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Sus se�or�as dan una patada a un bal�n

El descubrimiento del buckminsterfullereno en 1985 fue para los qu�micos el


acontecimiento de la d�cada y quiz� de varias d�cadas. El carbono es el elemento
qu�mico m�s intensamente estudiado pues sus compuestos son los que constituyen la
qu�mica org�nica y, de hecho, la qu�mica de la vida. Se distingue de otros
elementos por su capacidad para formar largas y complejas cadenas en una
interminable variedad de configuraciones. El �tomo de carbono es tetravalente, es
decir, forma enlaces con otros cuatro �tomos que pueden ser, o no, de carbono.
Estos enlaces est�n dispuestos sim�tricamente apuntando desde el �tomo de carbono
hacia las esquinas de un tetraedro regular, una pir�mide con caras triangulares y
cuatro v�rtices. El carbono en su estado elemental formar� un cristal constituido
por �tomos unidos de esta manera, y ese cristal es el diamante. Existe otra forma
elemental del carbono en la que tres enlaces apuntan hacia las esquinas de un
tri�ngulo equil�tero, con otro enlace m�s d�bil que apunta fuera del plano del
tri�ngulo. En esta forma, los �tomos de carbono dan lugar a una estructura plana de
hex�gonos unidos como en un panal y m�ltiples capas de este tipo se amontonan unas
sobre otras. Esta forma del carbono es el grafito y el deslizamiento de unas capas
sobre otras explica sus propiedades como lubricante. Todo esto se conoc�a desde
hac�a mucho m�s de un siglo. Puede imaginarse entonces el asombro, y en algunos
c�rculos el escepticismo despectivo, cuando el descubrimiento de una forma
completamente nueva de carbono elemental ocup� los titulares de prensa en 1985. El
nuevo estado del carbono fue observado por primera vez en el espacio exterior
mediante an�lisis espectrosc�pico [70] que mostr� dos especies, la m�s abundante
con un peso correspondiente de forma exacta a un racimo de sesenta �tomos de
carbono, C60 y la componente menos abundante con setenta �tomos de carbono C70.
�Qu� hab�a de m�gico en estos n�meros de �tomos? La respuesta es: pueden unirse
para formar una c�scara redonda cerrada con caras planas como lados. Pero, como los
ge�metras ya sab�an (y los qu�micos necesitaron un tiempo desmesuradamente largo
para entenderlo), los hex�gonos unidos no pueden formar por s� solos una c�scara
cerrada; debe haber pent�gonos regularmente intercalados, es decir, exactamente
como un bal�n de f�tbol con sus caras hexagonales y pentagonales, o como una de las
c�pulas geod�sicas del arquitecto Buckminster Fuller (aunque demasiado grande, un
modelo menos exacto). Claramente, los �ngulos que forman los �tomos de carbono en
un pent�gono difieren de los de un hex�gono, pero si los pent�gonos est�n rodeados
por hex�gonos la tensi�n inducida por la distorsi�n es peque�a. El C60, con sus
sesenta �tomos de carbono en los v�rtices del pol�gono, tiene la distorsi�n m�nima,
y casi todos los dem�s n�meros est�n totalmente prohibidos porque la estructura
correspondiente implicar�a una energ�a el�stica mucho mayor. Curiosamente, las
c�scaras muy grandes ya no son esf�ricas, sino aplanadas en uno de sus lados. Tras
cuatro o cinco a�os de lucha, dos equipos de investigadores se las arreglaron para
imitar en el laboratorio las condiciones del espacio exterior en las que se forman
los balones de f�tbol, y el buckminsterfullereno se hizo disponible para su estudio
en grandes cantidades. Pronto se hizo evidente que ten�a algunas propiedades
notables que pod�an abrir nuevos horizontes, muy especialmente en lubricaci�n y en
superconductividad �el fen�meno de una resistencia el�ctrica esencialmente nula
[177]�. Cualquier nueva revelaci�n sobre los buckminsterfullerenos, cuyo estudio
rejuveneci� la qu�mica en un tiempo de necesidad, se publicaba con hip�rbole
desenfrenada y pronto encontraron resonancia m�s all� de los muros de las
academias. El 10 de diciembre de 1991, la palabra fue pronunciada en la C�mara de
los Lores en Londres y en el registro parlamentario, Hansard, se recog�a lo que
sigue: Lord Errol de Hale pregunt� al gobierno de su Majestad: �Qu� pasos se est�n
dando para alentar el uso del buckminsterfullereno en ciencia e industria? El
subsecretario de Estado Parlamentario, Departamento de Comercio e Industria (lord
Reay): Se�or�as, el gobierno ha seguido con inter�s la emergencia del
buckminsterfullereno y apoya la investigaci�n que actualmente se lleva a cabo en la
Universidad de Sussex a trav�s del Centro [quiere decir Consejo] de Investigaci�n
de Ciencia e Ingenier�a. Sin embargo, debe dejarse a juicio de las firmas si �stas
desean continuar la investigaci�n en aplicaciones comerciales del
buckminsterfullereno y otros fullerenos. Lord Erroll de Hale: Se�or�as, agradezco a
mi noble amigo su respuesta, que es buena hasta donde llega. �No puede �l ofrecer
apoyo m�s sustancial este pa�s para el desarrollo de esta excitante y nueva forma
de carbono? Ya se est� fabricando en no menos de tres f�bricas de Estados Unidos.
Lord Reay: Se�or�as, tal como dije, el gobierno sigue financiando la investigaci�n
acad�mica de los buckminsterfullerenos en la Universidad de Sussex. Desde 1986 se
ha dispuesto de muchas becas destinadas a dicha investigaci�n. El CICI tambi�n
apoya a varios investigadores que investigan los aspectos te�ricos del enlace
qu�mico en relaci�n con los fullerenos. La financiaci�n del gobierno para
investigaci�n en colaboraci�n entre la industria y el mundo acad�mico sobre las
aplicaciones comerciales de los buckminsterfullerenos tambi�n puede hacerse bajo el
Link (un programa por el que la inversi�n privada en investigaci�n puede en ciertos
casos ser igualada por financiaci�n gubernamental) u otros programas. Baronesa
Seear: Se�or�as, perdonen mi ignorancia, pero �puede el noble lord decir si esta
cosa es animal, vegetal o mineral? Lord Reay: Se�or�as, me alegro de que la noble
baronesa haga esta pregunta. Puedo decir que el buckminsterfullereno es una
mol�cula compuesta de sesenta �tomos de carbono conocida por los qu�micos como C60.
Estos �tomos forman una jaula cerrada hecha de doce pent�gonos y veinte hex�gonos
que encajan como la superficie de un bal�n. Lord Williams de Elvel: Se�or�as, �es
el noble lord consciente, al dar esta respuesta, de que la mol�cula de carbono con
forma de bal�n es tambi�n conocida, por alguna extraordinaria raz�n, como �bucky
bola�? Cre� un considerable revuelo dentro de la comunidad cient�fica. Puesto que
el Grupo de Tecnolog�a Brit�nico ha sido privatizado, o va a serlo en breve, �no
deber�a esto ser asumido por el GTB privatizado y promocionado como una invenci�n
brit�nica? [Esto ampl�a considerablemente la historia de los or�genes del
buckminsterfullereno, aunque Harry Kroto de la Universidad de Sussex fue uno de los
cient�ficos que compartieron el premio Nobel por su descubrimiento.] Lord Reay:
Se�or�as, el GTB privatizado ser� libre de tomar esta decisi�n. No creemos que
corresponda al gobierno decir si los buckminsterfullerenos tienen o no usos
comerciales, ni si las compa��as deber�an implicarse. Les corresponde a ellas. Lord
Renton: Se�or�as, �tiene la forma de un bal�n de rugby o de un bal�n de f�tbol?
Lord Reay: Se�or�as, creo que tiene la forma de un bal�n de f�tbol. El profesor
Kroto, cuyo grupo jug� un papel importante en el desarrollo de los
buckminsterfullerenos, lo describ�a como si guardara la misma proporci�n con un
bal�n de f�tbol que un bal�n de f�tbol tiene con la Tierra. En otras palabras es
una mol�cula extraordinariamente peque�a [!] Lord Campbell de Alloway: Se�or�as,
�para qu� sirve? Lord Reay: Se�or�as, se piensa que puede tener varios usos
posibles; para bater�as, como un lubricante o como un semiconductor [�quiz� un
superconductor?]. Todo esto es especulaci�n. Quiz� resulte que no tiene ning�n uso.
Conde Russell: Se�or�as, �puede decirse que no hace nada en concreto y que lo hace
muy bien? [�sta es una forzada alusi�n a Iolanthe de Gilbert y Sullivan: Gilbert
aplicaba la broma a la C�mara de los Lores.] Lord Reay: Se�or�as, muy bien podr�a
ser as�. Lord Callaghan de Cardiff: Se�or�as, �de d�nde procede el nombre? Lord
Reay: Se�or�as, recibe el nombre del ingeniero y arquitecto norteamericano
Buckminster Fuller, quien desarroll� la c�pula geod�sica que tiene un fuerte
parecido con la estructura de la mol�cula. El contenido intelectual de esta
conversaci�n no es at�pico del nivel del discurso cient�fico en las dos C�maras del
Parlamento. Recuerda una disertaci�n de un ministro de la Corona en una discusi�n
p�blica sobre razas caninas peligrosas: los perros, dijo a su audiencia, no tienen
ADN, seg�n la opini�n experta que hab�a consultado sobre el tema. O consideremos la
intervenci�n de una veterana miembro del Parlamento cuando en la C�mara de los
Comunes se lleg� al debate de la congelaci�n de embriones: como ama de casa,
declar�, ella sab�a muy bien lo dif�cil que era hacer un pastel con masa que hab�a
estado congelada durante m�s de seis meses.
QED El coloquio en la C�mara de los Lores est� reproducido en el excelente libro
de Hugh Aldersey-Williams sobre el buckminsterfullereno, The Most Beautiful
Molecule (Wiley, Nueva York, 1995).