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David S.

Landes, La riqueza y la pobreza


de las naciones, trad. de Mirta Jajam de
Waitzman, Barcelona, Javier Vergara Editor,
1998, 815 p.

Armando Román Zozaya

• I J or qué existen países ricos y terminarán el sistema de producción


y* X^ países pobres? Se han dado de cada sociedad.
muchas respuestas: el papel del Es- El argumento de Landes resulta,
tado, la agricultura, la política, los fac- a simple vista, débil: al decir que todo
tores externos, la cultura, el mercado radica en la cultura, pareciera que
y hasta la suerte, son los elementos Landes no nos dice nada. Por ejem-
considerados, por diferentes escuelas, plo, ¿para qué preocuparnos por di-
como determinantes del desarrollo señar estrategias para que América
económico. David S. Landes respon- Latina salga del subdesarrollo si,
de a esta pregunta desde una pers- mientras la cultura de la región no se
pectiva histérico-cultural. Su tesis: las asemeje a las culturas que han demos-
naciones crecen y se desarrollan cuan- trado ser triunfadoras, dichos esfuer-
do así lo quieren. El motor del creci- zos no servirán de nada? Tal vez es
miento económico lo constituyen la por esta debilidad en su argumento
ambición y la curiosidad (que se re- que Landes se esmeró en realizar una
flejan en la invención, la búsqueda investigación que incluye todo tipo de
de conocimiento y la acumulación de pruebas de que tiene razón, pruebas
know-how), el deseo, las ganas, el em- que dificultan rebatir su tesis princi-
puje y el trabajo arduo. pal. Esto hace del libro una delicia
¿Por qué en algunas naciones en- histórica llena de anécdotas de explo-
contramos esas características y en radores europeos que recorrieron el
otras no? De acuerdo con Landes, la mundo; de fechas, datos, nombres,
diferencia está en la cultura, y ésta descripciones de modos de vida, etcé-
encuentra sus raíces en la geografía, tera.
en la organización familiar, la religión Sin embargo, a pesar del gran tra-
y el sistema político. Estos factores de- bajo histórico de Landes, creemos que

238 Política y Gobierno, vol. VIII, núm. 1, primer semestre de 2001


David S. Landes, La riqueza y la pobreza de las naciones

sus argumentos son menos sólidos ser superiores. Además, en Inglaterra


que los de autores como Gunnar existían libertades económicas y po-
Myrdal, quien creía que la acción esta- líticas que incentivaron el ingenio, la
tal era indispensable para que el mundo imaginación y la iniciativa comercial.
subdesarrollado saliera adelante; China pudo haber crecido a los
como Friedrich List, quien sostenía niveles de Europa. ¿Qué la detuvo?
que la protección comercial era esen- Landes sostiene que la ausencia de
cial para construir una economía con derechos de propiedad y de un mer-
potencial a largo plazo; como Adam cado Ubre inhibió la creatividad y el
Smith, quien argumentaba que para desarrollo de mejoras para la produc-
que una economía creciera debía ha- ción. Además, China creía estar en el
cerlo por etapas (primero el sector centro del mundo y consideraba in-
primario, después el secundario y, fi- necesario el aprender del exterior.
nalmente, el sector comercio exterior). Aunado a ello, reprimió los cambios
La razón es simple: varias naciones que provenían desde su mismo seno,
con diferencias culturales han alcan- pues implicaban una amenaza a las
zado el éxito económico aplicando las clases dominantes.
ideas de los autores mencionados, A pesar de presentamos un argu-
mientras que todavía no se sabe de mento difícil de sostener, Landes hace
ninguna que se haya desarrollado un llamado de gran relevancia que
simplemente al copiar la cultura de otra. puede dividirse en dos partes. La pri-
Volvamos un momento a La rique- mera: la cultura importa. Ése es el
za y la pobreza de las naciones y vea- gran mérito de La riqueza y la pobre-
mos los casos de Europa (Inglaterra) za de las naciones; nos recuerda algo
y China. Landes argumenta que en evidente, pero no superfluo. Como dice
Europa el legado romano fue funda- Douglass North, "La teoría neoclásica
mental: la propiedad privada y la di- es simplemente una herramienta
visión entre lo secular y lo religioso. inapropiada para analizar y prescribir
Esto fue lo que preparó a los europeos políticas que inducirán al desarrollo.
para que entre los siglos X y XV expe- Dicha teoría se ocupa de la operación
rimentaran una revolución económi- de los mercados, no de su evolución.
ca cuya característica más importan- ¿Cómo se pueden suscribir políticas
te fue la invención del invento (la ca- cuando no se entiende cómo se desa-
pacidad de los europeos para crear e rrollan las economías?" ("Economic
innovar, así como para aprender, imi- Performance Through Time", The
tar y mejorar, como lo hicieron con la American Economic Review, junio,
pólvora y la imprenta chinas). Y den- vol. 84, núm. 3, p. 359, 1994). Landes
tro de Europa, Inglaterra: la cuna de intenta explicar, precisamente, cómo
la Revolución Industrial. ¿Por qué se desarrollan las economías, lo cual
Inglaterra? Porque era una nación, y constituye un buen comienzo para
los miembros de una nación, nos dice tratar de entender qué se puede hacer
Landes, comparten un sentimiento de en los países ahora subdesarrollados.
superioridad; eso querían los ingleses: La segunda parte: donde la cultura es

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Armando Román Zozaya

obstáculo, es resoluble; las naciones logre superar todas las contradiccio-


rezagadas pueden aprovechar todo el nes y distorsiones características del
conocimiento que hayan generado y subdesarroUo? Si la cultura es toda
acumulado otras naciones. la diferencia, ¿sería suficiente un cam-
Como ya mencionábamos, las du- bio cultural, si es que fuera posible
das son inevitables; si las naciones cre- lograrlo, en América Latina, en el
cen cuando así lo desean, ¿significa mundo islámico o en China para que
esto que las naciones pobres están en estas regiones crecieran y se desarro-
ese estado porque eso es lo que quie- llarají?
ren? Aun estando de acuerdo en que Éstas son algunas de las interro-
la cultura es importante, argumentar gantes para las que Landes no nos
que las naciones ahora llamadas sub- ofrece respuesta. Sin embargo, este
desarrolladas se encuentran en tal autor no tiene la obligación de ofrecer-
situación debido a diferencias cultu- nos la verdad absoluta. Pero nosotros
rales respecto a otras naciones resul- (naciones en desarrollo) sí tenemos la
ta poco convincente. Además, si bien obligación de tomar en cuenta lo seña-
es cierto que el conocimiento es trans- lado por Landes, así como por muchos
ferible y, por supuesto, asimilable, otros, para tratar de encontrar un
¿bastaría una asimilación del know- camino que nos conduzca al desarro-
how para que el mundo en desarrollo llo. Eso ya no puede esperar.

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