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En estas �ltimas semanas estamos asistiendo con alarma a la expansi�n, a escala

casi mundial, de un virus hasta ahora desconocido, el denominado SARS-CoV-2.

Este virus produce una enfermedad respiratoria, covid-19, que, en aproximadamente


el 20% de los casos, precisa hospitalizaci�n.

Hay muchas cuestiones abiertas sobre c�mo ser� la progresi�n de covid-19. Una de
las m�s inquietantes es si podr�a mutar hacia una forma m�s agresiva que aumentase
la frecuencia del n�mero de casos que cursan con s�ntomas graves.

Los virus est�n siempre mutando.

Coronavirus: por qu� la mayor�a de las epidemias se originan en Asia y �frica


Todos los virus poseen un genoma que contiene las instrucciones para multiplicarse
y dar lugar a nuevos virus.

El genoma viral, adem�s, cuenta con informaci�n sobre las caracter�sticas


particulares de cada virus, entre ellas algunas tan importantes como las especies
que puede infectar, su modo de transmisi�n o su interacci�n con los mecanismos de
defensa celulares.

Durante la copia de los genomas virales siempre se producen algunos errores


denominados mutaciones, impulsoras de los cambios que a veces ocurren en el
comportamiento de los virus.

En el mundo celular, la informaci�n gen�tica se almacena siempre en el ADN. Sin


embargo, en el mundo viral tambi�n puede hacerlo en otra mol�cula, que es el ARN.

Resulta inquietante que muchos de los virus m�s dif�ciles de controlar contengan
genomas de ARN: el virus de la gripe, el virus de la inmunodeficiencia humana
(VIH), el del �bola, los coronavirus causantes de s�ndromes respiratorios graves
como el SARS, el MERS o covid-19�

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En un virus con un genoma de 10.000 nucle�tidos puede llegar a producirse una
mutaci�n por cada vez que el genoma es copiado, pero muchos de esos mutantes apenas
se diferenciar�n del virus original.
Las implicaciones de tener un genoma de ARN
Una diferencia importante entre la copia de los genomas de ADN y los de ARN es que
solo existen mecanismos de correcci�n de errores en el primer caso. La ausencia de
mecanismos similares en la mayor�a de los virus de ARN implica que su tasa de
mutaci�n es muy elevada, del orden de 10?4 a 10?5 errores por nucle�tido copiado.

Eso supone que, en un virus con un genoma de 10.000 nucle�tidos (un tama�o com�n en
este tipo de virus), puede llegar a producirse una mutaci�n cada vez que el genoma
es copiado.

Como resultado, las poblaciones virales son conjuntos heterog�neos de mutantes


distribuidos con distintas frecuencias.

Qu� tan r�pidamente se est� extendiendo el covid-19 por Am�rica Latina


Muchos de esos mutantes apenas se diferenciar�n del virus original y otros,
incluso, podr�an funcionar peor. Pero si el n�mero de virus en una persona
infectada es lo suficientemente grande, siempre podr� surgir alg�n mutante que
aporte alguna ventaja.

Cuando eso sucede, el mutante se ve favorecido y comienza a estar cada vez m�s
representado en la poblaci�n. Es ni m�s ni menos que la selecci�n natural actuando.
Algunos coronavirus, entre ellos los causantes del SARS, MERS o covid-19, tienen
genomas de unos 30.000 nucle�tidos, mayores que los genomas t�picos de los virus de
ARN.

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Se cree que el nuevo coronavirus pudo haber tenido su origen en un virus de
murci�lagos que pas� a nuestra especie a trav�s de otro animal.
El posible origen del nuevo coronavirus
Diversos estudios indican que estos virus poseen una actividad correctora de
errores, lo que reducir�a el n�mero de mutaciones. Aunque no hay valoraciones
precisas, se estima que su tasa de error puede ser entre 15 y 20 veces m�s baja que
la de los virus de ARN "t�picos" sin actividades correctoras.

Es probable que las mutaciones reduzcan el impacto futuro del virus.

Algunas de las mutaciones beneficiosas para los virus pueden hacer que estos no
sean reconocidos por los anticuerpos producidos por el sistema inmune en
infecciones previas, que resistan la acci�n de los antivirales o que sean capaces
de infectar nuevas especies.

�Qu� tan mortal es realmente el covid-19?


Actualmente se cree que el SARS-Cov2 tiene su origen en un virus de murci�lagos que
pas� a nuestra especie a trav�s de un animal intermediario, en el que probablemente
surgieron los mutantes capaces de interaccionar con los receptores de las c�lulas
humanas.

Los contactos con ese animal facilitaron la entrada del virus en nuestra especie y
as� comenz� la epidemia de covid-19.

�Y c�mo ser� la evoluci�n posterior del virus? Lo m�s probable es que inicialmente
la selecci�n natural favorezca a los mutantes para que se multipliquen y transmitan
mejor en nuestra especie.

Pero eso no es necesariamente negativo para nosotros.

Un escenario probable es que en ese proceso de mutaci�n y selecci�n acaben


imponi�ndose los mutantes menos agresivos, los cuales, al ser menos letales, podr�n
replicarse m�s tiempo en nuestras c�lulas sin necesidad de tener que buscar un
nuevo individuo que infectar.