sé quién eres,” dijo el fauno, con voz ronca.
El agarre de Juniper era ligero pero sólido. Bryce volvió a llenar su vaso con una
jarra de líquido transparente y bebió profundamente. Juniper le preguntó:
“¿Ordenaste comida? El ensayo acaba de salir y me muero de hambre. Aunque la
fauno era delgada, era delgada y musculosa, fuerte como el diablo debajo de ese
elegante exterior.
Bryce levantó su bebida. "Estoy teniendo una cena líquida.”
Juniper frunció el ceño. Pero ella le preguntó a Hunt: "¿Quieres comida?"
“Diablos, sí.”
"Puedes pedir lo que quieras, te lo conseguirán.” Levantó una mano, señalando a
una camarera. “Quiero una hamburguesa vegetariana, sin queso, con papas fritas,
aceite vegetal solo para cocinarlas y dos pedazos de pizza, queso a base de
plantas, por favor.” Se mordió el labio y luego le explicó a Hunt: "No como
productos animales.”
Como fauno, la carne y los lácteos eran abominables. La leche era solo para
bebés lactantes.
“Lo entiendo,” dijo. "¿Te importa si yo lo hago?" Había luchado junto a los
faunos a lo largo de los siglos. Algunos no habían podido soportar la vista de la
carne. A algunos no les había importado. Siempre valió la pena preguntar.
Juniper parpadeó, pero sacudió la cabeza.
Le ofreció una sonrisa a la camarera y dijo: “Quiero... una costilla con hueso y
judías verdes asadas.” Que demonios. Miró a Bryce, que estaba tragándose el
alcohol como si fuera un batido de proteínas.
Aún no había cenado, y aunque él se había distraído esta mañana cuando había
salido de su habitación con nada más que un sujetador de encaje rosa y ropa
interior a juego, había notado a través de la ventana de la sala que ella también
había olvidado el desayuno, y como ella no había traído el almuerzo con ella ni
había ordenado entrar, él estaba dispuesto a apostar que ella tampoco había
comido eso.
Entonces Hunt dijo: “Tendrá kofta de cordero con arroz, garbanzos asados y
encurtidos al lado. Gracias." La había visto ir a almorzar varias veces y había
olido precisamente lo que había dentro de sus bolsos para llevar. Bryce abrió la
boca, pero la camarera ya se había ido. Juniper los examinó nerviosamente.
Como si supiera exactamente lo que Bryce estaba a punto de ...
"¿Vas a cortar mi comida también?"
"¿Qué?"
“El hecho de que seas un imbécil grande y duro no significa que tengas derecho
a decidir cuándo debo comer o cuándo no estoy cuidando mi cuerpo. Soy quien
vive en él, sé cuándo quiero comer. Así que guarda tus tonterías posesivas y
agresivas para ti mismo.”
La golondrina de Juniper era audible por la música. "¿Largo día de trabajo,
Bryce?"
Bryce volvió a tomar su bebida. Pero Hunt se movió más rápido, su mano
envolvió su muñeca y la sujetó a la mesa antes de que pudiera beber más
alcohol.
"Quita tu puta mano de encima mía,” gruñó ella.
Hunt le lanzó una media sonrisa. "No seas tan cliché.” Le ardieron los ojos.
"¿Tienes un día difícil y vienes a ahogarte en vodka?" Él resopló, soltando su
muñeca y agarrando su vaso. Se lo llevó a los labios y sostuvo su mirada sobre el
borde mientras decía: "Al menos dime que tienes buen gusto en ..." Olfateó el
licor. Lo probó. "Esto es agua."
Sus dedos se cerraron en puños sobre la mesa. "Yo no bebo.”
Juniper dijo: “Invité a Bryce esta noche. Ha pasado un tiempo desde que nos
hemos visto, y tengo que encontrarme con algunos de los miembros de la
compañía aquí más tarde, así que …"
"¿Por qué no bebes?" Hunt le preguntó a Bryce.
“Eres la Umbra Mortis. Estoy seguro de que puedes resolverlo.” Bryce salió de
la cabina, obligando a Juniper a levantarse. "Aunque considerando que pensaste
que maté a mi mejor amiga, tal vez no puedas.” Hunt se erizó, pero Bryce
simplemente declaró: "Voy al baño.” Luego caminó directamente hacia la
multitud en la antigua pista de baile, la multitud la tragó mientras se abría
camino hacia una puerta distante entre dos pilares en la parte posterior del
espacio.
La cara de Juniper estaba tensa. "Iré con ella.”
Luego se fue, moviéndose rápida y liviana, dos hombres boquiabiertos al pasar.
Juniper los ignoró. Alcanzó a Bryce a mitad de camino a través de la pista de
baile, deteniéndola con una mano sobre su brazo. Juniper sonrió, brillante como
las luces a su alrededor, y comenzó a hablar, señalando la cabina, el club. La cara
de Bryce permaneció fría como la piedra. Más fría.
Males se acercó, vio esa expresión y no se acercó.
"Bueno, si ella está enojada contigo, me hará ver mejor,” arrastró una voz
masculina a su lado.
Hunt no se molestó en parecer agradable. "Dime que has encontrado algo.”
El Príncipe Heredero del Valbaran Fae se apoyó contra el borde de la cabina, sus
ojos sorprendentemente azules se detuvieron en su prima. Sin duda había usado
esas sombras suyas para arrastrarse sin que Hunt lo notara. "Negativo. Recibí
una llamada del dueño del Cuervo de que ella estaba aquí. Estaba en muy mal
estado cuando abandonó la escena del crimen y quería asegurarme de que estaba
bien.”
Hunt no podía discutir con eso. Entonces no dijo nada.
Ruhn señaló con la cabeza hacia donde las hembras permanecían inmóviles en
medio de un mar de bailarines. “Ella solía bailar, ya sabes. Si hubiera podido,
habría ido al ballet como Juniper.”
No lo había sabido, en realidad no. Esos hechos habían sido borrados en su
archivo. "¿Por qué lo dejó?"
“Tendrás que preguntarle a ella. Pero dejó de bailar por completo después de que
Danika murió.”
"Y parece que de beber.” Hunt miró hacia su vaso de agua desechado.
Ruhn siguió su línea de visión. Si estaba sorprendido, el príncipe no dejó lo
pasar.
Hunt tomó un sorbo de agua de Bryce y sacudió la cabeza. No una chica fiestera
en absoluto, solo contenta con dejar que el mundo crea lo peor de ella.
Incluyéndolo a él. Hunt rodó los hombros y las alas se movieron con él mientras
la miraba en la pista de baile. Sí, la había jodido. Magníficamente.
Bryce miró hacia la cabina y cuando vio a su primo allí ... Había trincheras del
infierno más cálidas que la mirada que le dirigió a Ruhn.
Juniper siguió su mirada.
Bryce dio un paso hacia la cabina antes de que explotara el club.








26
Un minuto, Athalar y Ruhn estaban hablando. Un minuto, Bryce estaba a punto
de irrumpir a los dos por su protección alfa, asfixiándola incluso desde lejos. Un
minuto, ella solo estaba tratando de no ahogarse en el peso que la había tirado
debajo de esa superficie negra demasiado familiar. Ninguna carrera podría
liberarla de eso, comprarle un sorbo de aire.
Al siguiente, con las orejas ahuecadas, el suelo rasgado por debajo de ella, el
techo llovió, la gente gritó, la sangre salpicó, el miedo olía el aire, y estaba
retorciéndose, arremetiendo contra Juniper ...


Sonidos estridentes e incesantes llenaron su cabeza.
El mundo había sido volcado de lado.
O tal vez eso fue porque yacía tendida en el suelo destrozado, escombros y
metralla y partes de cuerpos a su alrededor.
Pero Bryce se mantuvo quieta, permaneció arqueada sobre Juniper, quien podría
haber estado gritando—
Ese sonido estridente no se detendría. Ahogó cualquier otro sonido. Una mancha
cobriza en la boca: sangre. El yeso cubría su piel.
"Levántate." La voz de Hunt atravesó el timbre, los gritos, los chillidos, y sus
fuertes manos envolvieron sus hombros. Ella golpeó contra él, alcanzando a
Juniper—
Pero Ruhn ya estaba allí, la sangre manaba de su sien mientras ayudaba a su
amiga a ponerse de pie.
Bryce miró por encima de cada centímetro de Juniper: yeso y polvo y la sangre
verde de otra persona, pero ni un rasguño, ni un rasguño, ni un rasguño ...
Bryce se balanceó hacia Hunt, quien la agarró por los hombros. "Tenemos que
salir, ahora,” le decía el ángel a Ruhn, ordenando a su hermano como un soldado
de infantería. "Podría haber más.”
Juniper se liberó de las garras de Ruhn y le gritó a Bryce: “¿Has perdido la
cabeza?"
Sus oídos, sus oídos no dejaban de sonar, y tal vez su cerebro estaba goteando
porque no podía hablar, parecía no recordar cómo usar sus extremidades.
Juniper se balanceó. Bryce no sintió el impacto en su mejilla. Juniper sollozó
como si su cuerpo se rompiera. “¡Hice la Caída, Bryce! ¡Hace dos años! Tú no!
¿La has perdido por completo?”
Un brazo cálido y fuerte se deslizó sobre su abdomen, sosteniéndola en posición
vertical. Hunt dijo, su boca cerca de su oreja, “Juniper, está conmocionada. Dale
un descanso."
Juniper le espetó, “¡No te metas!" Pero la gente estaba llorando, gritando, y los
escombros seguían lloviendo. Los pilares yacían como árboles caídos a su
alrededor. June pareció darse cuenta, darse cuenta ...
Su cuerpo, dioses, su cuerpo no funcionaba ...
Hunt no se opuso cuando Ruhn les dio una dirección cercana y les dijo que lo
esperaran allí. Estaba más cerca que su departamento, pero, francamente, Hunt
no estaba completamente seguro de que Bryce lo dejaría entrar, y si ella entraba
en shock y él no podía superar esos encantamientos ... Bueno, Micah golpearía
su cabeza hacia las puertas delanteras de el Comitium si ella moría en su
guardia.
Bien podría hacerlo solo por no sentir que el ataque estaba a punto de suceder.
Quinlan no pareció darse cuenta de que la estaba cargando. Era más pesada de lo
que parecía: su piel bronceada cubría más músculo de lo que él había pensado.
Hunt encontró la familiar casa de columnas blancas a pocas cuadras de distancia;
La llave que Ruhn le había dado le abrió una puerta pintada de verde. El
cavernoso vestíbulo estaba adornado con dos aromas masculinos distintos al del
príncipe. Un movimiento del interruptor de la luz reveló una gran escalera que
parecía haber atravesado una zona de guerra, pisos de roble rayados y una
lámpara de araña de cristal colgando precariamente.
Debajo: una mesa de cerveza pong pintada con notable habilidad, retratando a un
gigantesco Fae tragándose un ángel entero.
Haciendo caso omiso a ese tipo particular que te follen a su especie, Hunt apuntó
a la sala de estar a la izquierda de la entrada. Una sección manchada yacía contra
la pared más alejada de la larga habitación, y Hunt dejó a Bryce allí mientras se
apresuraba hacia la barra húmeda igualmente desgastada a mitad de la pared
lejana. Agua, ella necesitaba un poco de agua.
No había habido un ataque en la ciudad durante años, desde Briggs. Había
sentido el poder de la bomba mientras se extendía por el club, destrozando el
antiguo templo y sus habitantes. Dejaría que los investigadores vieran qué era
exactamente, pero ...
Incluso su rayo no había sido lo suficientemente rápido como para detenerlo, no
es que hubiera sido una protección contra una bomba, no en una emboscada
como esa. Había destruido lo suficiente en los campos de batalla para saber
cómo interceptarlos con su poder, cómo combinar la muerte con la muerte, pero
esto no había sido un misil de largo alcance disparado desde un tanque.
Había sido plantado en algún lugar del club y detonó en un momento
predeterminado. Había un puñado de personas que podrían ser capaces de tal
cosa, y en la parte superior de la lista de Hunt ... estaba Philip Briggs
nuevamente. O sus seguidores, al menos, el propio Briggs seguía encarcelado en
la prisión de Adrestia. Pensaría en ello más tarde, cuando su cabeza aún no
estuviera girando, y su rayo no era todavía un crujido en su sangre, hambriento
de que un enemigo lo destruyera.
Hunt dirigió su atención a la mujer que estaba sentada en el sofá, mirando a la
nada.
El vestido verde de Bryce estaba destrozado, su piel estaba cubierta de yeso y la
sangre de otra persona, su rostro pálido, a excepción de la marca roja en su
mejilla.
Hunt tomó una bolsa de hielo del congelador debajo del mostrador de la barra y
un paño de cocina para envolverla. Puso el vaso de agua sobre la mesa de café
de madera manchada y luego le entregó el hielo. "Ella te pegó muy bien.”
Esos ojos ambarinos se alzaron lentamente hacia él. Sangre seca en costra dentro
de sus oídos.
Un momento de búsqueda en el gabinete de la cocina y el baño, que parecía
lamentable, reveló más toallas y un botiquín de primeros auxilios.
Se arrodilló sobre la gastada alfombra gris delante de ella, apretando las alas
para evitar que se enredaran con las latas de cerveza que cubrían la mesa de café.
Ella seguía mirando a la nada mientras él limpiaba sus orejas ensangrentadas.
No tenía magia médica como una bruja, pero conocía suficiente curación en el
campo de batalla para evaluar sus orejas arqueadas. La audiencia de Fae habría
hecho que esa explosión fuera horrible: la línea de sangre humana ralentizaría el
proceso de curación. Afortunadamente, no encontró signos de sangrado o daños
continuos.
Comenzó en la oreja izquierda. Y cuando terminó, notó que sus rodillas estaban
raspadas, con fragmentos de piedra incrustados en ellas.
"Juniper tiene una oportunidad de ser ascendido principal,” dijo Bryce por fin.
“El primer fauno de la historia. La temporada de verano comienza pronto: es una
suplente de los papeles principales en dos de los ballets. Un solista en los cinco.
Esta temporada es crucial. Si se lesiona, podría interferir.”
“Ella hizo la Caída. Ella se habría recuperado rápidamente.” Sacó un par de
pinzas del kit.
“Igualmente."
Ella siseó cuando él le quitó cuidadosamente algunos fragmentos de metal y
piedra de la rodilla. Había golpeado el suelo con fuerza. Incluso con el club
explotando, la había visto moverse.
Se había arrojado sobre Juniper, protegiéndola de la explosión.
"Esto picará,” le dijo, frunciendo el ceño ante la botella de solución curativa.
Lujosa, cosas de alto precio. Sorprendente de que incluso estuviera aquí, dado
que el príncipe y sus compañeros de cuarto habían hecho la Caída. "Pero evitará
que cicatricen.”
Ella se encogió de hombros, estudiando la enorme y oscura pantalla de televisión
sobre su hombro.
Hunt empapó su pierna con la solución, y ella se sacudió. Él agarró su pantorrilla
lo suficientemente fuerte como para mantenerla abajo, incluso cuando ella
maldijo. "Te lo adverti."
Exhaló un suspiro entre los dientes apretados. El dobladillo de su vestido, ya
corto, se había amontonado con sus movimientos, y Hunt se dijo a sí mismo que
solo miraba para evaluar si había otras heridas, pero ...
La cicatriz gruesa y enojada atravesó un muslo elegante y desconcertantemente
perfecto.
Hunt se detuvo. Ella nunca la había curado.
Y cada cojera que a veces la atrapaba teniendo por el rabillo del ojo ... No por
sus tontos zapatos. Pero de esto. Por él. Por sus torpes instintos del campo de
batalla para engraparla como un soldado.
"Cuando los hombres se arrodillan entre mis piernas, Athalar,” dijo, "no suelen
hacer muecas.”
"¿Qué?" Pero sus palabras se registraron, justo en el momento en que se dio
cuenta de que su mano todavía agarraba su pantorrilla, la piel sedosa debajo de
las callosidades de sus palmas. Justo cuando se dio cuenta de que realmente
estaba arrodillado entre sus muslos, y se había inclinado más cerca de su regazo
para ver esa cicatriz.
Hunt retrocedió, incapaz de evitar que el calor le subiera a la cara. Él retiró la
mano de su pierna. "Lo siento,” gruñó.
Cualquier diversión desapareció de sus ojos cuando dijo: "¿Quién crees que lo
hizo, lo del club?"
El calor de su piel suave todavía manchaba su palma. "Ni idea."
"¿Podría tener algo que ver con nosotros investigando este caso?" La culpa ya
había humedecido sus ojos, y él supo que el cuerpo de la acólito pasó por su
mente.
Sacudió la cabeza. "Probablemente no. Si alguien quisiera detenernos, una bala
en la cabeza es mucho más precisa que volar un club. Fácilmente podría haber
sido un rival del dueño del club. O los miembros restantes de Keres que buscan
comenzar más mierda en esta ciudad.”
Bryce preguntó: "¿Crees que tendremos guerra aquí?"
“Algunos humanos quieren que lo hagamos. Algunos Vanir quieren que lo
hagamos. Para deshacerse de los humanos, dicen.”
"Han destruido partes de Pangera con la guerra allí,” murmuró. "He visto las
imágenes.” Ella lo miró y dejó que su pregunta no respondiera. Qué tan malo
fue?.
Hunt simplemente dijo: “Magia y máquinas. Nunca una buena mezcla.”
Las palabras se ondularon entre ellos. "Quiero irme a casa,” respiró ella. Se quitó
la chaqueta y la colocó sobre los hombros de ella. Casi la devoró. "Quiero
ducharme de todo esto.” Hizo un gesto a la sangre en su piel desnuda.
"Bueno." Pero la puerta principal del vestíbulo se abrió. Un conjunto de pies
embotados.
Hunt sacó su arma, escondida contra su muslo cuando se giró, cuando Ruhn
entró, con sombras a su paso. "No te va a gustar esto,” dijo el príncipe.


Ella quería irse a casa. Quería llamar a Juniper. Quería llamar a su madre y
Randall solo para escuchar sus voces. Quería llamar a Fury y saber lo que sabía,
incluso si Fury no atendía o contestaba sus mensajes. Quería llamar a Jesiba y
hacerle saber qué había sucedido. Pero en su mayoría solo quería ir a casa y
ducharse.
Ruhn, con cara de piedra y salpicaduras de sangre, se detuvo en el arco.
Hunt deslizó la pistola de nuevo en su funda en su muslo antes de sentarse en el
sofá a su lado.
Ruhn fue al bar húmedo y llenó un vaso de agua del fregadero. Cada
movimiento era rígido, las sombras susurraban a su alrededor. Pero el príncipe
exhaló y las sombras, la tensión, desaparecieron.
Hunt evitó exigirle a Ruhn que explicara. "¿Asumo que esto tiene que ver con
quién bombardeó el club?"
Ruhn asintió y tomó un trago de agua. "Todas las señales apuntan a los rebeldes
humanos.” La sangre de Bryce se heló. Ella y Hunt intercambiaron miradas. Su
discusión hace unos momentos no había estado lejos de la marca. “La bomba fue
introducida de contrabando en el club a través de un nuevo líquido explosivo
escondido en una entrega de vino. Dejaron la tarjeta de visita en la caja, su
propio logotipo.
Hunt intervino. "¿Alguna conexión potencial con Philip Briggs?"
Ruhn dijo: "Briggs todavía está tras las rejas.” Una manera cortés de describir el
castigo que el líder rebelde ahora soportó a manos de Vanir en la prisión de
Adrestia.
"El resto de su grupo Keres no lo esta,” gruñó Bryce. “Danika fue quien hizo la
incursión en Briggs en primer lugar. Incluso si él no la mató, todavía está
haciendo tiempo para sus crímenes rebeldes. Podría haber dado instrucciones a
sus seguidores para llevar a cabo este bombardeo.”
Ruhn frunció el ceño. “Pensé que se habían disuelto, se unieron a otras facciones
o regresaron a Pangera. Pero aquí está la parte que no te va a gustar. Al lado del
logotipo en la caja había una imagen de marca. Mi equipo y su equipo pensaron
que era una C deformada para Crescent City, pero miré las imágenes del área de
almacenamiento antes de que estallara la bomba. Es difícil de distinguir, pero
también podría estar representando un cuerno curvo ".
"¿Qué tiene que ver el Cuerno con la rebelión humana?" Bryce preguntó.
Entonces su boca se secó. "Espera. ¿Crees que la imagen del Cuerno fue un
mensaje para nosotros? ¿Para advertirnos que no busquemos el Cuerno? ¿Como
si ese acólito no fuera suficiente?”
Hunt reflexionó: “No puede ser una coincidencia que el club fue bombardeado
cuando estuvimos allí. O que una de las imágenes en la caja parece que podría
ser el Cuerno, cuando estamos hasta las rodillas en su búsqueda. Antes de que
Danika lo detuviera, Briggs planeó volar el Cuervo. La secta Keres ha estado
inactiva desde que fue a prisión, pero …"
"Podrían volver,” insistió Bryce. "Buscando retomar donde Briggs lo dejó, o de
alguna manera obtener direcciones de él incluso ahora.”
Hunt parecía sombrío. "O fue uno de los seguidores de Briggs todo el tiempo: el
bombardeo planeado, el asesinato de Danika, este bombardeo ... Briggs podría
no ser culpable, pero tal vez él sepa quién es. Podría estar protegiendo a
alguien.” Sacó su teléfono. "Necesitamos hablar con él.”
Ruhn dijo: "¿Estás jodidamente loco?"
Hunt lo ignoró y marcó un número, poniéndose de pie. "Está en la prisión de
Adrestia, por lo que la solicitud puede demorar unos días,” le dijo a Bryce.
"Bien." Ella bloqueó la idea de cómo sería exactamente esta reunión. Danika
estaba nerviosa por el fanatismo de Briggs hacia la causa humana, y rara vez
había querido hablar de él. Destruirlo a él y a su grupo Keres, una rama de la
rebelión principal de Ofión, había sido un triunfo, una legitimación de la Manada
de los Demonios. Todavía no había sido suficiente para ganar la aprobación de
Sabine.
Hunt se llevó el teléfono a la oreja. "Hola, Isaiah. Sí, estoy bien.” Entró en el
vestíbulo y Bryce lo observó irse.
Ruhn dijo en voz baja: "El Rey del Otoño sabe que te he involucrado en la
búsqueda del Cuerno.”
Ella levantó los pesados ojos hacia su hermano. "¿Qué tan enojado está?"
La sombría sonrisa de Ruhn no era reconfortante. "Me advirtió sobre el veneno
que arrojarías en mi oído.”
"Supongo que debería tomar eso como un cumplido.”
Ruhn no sonrió esta vez. "Quiere saber qué harás con el Cuerno si lo
encuentras.”
"Usarlo como mi nueva taza para beber el día del juego.”
Hunt soltó una carcajada cuando entró en la habitación y terminando la llamada.
Ruhn acababa de decir: "Hablaba en serio.”
"Se lo devolveré al templo,” dijo Bryce. "No a él.”
Ruhn los miró a ambos mientras Hunt volvía a sentarse en el sofá. “Mi padre
dijo que desde que te he involucrado en algo tan peligroso, Bryce, necesitas un
guardia para ... permanecer contigo en todo momento. Vivir contigo. Me ofrecí.”
Cada parte de su cuerpo maltratado le dolía. "Sobre mi maldito cadáver.”
Hunt se cruzó de brazos. “¿Por qué le importa a tu rey si Quinlan vive o muere?”
Los ojos de Ruhn se enfriaron. “Le pregunté lo mismo. Dijo que ella cae bajo su
jurisdicción, como mitad Fae, y que no quiere tener que limpiar ninguna
situación desordenada. La chica es una responsabilidad, dijo.” Bryce podía
escuchar los tonos crueles en cada palabra que Ruhn imitaba. Podía ver la cara
de su padre mientras los hablaba. A menudo imaginaba cómo se sentiría golpear
esa cara perfecta con sus puños. Para darle una cicatriz como la que su madre
llevaba a lo largo de su pómulo, pequeña y delgada, no más que una uña, pero un
recordatorio del golpe que le había dado cuando su horrible ira lo llevó
demasiado lejos.
El golpe que había enviado a Ember Quinlan corriendo, embarazada de Bryce.
Maldito. Viejo, detestable odioso.
"Así que solo está preocupado por la pesadilla de relaciones públicas de la
muerte de Quinlan antes de la Cumbre,” dijo Hunt bruscamente, con disgusto
apretando su rostro.
"No te veas tan sorprendido,” dijo Ruhn, y luego agregó a Bryce, "yo soy sólo el
mensajero. Considera si es sabio elegir esto como tu gran batalla con él.”
No había ninguna posibilidad en en infierno de dejar que Ruhn entrara a su
departamento para que la ordenara. Especialmente con esos amigos suyos. Ya
era bastante malo que ella tuviera que trabajar con él en este caso.
Dioses, su cabeza latía con fuerza. “Bien," dijo, hirviendo a fuego lento. "Dijo
que necesitaba un guardia, no tú específicamente, ¿verdad?" Ante el tenso
silencio de Ruhn, Bryce continuó: “Eso es lo que pensé. Athalar se queda
conmigo en su lugar. Orden cumplida. ¿Contento?"
"No le gustará eso.”
Bryce sonrió con aire de suficiencia, incluso mientras su sangre hervía a fuego
lento. “No dijo quién tenía que ser el guardia. El bastardo debería haber sido más
preciso con su redacción.”
Incluso Ruhn no podía discutir en contra de eso.


Si Athalar se sorprendió por la elección de compañeros de cuarto de Bryce, no lo
dejó ver.
Ruhn observó al ángel mirar entre ellos con cuidado.
Mierda. ¿Acaso Athalar finalmente había comenzado a adivinarlo, que estaban
más entrelazados de lo que deberían estar los primos, que el padre de Ruhn no
debería estar tan interesado en ella?
Bryce se enfureció con Ruhn: "¿Pusiste a tu padre en esto?"
“No," dijo Ruhn. Su padre lo había arrinconado sobre la visita al templo justo
cuando salía del club en ruinas. Honestamente, dado lo enojado que había estado
el hombre, era un milagro que Ruhn no estuviera muerto en una cuneta. "Tiene
una red de espías que ni yo conozco.”
Bryce frunció el ceño, pero se transformó en una mueca cuando se levantó del
sofá, Athalar mantenía una mano al alcance de su codo, en caso de que lo
necesitara.
El teléfono de Ruhn sonó, y lo sacó de su bolsillo el tiempo suficiente para leer
el mensaje en la pantalla. Y los otros que comenzaron a volar.
Declan había escrito en la cadena del grupo con Flynn, ¿Qué diablos pasó?
Flynn respondió: Estoy en el club. Sabine envió a Amelie Ravenscroft para que
encabezara las manadas de Auxiliares retirando escombros y ayudando a los
heridos. Amelie dijo que te vio marcharte, Ruhn. ¿Estás bien?
Ruhn respondió, solo para que no llamaran. Estoy bien. Nos vemos pronto en el
club. Apretó el teléfono con el puño cuando Bryce se dirigió hacia la puerta
principal y el infierno más allá. Las sirenas azules y rojas sonaron, proyectando
su luz sobre los pisos de roble del vestíbulo.
Pero su hermana hizo una pausa antes de alcanzar el mango, girando para
preguntarle: "¿Por qué estabas en el Cuervo antes?"
Y aquí estaba. Si mencionaba la llamada que Riso le había hecho, que Ruhn
había estado vigilándola, le cortarían la cabeza. Así que Ruhn mintió a medias:
"Quiero revisar la biblioteca de tu jefe.”
Hunt hizo una pausa, un paso detrás de Bryce. Fue impresionante, realmente,
verlos a ambos enyesar expresiones confusas en sus rostros.
"¿Qué biblioteca?" preguntó ella, el retrato de la inocencia.
Ruhn podría haber jurado que Athalar estaba tratando de no sonreír. Pero dijo
con firmeza: "El que todos dicen está debajo de la galería.”
"Primero he oído hablar de eso,” dijo Hunt encogiéndose de hombros.
"Vete a la mierda, Athalar.” A Ruhn le dolía la mandíbula por apretarla con tanta
fuerza.
Bryce dijo: "Mira, entiendo que quieras participar en nuestro pequeño y genial
club de niños, pero hay un estricto proceso de investigación de membresía.”
Sí, Athalar estaba intentando realmente no sonreír.
Ruhn gruñó: “Quiero mirar los libros allí. A ver si algo sobre el Cuerno salta a la
vista.” Se detuvo ante el tono de su voz, el poco de dominio que Ruhn le lanzó.
No estaba por encima de tirar de rango. No se refería a esto.
Aunque Athalar le estaba mirando con dagas, Ruhn le dijo a su hermana: "He
pasado dos veces por los archivos de Fae y ..." Sacudió la cabeza. “Seguí
pensando en la galería. Entonces, tal vez hay algo allí.
"Lo busqué,” dijo. "No hay nada en el Cuerno más allá de menciones vagas.”
Ruhn le dio una media sonrisa. "Entonces admites que hay una biblioteca.”
Bryce frunció el ceño. Él conocía esa mirada contemplativa. "Qué."
Bryce pasó su cabello sobre un hombro sucio y desgarrado. “Haré un trato
contigo: puedes venir a buscar el Cuerno en la galería, y te ayudaré en todo lo
que pueda. Si …" Athalar giró la cabeza hacia ella, la indignación en su rostro
era casi deliciosa. Bryce continuó, señalando el teléfono en la mano de Ruhn, "Si
pones a Declan a mi disposición.”
“Tendré que contarle sobre este caso, entonces. Y lo que él sabe, Flynn
aprenderá dos segundos después.”
"Bien. Adelante, díles. Pero dile a Dec que necesito información sobre los
últimos movimientos de Danika.”
"No sé dónde puede conseguir eso,” admitió Ruhn.
"El Den lo tendrá,” dijo Hunt, mirando a Bryce con algo así como admiración.
"Dile a Emmet que piratee los archivos del Den.”
Entonces Ruhn asintió. "Bien. Le diré más tarde.”
Bryce le dio esa sonrisa que no encontró sus ojos. "Entonces ven a la galería
mañana.”
Ruhn tuvo que darse un momento para dominar su sorpresa por lo fácil que
había sido obtener acceso. Luego dijo: "Ten cuidado allá afuera.”
Si ella y Athalar tenían razón y eran algunos rebeldes de Keres que actuaban a
pedido de Briggs o en su honor ... el desastre político sería una pesadilla. Y si no
se había equivocado acerca de que C era realmente una imagen del Cuerno, si
este bombardeo y el asesinato del acólito eran advertencias dirigidas a ellos con
respecto a su búsqueda ... entonces la amenaza para todos ellos se había
convertido en un infierno mucho más mortal.
Bryce dijo dulcemente antes de continuar: "Dile a tu papá que lo saludamos y
que él puede irse a la mierda.”
Ruhn volvió a apretar los dientes y se ganó otra sonrisa de Athalar. Gilipollas
alado.
Los dos salieron por la puerta y el teléfono de Ruhn sonó un instante después de
eso.
“Sí," dijo.
Ruhn podría haber jurado que podía escuchar a su padre tensarse antes de que el
hombre arrastrara las palabras: "¿Es así como le hablas a tu rey?"
Ruhn no se molestó en responder. Su padre dijo: "Dado que no puedes evitar
revelar mi asuntos, deseo aclarar una cosa con respecto al Cuerno.” Ruhn se
preparó. "No quiero que los ángeles se metan.”
"Bien." Si Ruhn tuviera algo que decir al respecto, nadie obtendría el Cuerno.
Volvería directamente al templo, con una guardia permanente de Fae.
"Vigila a esa chica.”
"Los dos ojos."
"Lo digo en serio, muchacho.”
"Yo también." Dejó que su padre escuchara el gruñido de sinceridad en su voz.
Su padre continuó: “Tú, como Príncipe Heredero, revelaste los secretos de tu rey
a la chica y a Athalar. Tengo todo el derecho de castigarte por esto, ¿sabes?”
Adelante, quiso decir. Adelante y hazlo. Hazme un favor y toma mi título
mientras lo haces. La línea de sangre real termina conmigo de todos modos.
Ruhn había vomitado después de escucharlo por primera vez cuando tenía trece
años, enviado al Oráculo para vislumbrar su futuro, como todos los Fae. El ritual
había sido una vez para predecir matrimonios y alianzas. Hoy, era más para tener
una idea de la carrera de un niño y si equivaldría a algo. Para Ruhn, y para
Bryce, años después, había sido un desastre.
Ruhn le había rogado al Oráculo que le dijera si quería decir que moriría antes
de poder engendrar un hijo, o si quería decir que era infértil. Ella solo repitió sus
palabras. El linaje real terminará contigo, Príncipe.
Había sido demasiado cobarde para contarle a su rey lo que había aprendido. Así
que le había mentido a su padre, incapaz de soportar la decepción y la ira del
hombre. El Oráculo dijo que sería un rey justo.
Su padre se había decepcionado, pero solo porque la falsa profecía no había sido
más poderosa.
Así que sí. Si su padre quisiera despojarlo de su título, le estaría haciendo un
favor. O incluso sin darse cuenta cumplir esa profecía al fin.
Ruhn realmente se había preocupado por su significado una vez, el día que se
enteró de que tenía una hermana pequeña. Había pensado que podría predecir
una muerte prematura para ella. Pero sus temores habían sido mitigados por el
hecho de que ella no era y nunca sería reconocida formalmente como parte de la
línea de sangre real. Para su alivio, ella nunca había cuestionado por qué, en esos
primeros años cuando todavía estaban cerca, Ruhn no había presionado a su
padre para que la aceptara públicamente.
El Rey del Otoño continuó: "Desafortunadamente, el castigo que mereces te
haría incapaz de buscar el Cuerno.”
Las sombras de Ruhn flotaban a su alrededor. "Voy a tomar un cheque de lluvia,
entonces."
Su padre gruñó, pero Ruhn colgó.








27




Las calles estaban llenas de Vanir que venían del todavía caótico Cuervo Blanco,
todos buscando respuestas sobre lo que había sucedido. Varios legionarios, Fae y
miembros de la manada Auxiliar habían erigido una barricada alrededor del sitio,
un muro mágico vibrante y opaco, pero las multitudes aún convergían.
Hunt miró hacia donde Bryce caminaba a su lado, silenciosa, con los ojos
vidriosos. Descalza, se dio cuenta.
¿Cuánto tiempo había estado descalza? Ella debe haber perdido sus zapatos en la
explosión.
Debatió ofrecerle llevarla de nuevo, o sugerirle llevarlos volando a su
apartamento, pero ella se abrazó tanto que tuvo la sensación de que una palabra
la enviaría a una espiral de ira sin fondo.
La mirada que le dirigió a Ruhn antes de salir ... Hunt se alegró de no ser una
víbora escupidora de ácido. La cara del macho se habría derretido.
Los dioses los ayuden cuando el príncipe llegue a la galería mañana.
El portero de Bryce saltó de su asiento cuando entraron en el vestíbulo
inmaculado, preguntando si estaba bien, si había estado en el club. Murmuró que
estaba bien, y el cambiaformas ursino examinó a Hunt con el foco de un
depredador. Al darse cuenta de esa mirada, ella agitó una mano hacia él,
presionando el botón del elevador y los presentó. Hunt, esta es Marrin; Marrin,
este es Hunt; lamentablemente se quedará conmigo en el futuro previsible.
Luego se metió en el elevador, donde tuvo que apoyarse contra el riel cromado a
lo largo de la parte posterior, como si estuviera a punto de colapsar.
Hunt entró mientras las puertas se cerraban. El lugar era demasiado pequeño,
demasiado apretada con sus alas, y las mantuvo cerca mientras se disparaban
hacia el ático ...
La cabeza de Bryce se hundió y sus hombros se curvaron hacia adentro.
Hunt soltó: "¿Por qué no haces la Caída?"
Las puertas del ascensor se abrieron y ella se desplomó contra ellas antes de
entrar en el elegante pasillo de crema y cobalto. Pero se detuvo en la puerta de su
departamento. Luego se volvió hacia él.
"Mis llaves estaban en mi bolso.”
Su bolso estaba ahora en la ruina del club.
"¿Tiene el portero un repuesto?" Ella gruñó su confirmación, mirando el
elevador como si fuera una montaña para escalar.
Marrin rompió las bolas de Hunt durante un buen minuto, comprobando que
Bryce estaba viva en el pasillo, preguntando en el video del pasillo si ella
aprobaba, a lo que él levantó el pulgar.
Cuando Hunt regresó, la encontró sentada contra su puerta, con las piernas
levantadas y lo suficiente como para mostrar un par de bragas rosas.
Afortunadamente, las cámaras de la sala no podían ver en ese ángulo, pero no
tenía dudas de que el cambiaformas los vigilaba mientras Hunt la ayudaba a
ponerse de pie y le entregaba las llaves de repuesto. Lentamente deslizó la llave,
luego apoyó la palma de la mano en la almohadilla para los dedos junto a la
puerta.
"Estaba esperando,” murmuró cuando las cerraduras se abrieron y las tenues
luces del apartamento parpadearon. “Se suponía que íbamos a hacer la Caída
juntas. Elegimos dos años a partir de ahora.”
Él sabía a quién se refería. La razón por la que ya no bebía, bailaba o parecía
vivir su vida. La razón por la que debe mantener esa cicatriz en su muslo bonito
y elegante. Ogenas y todos sus misterios sagrados sabían que Hunt se había
castigado a sí mismo durante mucho tiempo después del fracaso colosal que
había sido la Batalla del Monte Hermón. Incluso mientras había sido torturado
en las mazmorras de Asteri, se había castigado a sí mismo, desollando su propia
alma de una manera que ningún interrogador imperial jamás podría.
Entonces, tal vez fue una pregunta estúpida, pero preguntó cuando entraron en el
apartamento, "¿Por qué molestarse en esperar ahora?"
Hunt entró y echó un buen vistazo al lugar que Quinlan llamaba hogar. El
apartamento de concepto abierto se veía bien desde afuera de las ventanas, pero
por dentro ...
Tanto ella como Danika lo habían decorado sin escatimar en gastos: un sillón
blanco y acolchado en el tercio derecho de la gran sala, ubicado frente a una
mesa de centro de madera recuperada y el televisor masivo sobre una consola de
roble tallado. Una mesa de comedor de vidrio empañado con sillas de cuero
blanco ocupaba el tercio izquierdo del espacio, y el tercio central se dirigía a la
cocina: gabinetes blancos, electrodomésticos de cromo y mostradores de mármol
blanco. Todo impecablemente limpio, suave y acogedor.
Hunt lo acogió, de pie como un equipaje junto a la isla de la cocina, mientras
Bryce caminaba por un pasillo de roble pálido para liberar a Syrinx de donde
gritaba desde su caja.
Estaba a mitad de camino por el pasillo cuando dijo sin mirar atrás: "Sin Danika
... se suponía que íbamos a hacer la Gota juntas,” dijo de nuevo. "Connor y
Thorne nos iban a Anclar.”
La elección de Ancla durante la Caída fue fundamental, y una elección
profundamente personal. Pero Hunt hizo a un lado los pensamientos del
empleado del gobierno con cara de mal humor que había sido nombrado, ya que
estaba seguro de que no le quedaban familiares o amigos para anclarlo. No
cuando su madre había muerto solo unos días antes.
Syrinx se arrojó a través del departamento, con las garras haciendo clic en los
pisos de madera clara, gritando mientras saltaba sobre Hunt, lamiéndolo las
manos. Cada uno de los pasos que regresaba de Bryce la arrastraban hacia el
mostrador de la cocina.
El silencio lo presionó lo suficiente como para preguntar: "¿Eran tú y Danika
amantes?"
Le habían dicho hace dos años que no lo eran, pero las amigas no se lloraban
como Bryce parecía haber cerrado tan completamente cada parte de sí misma.
Como él lo había hecho con Shahar.
El golpeteo de la croqueta que golpeaba la lata llenó el apartamento antes de que
Bryce cayera por el tazón, y Syrinx, abandonando a Hunt, se arrojó a la mitad
mientras lo tragaba.
Hunt giró en su lugar mientras Bryce recorría el otro extremo de la isla de la
cocina, abriendo la enorme nevera de metal para examinar su escaso contenido.
“No," dijo ella, su voz plana y fría. "Danika y yo no éramos así.” Su agarre en el
mango de la nevera se tensó, sus nudillos se pusieron blancos. “Connor y yo,
quiero decir Connor Holstrom. Él y yo…" Ella se fue apagando. “Fue
complicado. Cuando Danika murió, cuando todos murieron... una luz se apagó
en mí.”
Recordaba los detalles sobre ella y el mayor de los hermanos Holstrom. Ithan
tampoco había estado allí esa noche, y ahora era Segundo en la manada de
Amelie Ravenscroft. Un lamentable reemplazo de lo que había sido la Manada
de Demonios. Esta ciudad también había perdido algo esa noche.
Hunt abrió la boca para decirle a Quinlan que entendía. No solo la complicada
relación, sino la pérdida. Despertarse una mañana rodeado de amigos y su
amante, y luego terminar el día con todos ellos muertos. No solo la complicada
relación, sino la pérdida. Comprendió como roía los huesos, la sangre y el alma
de una persona. Cómo nada podría corregirlo.
Cómo eliminar el alcohol y las drogas, cómo negarse a hacer lo que más amaba,
el baile, todavía no podía hacerlo bien. Pero las palabras se estancaron en su
garganta. No había tenido ganas de hablar de eso hace doscientos años, y seguro
que no tenía ganas de hablar de eso ahora.
Un teléfono fijo en algún lugar de la casa comenzó a sonar, y una agradable voz
femenina sonó, Llamada desde ... Casa.
Bryce cerró los ojos, como si se estuviera recuperando, luego recorrió el oscuro
pasillo que conducía a su habitación. Un momento después, dijo con una alegría
que debería haberle valido un premio a la mejor maldita actriz en Midgard,
"Hola, mamá.” Un colchón gimió. "No, no estaba allí. Mi teléfono cayó al baño
en el trabajo, sí, totalmente muerto. Conseguiré uno nuevo mañana. Si estoy
bien. June tampoco estaba allí. Todos estamos bien." Una pausa. "Lo sé, fue solo
un largo día de trabajo.” Otra pausa "Mira, tengo compañía.” Una risa áspera
"No ese tipo. No te hagas ilusiones. Lo digo en serio. Sí, lo dejé entrar a mi casa
de buena gana. Por favor no llames a la recepción. ¿Su nombre? No te lo voy a
decir.” Solo la más mínima vacilación. "Mamá. Te llamaré mañana. No le diré
hola. Adiós, adiós, mamá. Te amo."
Syrinx había terminado su comida y miraba expectante a Hunt, suplicando en
silencio por más, moviendo la cola de ese león. “No," le siseó a la bestia justo
cuando Bryce regresaba a la sala principal.
“Oh," dijo ella, como si hubiera olvidado que él estaba allí. "Voy a darme una
ducha. La habitación de invitados es tuya. Usa lo que necesites.”
"Voy a pasar por el Comitium mañana para conseguir más ropa.” Bryce solo
asintió con la cabeza como si su cabeza pesara mil libras. "¿Por que mientes?"
La dejaría decidir cuál quería explicar.
Hizo una pausa, Syrinx trotando por el pasillo hasta su habitación. “Mi mamá
solo se preocuparía y vendría a visitarme. No la quiero cerca si las cosas se
ponen mal. Y no le dije quién eras porque eso también llevaría a preguntas. Es
más fácil de esta manera.”
Más fácil no permitirse disfrutar de la vida, más fácil mantener a todos al
alcance de la mano.
La marca en su mejilla por la bofetada de Juniper apenas se había desvanecido.
Es más fácil arrojarse encima de un amigo cuando explota una bomba, en lugar
de arriesgarse a perderlos.
Ella dijo en voz baja: "Necesito encontrar a quien hizo esto, Hunt.”
Se encontró con su mirada cruda y dolorida. "Lo sé."
“No," dijo con voz ronca. "No lo haces. No me importan los motivos de Micah:
si no encuentro a esta jodida persona, me va a comer viva.” No el asesino o el
demonio, sino el dolor y la pena que estaba empezando a darse cuenta que
habitaban en ella. "Necesito encontrar quién hizo esto.”
"Lo haremos,” prometió.
"¿Cómo puedes saber eso?" Ella sacudió su cabeza.
"Porque no tenemos otra opción. No tengo otra opción.” Ante su mirada confusa,
Hunt dejó escapar un suspiro y dijo: "Micah me ofreció un trato.”
Sus ojos se volvieron cautelosos. "¿Qué tipo de trato?"
Hunt apretó la mandíbula. Ella le ofreció una parte de sí misma, para que él
pudiera hacer lo mismo. Especialmente si ahora era malditos compañeros de
piso. “Cuando llegué aquí por primera vez, Micah me ofreció una ganga: si
pudiera compensar cada vida que el 18 tomó ese día en el Monte Hermón,
recuperaría mi libertad. Las dos mil doscientas diecisiete vidas.” Se armó de
valor, esperando que pudiera escuchar lo que no él podía decir.
Se mordió el labio. "Supongo que compensar significa..."
“Sí," soltó. "Significa hacer lo que hago mejor. Una muerte por una muerte.”
"¿Micah tiene más de dos mil personas para asesinar?"
Hunt dejó escapar una risa áspera. “Micah es el gobernador de todo un territorio,
y vivirá por al menos otros doscientos años. Probablemente tendrá el doble de
ese número de personas en su lista de mierda antes de que termine.” El horror se
deslizó en sus ojos, y él buscó una forma de deshacerse de él, sin saber por qué.
"Viene con el trabajo. Su trabajo y el mío. Se pasó una mano por el pelo. "Mira,
es horrible, pero al menos me ofreció una salida. Y cuando los asesinatos
comenzaron de nuevo, me ofreció una oferta diferente: encontrar al asesino antes
de la reunión de la Cumbre, y reduciría las deudas que debo a diez.”
Esperó su juicio, su disgusto con él y Micah. Pero ella ladeó la cabeza. "Es por
eso que has sido un dolor en el culo.”
“Sí," dijo con firmeza. “Sin embargo, Micah me ordenó que no dijera nada. Así
que si respiras una palabra al respecto…"
"Su oferta será rescindida.”
Hunt asintió, escaneando su rostro maltratado. Ella no dijo nada más. Después
de un latido, él exigió, "¿Y bien?"
"¿Bien que?" Ella nuevamente comenzó a caminar hacia su habitación.
"Bueno, ¿no vas a decir que soy una mierda egoísta?"
Se detuvo nuevamente, un débil rayo de luz entró en sus ojos. "¿Por qué
molestarse, Athalar, cuando acabas de decírmelo?"
Entonces no pudo evitarlo. A pesar de que estaba ensangrentada y cubierta de
escombros, él la miró. Cada pulgada y curva. Intentó no pensar en la ropa
interior rosa fuerte debajo de ese apretado vestido verde. Pero él dijo: "Lo siento,
pensé que eras una sospechosa. Y más que eso, lamento haberte juzgado. Pensé
que eras solo una chica fiestera, y actué como un imbécil.”
"No hay nada malo en ser una chica fiestera. No entiendo por qué el mundo
piensa que lo hay.” Pero ella consideró sus palabras. "Es más fácil para mí,
cuando la gente asume lo peor de lo que soy. Me permite ver quiénes son
realmente.”
"¿Entonces estás diciendo que crees que soy realmente un imbécil?" Una esquina
de su boca se curvó.
Pero sus ojos estaban muy serios. "He conocido y tratado con muchos imbéciles,
Hunt. No eres uno de ellos.”
"No estabas cantando esa canción antes.”
Ella solo apuntó a su habitación una vez más. Entonces Hunt preguntó:
"¿Quieres que consiga comida?"
De nuevo, se detuvo. Parecía que estaba a punto de decir que no, pero luego
soltó "hamburguesa con queso, con papas fritas con queso. Y un batido de
chocolate.”
Hunt sonrió. "Lo tienes."


La elegante habitación de invitados al otro lado de la cocina era espaciosa,
decorada en tonos de gris y crema acentuada con rosa pálido y azul aciano. La
cama era lo suficientemente grande para las alas de Hunt, afortunadamente,
definitivamente comprada con Vanir en mente, y algunas fotos en marcos de
aspecto costoso estaban apoyadas junto a un cuenco azul de cerámica astillado y
desproporcionado, todo adornado con una cómoda a la derecha de la puerta.
Les había comprado hamburguesas y papas fritas, y Bryce había destrozado la
suya con una ferocidad que Hunt solo había visto entre leones reunidos en torno
a una nueva muerte. Había arrojado a la llorosa Syrinx unas papas fritas debajo
de la mesa de cristal blanca, ya que estaba seguro de que ella no compartiría
nada.
El agotamiento se había asentado tan profundamente que ninguno de los dos
habló, y una vez que terminó de sorber el batido, simplemente recogió la basura,
la tiró y se dirigió a su habitación. Dejando a Hunt para entrar en la suya.
Un olor mortal persistió que asumió que era cortesía de sus padres, y cuando
Hunt abrió los cajones, encontró algunos llenos de ropa: suéteres ligeros,
calcetines, pantalones, ropa deportiva... Estaba husmeando. Por supuesto, era
parte de la descripción del trabajo, pero aún estaba husmeando.
Cerró los cajones y estudió las fotos enmarcadas.
Ember Quinlan había sido un nocaut. No es de extrañar que el imbécil Fae la
hubiera perseguido hasta el punto en que se había rescatado. El largo cabello
negro enmarcaba una cara que podría haber estado en una valla publicitaria: piel
pecosa, labios carnosos y pómulos altos que hacían que los ojos oscuros y
profundos sobre ellos llamaran la atención.
Era la cara de Bryce: el color era simplemente diferente. Un hombre humano
igualmente atractivo, de piel morena y cabello castaño, estaba a su lado, con el
brazo colgando de sus delgados hombros, sonriendo como un demonio a
quienquiera que estuviera detrás de la cámara. Hunt apenas podía distinguir la
escritura en las placas de identificación plateadas que cubrían el botón gris del
hombre.
Bueno, santa mierda.
¿Randall Silago era el padre adoptivo de Bryce? ¿El legendario héroe de guerra
y francotirador? No tenía idea de cómo había obviado ese hecho en su archivo,
aunque supuso que había estado leyéndolo por encima cuando lo leyó hace años.
No es de extrañar que su hija fuera tan valiente. Y allí, a la derecha de Ember,
estaba Bryce.
Apenas había pasado los tres años, ese cabello rojo recogido en dos coletas
flexibles. Ember miraba a su hija, la expresión un poco exasperada, como si se
suponía que Bryce tenía que estar en la linda ropa que llevaban los dos adultos.
Pero allí estaba ella, dándole a su madre una mirada igualmente atrevida, con las
manos en sus caderas regordetas y las piernas separadas en una postura de lucha
inconfundible. De pies a cabeza cubiertos de barro.
Hunt soltó una risita y se volvió hacia la otra foto de la cómoda.
Era una hermosa foto de dos mujeres, chicas, en realidad, sentadas en unas rocas
rojas en la cima de una montaña desierta, de espaldas a la cámara, hombro con
hombro, mientras se enfrentaban al matorral y la arena a lo lejos. Una de ellas
era Bryce: se notaba por su melena roja. La otra estaba en una chaqueta de cuero
familiar, la parte posterior pintada con esas palabras en el idioma más antiguo de
la República. A través del amor, todo es posible.
Tenían que ser Bryce y Danika. Y, esa era la chaqueta de Danika que Bryce
llevaba ahora.
No tenía otras fotos de Danika en el departamento.
A través del amor, todo es posible. Era un dicho antiguo, que se remonta a un
dios que no podía recordar. Cthona, probablemente, con todas las cosas de la
diosa madre que ella presidía. Hunt había dejado de visitar templos desde hacía
mucho tiempo, o prestando mucha atención a las sacerdotisas demasiado celosas
que aparecían en los programas de entrevistas matutinos de vez en cuando.
Ninguno de los cinco dioses lo había ayudado, ni a nadie que le importara. Urd,
especialmente, lo había jodido con bastante frecuencia.
La cola de caballo rubia de Danika cubría la espalda de Bryce mientras apoyaba
su cabeza contra el hombro de su amiga. Bryce llevaba una camiseta blanca
suelta, que mostraba un brazo vendado apoyado en su rodilla. Contusiones
salpicaron su cuerpo. Y dioses, esa era una espada que yacía a la izquierda de
Danika. Envainada y limpia, pero ... él conocía esa espada.
Sabine se había vuelto balística buscándola cuando se descubrió que faltaba en el
departamento donde habían asesinado a su hija. Aparentemente era una reliquia
de lobos. Pero allí yacía, junto a Bryce y Danika en el desierto.
Sentadas allí en esas rocas, encaramadas sobre el mundo, parecían dos soldados
que acababan de atravesar los pasillos más oscuros del infierno y estaban
tomando un merecido descanso.
Hunt se apartó de la fotografía y se frotó el tatuaje en la frente. Un golpe de su
poder hizo que las pesadas cortinas grises se cerraran sobre las ventanas del piso
al techo en un viento frío. Se quitó la ropa una por una y descubrió que el baño
era tan espacioso como el dormitorio.
Hunt se duchó rápidamente y cayó en la cama con la piel aún seca. Lo último
que vio antes de que el sueño lo alcanzara fue la foto de Bryce y Danika,
congeladas para siempre en un momento de paz.





























28




Hunt se despertó en el momento en que olió a un hombre en su habitación, con
los dedos envolviendo el cuchillo debajo de la almohada. Abrió un ojo, apretó
con fuerza la empuñadura, recordando cada ventana y puerta, cada posible arma
que pudiera empuñar para su ventaja.
Encontró a Syrinx sentado en la almohada junto a la suya, con el rostro alisado
de la quimera mirándose al suyo.
Hunt gimió, un aliento explotando fuera de él. Syrinx solo le dio un manotazo en
la cara.
Hunt rodó fuera de su alcance. "Buenos días a ti también,” murmuró, escaneando
la habitación. Definitivamente cerró la puerta anoche. Ahora se abría de par en
par. Miró el reloj.
Siete. No se había dado cuenta de que Bryce se levantaba para ir a trabajar, no la
había oído hablar del apartamento o de la música que sabía que le gustaba tocar.
Por supuesto, tampoco había oído abrir su propia puerta. Había dormido como
los muertos. Syrinx apoyó la cabeza sobre el hombro de Hunt y soltó un suspiro
triste.
Solas lo perdone. "¿Por qué tengo la sensación de que si te doy el desayuno, en
realidad será tu segunda o tercera comida del día?"
Un parpadeo inocente de esos ojos redondos.
Incapaz de evitarlo, Hunt rascó a la pequeña bestia detrás de sus orejas tontas.
El apartamento soleado más allá de su habitación estaba en silencio, la luz
calentaba los suelos de madera clara. Se levantó de la cama, tirando de sus
pantalones. Su camisa estaba destrozada por los acontecimientos de la noche
anterior, así que la dejó en el suelo y ... Mierda. Su teléfono. Lo tomó de la
mesita de noche y hojeó los mensajes. Nada nuevo, sin misiones de Micah,
gracias a los dioses.
Dejó el teléfono en la cómoda junto a la puerta y entró en la gran sala.
No hay señal ni sonido. Si Quinlan acabara de irse ...
Corrió por el espacio, hacia el pasillo al otro lado. La puerta de su habitación
estaba rota, como si Syrinx se hubiera visto a sí mismo y …
Profundamente dormido. El montón de mantas había sido retorcido y tirado, y
Quinlan yacía boca abajo sobre la cama, envuelta en una almohada. La posición
era casi idéntica a la que había estado la noche anterior en el club, arrojada sobre
Juniper.
Hunt estaba bastante seguro de que la mayoría de la gente consideraría que el
camisón gris de espalda baja, con bordes de encaje rosa pálido, era una camisa.
Syrinx pasó trotando, saltando sobre la cama y olisqueando el hombro desnudo
de ella.
El tatuaje en su espalda, hermosas líneas en un alfabeto que no reconoció, subía
y bajaba con cada respiración profunda. Los moretones que no había notado la
noche anterior salpicaron su piel dorada, ya verdosa gracias a la sangre de Fae en
ella.
Y él la estaba mirando fijamente. Como un maldito asqueroso.
Hunt giró hacia el pasillo, sus alas repentinamente demasiado grandes, su piel
demasiado apretada, cuando la puerta principal se abrió. Un movimiento suave
tenía su cuchillo en ángulo detrás de él.
Juniper entró, una bolsa marrón de lo que olía a pasteles de chocolate en una
mano, y un juego de llaves de repuesto en la otra. Ella se detuvo en seco cuando
lo vio en el pasillo del dormitorio.
Su boca se abrió en un silencioso Oh.
Ella lo miró, no en la forma en que algunas mujeres lo hicieron hasta que
notaron los tatuajes, sino en la forma en que le dijo que se dio cuenta de que un
hombre semidesnudo estaba parado en el departamento de Bryce a las siete de la
mañana.
Abrió la boca para decir que no se veía así, pero Juniper simplemente pasó, sus
delicados cascos se adhirieron a los pisos de madera. Se metió en la habitación,
empujando la bolsa, y Syrinx se volvió loca, moviendo la cola rizada mientras
Juniper trinaba: "Traje cruasanes de chocolate, así que saca ese trasero desnudo
de la cama y ponte unos pantalones.”
Bryce levantó la cabeza para ver a Juniper, luego Hunt en el pasillo. No se
molestó en tirar del dobladillo de su camisón sobre su ropa interior de encaje
verde azulado mientras entrecerraba los ojos. “¿Qué?"
Juniper se dirigió a la cama y parecía que estaba a punto de caer sobre ella, pero
lo miró.
Hunt se puso rígido. "No es lo que parece.”
Juniper le dedicó una dulce sonrisa. "Entonces algo de privacidad estaría bien.”
Retrocedió por el pasillo, hacia la cocina. Café. Eso sonaba como un buen plan.
Abrió un armario, sacando algunas tazas. Sus voces volaron hacia él de todos
modos.
"Intenté llamarte, pero tu teléfono no estaba encendido. Supuse que
probablemente lo habías perdido,” dijo Juniper.
Las mantas crujieron. "¿Estás bien?"
"Totalmente bien. Los informes de noticias todavía están especulando, pero
creen que los rebeldes humanos de Pangera lo hicieron, queriendo comenzar
problemas aquí. Hay imágenes de video del muelle de carga que muestran sus
insignias en una caja de vino. Piensan que así fue como entró la bomba.”
Entonces la teoría se había mantenido durante la noche. Quedaba por ver si
estaba realmente conectado al Cuerno. Hunt hizo una nota para consultar con
Isaiah sobre la solicitud de reunirse con Briggs tan pronto como Juniper se fuera.
"¿El Cuervo está totalmente destrozado?"
Un suspiro. "Sí, muy mal. No tengo idea de cuándo volverá a estar abierto.
Finalmente me puse en contacto con Fury anoche, y ella dijo que Riso está lo
suficientemente enojado como para ponerle una recompensa a quien sea
responsable.”
No había sorpresa en eso. Hunt había escuchado que a pesar de su naturaleza
risueña, cuando el cambiaformas de mariposas se enojaba, lo daba todo. Juniper
continuó: "Fury probablemente volverá a casa por eso. Sabes que no puede
resistir un desafío.”
Ardiente Solas. Agregar a Fury Axtar en este desastre era una mala idea. Hunt
puso cucharadas de granos de café en la reluciente máquina de cromo integrada
en la pared de la cocina.
Quinlan preguntó con firmeza: "¿Entonces volverá a casa por una recompensa,
pero no para vernos?"
Un silencio. Luego, "No fuiste la única que perdió a Danika esa noche, B. Todos
lo tratamos de diferentes maneras. La respuesta de Fury a su dolor fue
desaparecer.”
"¿Tu terapeuta te lo dijo?"
"No voy a pelear contigo por esto otra vez.”
Más silencio. Juniper se aclaró la garganta. "B, lo siento por lo que hice. Tienes
un moretón…"
"Está bien."
"No, no es-"
“Lo está. Lo entiendo, yo…”
Hunt encendió el molinillo de café de la máquina para darles algo de privacidad.
Él podría haber molido los granos en un polvo fino en lugar de fragmentos
ásperos, pero cuando terminó, Juniper estaba diciendo: "Entonces, el hermoso
ángel que te está haciendo café en este momento..."
Hunt sonrió a la cafetera. Había pasado mucho, mucho tiempo desde que alguien
se había molestado en describirlo como algo más que Umbra Mortis, el Cuchillo
de los Arcángeles.
"No, no y no,” Bryce la interrumpió. "Jesiba me tiene haciendo un trabajo
clasificado, y Hunt fue asignado para protegerme.”
"¿Estar sin camisa en tu casa es parte de esa tarea?"
“Ya sabes cómo son estos machos Vanir. Viven para mostrar sus músculos.”
Hunt puso los ojos en blanco mientras Juniper se reía. "Me sorprende que
incluso lo dejes quedarse aquí, B.”
"Realmente no tenía otra opción.”
“Hmmm.”
Un golpe de pies descalzos en el suelo. "Sabes que está escuchando, ¿verdad?
Sus plumas probablemente están tan hinchadas que no podrá pasar por la
puerta.”
Hunt se apoyó contra el mostrador, la máquina de café le gruñó mientras Bryce
salía al pasillo. "¿Hinchadas?"
Ciertamente no se había molestado en cumplir con la solicitud de pantalones de
su amiga. Cada paso tenía el encaje rosa pálido del dobladillo del camisón
rozando contra la parte superior de sus muslos, tirando ligeramente hacia arriba
para revelar esa gruesa y brutal cicatriz en la pierna izquierda. Su estómago se
retorció al ver lo que le había hecho.
“Ojos aquí arriba, Athalar,” arrastró las palabras. Hunt frunció el ceño.
Pero Juniper seguía de cerca los talones de Bryce, sus cascos golpeaban
ligeramente los pisos de madera mientras sostenía la bolsa de pastelería. “Solo
quería dejar esto. Tengo ensayo en…” Sacó su teléfono del bolsillo de sus
ajustados leggins negros. "Oh, mierda. Ahora. Adiós." Se apresuró hacia la
puerta, arrojando la bolsa de pasteles sobre la mesa con un objetivo
impresionante.
"Buena suerte, llámame más tarde,” dijo Bryce, que ya iba a inspeccionar la
oferta de paz de su amiga.
Juniper se demoró en la puerta el tiempo suficiente para decirle: "Haz tu trabajo,
Umbra.”
Entonces ella se fue.
Bryce se deslizó en una de las sillas de cuero blanco en la mesa de cristal y
suspiró mientras sacaba un croissant de chocolate. Ella mordió y gimió. "¿Los
legionarios comen cruasanes?"
Permaneció apoyado contra el mostrador. "¿Es una pregunta real?"
Morder-masticar-tragar. "¿Por que estas despierto tan temprano?"
"Son casi las siete y media. Apenas temprano por el recuento de nadie. Pero tu
quimera casi se sienta en mi cara, entonces, ¿cómo podría no estar despierto? ¿Y
cuántas personas, exactamente, tienen llaves de este lugar?”
Ella terminó su croissant. “Mis padres, Juniper, y el portero. Hablando de eso...
necesito devolver esas llaves y obtener otra copia.”
"Y tráeme un set.”
El segundo cruasán estaba a medio camino de su boca cuando lo dejó. "No va a
pasar."
Él sostuvo su mirada. "Sí lo es. Y cambiarás los encantamientos para que yo
pueda acceder…”
Ella mordió el croissant. "¿No es agotador ser un alphahole todo el tiempo?
¿Ustedes tienen un manual para ello? ¿Quizás grupos de apoyo secretos?”
"¿Un alfa-qué?"
"Alphahole. Posesivo y agresivo.” Ella agitó una mano hacia su torso desnudo.
“Ya sabes, ustedes los machos que se arrancan la camisa a la menor provocación,
que saben cómo matar a las personas de veinte maneras diferentes, que tienen
mujeres cayendo sobre sí mismas para estar con ustedes; y cuando finalmente te
la tiras, te enfrascas con ella, negándote a dejar que otro hombre la mire o hable
con ella, decidiendo qué y cuándo necesita comer, qué debe ponerse, cuándo ve a
sus amigos.”
"¿De qué mierda estás hablando?"
“Tus pasatiempos favoritos son meditar, pelear y rugir; has perfeccionado una
treintena de tipos diferentes de gruñidos y gruñidos; tienes una camarilla de
amigos ardientes, y en el momento en que uno de ustedes se empareja, los demás
también caen como fichas de dominó, y los dioses los ayudan cuando todos
comienzan a tener bebés ..."
Él le arrebató el croissant de la mano. Eso la hizo callar.
Bryce lo miró boquiabierto, luego a la pastelería, y Hunt se preguntó si lo
mordería cuando él se lo llevó a la boca. Maldición, estuvo bien.
“Uno," le dijo, tirando de una silla y girándola hacia atrás para que se sentara a
horcajadas. “Lo último que quiero hacer es follarte, para que podamos quitar
toda la opción Sexo, Apareamiento y Bebé de la mesa. Dos, no tengo amigos, así
que seguro que no habrá un estilo de vida de retiro para parejas en el corto plazo.
Tres, si nos estamos quejando de las personas que tienen ropa opcional…”
Terminó el cruasán y le dirigió una mirada aguda. "No soy yo quien desfila por
este apartamento en sujetador y ropa interior todas las mañanas mientras se
viste.”
Había trabajado duro para olvidar ese detalle en particular. Cómo después de su
carrera matutina, se peinó y maquilló en una rutina que le llevó más de una hora
de principio a fin. Usando solo lo que parecía ser una extensa y espectacular
colección de lencería.
Hunt suponía que si él se viese como ella, él también usaría esa mierda.
Bryce solo lo fulminó con la mirada, su boca, su mano, y gruñó: "Ese fue mi
croissant.”
La cafetera emitió un pitido, pero mantuvo el trasero plantado en la silla. "Me
conseguirás un nuevo juego de llaves. Y agrégame a los encantamientos. Porque
es parte de mi trabajo, y ser asertivo no es la primera señal de ser un alfa
territorial, es una señal de que quiero asegurarme de que no termines muerta.”
“Deja de maldecir tanto. Estás molestando a Syrinx.”
Se inclinó lo suficientemente cerca como para notar manchas doradas en sus ojos
ambarinos. "Tienes la boca más sucia que he escuchado, cariño. Y por tu forma
de actuar, creo que tu podrías ser la alfa aquí.”
Ella siseó.
"¿Ver?" él arrastró las palabras. “¿Qué fue lo que dijiste? ¿Una variedad de
gruñidos y rugidos? Él agitó una mano. "Bueno, ahí tienes."
Golpeó sus uñas del cielo del atardecer sobre la mesa de cristal. "Nunca vuelvas
a comer mi croissant. Y deja de llamarme cariño.”
Hunt le lanzó una sonrisa y se levantó. “Necesito ir al Comitium por mi ropa.
¿Dónde estarás?"
Bryce frunció el ceño y no dijo nada.
“La respuesta,” continuó Hunt, “está conmigo. Donde quiera que vayamos tú o
yo, iremos juntos de ahora en adelante. ¿Entendido?"
Ella lo ignoró. Pero no discutió más.


















29




Micah Domitus podía ser un gilipollas, pero al menos daba a sus triarii el fin de
semana libre, o su equivalente si un deber particular les obligaba a trabajarlo.
Jesiba Roga, no es de extrañar, no parecía creer en los fines de semana. Y como
se esperaba que Quinlan estuviera en el trabajo, Hunt había decidido que irían al
cuartel del Comitium durante el almuerzo, mientras que la mayoría de la gente
estaba distraída.
Los gruesos velos de niebla de la mañana no se habían quemado cuando Hunt
siguió a Bryce de camino al trabajo. No se le habían entregado nuevas
actualizaciones sobre el atentado, y no se mencionó ningún ataque adicional que
coincidiera con los métodos habituales de los kristallos.
Pero Hunt aún mantenía su enfoque agudo, evaluando a cada persona que pasaba
a la pelirroja de abajo. La mayoría de las personas vieron a Syrinx, brincando al
final de su correa, y le dieron un saludo. Las quimeras eran mascotas volátiles,
propensas a pequeñas magias y picaduras. No importaba que Syrinx pareciera
más interesado en cualquier alimento que pudiera estafar a la gente.
Bryce llevaba un pequeño vestido negro hoy, su maquillaje era más tenue, más
pesado en los ojos, más ligero en el lápiz labial ... Armadura, se dio cuenta
cuando ella y Syrinx atravesaron a otros viajeros y turistas, esquivando autos que
ya tocaban la bocina con impaciencia en el tráfico habitual de Old Square. La
ropa, el cabello, el maquillaje, eran como el cuero, el acero y las armas que se
ponía todas las mañanas.
Excepto que no usaba lencería debajo.
Por alguna razón, se encontró cayendo sobre los adoquines detrás de ella. No dio
un respingo, sus tacones negros altísimos inquebrantables. Impresionante como
el diablo que ella caminase por las calles antiguas sin romperse un tobillo.
Syrinx resopló su saludo y siguió trotando, orgulloso como un caballo de desfile
imperial. "¿Tu jefa te da alguna vez un día libre?”
Tomó un sorbo del café que balanceó en su mano libre. Ella bebía una cantidad
seguramente ilegal de eso durante todo el día. Comenzando con no menos de tres
tazas antes de que salieran del departamento. "Me quito los domingos,” dijo. Las
hojas de palma silbaron en la brisa fría sobre ellos. La piel bronceada de sus
piernas rozó con el frío. "Muchos de nuestros clientes están tan ocupados que no
pueden entrar durante la semana laboral. El sábado es su día de ocio.”
"¿Tienes vacaciones al menos?"
"La tienda está cerrada en los principales.” Ociosamente sacudió el amuleto de
tres nudos alrededor de su cuello.
Un hechizo arquesiano como ese tenía que costar... Ardiente Solas, tenía que
costar una tonelada. Hunt pensó en la pesada puerta de hierro de los archivos.
Tal vez no se había puesto allí para mantener a los ladrones fuera ... sino para
mantener las cosas adentro.
Tenía la sensación de que ella no le diría ningún detalle acerca de por qué el arte
requería que ella usara un amuleto así que, en cambio, le preguntó: "¿Cuál pasa
entre tú y tu primo?" Quien llegaría a la galería en algún momento esta mañana.
Bryce tiró suavemente de la correa de Syrinx cuando se lanzó hacia una ardilla
que corre hacia una palmera. “Ruhn y yo estuvimos cerca por unos años cuando
era una adolescente, y luego tuvimos una gran pelea. Dejé de hablar con él
después de eso. Y las cosas han estado ... bueno, ya ves cómo están las cosas
ahora.”
"¿Por qué peleasteis?"
La neblina de la mañana pasó mientras se callaba, como si debatiera qué revelar.
Ella dijo: “Comenzó como una pelea sobre su padre. Sobre la mierda que es el
Rey del Otoño, y cómo Ruhn estaba envuelto alrededor de su dedo. Se convirtió
en una pelea a gritos sobre los defectos del otro. Salí cuando Ruhn dijo que
estaba coqueteando con sus amigos como una fresca desvergonzada y que me
mantuviera alejada de ellos.”
Ruhn había dicho mucho peor que eso, recordó Hunt. En el Templo de Luna,
había escuchado a Bryce referirse a él llamándola una puta mestiza. "Siempre
supe que Danaan era un imbécil, pero incluso para él, eso es bajo.”
"Lo fue,” admitió suavemente, "pero ... sinceramente, creo que él me estaba
protegiendo. De eso se trataba la discusión, de verdad. Actuaba como cualquier
otro imbécil dominante Fae por ahí. Y al igual que mi padre.”
Hunt preguntó: "¿Alguna vez tienes contacto con él?" Había unas pocas docenas
de nobles Fae que podrían ser lo suficientemente monstruosos como para haber
llevado a Ember Quinlan a huir hace tantos años.
"Solo cuando no puedo evitarlo. Creo que lo odio más que nadie en Midgard.
Excepto por Sabine.” Suspiró hacia el cielo, mirando a los ángeles y las brujas
pasar por encima de los edificios a su alrededor. "¿Quién es el número uno en tu
lista negra?"
Hunt esperó hasta que pasaron frente a un Vanir de aspecto reptiliano
escribiendo en su teléfono antes de responder, consciente de cada cámara
montada en los edificios o escondida en árboles o botes de basura. “Sandriel."
“Ah." Solo el primer nombre de Sandriel era necesario para alguien en Midgard.
"Por lo que he visto en la televisión, ella parece ..." Bryce hizo una mueca.
"Lo que sea que hayas visto es la versión agradable. La realidad es diez veces
peor. Ella es un monstruo sádico.” Por decir lo menos. Y agregó: "Me vi
obligado a ... trabajar para ella durante más de medio siglo. Hasta Micah.” No
podía decir la palabra: propiedad. Nunca dejaría que Sandriel tuviera ese tipo de
poder sobre él. "Ella y el comandante de sus triarii, Pollux, llevan la crueldad y
el castigo a nuevos niveles.” Apretó la mandíbula, sacudiéndose los recuerdos
empapados de sangre. "No son historias para contar en una calle concurrida.” O
en absoluto.
Pero ella lo miró. “Si alguna vez quieres hablar de eso, Athalar, estoy aquí.”
Lo dijo casualmente, pero él podía leer la sinceridad en su rostro. Él asintió.
"Igualmente."
Pasaron por la puerta de Old Square, los turistas ya hacían cola para tomar fotos
o tocar el disco en el teclado de marcación, entregando alegremente una gota de
su poder mientras lo hacían. Ninguno parecía darse cuenta del cuerpo que había
sido encontrado a pocas cuadras de distancia. En la niebla a la deriva, la Puerta
de cuarzo era casi etérea, como si hubiera sido tallada en hielo antiguo. Ningún
arcoíris adornaba los edificios a su alrededor, ni en la niebla.
Syrinx olfateó un bote de basura rebosante de desperdicios de comida de los
puestos alrededor de la plaza. "¿Alguna vez tocaste el disco y pediste un deseo?"
Bryce preguntó.
Sacudió la cabeza. "Pensé que era algo que solo los niños y los turistas hacían.”
“Lo es. Pero es divertido." Se echó el pelo sobre un hombro, sonriendo para sí
misma. “Pedí un deseo aquí cuando tenía trece años, cuando visité la ciudad por
primera vez. Ruhn me llevó.”
Hunt levantó una ceja. "¿Qué deseaste?"
“Que mis senos se agranden.”
Una risa salió de él, ahuyentando cualquier sombra persistente que hablara de
Sandriel. Pero Hunt evitó mirar el cofre de Bryce cuando dijo: "Parece que tu
deseo valió la pena, Quinlan.” Atenuación. Subestimación grande, jodida y
cubierta de encaje.
Ella se rio entre dientes. "Crescent City: donde los sueños se hacen realidad.”
Hunt le codeó las costillas, incapaz de evitar hacer contacto físico.
Ella lo golpeó lejos. "¿Qué desearías si supieras que se hará realidad?”
Que su madre esté viva, segura y feliz. Que Sandriel y Micah y todos los
Arcángeles y Asteri estén muertos. Que se terminara su trato con Micah y le
quitasen los tatuajes de halo y esclavos. Para que las rígidas jerarquías de los
malakim se derrumben.
Pero no pudo decir nada de eso. No estaba listo para decirle esas cosas en voz
alta.
Entonces Hunt dijo: "Dado que estoy perfectamente feliz con el tamaño de mis
bienes, desearía que dejaras de ser un dolor en el culo.”
"Imbécil." Pero Bryce sonrió, y maldita sea si el sol de la mañana finalmente no
aparecía al verlo.


La biblioteca debajo de Griffin Antiquities habría puesto celoso incluso al Rey
del Otoño.
Ruhn Danaan se sentó en la mesa de trabajo gigante en su corazón, todavía
necesitando un momento para ver el espacio, y la duende de fuego que había
golpeado sus pestañas y le preguntó si todos sus piercings habían dolido.
Bryce y Athalar se sentaron al otro lado de la mesa, la primera escribiendo en
una computadora portátil, el último hojeando una pila de tomos viejos.
Lehabah yacía en lo que parecía ser un sofá viejo de una muñeca, una tablet
digital apoyada frente a ella, viendo uno de los dramas de Vanir más populares.
“Entonces," dijo Bryce sin levantar la vista de la computadora, "¿vas a recorrer o
sentarte allí y mirar boquiabierto?"
Athalar se rió, pero no dijo nada, su dedo trazó sobre una línea de texto.
Ruhn lo fulminó con la mirada. "¿Qué estás haciendo?"
"Investigando los kristallos,” dijo Hunt, levantando sus ojos oscuros del libro.
"He matado a una docena de demonios tipo seis a lo largo de los siglos, y quiero
ver si hay alguna similitud.”
"¿Es el kristallos un tipo seis?" Preguntó Ruhn.
"Supongo que sí,” respondió Hunt, estudiando el libro nuevamente. "Tipo-Siete
es solo para los príncipes mismos, y dado lo que esto puede hacer, apuesto a que
se consideraría un Six.” Él tamborileó con los dedos sobre la página antigua.
"Sin embargo, no he visto ninguna similitud.”
Bryce tarareó. "Tal vez estás buscando en el lugar equivocado. Tal vez…”
Inclinó su computadora portátil hacia Athalar, con los dedos volando. "Estamos
buscando información sobre algo que no ha entrado en este mundo en quince mil
años. El hecho de que nadie pueda identificarlo sugiere que podría no haber
llegado a muchos de los libros de historia, y solo unos pocos de esos libros
sobrevivieron tanto tiempo. Pero…" Más tipeo, y Ruhn estiró el cuello para ver
la base de datos que ella levantó. "¿Dónde estamos ahora mismo?" le preguntó a
Athalar.
"Una biblioteca."
"Una galería de antigüedades, idiota.” Una página cargada, llena de imágenes de
jarrones y ánforas antiguas, mosaicos y estatuas. Había escrito demonio + Fae
en la barra de búsqueda. Bryce deslizó el portátil hacia Hunt. "Tal vez podamos
encontrar los kristallos en el arte antiguo.”
Hunt se quejó, pero Ruhn notó el brillo impresionado en sus ojos antes de
comenzar a examinar las páginas de resultados.
"Nunca había conocido a un príncipe antes,” suspiró Lehabah desde el sofá.
"Están sobrevalorados,” dijo Ruhn sobre un hombro.
Athalar gruñó su acuerdo.
"¿Cómo es,” preguntó la duende, apoyando su ardiente cabeza en un puño
ardiente, “ser el Elegido?"
“Aburrido," admitió Ruhn. "Más allá de la espada y algunos trucos de fiesta, no
hay mucho.”
"¿Puedo ver la espada estelar?"
"La deje en casa. No tenía ganas de tratar con turistas que me detenían en cada
cuadra, queriendo tomar fotos.”
"Pobre principito,” dijo Bryce.
Hunt volvió a gruñir su acuerdo y Ruhn dijo: "¿Tienes algo que decir, Athalar?"
Los ojos del ángel se levantaron de la computadora portátil. "Ella lo dijo todo.”
Ruhn gruñó, pero Bryce preguntó, examinándolos, "¿Cuál es el problema entre
ustedes dos?"
"Oh, dile,” suplicó Lehabah, haciendo una pausa en su espectáculo para
animarse en el sofá.
Hunt volvió a examinar los resultados. “Nos golpeamos uno al otro en una fiesta.
Danaan todavía está molesto por eso.”
La sonrisa de Bryce era la definición de comer mierda. "¿Por qué peleaste?"
Ruhn espetó: "Porque es un gilipollas arrogante.”
“Igualmente," dijo Hunt, con la boca curva en una media sonrisa.
Bryce lanzó a Lehabah una mirada de complicidad. “Chicos y sus concursos de
meadas.”
Lehabah hizo un pequeño sonido primitivo. "No tan avanzados como nosotras,
señoritas.”
Ruhn puso los ojos en blanco, sorprendido de encontrar a Athalar haciendo lo
mismo.
Bryce señaló las interminables estanterías que llenaban la biblioteca. “Bueno,
primo,” dijo ella, “hazlo. Deja que tus poderes de Starborn te guíen hacia la
iluminación.”
“Divertido," dijo, pero comenzó a caminar hacia los estantes, escaneando los
títulos. Se detuvo en los diversos tanques y terrarios integrados en las estanterías,
los pequeños animales dentro totalmente desinteresados en su presencia. No se
atrevió a preguntar si los rumores sobre ellos eran ciertos, especialmente cuando
Lehabah llamó desde su sofá: "La tortuga se llama Marlene.”
Ruhn le dio a su hermana una mirada alarmada, pero Bryce estaba haciendo algo
en su teléfono.
La música comenzó a sonar un momento después, entrando por los altavoces
ocultos en los paneles de madera. Ruhn escuchó los primeros acordes de la
canción: solo una guitarra y dos voces femeninas altísimas e inquietantes.
"¿Todavía te gusta esta banda?" Cuando era niña, había estado obsesionada con
el dúo de hermanas.
"Josie y Laurel siguen haciendo buena música, así que sigo escuchando.” Siguió
deslizando sus dedos en el teléfono.
Ruhn continuó su ociosa búsqueda. "Siempre has tenido muy buen gusto.” Lo
arrojó allí, una cuerda al mar tormentoso que era su relación.
Ella no levantó la vista, pero dijo un tono en voz baja: “Gracias."
Athalar, sabiamente, no dijo una palabra.
Ruhn examinó los estantes, esperando sentir un tirón hacia algo más allá de la
hermana que le había hablado más en los últimos días de lo que lo había hecho
en nueve años. Los títulos estaban en el idioma común, el idioma antiguo de los
Fae, el mer y algunos otros alfabetos que no reconoció. "Esta colección es
increíble.”
Ruhn tomó un tomo azul cuya columna vertebral brillaba con una lámina de oro.
Palabras de los dioses.
"No lo toques,” advirtió Lehabah. "Podría morder.”
Ruhn retiró la mano mientras el libro se agitaba, retumbando en el estante. Sus
sombras murmuraron dentro de él, preparándose para atacar. Les ordenó que se
calmen. "¿Por qué se mueve el libro?"
"Porque son especiales..." comenzó Lehabah.
"Suficiente, Lele,” advirtió Bryce. "Ruhn, no toques nada sin permiso.”
"¿De ti o del libro?"
“Ambos," dijo. Como en respuesta, un libro en lo alto del estante crujió. Ruhn
inclinó la cabeza para mirar y vio un tomo verde... brillante. Haciendo señas. Sus
sombras murmuraron, como instándolas. De acuerdo entonces.
Fue cuestión de minutos arrastrar la escalera de latón y escalarla. Bryce dijo,
aparentemente a la biblioteca misma, "No lo molestes,” antes de que Ruhn
sacara el libro de su lugar de descanso. Puso los ojos en blanco ante el título.
Grandes romances de los Fae.
Poder estelar de hecho. Metiendo el libro en el hueco de su brazo, descendió la
escalera y regresó a la mesa.
Bryce se ahogó con una carcajada por el título. "¿Estás seguro de que el poder de
Starborn no es para encontrar obscenidades?" Llamó a Lehabah: "Este es
perfecto para ti.”
Lehabah se quemó hasta un rosa frambuesa. "BB, eres horrible.”
Athalar le guiñó un ojo. "Disfruta."
"Lo haré,” replicó Ruhn, abriendo el libro. Su teléfono sonó antes de que pudiera
comenzar. Lo sacó de su bolsillo trasero y miró la pantalla. "Dec tiene la
información que querías.”
Bryce y Athalar se quedaron quietos. Ruhn abrió el correo electrónico, luego sus
dedos se cernieron sobre la pantalla de reenvío. "Yo, eh... ¿tu correo sigue siendo
el mismo?" le preguntó a ella. "Y no tengo el tuyo, Athalar.”
Hunt lo recitó, pero Bryce frunció el ceño a Ruhn por un largo momento, como
si estuviera sopesando si quería abrir otra puerta en su vida. Luego suspiró y
respondió: "Sí, es lo mismo.”
“Enviado," dijo Ruhn, y abrió el archivo adjunto que Declan había enviado por
correo electrónico.
Estaba lleno de coordenadas y sus ubicaciones correlacionadas. La rutina diaria
de Danika como Alfa de la manada de demonios la hizo moverse por la Plaza
Vieja y más allá. Sin mencionar su vida social saludable después de la puesta del
sol. La lista abarcaba todo, desde el apartamento, la guarida, la oficina central de
la ciudad en el Comitium, un salón de tatuajes, una hamburguesería, demasiadas
pizzerías para contar, bares, una sala de conciertos, el estadio de Sunball CCU,
peluquerías, el gimnasio... Joder, ¿había dormido alguna vez? La lista databa de
dos semanas antes de su muerte. Por el silencio alrededor de la mesa, sabía que
Bryce y Hunt también estaban mirando las ubicaciones. Luego-
La sorpresa iluminó los ojos oscuros de Hunt mientras la miraba. Bryce
murmuró: "Danika no solo estaba de guardia cerca del Templo de Luna por esa
época; esto dice que Danika estuvo parada en el templo durante los dos días
anteriores al robo del Cuerno. Y durante la noche del apagón.
Hunt preguntó: "¿Crees que vio a quien lo tomó y la mataron para ocultarlo?"
¿Podría ser así de fácil? Ruhn rezó para que así fuera.
Bryce sacudió la cabeza. "Si Danika hubiera visto el Cuerno robado, lo habría
denunciado.” Ella suspiró de nuevo. "Danika no solía estar en el templo, pero
Sabine a menudo cambiaba su horario por despecho. Tal vez Danika tenía algo
del olor del Cuerno sobre ella por estar de servicio y el demonio la rastreó.”
"Revísalo de nuevo,” instó Ruhn. "Tal vez hay algo que te estás perdiendo.”
La boca de Bryce se torció hacia un lado, el retrato del escepticismo, pero Hunt
dijo: "Mejor que nada.” Bryce mantuvo la mirada del ángel por más tiempo de lo
que la mayoría de las personas consideraban sabio.
Nada bueno podría salir de eso: Bryce y Athalar trabajando juntos. Viviendo
juntos.
Pero Ruhn mantuvo la boca cerrada y comenzó a leer.


"¿Alguna buena escena de sexo?" Bryce le preguntó a Ruhn ociosamente,
revisando los datos de ubicación de Danika por tercera vez. Se había dado cuenta
de que los primeros de esos lugares habían estado en el laboratorio de bombas de
Philip Briggs, a las afueras de los muros de la ciudad. Incluyendo la noche del
busto en sí.
Todavía recordaba a Danika y Connor cojeando en el departamento esa noche,
después de hacer la redada a Briggs y su grupo Keres hace dos años. Danika
había estado bien, pero Connor lucía un labio partido y un ojo morado que
gritaba que algo había pasado. Nunca le dijeron qué, y ella no había preguntado.
Acababa de hacer que Connor se sentara en la mesa de la cocina y la dejara
limpiarlo.
Había mantenido los ojos fijos en su rostro, su boca, todo el tiempo que le había
tocado suavemente el labio. Ella supo en ese momento que se iba a pasar, que
Connor había terminado de esperar. Esos cinco años de amistad, de bailar uno
alrededor del otro, ahora iban a cambiar, y pronto haría un movimiento. No
importaba que ella había estado saliendo con Reid. Connor la había dejado
cuidar de él, con los ojos casi brillantes, y ella sabía que era el momento.
Cuando Ruhn no respondió de inmediato a sus burlas, Bryce levantó la vista de
la computadora portátil. Su hermano había seguido leyendo, y no parecía
escucharla. “Ruhn.”
Hunt detuvo su propia búsqueda en la base de datos de la galería. “Danaan."
Ruhn levantó la cabeza, parpadeando. Bryce preguntó: "¿Encontraste algo?"
"Sí y no,” dijo Ruhn, sentándose en su silla. “Esta es solo una cuenta de tres
páginas del Príncipe Pelias y su novia, Lady Helena. Pero no me di cuenta de
que Pelias era en realidad el alto general de una Reina Fae llamada Theia cuando
entraron en este mundo durante el Cruce, y Helena era su hija. Por lo que parece,
la reina Theia también era Starborn, y su hija poseía el mismo poder. Theia tenía
una hija menor con el mismo regalo, pero solo se menciona a Lady Helena.”
Ruhn se aclaró la garganta y leyó: “Helena, de cabello nocturno, de cuya piel
dorada brotaba la luz de las estrellas y las sombras. Parece que Pelias fue uno
de varios Fae en aquel entonces con el poder de Starborn.”
Bryce parpadeó. "¿Entonces? ¿Qué tiene que ver con el Cuerno?”
“Menciona aquí que los objetos sagrados fueron hechos solo para Fae como
ellos. Que el Cuerno funcionaba solo cuando la luz de las estrellas fluía a través
de él, cuando estaba lleno de poder. Esto afirma que la magia de Starborn,
además de un montón de otra basura, se puede canalizar a través de los objetos
sagrados, dándoles vida. Estoy seguro de que nunca he podido hacer algo así,
incluso con Starsword. Pero dice que es por eso que el Príncipe del Foso tuvo
que robar la sangre de Pelias para hacer que los kristallos cazaran el Cuerno:
contenía esa esencia. Sin embargo, creo que cualquiera de ellos podría haber
manejado el Cuerno.”
Hunt dijo: "Pero si el Príncipe del Pozo hubiera puesto sus manos en el Cuerno,
no podría usarlo a menos que tuviera un Starborn Fae para operarlo.” Él asintió
con la cabeza a Ruhn. "Incluso si quien quiere el Cuerno ahora lo encuentra,
tendría que usarlo.”
Ruhn lo consideró. "Pero no olvidemos que quien convoca al demonio para
rastrear el Cuerno, y matar a estas personas, no tiene el Cuerno. Alguien más lo
robó. Así que esencialmente estamos buscando a dos personas diferentes: el
asesino y quien tenga el Cuerno.”
"Bueno, el Cuerno está roto de todos modos,” dijo Bryce.
Ruhn tocó el libro. “Permanentemente roto, aparentemente. Aquí dice que una
vez que se rompió, el Fae afirmó que solo podía repararse con luz que no es luz;
magia que no es magia Básicamente, una forma enrevesada de decir que no hay
posibilidad en el infierno de que vuelva a funcionar.”
Hunt dijo: "Entonces tenemos que descubrir por qué alguien lo querría.” Frunció
el ceño a Ruhn. "¿Tu padre lo quiere para qué, alguna campaña de relaciones
públicas de Fae sobre los viejos tiempos de Faedom?"
Ruhn resopló y Bryce sonrió levemente. Con líneas como esa, Athalar estaba en
peligro de convertirse en una de sus personas favoritas. Ruhn dijo:
"Básicamente, sí. Los Fae han estado disminuyendo, según él, durante los
últimos miles de años. Afirma que nuestros antepasados podrían quemar bosques
enteros hasta convertirlos en cenizas con medio pensamiento, mientras que él
probablemente pueda prender una mecha y no mucho más.” La mandíbula de
Ruhn se tensó. "Lo vuelve loco que mis poderes de Elegido sean apenas más que
un grano de arena.”
Bryce sabía que su propia falta de poder había sido parte del disgusto de su
padre con ella.
Prueba de la influencia fallida de los Fae.
Sintió los ojos de Hunt sobre ella, como si él pudiera sentir la amargura que la
recorrió. Ella le mintió a medias: "Mi propio padre nunca tuvo un gran interés en
mí por la misma razón.”
"Especialmente después de tu visita al Oráculo,” dijo Ruhn.
Las cejas de Hunt se alzaron, pero Bryce sacudió la cabeza hacia él, frunciendo
el ceño. "Es una larga historia."
Hunt la miró de nuevo de esa manera considerada y que todo lo veía. Entonces
Bryce miró el tomo de Ruhn, pasó algunas líneas y luego volvió a mirar a Ruhn.
“Toda esta sección trata sobre tus elegantes primos de Avallen. Caminar en las
sombras, leer la mente ... Me sorprende que no digan que son Starborn.”
"Desearían serlo,” murmuró Ruhn. "Son un montón de idiotas.”
Tenía un vago recuerdo de Ruhn diciéndole los detalles sobre por qué,
exactamente, él se sentía así, pero preguntó: "¿No hay leer la mente para ti?"
“Es hablar con la mente,” se quejó, "y no tiene nada que ver con las cosas de
Starborn. O este caso.”
Hunt, aparentemente, parecía estar de acuerdo, porque interrumpió: “¿Y si le
preguntamos al Oráculo sobre el Cuerno? Tal vez ella podría ver por qué alguien
querría una reliquia rota.
Bryce y Ruhn se enderezaron. Pero ella dijo: "Sería mejor ir a los místicos.”
Hunt se encogió. “Los místicos son una mierda oscura y jodida. Primero
probaremos el Oráculo.”
"Bueno, no voy a ir,” dijo Bryce rápidamente.
Los ojos de Hunt se oscurecieron. "¿Por lo que pasó en tu visita?"
“Correcto," dijo ella con fuerza.
Ruhn intervino y le dijo a Hunt: "Entonces ve tú.”
Hunt se rio por lo bajo. "¿También tienes una mala experiencia, Danaan?"
Bryce se encontró observando cuidadosamente a su hermano. Ruhn nunca le
había mencionado el Oráculo. Pero él se encogió de hombros y dijo: “Sí.”
Hunt levantó las manos. “Bien, imbéciles. Iré. Nunca he estado. Siempre parecía
demasiado artificioso.”
No lo era. Bryce bloqueó la imagen de la esfinge dorada que se había sentado
ante el agujero en el piso de su oscura y oscura cámara, cómo la cara de esa
mujer humana había monitoreado cada respiración.
"Necesitarás una cita,” logró decir.
Se hizo el silencio. Un zumbido lo interrumpió, y Hunt suspiró mientras sacaba
su teléfono. "Tengo que tomar esto,” dijo, y no esperó a que respondieran antes
de subir las escaleras de la biblioteca. Un momento después, la puerta de entrada
a la galería se cerró.
Con Lehabah todavía mirando su programa detrás de ellos, Ruhn le dijo en voz
baja a Bryce: “Tus niveles de poder nunca me importaron, Bryce. ¿Lo sabes,
no?”
Volvió a mirar los datos de Danika. "Si. Lo sé." Ella levantó una ceja. "¿Cuál es
tu trato con el Oráculo?"
Su cara se quebrantó. "Nada. Ella me contó todo lo que el Rey del Otoño quería
escuchar.”
"¿Qué? ¿Estás molesto porque no fue algo tan desastroso como el mío?”
Ruhn se levantó de su asiento, los piercings relucientes a las primeras luces.
"Mira, tengo una reunión auxiliar esta tarde para la que tengo que prepararme,
pero nos vemos más tarde.”
"Seguro."
Ruhn hizo una pausa, como si debatiera decir algo más, pero continuó hacia las
escaleras y salió.
"Tu primo es soñado,” suspiró Lehabah desde su sofá.
"Pensé que Athalar era tu verdadero amor,” dijo Bryce.
"¿No pueden ser los dos?"
"Considerando lo terribles que son para compartir, no creo que termine bien para
ninguno de ustedes.”
Su correo electrónico sonó en la computadora portátil. Como su teléfono estaba
hecho pedazos entre los escombros del Cuervo, Hunt había enviado un correo
electrónico, Vi a tu primo irse. Nos dirigimos al Comitium en cinco minutos.
Ella respondió: No me des órdenes, Athalar.
Cuatro minutos, cariño.
Te lo dije: no me llames cariño.
Tres minutos.
Gruñendo, se levantó de la mesa y se frotó la pierna. Sus talones ya la estaban
matando, y conociendo a Athalar, él la haría caminar por todo el complejo del
Comitium. Su vestido se vería ridículo con un conjunto diferente de zapatos,
pero afortunadamente, mantuvo una muda de ropa en el cajón inferior del
escritorio de la biblioteca, principalmente en caso de un día lluvioso que
amenazara con arruinar lo que llevaba puesto.
Lehabah dijo: "Es agradable tener compañía aquí abajo.”
Algo en el pecho de Bryce se retorció, pero ella dijo: "Volveré más tarde.”














































30




Hunt mantuvo una distancia informal de Bryce mientras caminaba a su lado a
través del vestíbulo del Comitium hasta el banco de ascensores que los llevaría
al cuartel del 33º. Las otras bahías de ascensores dispersas a través del atrio
centralizado y acristalado condujeron a las otras cuatro torres del complejo: una
para las salas de reuniones de los Jefes de la Ciudad y el funcionamiento de
Lunathion, una para Micah como residencia y oficina oficial, una para la
administración general, y una para reuniones públicas y eventos. Miles y miles
de personas vivieron y trabajaron dentro de sus paredes, pero incluso con el
bullicioso vestíbulo, Quinlan de alguna manera logró destacarse.
Se había cambiado a unos planos de gamuza roja y una blusa blanca abotonada
metida en jeans ajustados, y ató su masa de cabello sedoso en una alta cola de
caballo que se balanceaba descaradamente con cada paso que daba, haciendo
juego con Hunt paso a paso.
Puso la palma de su mano contra el disco redondo al lado de las puertas del
ascensor, despejándolo para acceder a su piso treinta niveles más arriba.
Por lo general, volaba hacia el balcón de aterrizaje del cuartel, mitad para
tranquilidad, mitad para evitar a los entrometidos que ahora los miraban
boquiabiertos a través del piso del vestíbulo, sin duda preguntándose si Hunt
traería a Quinlan aquí para follarla o interrogarla.
La legionaria que descansaba en un sofá bajo no era particularmente hábil para
robarle miradas encubiertas a su culo. Bryce miró por encima del hombro, como
si algún sentido adicional le dijera que alguien estaba mirando, y le sonrió al
soldado.
El legionario se puso rígido. Bryce se mordió el labio inferior y sus pestañas
bajaron ligeramente.
Hunt apretó el botón del elevador con fuerza, incluso cuando el hombre le dio a
Bryce una media sonrisa. Hunt estaba bastante seguro de que el bastardo se le
tiraba a cualquier mujer que se le acercara. Como gruñidos de bajo nivel en una
máquina muy grande, los legionarios, incluso aquellos en la famosa 33ª, no
podían ser exigentes.
Las puertas del ascensor se abrieron, y los legionarios y los tipos de negocios se
retiraron, aquellos sin alas con cuidado de no pisar las plumas de nadie. Y todos
ellos con cuidado de no mirar a Hunt a los ojos.
No era que fuera antipático. Si alguien le ofrecía una sonrisa, generalmente
intentaba devolverla. Pero todos habían escuchado las historias. Todos sabían
para quién trabajaba, cada uno de sus maestros, y lo que hacía por ellos.
Se sentirían más cómodos subiéndose a un ascensor con un tigre hambriento.
Entonces Hunt se contuvo, minimizando cualquier posibilidad de contacto.
Bryce se giró para enfrentar el elevador, esa cola de caballo casi lo azota en la
cara.
"Controla esa cosa,” espetó Hunt cuando el elevador finalmente se vació y
entraron. "Me sacarás el ojo.”
Se apoyó despreocupadamente contra la pared de cristal lejana.
Afortunadamente, nadie entró con ellos. Hunt no fue lo suficientemente estúpido
como para pensar que fue por pura casualidad.
Habían hecho una sola parada en su camino aquí, para comprarle un teléfono de
reemplazo por el que había perdido en el club. Incluso había tosido algunas
marcas adicionales para un paquete de hechizos de protección estándar en el
teléfono.
La tienda de vidrio y cromo había estado casi vacía, pero no había dejado de
notar cuántos compradores potenciales lo vieron por las ventanas y se
mantuvieron lejos. Bryce no parecía darse cuenta, y mientras esperaban a que el
empleado le trajera un teléfono nuevo, ella le había pedido el suyo, para poder
rastrear las noticias en busca de actualizaciones sobre el ataque del club. De
alguna manera, ella había terminado revisando sus fotos. O la falta de ellas.
"Hay treinta y seis fotos en este teléfono,” dijo rotundamente.
Hunt frunció el ceño. "¿Entonces?"
Se desplazó por la misera colección. "Volviendo atrás cuatro años.” Cuando
llegó a Lunathion y obtuvo su primer teléfono y el sabor de la vida sin que un
monstruo gobernara sobre él. Bryce hizo arcadas cuando abrió una foto de una
pierna cortada en una alfombra ensangrentada. "¿Qué coño?"
"A veces me llaman a escenas del crimen y tengo que tomar algunas para obtener
evidencia.”
"¿Alguna de estas personas de tu trato con..."
“No," dijo. "No les tomo fotos".
"Hay treinta y seis fotos en tu teléfono de cuatro años, y todas son de cuerpos
desmembrados,” ella dijo. Alguien jadeó a través de la tienda.
Hunt apretó los dientes. “Dilo un poco más fuerte, Quinlan."
Ella frunció. "¿Nunca tomas otras?"
"¿De que?"
"Oh, no sé, ¿de la vida? ¿Una flor bonita o una buena comida o algo así?
"¿Cuál es el punto de eso?"
Ella parpadeó, luego sacudió la cabeza. "Bicho raro."
Y antes de que él pudiera detenerla, ella había inclinado el teléfono frente a ella,
sonriendo de oreja a oreja, y se tomó una foto antes de devolvérselo. "Ahí. Una
foto sin cadáver.”
Hunt puso los ojos en blanco, pero se guardó el teléfono en el bolsillo.
El elevador zumbó a su alrededor, disparando hacia arriba. Bryce observó cómo
aumentaban los números. "¿Sabes quién era ese legionario?" ella preguntó
casualmente.
"¿Cúal? ¿Estaba el que babeaba sobre la alfombra de Traskian, el que tenía la
lengua estirada en el suelo, o el que estaba mirando tu trasero como si fuera a
hablar con él?”
Ella rió. “Deben mantenerlos a todos hambrientos de sexo en estos cuarteles si la
presencia de una mujer los pone tan nerviosos. Entonces, ¿sabes su nombre? El
que quería charlar con mi trasero.”
"No. Hay tres mil de nosotros solo en la 33ª.” Él la miró de soslayo, mirándola
controlar los números del piso en aumento. "Tal vez un tipo que revisa tu trasero
antes de saludarlo, no es alguien que valga la pena conocer.”
Sus cejas se levantaron cuando el ascensor se detuvo y las puertas se abrieron.
"Ese es precisamente el tipo de persona que estoy buscando.” Ella entró en el
pasillo simple, y él la siguió, dándose cuenta cuando ella hizo una pausa que él
sabía a dónde iban, y ella solo lo fingía.
Él giró a la izquierda. Sus pasos resonaban en las baldosas de granito tostado del
largo corredor. La piedra estaba agrietada y astillada en puntos, desde armas
arrojadas, concursos de meadas mágicas, peleas reales, pero aún lo
suficientemente pulida como para poder ver sus reflejos.
Quinlan observó el pasillo, los nombres en cada puerta. "Solo hombres, ¿o
mixto?"
“Mixto," le dijo. "Aunque hay más hombres que mujeres en el 33”.”
"¿Tienes novia? ¿Novio? ¿Alguien a quien le has mirado el culo?"
Sacudió la cabeza, tratando de luchar contra el hielo en sus venas cuando se
detuvo ante su puerta, la abrió y la dejó entrar. Intentando bloquear la imagen de
Shahar arrojándose a la tierra, la espada de Sandriel atravesando su esternón, las
alas blancas de ambos ángeles derramando sangre. Ambas hermanas gritando, se
enfrentaron a imágenes casi especulares la una de la otra. "Nací bastardo.” Él
cerró la puerta detrás de ellos y la observó inspeccionar la pequeña habitación.
La cama era lo suficientemente grande como para caber sus alas, pero no había
espacio para mucho más que un armario y una cómoda, un escritorio repleto de
libros y papeles, y armas desechadas.
"¿Entonces?"
“Entonces mi madre no tenía dinero, y no tenía una línea de sangre distinguida
que pudiera haberlo compensado. No tengo exactamente mujeres haciendo fila
por mí, a pesar de esta cara mía.” Su risa fue amarga cuando abrió el armario de
pino barato y sacó una gran bolsa de lona. "Una vez tuve a alguien, alguien a
quien no le importaba el estátus, pero no terminó bien.” Cada palabra chamuscó
su lengua.
Bryce se abrazó a sí misma, clavando las uñas en la sucia seda de su camisa.
Parecía darse cuenta de a quién había aludido. Miró a su alrededor, como si
buscara cosas que decir, y de alguna manera se decidió: "¿Cuándo hiciste la
Caída?"
"Tenía veintiocho años.”
"¿Porqué entonces?"
"Mi madre acababa de morir.” La tristeza llenó los ojos de ella, y él no pudo
soportar la mirada, no pudo soportar abrir la herida, por lo que agregó: "Estaba
tambaleándome después. Así que obtuve un Ancla público e hice la Caída. Pero
no hizo la diferencia. Si heredé el poder de un Arcángel o un lirón, una vez que
me tatuaron los tatuajes cinco años después, me cortaron las rodillas.”
Podía escuchar su mano acariciar su manta. "¿Alguna vez te arrepientes de la
rebelión de los ángeles?"
Hunt miró por encima del hombro para encontrarla apoyada contra la cama.
"Nunca nadie me ha preguntado eso.” Nadie se atrevió. Pero ella sostuvo su
mirada. Hunt admitió: "No sé lo que pienso.”
Dejó que su mirada transmitiera el resto. Y no diría una maldita palabra al
respecto en este lugar.
Ella asintió. Luego miró a las paredes, sin obras de arte, sin carteles. "¿Nadie
para decorar?"
Metió la ropa en la lona, recordando que ella tenía una lavadora en el
apartamento. “Micah puede cambiarme cuando quiera. Es pedir mala suerte
echar raíces de esa manera.”
Se frotó los brazos, a pesar de que la habitación estaba cálida, casi cargada. "Si
él hubiera muerto esa noche, ¿qué te habría pasado? ¿A todos los caídos y
esclavos que posee?”
"Nuestra escritura de propiedad pasa a quien lo reemplace.” Odiaba cada palabra
de su boca. "Si no tiene a nadie en la lista, los activos se dividen entre los otros
Arcángeles.”
"Quién no honraría su trato con usted.”
"Definitivamente no." Hunt comenzó con las armas escondidas en los cajones de
su escritorio.
Podía sentirla observando cada uno de sus movimientos, como si contara cada
espada y arma que sacó. Ella preguntó: "Si lograras tu libertad, ¿qué harías?”
Hunt revisó la munición en busca de las armas que tenía en su escritorio, y ella
se acercó a mirar. Arrojó algunas en su bolso. Cogió un cuchillo largo como si
fuera un calcetín sucio. "Escuché que tu rayo es único entre los ángeles, incluso
los Arcángeles no pueden producirlo.”
Metió sus alas. "¿Si?"
Un encogimiento de hombros "Entonces, ¿por qué es Isaiah el Comandante del
33º?"
Tomó el cuchillo de ella y lo puso en su bolso. "Porque enojo a demasiadas
personas y no me importa una mierda lo que hago.” Había sido así incluso antes
del Monte Hermón. Sin embargo, Shahar lo había visto como una fortaleza. Lo
convirtió en su general. Había intentado y no pudo estar a la altura de ese honor.
Bryce le dedicó una sonrisa de conspirador. "Tenemos algo en común después de
todo, Athalar.”
Bien. El ángel no fue tan malo. La había remendado después del bombardeo, sin
fanfarronería masculina. Y tenía un infierno de razón para querer resolver este
caso. Y enojaba a Ruhn sin fin.
Cuando terminó de empacar, recibió una llamada de Isaiah, quien dijo que su
solicitud para ver a Briggs había sido aprobada, pero que tomaría unos días
limpiarlo y traerlo de la prisión de Adrestia. Bryce había decidido ignorar qué
implicaba exactamente el estado actual de Briggs.
El único punto positivo fue que Isaiah le informó a Hunt que el Oráculo le había
dejado espacio en su horario a primera hora de mañana.
Bryce miró a Hunt mientras subían al elevador una vez más, su estómago se
revolvió cuando se lanzaron hacia el vestíbulo central del Comitium.
Independientemente de la autorización que tenía Hunt, de alguna manera incluía
anular los comandos del ascensor para detenerse en otros pisos. Dulce.
Nunca había conocido a ninguno de los malakim más allá de ver a los
legionarios patrullando, o su rica élite pavoneándose como pavos reales por la
ciudad. Los más preferidos son los salones de la azotea en el CDB. Y como a las
zorras mestizas no se les permitía entrar, nunca había tenido la oportunidad de
llevarse una a casa.
Bueno, ahora se llevaría uno a casa, aunque no de la forma que alguna vez había
imaginado mientras se comía con la mirada sus músculos.
Ella y Danika habían pasado dos sólidas semanas de verano de almuerzos
sentadas en una azotea adyacente a un espacio de entrenamiento de la legión.
Con el calor, los ángeles varones se habían despojado de sus pantalones mientras
luchaban. Y luego se puso sudoroso. Muy, muy sudoroso.
Ella y Danika habrían seguido yendo cada hora del almuerzo si no hubieran sido
atrapadas por el conserje del edificio, que las llamó pervertidas y les bloquearon
permanentemente el acceso al techo.
El elevador disminuyó la velocidad hasta detenerse, volviendo a revolver su
estómago. Las puertas se abrieron y fueron recibidos por una pared de
legionarios de aspecto impaciente, quienes se aseguraron de reorganizar sus
expresiones cuidadosamente para no comprometerse cuando vieron a Hunt.
La Sombra de la Muerte. Había visto el infame casco en su habitación, sentado
al lado de su escritorio. Lo había dejado atrás, gracias a los dioses.
El vestíbulo del Comitium más allá de los ascensores estaba abarrotado. Lleno
de alas y halos y esos cuerpos musculosos tentadores, todos frente a las puertas
delanteras, estirando los cuellos para verse unos a otros pero ninguno lanzándose
al espacio aéreo del atrio.
Hunt se puso rígido al borde de la multitud que casi había bloqueado el banco
del ascensor del cuartel. Bryce dio un paso hacia él antes de que el ascensor a su
derecha se abriera e Isaiah salió corriendo, deteniéndose mientras espiaba a
Hunt. "Acabo de escuchar-"
La oleada de poder en el otro extremo del vestíbulo hizo que sus piernas se
doblaran.
Como si ese poder hubiera derribado a la multitud, todos se arrodillaron e
inclinaron la cabeza.
Dejándolos a los tres con una vista perfecta de la Arcángel que estaba parada en
las puertas de cristal gigantes del atrio, Micah a su lado.





















31




Sandriel se volvió hacia Hunt, Bryce e Isaiah en el mismo momento en que
Micah lo hizo. El reconocimiento brilló en los ojos de la mujer de cabello oscuro
cuando esa mirada aterrizó en Hunt, omitió a Bryce por completo y vio a Isaiah.
Bryce la reconoció, por supuesto. Estaba en la televisión con la frecuencia
suficiente para que nadie en el planeta no la reconociera.
Un paso por delante, Hunt era un cable vivo tembloroso. Ella nunca lo había
visto así.
“Agáchate," murmuró Isaiah, y se arrodilló.
Hunt no se movió. Bryce se dio cuenta de que no lo haría. La gente miraba sobre
sus hombros mientras permanecían de rodillas.
Isaiah murmuró: "Pollux no está con ella. Solo arrodíllate, joder.” Pollux: el
martillo. Algo de la tensión se fue de Hunt, pero él permaneció de pie.
Parecía perdido, varado, en algún lugar entre la ira y el terror. Ni siquiera un
destello de un rayo en la punta de sus dedos. Bryce se acercó a su lado y se pasó
la cola de caballo por encima del hombro. Sacó su nuevo teléfono de su bolsillo,
asegurándose de que el sonido se activara.
Para que todos pudieran escuchar el fuerte clic, clic, clic, mientras tomaba fotos
de los dos Arcángeles, luego se volteó, mirando a sí misma y al teléfono, para
tomar una foto con ella y los Gobernadores en el fondo—
La gente murmuró en estado de shock. Bryce inclinó la cabeza hacia un lado,
sonriendo ampliamente, y sacó otra.
Luego se volvió hacia Hunt, que todavía temblaba, y le dijo con la mayor
ligereza que pudo: "Gracias por traerme a verlos. ¿Vamos?"
No le dio a Hunt la oportunidad de hacer nada mientras pasaba su brazo por el de
él, los volteó a los dos antes de tomar una foto con él y los Arcángeles con cara
de piedra y la multitud desconcertada en el fondo, y luego tiró de él hacia el
ascensor.
Por eso algunos legionarios se apresuraron a seguir adelante. A huir.
Tal vez había otra salida más allá de la pared de puertas de vidrio. La multitud se
puso de pie.
Presionó el botón, rezando para que le diera acceso a cualquiera de los pisos de
la torre. Hunt seguía temblando. Bryce agarró su brazo con fuerza, golpeando su
pie en las baldosas como ...
"Explicate." Micah se paró detrás de ellos, bloqueando a la multitud del
ascensor.
Hunt cerró los ojos.
Bryce tragó saliva y se volvió, casi golpeando a Hunt en la cara con su cabello
nuevamente. "Bueno, escuché que tenías un invitado especial, así que le pedí a
Hunt que me trajera para poder tomar una foto.”
"No mientas."
Hunt abrió los ojos y luego se volvió lentamente hacia el gobernador. “Tuve que
recoger suministros y ropa. Isaiah me dio el visto bueno para traerla aquí.”
Como si pronunciar su nombre lo hubiera convocado, el Comandante del 33 se
empujó a través de la línea de guardias. Isaías dijo: "Es verdad, su gracia. Hunt
estaba atendiendo las necesidades, y no quería arriesgarse a dejar sola a la
señorita Quinlan mientras lo hacía.”
El Arcángel miró a Isaiah, luego a Hunt. Entonces a ella.
La mirada de Micah recorrió su cuerpo. Su cara. Ella conocía esa mirada, ese
lento estudio.
Lástima que Micah estuviera tan caliente como un pez en el fondo de un lago de
montaña.
Lástima que había usado a Hunt como un arma, colgando su libertad como un
regalo a un perro.
Lástima, que a menudo trabajaba con su padre en asuntos de la ciudad y en
asuntos de la Casa, lástima que le recordara a su padre.
Abucheo. Maldito. Abucheo.
Ella le dijo a Micah: "Fue agradable verlo de nuevo, Su Gracia.” Entonces se
abrieron las puertas del ascensor, como si algún dios les hubiera ordenado que
hicieran una buena salida.
Ella empujó a Hunt adentro y lo estaba siguiendo cuando una mano fría y fuerte
la agarró del codo. Alzó las pestañas hacia Micah cuando él la detuvo entre las
puertas del ascensor. Hunt no parecía estar respirando.
Como si estuviera esperando que el gobernador rescindiera su trato.
Pero Micah ronroneó: "Me gustaría llevarte a cenar, Bryce Quinlan.”
Ella se soltó, uniéndose a Hunt en el ascensor. Y cuando las puertas se cerraron,
miró al Arcángel de Valbara a la cara. "No me interesa,” dijo.


Hunt sabía que Sandriel iba a venir, pero se topó con ella hoy ... Debió haber
querido sorprenderlos a todos, si Isaiah no lo había sabido. Quería pillar
desprevenidos al gobernador y a la legión y ver cómo era este lugar antes de que
la pompa y las circunstancias hicieran que sus defensas parecieran más fuertes,
su riqueza más profunda. Antes de que Micah pudiera llamar a una de sus otras
legiones para que parecieran mucho más impresionantes.
Qué puta mala suerte que se la hubieran encontrado.
Pero al menos Pollux no había estado allí. Aún no.
El elevador se disparó nuevamente y Bryce permaneció en silencio.
Abrazándose
No me interesa.
Dudaba que Micah Domitus hubiera escuchado esas palabras antes.
Dudaba que Sandriel alguna vez tuviera a alguien tomándole fotos así.
Todo lo que había podido pensar mientras veía a Sandriel era el peso de su
cuchillo a su lado. Todo lo que podía oler era el olor de su arena, sangre, mierda,
orina y arena ...
Entonces Bryce la hizo moverse. Interpretó a esa irreverente y viciosa chica
fiestera que quería que creyeran que era, que él había creído que era, tomando
esas fotos y dándole una salida ...
Hunt colocó su mano contra el disco al lado del panel de botones y golpeó en un
piso diferente, ignorando el lugar donde el elevador los había estado llevando.
"Podemos partir desde el rellano.” Su voz era como grava. Siempre se olvidaba
de cuán parecidas se veían Sandriel y Shahar. No gemelas idénticas, pero su
color y constitución habían sido casi los mismos. "Sin embargo, tendré que
llevarte.”
Enroscó el largo de seda de su cola de caballo alrededor de una muñeca, sin
darse cuenta de que le mostró la columna dorada de la garganta con el
movimiento.
No me interesa.
Ella había sonado segura. No alegre, no regodeándose, pero ... firme.
Hunt no se atrevió a considerar cómo este rechazo podría afectar su trato con
Micah, y preguntarse si de alguna manera Micah culparía a Hunt por ello.
Bryce preguntó: "¿No hay puerta de atrás?"
"La hay, pero tendríamos que volver a bajar.”
Podía sentir sus preguntas burbujeando, y antes de que ella pudiera preguntarle
cualquiera de ellas, dijo: "El segundo de Sandriel, Pollux, es aún peor que ella.
Cuando llegue, evítalo a toda costa.”
No podía llegar a dragar la lista de horrores que Pollux había infligido a
inocentes.
Bryce chasqueó la lengua. "Como si mi camino se cruzara con el de ellos si
puedo evitarlo.”
Después de ese espectáculo en el vestíbulo, podría. Pero Hunt no le dijo que
Sandriel no estaba por encima de la pequeña venganza por desaires y ofensas
menores. No le dijo que Sandriel probablemente nunca olvidaría la cara de
Bryce. Puede que ya le pregunte a Micah quién era ella.
Las puertas se abrieron a un nivel superior tranquilo. Los pasillos estaban
oscuros, silenciosos, y él la condujo a un laberinto de equipos de gimnasia. Un
amplio camino atravesaba el equipo directamente a la pared de las ventanas y al
balcón de lanzamiento más allá. No había barandilla, solo una roca abierta. Ella
se resistió.
"Nunca he dejado caer a nadie,” prometió.
Ella lo siguió con cautela afuera. El viento seco los azotaba. Muy por debajo, la
calle de la ciudad estaba llena de curiosos y furgonetas de noticias. Por encima
de ellos, los ángeles volaban, algunos huían directamente, otros rodeaban las
cinco torres del Comitium para vislumbrar a Sandriel desde lejos.
Hunt se inclinó, deslizó una mano por debajo de las rodillas de Bryce, apoyó otra
en la espalda y la levantó. Su aroma llenó sus sentidos, quitando el último
recuerdo de esa mazmorra apestosa.
“Gracias," dijo, encontrando su mirada. "Por rescatarme allá abajo.”
Ella se encogió de hombros lo mejor que pudo en su agarre, pero hizo una mueca
cuando él se acercó al borde.
"Eso fue pensar rápido,” continuó. "Ridículo en muchos niveles, pero te lo
debo.”
Ella deslizó sus brazos alrededor de su cuello, su agarre casi estrangulado. “Me
ayudaste anoche. Estamos a mano.”
Hunt no le dio la oportunidad de cambiar de opinión cuando batió sus alas en un
poderoso empujón y saltó del borde. Ella se aferró a él, lo suficientemente fuerte
como para dolerle, y él la abrazó con firmeza, la bolsa de lona atada a su pecho
golpeando torpemente contra su muslo.
"¿Incluso estás mirando?" preguntó por el viento mientras los enviaba
navegando fuerte y rápido, volando hacia arriba, hacia arriba, hacia el costado
del rascacielos adyacente en el Distrito Central de Negocios.
"Absolutamente no,” dijo en su oído.
Él se rió entre dientes mientras se nivelaban, cruzando por encima de los
pináculos que alcanzan el CBD, los Istros un brillo sinuoso a su derecha, la isla
envuelta en niebla del Bone Quarter se cierne detrás de él. A la izquierda, podía
distinguir los muros de la ciudad y luego la tierra abierta más allá de la Puerta de
los Ángeles. No hay casas o edificios o carreteras por ahí. Nada más que el
puerto aéreo. Pero en la Puerta a su derecha, la Puerta de los Comerciantes en el
Mercado de la Carne, la línea ancha y pálida de la Carretera del Oeste se disparó
hacia las colinas onduladas y salpicadas de cipreses.
Una ciudad agradable y hermosa, en medio de un paisaje agradable y hermoso.
En Pangera, las ciudades eran poco más que corrales para que los Vanir
atraparan y se alimentaran de los humanos y sus hijos. No es de extrañar que los
humanos se hayan levantado. No es de extrañar que destruyeran ese territorio
con sus bombas químicas y máquinas.
Un escalofrío de ira le recorrió la espalda al pensar en esos niños, y se obligó a
mirar hacia la ciudad de nuevo. El Distrito Central de Negocios estaba separado
de la Plaza Vieja por la línea divisoria clara de Ward Avenue. La luz del sol
brillaba en las piedras blancas del Templo de Luna, y, como en un espejo
reflejado directamente frente a él, parecía ser absorbido por el Templo del
Oráculo de cúpula negra. Su destino mañana por la mañana.
Pero Hunt miró más allá de la Plaza Vieja, hacia donde el verde de Cinco Rosas
brillaba en la bruma húmeda. Se alzaron cipreses y palmeras, junto con brillantes
destellos de magia. En Moonwood, más robles, menos adornos mágicos. Hunt
no se molestó en buscar en otro lado. Asphodel Meadows no era mucho para
contemplar. Sin embargo, Meadows fue un desarrollo de lujo en comparación
con los distritos humanos en Pangera.
"¿Por qué quieres vivir en la Plaza Vieja?" preguntó después de varios minutos
de volar en silencio, con solo la canción del viento para escuchar.
Ella todavía no estaba mirando, y él comenzó un suave descenso hacia su
pequeña sección de la Plaza Vieja, a solo una cuadra del río ya pocas cuadras de
la Puerta del Corazón. Incluso desde esa distancia, podía verlo, el cuarzo claro
brillaba como una lanza helada hacia el cielo gris.
"Es el corazón de la ciudad,” dijo, "¿por qué no estar allí?"
"FiRo es más limpio.”
"Y lleno de pavos reales Fae que se burlan de los mestizos.” Ella escupió el
término.
"¿Moonwood?"
"¿El territorio de Sabine?" Una risa áspera, y ella se apartó para mirarlo. Su
puñado de pecas se arrugó cuando se arrugó la cara. “Honestamente, la Plaza
Vieja es el único lugar seguro para alguien como yo. Además, está cerca del
trabajo y tengo mi selección de restaurantes, salas de música y museos. Nunca
necesite irme.”
“Pero lo haces, vas por toda la ciudad en tus carreras matutinas. ¿Por qué una
ruta diferente tan a menudo?”
"Lo mantiene fresco y divertido.”
Su edificio se hizo más claro, el techo estaba vacío. Una hoguera, algunas
tumbonas y una parrilla ocupaban la mayor parte. Hunt se inclinó, volteó en
círculos y aterrizó suavemente, dejándola con cuidado. Ella se aferró a él el
tiempo suficiente para mantener las piernas firmes, luego dio un paso atrás.
Ajustó la lona y se dirigió a la puerta del techo. La mantuvo abierta para ella, la
primera luz calentó la escalera más allá. "¿Querías decir lo que le dijiste a
Micah?”
Bajó las escaleras y la cola de caballo se balanceó. "Por supuesto que lo hice.
¿Por qué diablos querría salir con él?
"Es el gobernador de Valbara.”
"¿Y? Solo porque le salvé la vida, eso no significa que esté destinada a ser su
novia. Sería como follarse una estatua de todos modos.”
Hunt sonrió de lado. "Para ser justos, las mujeres que han estado con él dicen lo
contrario.”
Abrió la puerta con la boca torcida. "Como dije, no estoy interesada.”
"Estás segura de que no es porque solo estás evitando-"
“Mira, ahí está el problema. Tú y el resto del mundo parecen pensar que existo
solo para encontrar a alguien como él. Que, por supuesto, no puedo no estar
realmente interesada, porque ¿por qué no querría que un hombre grande y fuerte
me proteja? Seguramente si soy bonita y soltera, en el momento en que
cualquier Vanir poderoso muestre interés, estoy obligada a quitarme las bragas.
De hecho, ni siquiera tuve una vida hasta que él apareció, nunca tuve buen sexo,
nunca me sintí viva.”
Diablos, esta mujer. "Tienes un muy mal carácter, sabes.”
Bryce rio por lo bajo. "Lo haces jodidamente fácil, sabes.”
Hunt se cruzó de brazos. Ella cruzó los suya.
Esa jodida cola de caballo estúpida parecía cruzar sus proverbiales brazos
también.
“Entonces," dijo Hunt entre dientes mientras arrojaba su petate al suelo, la ropa y
las armas golpeaban con fuerza. "¿Vendrás conmigo al Oráculo mañana o qué?"
"Oh no, Athalar.” Sus ronroneantes palabras corrieron por su piel, y su sonrisa
era pura maldad. Hunt se preparó para lo que estaba a punto de salir de su boca.
Incluso mientras se encontraba esperando eso. "Tienes que tratar con ella sola.”












32





Después de dejar su equipo en el departamento, Hunt siguió a Bryce de regreso
al trabajo, donde dijo que tenía la intención de revisar los datos de ubicación de
Danika de Declan y hacer una referencia cruzada con su propia lista, y las
escenas de asesinato hasta ahora.
Pero la idea de estar sentado bajo tierra durante otras horas lo hizo sentir tan mal
que se encontró sentado en el techo. Necesitaba el aire fresco y abierto. Incluso
si los ángeles seguían volando, dejando la ciudad. Hizo un punto para no mirar
hacia el Comitium, que se cernía a su espalda.
Justo antes del anochecer, con Syrinx a cuestas, Bryce salió de la galería con una
expresión sombría que coincidía con la de Hunt.
"¿Nada?" preguntó, aterrizando en la acera a su lado.
“Nada," confirmó.
"Miraremos mañana con ojos frescos.” Quizás había algo que les faltaba. Hoy
había sido largo, horrible y extraño, y él estaba más que listo para colapsar en su
sofá.
Preguntó tan casualmente como pudo: "Hay un gran juego de sunball esta noche.
¿Te importa si lo veo?”
Ella lo miró de reojo, alzando las cejas.
"¿Qué?" preguntó, incapaz de evitar que la comisura de su boca se moviera hacia
arriba.
"Es solo que ... eres un ... macho.” Ella agitó una mano hacia él. "Con los
deportes y esas cosas.”
"A las mujeres les gustan los deportes tanto como a los hombres.”
Ella puso los ojos en blanco. "Esta persona que mira bolas de sol no encaja con
mi imagen mental de la Sombra de la Muerte.”
"Lamento decepcionar." A Hunt le toca levantar una ceja. "¿Qué crees que hago
con mi tiempo libre?"
"No lo sé. Asumí que maldecías a las estrellas y pensabas en vengarte de todos
tus enemigos.”
Ella no sabía ni la mitad. Pero Hunt dejó escapar una risita. "Una vez más,
lamento decepcionarte.”
Sus ojos se arrugaron con diversión, el último sol del día los iluminó en oro
líquido. Se obligó a vigilar las calles a su alrededor.
Estaban a una cuadra del departamento de Bryce cuando sonó el teléfono de
Hunt. Ella se tensó, mirando su pantalla en el mismo momento que él.
El teléfono sonó por segunda vez. Ambos miraron fijamente el nombre que
apareció, los peatones pasaban corriendo.
"¿Vas a responder?" Bryce preguntó en voz baja.
Sonó por tercera vez.
Hunt lo sabía. Antes de presionar el botón, lo sabía.
Por eso se alejó de Quinlan y se llevó el teléfono a la oreja justo cuando dijo
suavemente: "Hola, jefe.”
"Tengo trabajo para ti esta noche,” dijo Micah.
Las tripas de Hunt se torcieron. "Seguro."
"Espero no interrumpir tu diversión con la señorita Quinlan.”
"Estamos bien,” dijo Hunt con firmeza.
La pausa de Micah se cargó. “Lo que ocurrió en el lobby esta mañana nunca
volverá a suceder. ¿Entendido?"
"Si." Él mordió la palabra. Pero lo dijo, y lo decía en serio, porque la alternativa
a Micah ahora era quedarse en la residencia del gobernador en el Comitium.
Porque Sandriel habría extendido su castigo por negarse a inclinarse, por
avergonzarla, durante días, semanas. Meses.
Pero Micah le daría esta advertencia y lo obligaría a hacer este trabajo esta noche
para recordarle dónde carajo estaba en el orden jerárquico, y eso sería todo.
“Bien," dijo Micah. "El archivo está esperando en tu habitación en el cuartel.”
Hizo una pausa, como si sintiera la pregunta que ahora quemaba a Hunt. “La
oferta sigue en pie, Athalar. No me hagas reconsiderar.” La llamada terminó.
Hunt apretó la mandíbula lo suficiente como para lastimar.
La frente de Quinlan se arrugó con preocupación. "¿Todo bien?"
Hunt deslizó el teléfono en su bolsillo. "Está bien." Él continuó caminando.
"Solo negocios de legiones.” No era mentira. No completamente.
Las puertas de cristal de su edificio se abrieron. Hunt asintió hacia el vestíbulo.
“Ve hacia arriba. Tengo algo que hacer. Llamaré si tenemos la fecha y la hora de
Briggs.”
Sus ojos ambarinos se entrecerraron. Sí, ella lo vio bien. O más bien, escuché
todo lo que no estaba diciendo. Sabía lo que Micah le había ordenado hacer.
Pero ella dijo: "Está bien.” Se giró hacia el vestíbulo, pero agregó sobre su
hombro: "Buena suerte.”
No se molestó en responder antes de lanzarse al cielo, con el teléfono ya en la
oreja mientras llamaba a Justiniano para pedirle que jugara al centinela durante
unas horas. Justiniano se quejó por perderse el juego de bolas de sol, pero Hunt
subió de rango, ganando una gruñida promesa de que el ángel estaría en la
azotea adyacente en diez minutos.
Justiniano llegó a las ocho. Dejando a su hermano en brazos, Hunt aspiró una
bocanada de aire seco y polvoriento, los Istros una cinta verde azulado a su
izquierda y fue a hacer lo que mejor hacía.


"Por favor."
Siempre fue la misma palabra. La única palabra que la gente solía decir cuando
el Umbra Mortis se paraban frente a ellos.
A través de la sangre salpicada en su casco, Hunt miró al cambiador de puma
masculino encogido ante él. Sus manos con garras temblaron cuando las dejó
levantadas. "Por favor,” sollozó el hombre.
Cada enunciado arrastraba a Hunt más lejos. Hasta que el brazo que extendió
estaba distante, hasta que el arma que apuntó a la cabeza del macho era solo un
poco de metal.
Una muerte por una muerte.
"Por favor."
El macho había hecho cosas horribles. Cosas indescriptibles. Se lo merecía.
Merecido peor.
"Por favor por favor por favor."
Hunt no era más que una sombra, una brizna de vida, un instrumento de muerte.
No era nada y nadie en absoluto.
"Ple-"
El dedo de Hunt se enroscó en el gatillo.


Hunt regresó temprano. Bueno, temprano para él.
Afortunadamente, nadie estaba en el baño del cuartel mientras él se bañaba en la
sangre. Luego se sentó bajo el agua hirviendo durante tanto tiempo que perdió la
noción del tiempo.
Se habría quedado más tiempo si no hubiera sabido que Justiniano estaba
esperando.
Así que se remendó, se reconstruyó. La mitad salió de la ducha hirviendo y entró
en la persona que era cuando no se vio obligado a poner una bala entre los ojos
de alguien.
Hizo algunas paradas antes de regresar al departamento de Bryce. Pero regresó,
liberando a Justiniano de sus deberes, y cruzó la puerta de Bryce a las once.
Estaba en su habitación, con la puerta cerrada, pero Syrinx dejó escapar un
pequeño aullido de bienvenida desde dentro. Su silencio de regaño era prueba de
que había escuchado a Hunt regresar. Hunt rezó para que no entrara al pasillo.
Las palabras aún estaban más allá de él.
El pomo de su puerta se volvió. Pero Hunt ya estaba en su habitación, y no se
atrevió a mirar a través de la extensión de la gran sala cuando ella dijo con
firmeza: "Has vuelto.”
“Sí,” se ahogó.
Incluso al otro lado de la habitación, podía sentir sus preguntas. Pero ella dijo
suavemente: “Grabé el juego para ti. Si todavía quieres verlo.”
Algo se apretó insoportablemente en su pecho. Pero Hunt no miró hacia atrás.
Se deslizó en su habitación con un murmullo “Noches," y cerró la puerta detrás
de él.








































33



La cámara negra del Oráculo apestaba a azufre y carne asada: la primera de los
gases naturales que se elevaban desde el agujero en el centro del espacio, la
segunda del montón de huesos de toro que ardían actualmente sobre el altar
contra la pared del fondo, una ofrenda a Ogenas, Guardián de los misterios.
Después de la noche anterior, lo que había hecho, un templo sagrado era el
último lugar donde quería estar. El último lugar que merecía estar.
Las puertas de veinte pies se cerraron detrás de Hunt mientras cruzaba la cámara
silenciosa, apuntando hacia el agujero en el centro y la pared de humo detrás de
él. Sus ojos ardían con los diversos aromas a acre, y convocó a un viento para
mantenerlos fuera de su rostro.
Detrás del humo, una figura se movió. "Me preguntaba cuándo la Sombra de la
Muerte oscurecería mi cámara,” dijo una voz encantadora. Joven, llena de luz y
diversión, y sin embargo teñida de antigua crueldad.
Hunt se detuvo al borde del hoyo, evitando la necesidad de mirar hacia la infinita
negrura. "No tomaré mucho de tu tiempo,” dijo, su voz tragada por la habitación,
el pozo, el humo.
"Te daré lo que ofrece Ogenas.” El humo se separó y contuvo el aliento que
emergió.
Las esfinges eran raras: solo unas pocas docenas caminaban por la tierra, y todas
habían sido llamadas al servicio de los dioses. Nadie sabía cuántos años tenían, y
esta ante él ... Era tan hermosa que olvidó qué hacer con su cuerpo. La forma de
la leona dorada se movía con fluida gracia, caminando al otro lado del agujero,
entrando y saliendo de la niebla. Las alas doradas yacían dobladas contra el
cuerpo delgado, brillando como si estuvieran hechas de metal fundido. Y encima
del cuerpo de ese león alado ... la cara de la mujer de cabello dorado era tan
perfecta como la de Shahar.
Nadie sabía su nombre. Ella era simplemente su título: Oráculo. Se preguntó si
ella era tan vieja que había olvidado su verdadero nombre.
La esfinge parpadeó con sus grandes ojos marrones, sus pestañas rozaron sus
mejillas de color marrón claro. "Hazme tu pregunta, y te diré lo que el humo me
susurra.” Las palabras retumbaron sobre sus huesos, atrayéndolo. No en la forma
en que a veces se dejaba seducir por hermosas mujeres, sino en la forma en que
una araña podría atraer a una mosca a su telaraña.
Quizás Quinlan y su primo tenían razón sobre no querer venir aquí. Diablos,
Quinlan se había negado a poner un pie en el parque que rodeaba el templo de
piedra negra, optando por esperar en un banco junto a Ruhn.
"Lo que digo aquí es confidencial, ¿verdad?" preguntó.
"Una vez que los dioses hablan, me convierto en el conducto a través del cual
pasan sus palabras.” Se acomodó en el suelo ante el agujero, doblando sus patas
delanteras, las garras brillando a la tenue luz de los braseros ardiendo a ambos
lados de ellos. "Pero sí, esto será confidencial.”
Parecía un montón de mierda, pero dejó escapar el aliento, se encontró con esos
grandes ojos marrones y dijo: "¿Por qué alguien quiere el cuerno de Luna?"
No preguntó quién la había tomado; sabía por los informes que ya le habían
hecho esa pregunta hace dos años y se había negado a responder.
Ella parpadeó, sus alas crujieron como si estuviera sorprendida, pero se
acomodó. Respiró los vapores que subían por el agujero. Pasaron los minutos y
la cabeza de Hunt comenzó a latir con los diversos aromas, especialmente el olor
a azufre.
El humo se arremolinaba, enmascarando a la esfinge de la vista a pesar de que
estaba sentada a solo tres metros de distancia.
Hunt se obligó a quedarse quieto.
Una voz ronca salió del humo. "Para abrir la puerta entre mundos.” Un
escalofrío se apoderó de Hunt. “Desean usar el Cuerno para reabrir la Grieta del
Norte. El propósito del Cuerno no era simplemente cerrar puertas, también las
abre. Depende de lo que desee el portador.”
"Pero el Cuerno está roto.”
"Se puede curar.”
El corazón de Hunt se detuvo. "¿Cómo?"
Una larga, larga pausa. Luego, “está velado. No puedo ver. Nadie puede ver.”
"Las leyendas de Fae dicen que no se puede reparar.”
“Esas son leyendas. Esto es verdad. El cuerno puede ser reparado.”
"¿Quién quiere hacer esto?" Tenía que preguntar, incluso si era tonto.
"Esto también está velado.”
"Servicial."
"Sé agradecido, Lord of Lightning, porque aprendiste algo". Esa voz, ese título
... Se le secó la boca. "¿Deseas saber lo que veo en tu futuro, Orión Athalar?"
Retrocedió al oír su nombre de nacimiento como si le hubieran dado un puñetazo
en el estómago. "Nadie ha dicho ese nombre en doscientos años,” susurró.
"El nombre que te dio tu madre.”
“Sí," soltó, sus tripas retorciéndose al recordar el rostro de su madre, el amor que
siempre había brillado en sus ojos por él. Absolutamente inmerecido, ese amor,
especialmente cuando él no había estado allí para protegerla.
El Oráculo susurró: "¿Te digo lo que veo, Orión?"
"No estoy seguro de querer saber.”
El humo se despegó lo suficiente como para que él viera sus labios sensuales
separarse en una sonrisa cruel que no pertenecía completamente a este mundo.
"La gente viene de todo Midgard para suplicar mis visiones, ¿pero no quieres
saber?”
El cabello en la parte posterior de su cuello se erizó. "Te lo agradezco, pero no.”
Gracias parecía sabio, como algo que podría apaciguar a un dios.
Sus dientes brillaron, sus caninos lo suficiente como para desmenuzar la carne.
"¿Bryce Quinlan te contó lo que ocurrió cuando estuvo en esta cámara hace doce
años?"
Su sangre se convirtió en hielo. "Eso es asunto de Quinlan.”
Esa sonrisa no vaciló. "¿Tampoco quieres saber lo que vi por ella?"
"No." Él habló desde su corazón. "Es asunto suyo,” repitió. Su rayo se elevó
dentro de él, reuniéndose contra un enemigo que no podía matar.
El Oráculo parpadeó, un movimiento lento de esas pestañas gruesas. "Me
recuerdas lo que se perdió hace mucho tiempo,” dijo en voz baja. "No me había
dado cuenta de que podría aparecer de nuevo.”
Antes de que Hunt se atreviera a preguntar qué significaba eso, la cola de su
león, una versión más grande de Syrinx, se balanceó sobre el piso. Las puertas
detrás de él se abrieron en un viento fantasma, su despido claro. Pero el Oráculo
dijo antes de acechar en los vapores: "Hazte un favor, Orión Athalar: mantente
alejado de Bryce Quinlan.”










34


Bryce y Ruhn habían esperado al borde del Parque del Oráculo por Hunt, cada
minuto que pasaba. Y cuando emergió de nuevo, sus ojos buscaron cada
centímetro de su rostro ... Bryce sabía que era malo. Lo que sea que haya
aprendido.
Hunt esperó hasta que caminaron por un tranquilo bloque residencial que bordea
el parque antes de contarles lo que el Oráculo había dicho sobre el Cuerno.
Sus palabras aún colgaban en el brillante aire de la mañana a su alrededor
cuando Bryce dejó escapar el aliento. Hunt hizo lo mismo a su lado y luego dijo:
“Si alguien ha aprendido cómo reparar el Cuerno después de tanto tiempo,
entonces pueden hacer lo contrario de lo que hizo el Príncipe Pelias. Pueden
abrir la Grieta del Norte. Parece un infierno de motivo para matar a cualquiera
que pueda delatarlos.”
Ruhn pasó una mano sobre el lado de su cabello. "Como el acólito en el templo,
ya sea como una advertencia para que nos mantengamos alejados del Cuerno o
para que no dijera nada, si se había enterado de alguna manera.”
Hunt asintió con la cabeza.
"Isaiah interrogó a los demás en el templo: dijeron que la niña era el único
acólito de guardia la noche que robaron el Cuerno, y fue entrevistada en ese
momento, pero afirmaron que no sabía nada al respecto.”
La culpa se retorció y se retorció dentro de Bryce.
Ruhn dijo: “Tal vez tenía miedo de decir algo. Y cuando aparecimos…"
Hunt terminó, "Quien esté buscando el Cuerno no nos quiere cerca de él. Podrían
haber aprendido que había estado de guardia esa noche y haber ido a extraer
información de ella. Hubieran querido asegurarse de que ella no revelara lo que
sabía a nadie más, para asegurarse de que permaneciera en silencio.
Permanentemente.”
Bryce agregó la muerte de la niña a la lista de otras personas que pagaría antes
de que esto terminara.
Luego preguntó: “Si esa marca en la caja realmente era el Cuerno, tal vez el
Ofión, o incluso la secta Keres, está buscando el Cuerno para ayudar en su
rebelión. Para abrir un portal al infierno y traer a los príncipes demoníacos de
vuelta aquí en una especie de alianza para derrocar a los Asteri. Ella se
estremeció. "Millones morirían.” En su silencio helado, ella continuó: “Quizás
Danika se dio cuenta de sus planes sobre el Cuerno, y fue asesinada por eso. Y el
acólito también.”
Hunt se frotó la nuca con la cara pálida. "Necesitarían la ayuda de un Vanir para
convocar a un demonio como ese, pero es una posibilidad. Hay algunos Vanir
comprometidos con su causa. O tal vez una de las brujas lo convocó. La nueva
bruja reina podría estar probando su poder, o algo así.”
"Es improbable que haya una bruja involucrada,” dijo Ruhn con un tono tenso,
perforando su oreja brillando al sol. "Las brujas obedecen a los Asteri, han
tenido milenios de lealtad ininterrumpida.”
Bryce dijo: "Pero el Cuerno solo puede ser usado por un Starborn Fae, por ti,
Ruhn.”
Las alas de Hunt crujieron. "Así que tal vez están buscando alguna forma de
evitar la mierda de Starborn.”
“Honestamente," dijo Ruhn, "no estoy seguro de poder usar el Cuerno. El
príncipe Pelias poseía lo que era básicamente un océano de luz estelar a su
disposición. El ceño de su hermano se frunció, y un pinchazo de luz apareció en
la punta de su dedo. "Esto es tan bueno como me parece.”
"Bueno, no vas a usar el Cuerno, incluso si lo encontramos, así que no
importará,” dijo Bryce.
Ruhn se cruzó de brazos. "Si alguien puede reparar el Cuerno… ni siquiera sé
cómo sería eso posible. Leí algunas menciones de que el Cuerno tenía una
especie de sensibilidad hacia él, casi como si estuviera vivo. Tal vez un poder
curativo de algún tipo sería aplicable? Un medwitch podría tener alguna idea.”
Bryce respondió: “Curan personas, no objetos. Y el libro que encontraste en la
biblioteca de la galería decía que el Cuerno solo podía repararse con luz que no
es luz, magia que no es magia.”
“Leyendas," dijo Hunt. "No es cierto."
"Vale la pena investigar,” dijo Ruhn, y se detuvo, mirando a Bryce y Hunt, que la
miraba con cautela por el rabillo del ojo. Lo que mierda significase eso. Ruhn
dijo: "Buscaré unos cuantos imbéciles y haré algunas visitas discretas.”
“Bien," dijo ella. Cuando él se puso rígido, ella corrigió: "Eso suena bien.”
Incluso si nada más sobre este caso lo hizo.


Bryce desconectó el sonido de Lehabah viendo uno de sus dramas e intentó
concentrarse en el mapa de las ubicaciones de Danika. Intentó pero fallé, ya que
podía sentir los ojos de Hunt mirándola desde el otro lado de la mesa de la
biblioteca. Por centésima vez solo en esa hora. Ella se encontró con su mirada, y
él apartó la mirada rápidamente. "¿Qué?"
Sacudió la cabeza y volvió a su investigación.
"Me has estado mirando toda la tarde con esa extraña mirada en tu cara.”
Él tamborileó con los dedos sobre la mesa y luego soltó: "¿Quieres decirme por
qué el Oráculo me advirtió que mantuviera lejos de ti?"
Bryce dejó escapar una breve carcajada. "¿Es por eso que parecías loco cuando
saliste del templo?"
"Ella dijo que revelaría su visión para ti, como si tuviera un maldito hueso para
recoger contigo.”
Un escalofrío recorrió la columna vertebral de Bryce ante eso. "No la culpo si
todavía está enojada.”
Hunt palideció, pero Bryce dijo: "En la cultura Fae, hay una costumbre: cuando
las niñas obtienen su ciclo por primera vez, o cuando cumplen trece años, van a
un Oráculo. La visita ofrece una idea del tipo de poder al que podrían ascender
cuando maduran, para que sus padres puedan planificar uniones años antes de la
caída real. Los niños también van a los trece años. En estos días, si los padres
son progresivos, es una vieja tradición descubrir una carrera para sus hijos.
Soldados o curanderos o lo que sea que haga Fae si no pueden permitirse
descansar comiendo uvas todo el día.”
"Los Fae y los Malakim pueden odiarse, pero tienen muchas tonterías en
común.”
Bryce tarareó su acuerdo. “Mi ciclo comenzó cuando me faltaban unas trece
semanas. Y mi mamá tenía esta ... No lo sé. ¿Crisis? Este repentino temor de que
ella me haya alejado de una parte de mi herencia. Ella se puso en contacto con
mi padre biológico. Dos semanas después, aparecieron los documentos,
declarándome una civitas completa. Sin embargo, vino con una trampa: tuve que
reclamar Sky and Breath como mi casa. Me negué, pero mi madre realmente
insistió en que lo hiciera. Ella lo vio como una especie de ... protección. No lo
sé. Aparentemente, estaba lo suficientemente convencida de su intención de
protegerme que le preguntó si quería conocerme. Por primera vez. Y
eventualmente me enfrié lo suficiente de toda la lealtad de la Casa para darme
cuenta de que también quería conocerlo.”
Hunt leyó su latido de silencio. "No salió bien.”
"No. Esa visita fue la primera vez que conocí a Ruhn también. Vine aquí, me
quedé en FiRo durante el verano. Conocí al Rey del Otoño.” La mentira fue
fácil. "También conocí a mi padre,” agregó. "En los primeros días, la visita no
fue tan mala como mi madre había temido. Me gustó lo que vi. Incluso si
algunos de los otros niños Fae susurraran que yo era mestiza, sabía lo que era.
Nunca no he estado orgullosa de ello, quiero decir, ser humana. Y sabía que mi
padre me había invitado, así que al menos me quería allí. No me importaba lo
que pensaran los demás. Hasta el oráculo.”
Él hizo una mueca. "Tengo un mal presentimiento sobre esto."
"Fue catastrófico.” Ella tragó saliva contra el recuerdo. “Cuando el Oráculo miró
su humo, ella gritó. Le arañó los ojos.” No tenía sentido ocultarlo. El evento se
había conocido en algunos círculos. "Más tarde escuché que se quedó ciega
durante una semana.”
“Mierda."
Bryce se rio para sí misma. "Aparentemente, mi futuro es tan malo.”
Hunt no sonrió. "¿Que pasó?"
"Regresé a la antecámara de los peticionarios. Todo lo que podías oír era el
Oráculo gritando y maldiciéndome, los acólitos se apresuraron a entrar.”
“Me refería a tu padre.”
"Me llamó una desgracia inútil, salió de la salida VIP del templo para que nadie
supiera quién era para mí, y cuando lo alcancé, había tomado el auto y se había
ido. Cuando regresé a su casa, Encontré mis maletas en la acera.”
"Estúpido. ¿Danaan no tenía nada que decir sobre él pateando a su prima hasta la
acera?”
"El rey prohibió a Ruhn interferir.” Se examinó las uñas. “Créeme, Ruhn trató de
pelear. Pero el rey lo ató. Así que tomé un taxi a la estación de tren. Ruhn logró
poner dinero en mi mano para pagar las tarifas.”
"Tu mamá debe haberse vuelto balística.”
"Lo hizo." Bryce se detuvo un momento y luego dijo: "Parece que el Oráculo
todavía está enojada.”
Él le lanzó una media sonrisa. "Lo consideraría una insignia de honor.”
Bryce, a pesar de sí misma, le devolvió la sonrisa. "Probablemente eres el único
que piensa eso.” Sus ojos se posaron en su rostro nuevamente, y ella supo que no
tenía nada que ver con lo que el Oráculo había dicho.
Bryce se aclaró la garganta. "¿Encontraste cualquier cosa?"
Al captar su solicitud de dejar el tema, Hunt giró la computadora portátil hacia
ella. "He estado mirando esta mierda antigua durante días, y esto es todo lo que
he encontrado.”
El jarrón de terracota databa de hace casi quince mil años. Después del Príncipe
Pelias por alrededor de un siglo, pero los kristallos aún no se habían desvanecido
de la memoria común. Ella leyó la breve copia del catálogo y dijo: "Está en una
galería en Mirsia.” Lo que lo puso a un mar y dos mil millas más allá de
Lunathion. Acercó la computadora a ella e hizo clic en la miniatura. "Pero estas
fotos deberían ser suficientes.”
"Podría haber nacido antes que las computadoras, Quinlan, pero sí sé cómo
usarlas.”
"Solo estoy tratando de evitar que arruines aún más tu imagen ruda como la
Umbra Mortis. No podemos decir que eres un nerd de la computadora.”
"Gracias por tu preocupación." Sus ojos se encontraron con los de ella, la
esquina de su boca se alzó.
Sus dedos de los pies podrían haberse curvado en sus talones. Ligeramente.
Bryce se enderezó. "Todo bien. Dime qué estoy mirando.”
"Una buena señal.” Hunt señaló la imagen, representada en pintura negra contra
el naranja quemado de la terracota, del demonio kristallos rugiendo cuando un
guerrero con casco atravesó la cabeza con una espada.
Se inclinó hacia la pantalla. "¿Cómo es eso?"
“Que los kristallos pueden ser asesinados a la antigua usanza. Por lo que puedo
decir, no hay magia o artefactos especiales que se usen para matarlo aquí.
Simplemente fuerza bruta.”
Su intestino se tensó. “Este jarrón podría ser una interpretación artística. Esa
cosa mató a Danika y a la Manada de los Demonios, y también golpeó a Micah
en el culo. ¿Y quieres decirme que un antiguo guerrero lo mató con solo una
espada en la cabeza?”
Aunque el programa de Lehabah seguía sonando, Bryce sabía que el sprite
estaba escuchando cada palabra.
Hunt dijo: "Tal vez los kristallos tuvieron el elemento sorpresa de su lado esa
noche.”
Ella trató y no pudo bloquear las pilas rojas y pulpadas, el chorro de sangre en
las paredes, la forma en que todo su cuerpo parecía desplomarse hacia abajo
incluso mientras estaba quieta mientras miraba lo que quedaba de sus amigos.
"O tal vez esto es solo una representación de mierda de un artista que escuchó
una canción adornada alrededor de un fuego e hizo su propia interpretación.”
Ella comenzó a golpear su pie debajo de la mesa, como si de alguna manera
calmara sus latidos de corazón.
Él sostuvo su mirada, sus ojos negros eran claros y honestos. "Todo bien."
Esperó a que él empujara, que hiciera palanca, pero Hunt deslizó la computadora
a su lado de la mesa. Él entrecerró los ojos. "Eso es extraño. Dice que el jarrón
es originario de Parthos.” Él ladeó la cabeza. “Pensé que Parthos era un mito. Un
cuento de hadas humano.”
"¿Porque los humanos no eran mejores que los animales que golpeaban rocas
hasta que llegó el Asteri?"
"Dime que no crees en la basura de conspiración sobre una biblioteca antigua en
el corazón de una civilización humana preexistente.” Cuando ella no respondió,
Hunt desafió: "Si existiera algo así, ¿dónde está la evidencia?"
Bryce abrochó su amuleto a lo largo de su cadena y asintió con la cabeza hacia la
imagen en la pantalla.
"Este jarrón fue hecho por una ninfa,” dijo. "No es un humano mítico e
iluminado.”
"Tal vez Parthos no había sido borrado del mapa por completo en ese momento.”
Hunt la miró por debajo de las cejas fruncidas. "¿En serio, Quinlan?" Cuando
ella nuevamente no respondió, él sacudió la barbilla hacia su tableta digital.
"¿Dónde estás con los datos sobre las ubicaciones de Danika?"
El teléfono de Hunt sonó antes de que ella pudiera responder, pero Bryce dijo,
recuperándose mientras la imagen de los kristallos asesinados sangraba con lo
que le habían hecho a Danika, lo que le quedaba de ella, "Todavía descarto las
cosas que están probablemente desconectadas, pero ... Realmente, lo único
atípico aquí es el hecho de que Danika estaba de guardia en el Templo de Luna.
A veces estaba en el área general, pero nunca específicamente en el templo
mismo. Y de alguna manera, días antes de morir, ¿la vigilaron allí? Y los datos
muestran que ella estaba justo ahí cuando el Cuerno fue robado. El acólito
también estuvo allí esa noche. Todo tiene que unirse de alguna manera.”
Hunt dejó el teléfono. "Quizás Philip Briggs nos ilumine esta noche.”
Su cabeza se levantó de golpe. "¿Esta noche?"
Lehabah dejó de mirar su programa por completo.
“Acabo de recibir el mensaje de Viktoria. Lo transfirieron de Adrestia. Nos
reuniremos con él en una hora en una celda bajo el Comitium.” Inspeccionó los
datos difundidos ante ellos. "Va a ser difícil.”
"Lo sé."
Se recostó en la silla. "No va a tener cosas buenas que decir sobre Danika. ¿Estás
segura de que puedes soportar escuchar su tipo de veneno?”
"Estoy bien."
"¿De Verdad? Porque ese jarrón simplemente te hizo explotar, y dudo que
enfrentarte cara a cara con este chico sea más fácil.”
Las paredes comenzaron a hincharse a su alrededor. "Sal." Sus palabras se
cortaron entre ellos. "El hecho de que trabajemos juntos no significa que tengas
derecho a meterte en mis asuntos personales.”
Hunt simplemente la miró. Vio todo eso. Pero dijo bruscamente: “Quiero ir al
Comitium en veinte. Te espero afuera.”
Bryce siguió a Hunt, asegurándose de que no tocara ninguno de los libros y de
que no lo agarraran, luego cerró la puerta antes de que caminara por la calle.
Se dejó caer contra la plancha hasta que se sentó en la alfombra y apoyó los
antebrazos sobre las rodillas.
Se habían ido, todos ellos. Gracias a ese demonio representado en un jarrón
antiguo. Se habían ido, y no habría más lobos en su vida. No más pasar el rato en
el apartamento. No más bailes borrachos, estúpidos en las esquinas de las calles,
ni música a las tres de la mañana hasta que sus vecinos amenazaron con llamar
al 33.
No hay amigos que digan te amo y lo digan en serio.
Syrinx y Lele entraron arrastrándose, la quimera se acurrucó bajo sus piernas
dobladas, el sprite yacía boca abajo sobre el antebrazo de Bryce.
"No culpes a Athie. Creo que quiere ser nuestro amigo.”
"No me importa una mierda lo que Hunt Athalar quiere.”
“June está ocupada con el ballet, y Fury está tan buena como desaparecida. Tal
vez es hora de más amigos, BB. Pareces triste otra vez. Como lo eras hace dos
inviernos. Bien un minuto, luego mal al siguiente. No bailas, no sales con nadie,
no…"
"Déjalo, Lehabah.”
“Hunt es agradable. Y el príncipe Ruhn es amable. Pero Danika nunca fue
amable conmigo. Siempre mordiendo y gruñendo. O ella me ignoró.”
"Cuidado."
El sprite salió de su brazo y flotó frente a ella, con los brazos envolviendo su
vientre redondo. "Puedes ser fría como Reaper, Bryce.” Luego se fue, zumbando
para evitar que un grueso tomo encuadernado en cuero se arrastrara por las
escaleras.
Bryce dejó escapar un largo suspiro, tratando de juntar el agujero en su pecho.
Veinte minutos, había dicho Hunt. Tenía veinte minutos antes de ir a interrogar a
Briggs. Veinte minutos para arreglar su mierda. O al menos fingir que lo hizo.





























35




Las varitas fluorescentes de la primera luz zumbaron a través del impecable
corredor de paneles blancos muy por debajo del Comitium. Hunt era una
tormenta de negro y gris contra las brillantes baldosas blancas, sus pasos sin
vacilar mientras apuntaba a una de las puertas de metal selladas al final del largo
pasillo.
Un paso detrás de él, Bryce simplemente observó a Hunt moverse: la forma en
que atravesó el mundo, la forma en que los guardias en la sala de entrada no
habían verificado su identificación antes de hacerles pasar.
No se había dado cuenta de que este lugar existía debajo de las cinco torres
brillantes del Comitium. Que tenían celdas. Salas de interrogatorios.
La que había estado en la noche en que Danika había muerto había estado a
cinco cuadras de aquí. Una instalación regida por protocolos. Pero este lugar ...
Intentó no pensar para qué era este lugar. Qué leyes dejaron de aplicarse una vez
que se cruzó el umbral.
La falta de olor, excepto el blanqueador, sugería que se fregaba con frecuencia.
Los desagües que observaba cada pocos pies sugerían—
Ella no quería saber qué sugerían los desagües.
Llegaron a una habitación sin ventanas, y Hunt apoyó una palma contra la
cerradura de metal circular a su izquierda. Un zumbido y un silbido, y él abrió la
puerta con un hombro, mirando dentro antes de asentir hacia ella.
Las primeras luces de arriba sonaron como avispones. ¿Hacia dónde iría su
propia primera luz, pequeña mota? Con Hunt, la explosión de luz llena de
energía que probablemente había surgido de él cuando hizo la Caída
probablemente se había dirigido a alimentar una ciudad entera.
A veces se preguntaba sobre eso: la primera luz que estaba encendiendo su
teléfono, o el estéreo, o su cafetera.
Y ahora no era el momento de pensar en cosas al azar, se reprendió a sí misma
mientras seguía a Hunt a la celda y contemplaba al hombre de piel pálida
sentado allí.
Se habían colocado dos asientos delante de la mesa de metal en el centro de la
habitación, donde los grilletes de Briggs estaban encadenados. Su traje blanco
era impecable, pero …
Bryce contempló el estado de su cara hueca y demacrada y se obligó a no
retroceder. Su cabello oscuro estaba zumbado cerca de su cuero cabelludo, y
aunque ni un moretón ni un rasguño estropeaban su piel, sus profundos ojos
azules ... vacíos y sin esperanza.
Briggs no dijo nada mientras ella y Hunt reclamaban los asientos al otro lado de
la mesa. Las cámaras parpadeaban con luces rojas en cada esquina, y no tenía
dudas de que alguien estaba escuchando en una sala de control a unas puertas de
distancia.
"No tomaremos mucho de su tiempo,” dijo Hunt, como si también observara
esos ojos atormentados.
“El tiempo es todo lo que tengo ahora, ángel. Y estar aquí es mejor que estar ...
allí.”
Allí, donde lo mantuvieron en la prisión de Adrestia. Donde le hicieron las cosas
que resultaron en esos ojos rotos y horribles.
Bryce podía sentir a Hunt silenciosamente instándola a hacer la primera de sus
preguntas, y ella respiró hondo, preparándose para llenar esta sala zumbante,
demasiado pequeña con su voz.
Pero Briggs preguntó: “¿Qué mes es? ¿Cual es la fecha de hoy?”
El horror se enroscó en sus entrañas. Este hombre había querido matar gente, se
recordó. Incluso si parecía que no había matado a Danika, había planeado matar
a muchos otros, para iniciar una guerra a gran escala entre el humano y Vanir.
Derrocar a los Asteri. Por eso permaneció tras las rejas.
"Es el doce de abril,” dijo Hunt, en voz baja, "en el año 15035.”
"¿Solo han pasado dos años?"
Bryce tragó saliva contra la sequedad de su boca. “Vinimos a preguntarle sobre
algunas cosas relacionadas con hace dos años. Además de algunos eventos
recientes.”
Briggs la miró entonces. Realmente mirado. "¿Por qué?"
Hunt se echó hacia atrás, una indicación silenciosa de que ahora era su
espectáculo. “La discoteca White Raven fue bombardeada hace unos días.
Teniendo en cuenta que fue uno de sus principales objetivos hace unos años, la
evidencia apunta a que Keres vuelva a estar activo.”
"¿Y crees que estoy detrás?" Una sonrisa amarga curvó el rostro anguloso y
áspero. Hunt se tensó. "No sé qué año es, niña. ¿Y crees que de alguna manera
puedo hacer contacto externo?”
"¿Qué pasa con tus seguidores?" Hunt dijo con cuidado. “¿Lo habrían hecho en
tu nombre?”
"¿Por qué molestarse?" Briggs se reclinó en su silla. “Les fallé. Le fallé a nuestra
gente.” Él asintió con la cabeza hacia Bryce. "Y personas fallidas como tú, los
indeseables.”
"Nunca me representaste,” dijo Bryce en voz baja. "Detesto lo que intentaste
hacer.”
Briggs se echó a reír, un raspado roto. "Cuando los Vanir te dicen que no eres lo
suficientemente buena para ningún trabajo debido a tu sangre humana, cuando
los hombres como este imbécil a tu lado solo te ven como un pedazo de culo
para ser follado y luego descartado, cuando ves a tu madre: es una madre
humana para ti, ¿no? Siempre lo es: ser tratado como basura... Encontrarás que
esos sentimientos de justicia propia se desvanecen muy rápido.”
Ella se negó a responder. Pensar en las veces que había visto a su madre
ignorada o burlada ...
Hunt dijo: "Entonces estás diciendo que no estás detrás de este bombardeo.”
"Una vez más,” dijo Briggs, tirando de sus grilletes, "las únicas personas que veo
a diario son las que me separan como un cadáver, y luego me vuelven a coser
antes del anochecer, sus brujas suavizan todo.”
Su estómago se revolvió. Incluso la garganta de Hunt se sacudió mientras
tragaba.
"¿Tus seguidores no habrían considerado bombardear el club nocturno en
venganza?"
Briggs exigió: "¿Contra quién?"
"Nosotros. Por investigar el asesinato de Danika Fendyr y buscar el Cuerno de
Luna.”
Los ojos azules de Briggs se cerraron. "Así que los imbéciles en el 33 finalmente
se dieron cuenta de que no la había matado.”
"No has sido liberado oficialmente de nada,” dijo Hunt con brusquedad.
Briggs sacudió la cabeza y miró la pared a su izquierda. "No sé nada sobre el
Cuerno de Luna, y estoy seguro de que ningún soldado de Keres lo sabía
tampoco, pero me gustaba Danika Fendyr. Incluso cuando ella me atrapó, me
caía bien.”


“Hunt miró al hombre demacrado y embrujado, un caparazón del adulto
poderosamente construido que había sido hace dos años. Lo que le estaban
haciendo en esa prisión ... Jodido infierno.
Hunt podría adivinar algunas formas de tortura. Los recuerdos de que se le
infligió aún lo sacaban del sueño.
Bryce estaba parpadeando a Briggs. "¿Qué quieres decir con que te gustaba?"
Briggs sonrió, saboreando la sorpresa de Quinlan. “Ella me rodeó a mí y a mis
agentes durante semanas. Incluso se reunió conmigo dos veces. Me dijo que
detuviera mis planes, o de lo contrario tendría que traerme. Bueno, esa fue la
primera vez. La segunda vez me advirtió que tenía suficientes pruebas en mi
contra de que tenía que traerme, pero podría salir fácil si admitía mi complot y
terminaba en ese momento. Yo tampoco escuché entonces. Esa tercera vez ...
Trajo a su manada, y eso fue todo.”
Hunt contuvo sus emociones, poniendo sus rasgos en neutralidad.
"¿Danika fue fácil contigo?" La cara de Bryce se había quedado sin color. Le
tomó un sorprendente esfuerzo no tocar su mano.
"Ella trató de hacerlo.” Briggs pasó los dedos nudosos por su traje inmaculado.
“Para un Vanir, ella era justa. No creo que ella necesariamente esté en
desacuerdo con nosotros. Con mis métodos, sí, pero pensé que podría haber sido
una simpatizante.” Inspeccionó a Bryce nuevamente con una severidad que hizo
que los pelos de punta de Hunt aumentaran.
Hunt suprimió un gruñido en el término. "¿Tus seguidores sabían esto?"
"Si. Creo que incluso dejó que algunos se escaparan esa noche.”
Hunt dejó escapar el aliento. "Esa es una gran demanda para hacer frente a un
líder Aux.”
"Ella está muerta, ¿no? ¿A quien le importa?"
Bryce se encogió. Suficiente para que Hunt no contuviera su gruñido esta vez.
"Danika no era una simpatizante rebelde,” siseó Bryce.
Briggs la miró por la nariz. “Todavía no, tal vez.” estuvo de acuerdo, “pero
Danika podría haber comenzado por ese camino. Tal vez ella vio cómo su linda
amiga mestiza fue tratada por otros y tampoco le gustó demasiado.” Él sonrió a
sabiendas cuando Bryce parpadeó ante su suposición correcta con respecto a su
relación con Danika. Las emociones que probablemente había leído en su rostro.
Briggs continuó: “Mis seguidores sabían que Danika era un activo potencial. Lo
habíamos discutido, hasta la redada. Y esa noche, Danika y su manada fueron
justos con nosotros. Luchamos e incluso logramos dar algunos buenos golpes a
ese segundo de ella.” Silbó. "Connor Holstrom". Bryce se puso completamente
rígida. “El chico era un golpeador.” Por la cruel curva de sus labios, había
notado claramente lo rígida que se había vuelto con la mención del nombre de
Connor. "¿Holstrom era tu novio? Lástima."
"Eso no es de tu interés." Las palabras eran planas como los ojos de Briggs.
Apretaron algo en el pecho de Hunt, sus palabras. La vacante en su voz.
Hunt le preguntó: "¿Nunca mencionaste nada de esto cuando fuiste arrestado
inicialmente?"
Briggs escupió: “¿Por qué diablos delataría a una Vanir potencialmente
comprensiva e increíblemente poderosa como Danika Fendyr? Podría haberme
dirigido a esto”—señaló a la celda que los rodeaba—"pero la causa continuaría.
Tenía que vivir y sabía que alguien como Danika podría ser una poderosa aliada
para tener de nuestro lado.”
Hunt interrumpió: "¿Pero por qué no mencionar nada de esto durante el juicio
por asesinato?"
“¿Mi juicio? ¿Te refieres a la farsa de dos días que televisaron? ¿Con ese
abogado que me asignó el gobernador?” Briggs se echó a reír y a reír. Hunt tuvo
que recordarse a sí mismo que se trataba de un hombre encarcelado, que
soportaba una tortura indescriptible. Y no a alguien a quien pudiera golpear en la
cara. Ni siquiera por la forma en que su risa hizo que Quinlan se moviera en su
asiento. "Sabía que me lo clavarían a mi sin importar qué. Sabía que incluso si
dijera la verdad, terminaría aquí. Entonces, ante la posibilidad de que Danika
pudiera seguir teniendo amigos que compartieran sus sentimientos, guardé sus
secretos para mí.”
"La estás delatando ahora,” dijo Bryce.
Pero Briggs no respondió a eso, y en su lugar estudió la mesa de metal abollada.
"Lo dije hace dos años, y lo volveré a decir ahora: Keres no mató a Danika ni a
la manada de demonios. Sin embargo, el bombardeo del Cuervo Blanco, podrían
haberlo logrado. Bien por ellos si lo hicieron.”
Hunt apretó los dientes. ¿Había estado tan fuera de contacto con la realidad
cuando había seguido a Shahar? ¿Había sido este nivel de fanatismo lo que lo
llevó a conducir a los ángeles del siglo XVIII al Monte Hermón? En esos
últimos días, ¿habría escuchado a alguien si le hubieran aconsejado lo contrario?
Un recuerdo nebuloso surgió, de Isaiah haciendo exactamente eso, gritando en la
tienda de guerra de Hunt. Mierda.
Briggs preguntó: "¿Murió mucho Vanir en el bombardeo?"
El asco cuajó la cara de Bryce. “No," dijo ella, parándose de su silla. "Ni uno
solo.” Ella habló con la imperiosidad de una reina. Hunt solo podía levantarse
con ella.
Briggs chasqueó la lengua. “Que mal."
Los dedos de Hunt se apretaron en puños. Había estado tan enamorado de
Shahar, de la causa, ¿no había sido mejor que este hombre?
Bryce dijo con firmeza: "Gracias por responder nuestras preguntas.” Sin esperar
a que Briggs respondiera, corrió hacia la puerta. Hunt mantuvo un paso detrás de
ella, incluso con Briggs anclado a la mesa.
El hecho de que ella hubiera terminado la reunión le mostró a Hunt tan
rápidamente que Bryce compartió su opinión: Briggs realmente no había matado
a Danika.
Casi había llegado a la puerta abierta cuando Briggs le dijo: "Eres uno de los
Caídos, ¿eh?" Hunt hizo una pausa. Briggs sonrió. "Toneladas de respeto por ti,
hombre,” Inspeccionó a Hunt de pies a cabeza. "¿En qué parte del 18 serviste?"
Hunt no dijo nada. Pero los ojos azules de Briggs brillaron. "Traeremos a los
bastardos algún día, hermano.”
Hunt miró a Bryce, que ya estaba a mitad de camino por el pasillo, con pasos
rápidos. Como si no pudiera soportar respirar el mismo aire que el hombre
encadenado a la mesa, como si tuviera que salir de este horrible lugar. Hunt
mismo había estado aquí, interrogaba a la gente, más de lo que quería recordar.
Y la matanza que había hecho anoche ... Se había demorado. Marcó otra deuda
de vida, pero se había quedado.
Briggs seguía mirándolo, esperando que Hunt hablara. El acuerdo que Hunt
habría expresado hace semanas se disolvió en su lengua.
No, no había sido mejor que este hombre.
No sabía dónde lo ponía eso.


"Así que Briggs y sus seguidores están fuera de la lista,” dijo Bryce, doblando
los pies debajo de ella en el sofá de su sala de estar. Syrinx ya estaba roncando a
su lado. "¿A menos que pienses que estaba mintiendo?"
Hunt, sentado en el otro extremo de la sección, frunció el ceño ante el juego de
sunball que acaba de comenzar en la televisión. "El estaba diciendo la verdad.
He tratado con suficientes ... prisioneros para sentir cuando alguien está
mintiendo.”
Las palabras fueron recortadas. Había estado nervioso desde que salieron del
Comitium a través de la misma puerta sin marcar en la que solían entrar. No hay
posibilidad de encontrarse con Sandriel de esa manera.
Hunt señaló los papeles que Bryce había traído de la galería, observando algunos
de los movimientos de Danika y la lista de nombres que había compilado.
"¿Recordarme quién es el próximo sospechoso en tu lista?"
Bryce no respondió mientras observaba su perfil, la luz de la pantalla rebotaba
en sus pómulos, profundizando la sombra debajo de su fuerte mandíbula.
Realmente era bonito. Y realmente parecía estar de mal humor. "¿Qué pasa?"
"Nada."
"Dice el tipo que está apretando los dientes con tanta fuerza que puedo
escucharlos.”
Hunt le dirigió una mirada fulminante y extendió un brazo musculoso a lo largo
del respaldo del sofá. Se había cambiado cuando regresaron hace treinta
minutos, después de tomar un bocado rápido de un carrito de comida de fideos y
albóndigas justo al final de la cuadra, y ahora llevaba una camiseta gris suave,
sudaderas negras y una gorra blanca de sunball. dado vuelta hacia atrás.
Era el sombrero que había resultado ser el más confuso, tan ordinario y ...
tímido, a falta de una palabra mejor, que había estado mirándolo durante los
últimos quince minutos. Los mechones sueltos de su cabello oscuro rizado
alrededor de los bordes, la banda ajustable casi cubría el tatuaje sobre su frente,
y ella no tenía idea de por qué, pero todo era solo ... Asquerosamente distraído.
"¿Qué?" preguntó, notando su mirada.
Bryce se acercó, su larga trenza se deslizó sobre un hombro, y agarró su teléfono
de la mesa de café. Ella tomó una foto de él y se envió una copia a sí misma,
sobre todo porque dudaba de que alguien le creyera que el maldito Hunt Athalar
estaba sentado en su sofá con ropa casual, sombrero de protección solar al revés,
mirando televisión y bebiendo una cerveza.
La sombra de la muerte, gente.
"Eso es molesto,” dijo entre dientes.
"Así es tu cara,” dijo dulcemente, lanzándole el teléfono. Hunt lo recogió, tomó
una foto de ella, y luego lo dejó, mirando de nuevo el juego.
Ella lo dejó mirar por otro minuto antes de decir: "Has estado melancólico desde
Briggs.”
Su boca se torció hacia un lado. "Lo siento."
"¿Por que te estas disculpando?"
Sus dedos trazaron un círculo a lo largo del cojín del sofá. “Me trajo algunas
cosas malas. Sobre, sobre la forma en que ayudé a liderar la rebelión de Shahar.”
Ella lo consideró, volviendo sobre cada horrible palabra e intercambio en esa
celda debajo del Comitium.
Oh. Oh. Ella dijo cuidadosamente: "No eres como Briggs, Hunt.”
Sus ojos oscuros se deslizaron hacia ella. "No me conoces lo suficientemente
bien como para decir eso.”
"¿Arriesgaste voluntaria y alegremente vidas inocentes para promover tu
rebelión?"
Su boca se apretó. "No."
"Bueno, ahí lo tienes."
De nuevo, su mandíbula funcionó. Luego dijo: “Pero yo estaba ciego. Sobre
muchas cosas.”
"¿Como que?"
"Solo un montón,” se cubrió. "Mirando a Briggs, lo que le están haciendo ... No
sé por qué me molestó esta vez. He estado allí muchas veces con otros
prisioneros que ... quiero decir ... Su rodilla rebotó. Dijo sin mirarla: "Sabes qué
mierda tengo que hacer.”
Ella dijo suavemente, “Sí."
"Pero por cualquier razón, ver a Briggs así hoy, me hizo recordar el mío..." Se
detuvo de nuevo y tomó su cerveza.
El miedo helado y aceitoso llenó su estómago, retorciéndose con los fideos fritos
que había inhalado hacía treinta minutos. “¿Cuánto tiempo te hicieron eso
después del monte Hermón?”
"Siete años."
Ella cerró los ojos cuando el peso de esas palabras la recorrió.
Hunt dijo: “También perdí la noción del tiempo. Las mazmorras de Asteri están
tan lejos debajo de la tierra, tan sin luz, que los días son años y los años son días
y ... Cuando me dejaron salir, fui directamente al Arcángel Ramuel. Mi primer ...
manejador. Continuó el patrón durante dos años, se aburrió y se dio cuenta de
que sería más útil despachar demonios y seguir sus órdenes que pudrirme en sus
cámaras de tortura.”
"Ardiente Solas, Hunt,” susurró.
Él todavía no la miraba. “Cuando Ramuel decidió dejarme servir como su
asesino, habían pasado nueve años desde que había visto la luz del sol. Desde
que escuché el viento o olí la lluvia. Desde que había visto pasto, o un río, o una
montaña. Desde que volé.”
Sus manos temblaron lo suficiente como para cruzar los brazos, apretando los
dedos contra su cuerpo. "Yo ... lo siento mucho.”
Sus ojos se volvieron distantes, vidriosos. “El odio fue lo único que me impulsó
a superarlo. El odio de Briggs. No es esperanza, no es amor. Solo un odio
implacable y furioso. Por los arcángeles. Por los asteri. Por todo eso.”
Finalmente la miró, sus ojos tan vacíos como los de Briggs. "Así que sí. Puede
que nunca haya estado dispuesto a matar inocentes para ayudar a la rebelión de
Shahar, pero esa es la única diferencia entre Briggs y yo. Todavía lo es."
Ella no se permitió reconsiderar antes de tomar su mano.
No se había dado cuenta de cuán grande era la mano de Hunt hasta que la de ella
se enroscó alrededor. No se había dado cuenta de cuántos callos yacían en sus
palmas y dedos hasta que rasparon contra su piel.
Hunt miró sus manos, sus uñas pintadas al anochecer contrastaban con el dorado
profundo de su piel. Se encontró conteniendo la respiración, esperando que él le
arrebatara la mano y le preguntó: "¿Todavía sientes que el odio es todo lo que te
ayuda a pasar el día?"
“No," dijo, levantando los ojos de sus manos para escanear su rostro. "A veces,
por algunas cosas, sí, pero ... No, Quinlan.”
Ella asintió con la cabeza, pero él todavía la estaba mirando, por lo que alcanzó
las hojas de cálculo.
"¿No tienes nada más que decir?" La boca de Hunt se torció hacia un lado. "¿Tú,
la persona que tiene una opinión sobre todo y todos, no tienes nada más que
decir sobre lo que te acabo de contar?"
Empujó su trenza sobre su hombro. "No eres como Briggs,” dijo simplemente.
Él frunció el ceño. Y comenzó a retirar su mano de la de ella.
Bryce apretó sus dedos alrededor de los suyos. “Puede que te veas así, pero yo
también te veo, Athalar. Veo tu amabilidad y tu ... lo que sea.” Ella le apretó la
mano para enfatizar. “Veo toda la mierda que convenientemente olvidas. Briggs
es una mala persona. Es posible que alguna vez se haya metido en la rebelión
humana por las razones correctas, pero es una mala persona. No lo eres. Nunca
lo serás. Fin de la historia."
"Esta oferta que tengo con Micah sugiere lo contrario ..."
"No eres como él.”
El peso de su mirada presionó su piel y le calentó la cara.
Ella retiró su mano tan casualmente como pudo, tratando de no notar cómo sus
propios dedos parecían vacilantes en dejarlo ir. Pero ella se inclinó hacia
adelante, estirando su brazo y sacudió su sombrero. "¿Qué pasa con esto, por
cierto?"
La alejó a golpes. "Es un sombrero."
"No encaja con toda su imagen de depredador en la noche.”
Por un instante, estuvo completamente en silencio. Luego se echó a reír, echó la
cabeza hacia atrás. La fuerte columna bronceada de su garganta trabajó con el
movimiento, y Bryce volvió a cruzarse de brazos.
"Ah, Quinlan,” dijo, sacudiendo la cabeza. Se quitó el sombrero de la cabeza y lo
dejó caer sobre la suya. "Eres despiadada.”
Ella sonrió, girando la gorra hacia atrás como él la había usado, y revolvió los
papeles. "Veamos esto de nuevo. Como Briggs era un fracaso, y la Reina Víbora
está fuera ... tal vez hay algo con Danika en el Templo de Luna la noche en que
robaron el Cuerno que nos estamos perdiendo.”
Se acercó, su muslo le rozó la rodilla doblada y miró los papeles en su regazo.
Ella observó sus ojos deslizarse sobre ellos mientras estudiaba la lista de
ubicaciones. Y trató de no pensar en el calor de ese muslo contra su pierna. El
músculo sólido de la misma.
Luego levantó la cabeza.
Estaba lo suficientemente cerca como para que ella se diera cuenta de que sus
ojos no eran negros después de todo, sino más bien un tono marrón más oscuro.
"Somos idiotas.”
"Al menos dijiste nosotros.”
Él se rió, pero no retrocedió. No movió esa poderosa pierna suya. “El templo
tiene cámaras exteriores. Habrían estado grabando la noche en que robaron el
Cuerno.”
"Haces que parezca que el 33 no lo comprobó hace dos años. Dijeron que el
apagón hizo que cualquier material de archivo fuera esencialmente inútil.”
“Tal vez no realizamos las pruebas correctas en el metraje. Miramos los campos
correctos. Pedimos a las personas adecuadas que lo examinen. Si Danika estuvo
allí esa noche, ¿por qué nadie lo sabía? ¿Por qué no informó ella acerca de estar
en el templo cuando le robaron el Cuerno? ¿Por qué el acólito no dijo nada sobre
su presencia?"
Bryce se mordió el labio. Los ojos de Hunt se clavaron en eso. Ella podría haber
jurado que se oscurecieron. Que su muslo se presionó más fuerte contra el de
ella. Como si fuera un desafío, un desafío para ver si ella retrocede.
No lo hizo, pero su voz se volvió ronca cuando dijo: "¿Crees que Danika podría
haber sabido quién se llevó el Cuerno y trató de ocultarlo?" Ella sacudió su
cabeza. "Danika no hubiera hecho eso. A ella apenas parecía importarle que le
hubieran robado el Cuerno.”
"No lo sé,” dijo. "Pero comencemos mirando el material de archivo, incluso si
no es nada. Y enviárselo a alguien que pueda darnos un análisis más completo.”
Le quitó el sombrero de la cabeza y se lo volvió a poner, aún hacia atrás, aún con
esos pequeños mechones rizados que se asomaban por los bordes. Como si fuera
una buena medida, él tiró del extremo de su trenza, luego cruzó las manos detrás
de la cabeza mientras volvía a mirar el juego.
La ausencia de su pierna contra la de ella era como una bofetada fría. "¿A quién
tienes en mente?"
La boca de él boca se curvó hacia arriba.



































36




El campo de tiro de tres niveles en Moonwood atendió a una clientela letal y
creativa. Ocupando un almacén convertido que se extendía a cuatro cuadras de la
ciudad a lo largo de los Istros, contaba con la única galería de francotiradores en
la ciudad.
Hunt se detenía cada pocas semanas para mantener sus habilidades afiladas,
generalmente en la oscuridad de la noche cuando nadie podía mirar boquiabierto
al Umbra Mortis con un par de orejeras y anteojos de grado militar mientras
caminaba por los pasillos de concreto hacia una de las galerías privadas.
Había llegado tarde cuando se le ocurrió la idea de esta reunión, y luego Jesiba
había golpeado a Quinlan con el trabajo al día siguiente, por lo que habían
decidido esperar hasta el anochecer para ver dónde terminaba su presa. Hunt le
había apostado a Bryce una marca de oro que sería un salón de tatuajes, y ella lo
había elevado a dos marcas de oro de que sería una barra de roca falsa y sucia.
Pero cuando recibió la respuesta a su mensaje, los condujo hasta aquí.
La galería de francotiradores yacía en el extremo norte del edificio, accesible a
través de una puerta de metal pesado que sellaba cualquier sonido. Agarraron las
orejeras electrónicas que sofocarían el estallido de las armas, pero que aún les
permitirían escuchar las voces de los demás, al entrar. Antes de que entrara a la
galería, Hunt miró por encima del hombro a Bryce, comprobando que sus
orejeras estaban en su lugar.
Ella notó su mirada evaluando y se rió entre dientes. "Mamá gallina."
"No quisiera que tus lindas orejitas se vuelen, Quinlan.” Él no le dio la
oportunidad de responder cuando abrió la puerta, golpeando música a todo
volumen para saludarlos, y vio a los tres hombres alineados a lo largo de una
barrera de cristal hasta la cintura.
Lord Tristan Flynn tenía un rifle de francotirador dirigido hacia un objetivo de
papel con forma de persona en el extremo lejano del espacio, tan distante que un
mortal apenas podía distinguirlo. Había optado por no usar el visor, confiando en
su aguda vista de Fae mientras Danaan y Declan Emmet se paraban cerca de él,
con sus propios rifles colgando de sus hombros.
Ruhn asintió y les indicó que esperaran un momento.
"Él va a fallar,” observó Emmet sobre el bajo de la música, sin apenas mirar a
Hunt y Bryce. "Fuera por media pulgada.”
"Jódete, Dec,” murmuró Flynn, y disparó. El disparo estalló en el espacio, el
sonido absorbido por el relleno a lo largo del techo y las paredes, y en el otro
extremo de la galería, el trozo de papel se balanceó, el torso se onduló.
Flynn bajó el rifle. "Disparo directo a las bolas, gilipollas.” Extendió su palma
hacia Ruhn. "Paga."
Ruhn puso los ojos en blanco y golpeó con una moneda de oro mientras se
volvía hacia Hunt y Bryce.
Hunt miró a los dos amigos del príncipe, que ahora lo estaban evaluando
mientras se quitaban las orejeras y el ocular. Él y Bryce hicieron lo mismo.
No esperaba que el tinte de la envidia se contrajera en sus entrañas al ver a los
amigos juntos. Una mirada a los hombros rígidos de Quinlan lo hizo preguntarse
si ella sentía lo mismo, si estaba recordando noches con Danika y la manada de
demonios cuando no tenían nada mejor que hacer que molestarse el uno al otro
por tonterías.
Bryce se sacudió más rápido de lo que Hunt lo hizo mientras arrastraba las
palabras, "Perdón por interrumpirlos, muchachos jugando comando, pero
tenemos algunas cosas de adultos para discutir.”
Ruhn dejó su rifle sobre la mesa de metal a su izquierda y se apoyó contra la
barrera de vidrio. "Podrías haber llamado.”
Bryce se dirigió a la mesa para examinar el arma que su primo había dejado. Sus
uñas brillaban contra el negro mate. Armas sigilosas, diseñadas para mezclarse
en las sombras y no regalar a su portador con un brillo. "No quería esta
información en las redes.”
Flynn esbozó una sonrisa. “Mierda de capa y daga. Agradable." Se acercó a ella
en la mesa, lo suficientemente cerca como para que Hunt se encontrara tenso.
"Estoy intrigado.”
El don de Quinlan de mirar por la nariz a los hombres que se alzaban por encima
de ella generalmente irritaba a Hunt sin fin. Pero verlo usado en otra persona fue
una verdadera delicia.
Sin embargo, esa mirada imperiosa solo pareció hacer que la sonrisa de Flynn se
ensanchara, especialmente cuando Bryce dijo: "No estoy aquí para hablar
contigo.”
"Me hieres, Bryce," arrastró Flynn.
Declan Emmet se rió por lo bajo. "¿Estás dispuesto a hacer algo más de mierda
pirata?" Quinlan le preguntó.
"Llámalo mierda de nuevo, Bryce, y mira si te ayudo,” dijo Declan con frialdad.
"Lo siento, lo siento. Tu cosas de…. tecnología.” Ella agitó una mano.
"Necesitamos el análisis de algunas imágenes del Templo de Luna la noche en
que robaron el Cuerno.”
Ruhn se quedó quieto, sus ojos azules brillando mientras le decía a Hunt:
"¿Tienes una pista sobre el Cuerno?"
Hunt dijo: "Simplemente diseñamos las piezas del rompecabezas.”
Declan se frotó el cuello. "Todo bien. ¿Qué estás buscando exactamente?"
“Todo," dijo Hunt. "Cualquier cosa que pueda surgir en el audio o la térmica, o si
hay una manera de aclarar el video a pesar del apagón.”
Declan dejó su rifle al lado de Ruhn. “Podría tener algún software que pueda
ayudar, pero no promesas. Si los investigadores no encontraron nada hace dos
años, las probabilidades son escasas de que ahora encuentre alguna anomalía.”
"Lo sabemos,” dijo Bryce. "¿Cuánto tiempo te llevaría mirar?"
Parecía hacer algunos cálculos mentales. "Dame unos días. Veré lo que puedo
encontrar.”
"Gracias."
Flynn dejó escapar un jadeo exagerado. "Creo que es la primera vez que nos dice
esas palabras, B.”
"No te acostumbres.” Los examinó de nuevo con esa fría y burlona indiferencia
que hizo que el pulso de Hunt comenzara a latir con tanta fuerza como el ritmo
de la música que se escuchaba a través de los altavoces de la cámara. "¿Por qué
están ustedes tres aquí?"
“Realmente trabajamos para el Aux, Bryce. Eso requiere un poco de
entrenamiento ocasional.”
"Entonces, ¿dónde está el resto de tu unidad?" Ella hizo un espectáculo de mirar
a su alrededor. Hunt no se molestó en ocultar su alegría. "¿O esto era solo para
compañeros de piso?"
Declan se rio entre dientes. "Esta es una sesión con invitación.”
Bryce puso los ojos en blanco y le dijo a Ruhn: "Estoy seguro de que el Rey del
Otoño te dijo que quiere informes sobre nuestros movimientos.” Ella se cruzó de
brazos. "Guarden esto,” les hizo un gesto a todos ellos, "en silencio por unos
días.”
"Me estás pidiendo que le mienta a mi rey,” dijo Ruhn, frunciendo el ceño.
"Te pido que no le cuentes sobre esto por el momento,” dijo Bryce.
Flynn levantó una ceja. "¿Estás diciendo que el Rey del Otoño es uno de tus
sospechosos?"
"Estoy diciendo que quiero que la mierda se mantenga en silencio.” Ella sonrió a
Ruhn, mostrando todos sus dientes blancos, la expresión más salvaje que
divertida. "Estoy diciendo que si ustedes tres imbéciles filtran algo de esto a sus
amigos Auxiliares o a vuestros líos de una noche borrachos, voy a ser muy
infeliz.”
Honestamente, a Hunt no le hubiera gustado nada más que tomar unas palomitas
de maíz y una cerveza, recostarse en una silla y ver cómo ella verbalmente llena
a esos imbéciles.
"Suena como una gran charla,” dijo Ruhn, luego indicó el objetivo en la parte
posterior de la sala. "¿Por qué no haces una pequeña demostración para Athalar,
Bryce?"
Ella sonrió. "No necesito demostrar que puedo manejar un arma grande para
correr con el club de niños.” La piel de Hunt se tensó ante el placer salvaje en
sus ojos mientras decía un arma grande. Otras partes de él también se tensaron.
Tristan Flynn dijo: "Veinte marcas de oro dicen que te superamos.”
"Solo los pedazos de mierda tienen veinte marcas de oro para soplar en
concursos de mierda,” dijo Bryce, con los ojos ambarinos bailando con diversión
mientras le guiñaba un ojo a Hunt. Su sangre vibraba, su cuerpo se tensaba tan
seguramente como si ella hubiera agarrado su polla. Pero su mirada ya se desvió
hacia el objetivo distante.
Ella chasqueó las orejeras sobre sus orejas arqueadas.
Flynn se frotó las manos. "Aquí vamos.”
Bryce se puso las gafas, ajustó su cola de caballo y levantó el rifle de Ruhn en
sus manos. Lo pesó en sus brazos y Hunt no pudo apartar los ojos de la forma en
que sus dedos rozaron el chasis, acariciando todo el camino hasta la placa de
tope.
Él tragó saliva, pero ella simplemente colocó la pistola en su hombro, cada
movimiento tan cómodo como él esperaría de alguien criado por un legendario
francotirador. Ella quitó el seguro y no se molestó en usar el visor, ya que no les
dijo a ninguno de ellos en particular: "Permítanme demostrarles por qué todos
pueden besarme el culo.”
Tres disparos resquebrajaron la música, uno tras otro, su cuerpo absorbió el
contragolpe del arma como una campeona. La boca de Hunt se secó por
completo.
Todos miraron hacia la pantalla con la alimentación del objetivo.
"Solo conseguiste uno,” resopló Flynn, mirando el agujero a través del corazón
del objetivo.
"No, no lo hizo,” murmuró Emmet, tal como Hunt también lo vio: el círculo no
era perfecto. No, dos de sus bordes sobresalían hacia afuera, apenas perceptibles.
Tres disparos, tan precisos que habían pasado por el mismo espacio pequeño.
Un escalofrío se deslizó por el cuerpo de Hunt que no tenía nada que ver con el
miedo cuando Bryce simplemente restableció la seguridad, colocó el rifle sobre
la mesa y se quitó las orejeras y los anteojos.
Se volvió y sus ojos se encontraron con los de Hunt de nuevo: un nuevo tipo de
vulnerabilidad brillaba bajo la auto satisfacción en sus ojos entrecerrados. Un
desafío. Esperando a ver cómo reaccionaría.
¿Cuántos machos habían huido de esta parte de ella? Sus egos de alfa
territoriales y posesivos amenazados por ella? Hunt los odiaba a todos
simplemente por poner la pregunta en sus ojos.
No escuchó nada de lo que Flynn decía mientras se ponía las orejeras y el ocular
y tomaba el rifle que Bryce había dejado, el metal aún tibio de su cuerpo. No
escuchó a Ruhn preguntarle algo mientras alineaba su disparo.
No, Hunt solo se encontró con la mirada de Bryce cuando quitó el seguro.
Ese clic reverberó entre ellos, fuerte como un trueno. La garganta de ella se
movió.
Hunt apartó su mirada de la de ella y disparó una ronda. Con su visión ágil, no
necesitaba el visor para ver la bala pasar por el agujero que había hecho.
Cuando bajó el arma, encontró las mejillas sonrojadas de Bryce, sus ojos como
whisky tibio. Una especie de luz silenciosa brillaba en ellos.
Todavía no escuchaba nada de lo que decían los hombres, solo tenía la vaga idea
de que incluso Ruhn maldecía con aprecio. Hunt solo sostuvo la mirada de
Bryce.
Te veo, Quinlan, le transmitió en silencio. Y me gusta todo.
De igual forma para ti, su media sonrisa parecía decir.
Sonó el teléfono de Hunt, apartando los ojos de la sonrisa que hacía que el piso
estuviera un poco irregular. Lo sacó de su bolsillo con dedos sorprendentemente
temblorosos. Isaiah Tiberian apareció en la pantalla. Él respondió al instante.
"¿Qué pasa?"
Hunt sabía que Bryce y los machos Fae podían escuchar cada palabra cuando
Isaiah decía: “Traigan sus traseros a Asphodel Meadows. Ha habido otro
asesinato.”










37



"¿Dónde?" Hunt exigió por teléfono, con un ojo en Quinlan, con los brazos
cruzados mientras escuchaba. Toda esa luz había desaparecido de sus ojos.
Isaiah le dijo la dirección. A unos dos kilómetros de distancia. "Tenemos un
equipo que ya está armando el campamento,” dijo el comandante.
"Estaremos allí en unos minutos,” respondió Hunt, y colgó.
Los tres hombres Fae, al haber escuchado también, comenzaron a empacar su
equipo con rápida eficiencia. Bien entrenado. Un gran dolor en el culo, pero
estaban bien entrenados.
Pero Bryce estaba inquieta, con las manos temblorosas a los costados. Había
visto esa mirada severa antes. Y la calma falsa que se apoderó de ella cuando
Ruhn y sus amigos la miraron.
Entonces, Hunt lo había comprado, esencialmente la intimidó para que fuera a
esa otra escena de asesinato.
Hunt dijo sin mirar a los hombres: "Supongo que escuchaste la dirección.” No
esperó a que ninguno de ellos confirmara antes de ordenar: "Los encontraremos
allí.” Los ojos de Quinlan parpadearon, pero Hunt no apartó su atención de ella
mientras se acercaba. Sintió que Danaan, Flynn y Emmet salían de la galería,
pero no se paró a confirmarlo cuando se detuvo ante ella.
El vacío frío de la sala de francotiradores bostezó a su alrededor.
De nuevo, las manos de Quinlan se curvaron, los dedos se movieron a sus
costados. Como si pudiera sacudirse el miedo y el dolor. Hunt dijo con calma:
"¿Quieres que me encargue?"
El color se deslizó sobre sus mejillas pecosas. Ella señaló la puerta con un dedo
tembloroso. "Alguien murió mientras estábamos perdiendo el tiempo anoche.”
Hunt envolvió su mano alrededor de su dedo. Lo bajó al espacio entre ellos.
“Esto no es tu culpa. Es sobre quien está haciendo esto.”
Gente como él, que mata en la noche.
Ella trató de tirar de su dedo hacia atrás, y él la soltó, recordando su cautela con
los Vanir. De los alfa dominantes.
La garganta de Bryce se sacudió, y ella miró alrededor de su ala. "Quiero ir a la
escena del crimen.” Esperó el resto. Ella dejó escapar un aliento desigual.
"Tengo que ir,” dijo, más para sí misma. Su pie golpeó el piso de concreto, al
compás del ritmo de la música aún estruendosa. Ella hizo una mueca. "Pero no
quiero que Ruhn o sus amigos me vean así.”
“¿Así como?" Era normal, esperable, estar jodida por lo que ella había
soportado.
"Como un jodido desastre.” Sus ojos brillaron.
"¿Por qué?"
"Porque no es de su incumbencia, pero si lo ven, lo harán de su incumbencia.
Son varones Fae: meter la nariz en lugares a los que no pertenecen es una forma
de arte para ellos.”
Hunt soltó una carcajada. "Cierto."
Ella exhaló de nuevo. "Está bien,” murmuró ella. “Esta bien." Todavía le
temblaban las manos, como si sus recuerdos sangrientos la invadieran.
Era instinto tomar sus manos entre las suyas.
Temblaron como vasos traqueteando en un estante. Se sentieron tan delicados,
incluso con el sudor resbaladizo y pegajoso que los cubría.
“Respira," dijo Hunt, apretando sus dedos suavemente.
Bryce cerró los ojos, inclinando la cabeza mientras obedecía.
“Otro," ordenó.
Ella lo hizo.
“Otro."
Entonces Quinlan respiró, Hunt no soltó sus manos hasta que el sudor se secó.
Hasta que ella levantó la cabeza. "Está bien,” dijo de nuevo, y esta vez, la
palabra era sólida.
"¿Estás bien?"
"Tan bien como siempre lo estaré,” dijo, pero su mirada se aclaró.
Incapaz de evitarlo, le apartó un mechón suelto de su cabello. Se deslizó como
seda fría contra sus dedos mientras lo enganchaba detrás de su oreja arqueada.
"Tú y yo, Quinlan.”


Bryce dejó que Hunt la llevara a la escena del crimen. El callejón en Asphodel
Meadows era casi tan sórdido como venían: un contenedor de basura
desbordante, charcos sospechosos de líquido reluciente, animales delgados que
se arrastraban por la basura, vidrios rotos centelleando a la primera luz de la
oxidada farola.
Las brillantes pantallas mágicas azules ya bloqueaban la entrada del callejón.
Unos pocos técnicos y legionarios estaban en la escena, Isaiah Tiberian, Ruhn y
sus amigos entre ellos.
El callejón se encontraba justo al lado de la calle principal, a la sombra de la
Puerta Norte, la Puerta Mortal, como la llamaban la mayoría de la gente. Se
alzaban edificios de apartamentos, la mayoría públicos, que necesitaban
reparaciones urgentes. Los ruidos de la abarrotada avenida más allá del callejón
resonaban en las paredes de ladrillo que se desmoronaban, el olor a basura
empalagosa que le tapaba la nariz. Bryce trató de no inhalar demasiado.
Hunt inspeccionó el callejón y murmuró, con una mano fuerte en la parte baja de
su espalda, "No necesitas mirar, Bryce.”
Lo que había hecho por ella justo ahora en esa sala de tiros ... Nunca había
dejado que nadie, ni siquiera sus padres, la vieran así antes. Esos momentos en
que no podía respirar. Por lo general, iba al baño, desaparecía por unas horas o
salía a correr.
El instinto de huir había sido casi tan abrumador como el pánico y el temor que
le destrozaba el pecho, pero ... había visto a Hunt salir de su misión la otra
noche. Sabía que él de todas las personas podría entenderlo.
Lo había hecho. Y no se había resistido por un segundo.
Justo cuando no se había resistido al verla disparar a ese objetivo, y en su lugar
respondió con un disparo propio. Como si fueran dos de un tipo, como si ella
pudiera arrojarle cualquier cosa y él lo atrapara. Enfrentaría todos los desafíos
con esa sonrisa malvada y salvaje.
Ella podría haber jurado que el calor de sus manos aún permanecía en las suyas.
Independientemente de la conversación que hubieran tenido con Isaiah, Flynn y
Declan se dirigieron a la pantalla mágica. Ruhn estaba de pie a tres metros de
ellos, hablando con un hermoso entrometido de cabello oscuro. Sin duda
preguntando sobre lo que ella había evaluado.
Mirando alrededor del brillante borde azul hacia el cuerpo escondido más allá,
Flynn y Declan maldijeron.
Su estómago tocó fondo. Tal vez venir aquí había sido una mala idea. Ella se
inclinó ligeramente sobre el toque de Hunt.
Sus dedos se clavaron en su espalda en un silencio tranquilizador antes de
murmurar: “Puedo mirar por nosotros.”
Nosotros, como si fueran una unidad contra este jodido desastre de mundo.
"Estoy bien,” dijo, su voz misericordiosamente tranquila. Pero ella no se movió
hacia la pantalla.
Flynn se apartó del cuerpo bloqueado y le preguntó a Isaiah: "¿Qué tan fresca es
est