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Los Murciélagos Ecología e Historia

Natural

María Teresa Fernández,


Investigadora ACG. Programa
Regional en Manejo de Vida
Silvestre. Universidad Nacional,
Heredia, C.R.

INTRODUCCION

Los murciélagos son vertebradosmamíferos (son animales con pelo, las crías
nacen vivasde la madre tras un periodo de gestación variable y sealimentan, en
las primeras etapas de su desarrollo, de leche materna)y pertenecen al Orden
QUIROPTERA, que es una palabra que proviene dellatín, y significa animales
con alas en las manos.

En el mundo existen unas 1000 especies demurciélagos, siendo, después de los


ratones, el grupode mamíferos mas diverso. En Costa Rica se han
encontrado,hasta el momento, 108 especies de murciélagos.

De estas, solo 3 se alimentan de sangre,


una de sangre de mamíferos, y dos de
sangre de aves. Los murciélagos tienen
hábitos nocturnos, salen de sus refugios al
atardecer, y recorren el bosque en busca
de alimento, parejas... y regresan al
refugio antes del amanecer, donde
permanecerán descansando todo el día.

FORMA, FUNCION Y HABITOS


ALIMENTARIOS
Lonchorhina aurita, murciélago con
hoja nasal muy grande que indica un En la naturaleza, la forma de los
tipo de ecolocación muy especializado. organismos va muy ligada a la función
Foto / M. Tschapka. que sus órganos realizan. Así, cada
característica que observamos en los
murciélagos tiene una razón de ser, un por
qué.

La característica más sobresaliente esla presencia de membranas o alas, que les


permite ser losúnicos mamíferos verdaderamente voladores. Sus alas(llamadas
PATAGIO) se han formado por la extensión de loshuesos de los dedos, y por la
presencia de membranas interdigitales,que se prolongan hasta los lados del
cuerpo, que estánformadas por piel y por tejido conjuntivo, con vasossanguíneos
y músculos.

Las alas de los murciélagos tienen muchacirculación sanguínea, para llevar todos
los nutrientespara el vuelo, que requiere mucha energía. Tienen tresfunciones
básicas: servir para el vuelo, para termorregular(mantener constante la
temperatura del cuerpo) y para capturarinsectos.

Otra característica es la presencia de unamembrana entre las patas, que incluye


también la cola, y quese llama UROPATAGIO. Su forma varía según las
especies,pero en algunos está muy desarrollado y tienen unasestructuras
cartilaginosas que salen del tobillo (CALCAR) y que danforma de bolsa a esta
membrana, y la usan para capturar insectos.
La cabeza de los murciélagos tiene una
forma determinada según sus hábitos
alimentarios, es decir, lo que come cada
especie. Algunos tienen una membrana en
la zona de la nariz llamada hoja nasal, que
ayuda en la emisión de los sonidos, para
hacerlos mas dirigidos.

INSECTIVOROS

Son de pequeño tamaño, capturan insectos


(hasta 600 en una hora) utilizando un
sistema de radar llamado
ECOLOCACION.
Dibujo tomado de: BATS A
Ellos envían ondas de alta frecuencia que NATURAL HISTORY John E.Mil y
se dispersan en el medio, chocan contra James O. Smith. Universidad de Texas,
objetos o contra sus presas y vuelven a Press Austin.
recibirlas con sus orejas, pudiendo
calcular las distancias a las que esos
objetos están, y así no se chocan,o pueden
saber donde están sus presas y capturarlas.

Por ello tienen muy desarrolladas las orejas, ytienen otras membranas adicionales
para la recepción llamadasTRAGUS.

Los ojos casi no los utilizan y por eso sonpequeños, pero ningún murciélago es
ciego. Susbocas son grandes y tienen dientes muy afilados para triturar
losinsectos. El uropatagio es grande, como una bolsa, en la que capturaninsectos.
Vuelan a bastante altura y tienen alas largas y estrechas,para tener un vuelo muy
rápido y potente.

FRUGIVOROS

Se alimentan de frutas que encuentran en el bosqueutilizando una mezcla de


sentidos: con el olfato detectan lapresencia de árboles con frutos maduros y
vuelan hacia esaszonas.

Cuando están cerca son la vista y laecolocación lo que les ayuda a encontrar los
frutos. El hocicode los frugívoros es corto, con dientes muy fuertes ymandíbulas
grandes. Los ojos son grandes y las orejas detamaño medio. Arrancan las frutas y
vuelan hasta alguna ramacercana donde se perchan y consumen los frutos,
escupiendo laspieles, las semillas o la pulpa, dejando rastros
fácilmentereconocibles. Las alas son cortas y anchas, muy maniobrables,
parapoder volar entre la vegetación del bosque.

NECTARIVOROS

Vuelan buscando flores del bosque, atraídospor sus olores extraños, un poco
acres. Consumen elnéctar de las flores con su larga lengua, llena de
pelitos.Tienen un hocico largo, para introducirlo en la corola de las flores.Suelen
ser pequeños, con ojos y orejas de tamaño medio.Tienen la capacidad de tener
vuelo sostenido, como loscolibríes, delante de las flores que visitan. El polen
deestas flores queda impregnando su pelaje y ellos lo retiran luego conayuda de
uñas y lengua, y lo consumen. Parece que puedengerminar estos granos de polen
en el estómago y aprovechar sucontenido en proteínas.

CARNIVOROS

Consumen otros vertebrados, como peces,


ranas, otros murciélagos, aves, roedores...
Son muy grandes y fuertes, con dientes
enormes entre los que matan a sus presas.
Capturan a las aves que están descansando
entre las ramas, o a murciélagos
perchados.
Dibujo tomado de: BATS A PISCIVOROS
NATURAL HISTORY John E.Mil y
James O. Smith. Universidad de Texas, Vuelan bajo, sobre la superficie de las
Press Austin.
quebradas o los esteros y cuando detectan
alguna perturbación en la superficie del
agua, utilizan sus largos pies
que acaban en unas poderosas garras para
atrapar los peces. Son grandes y de alas
fuertes

VAMPIROS

Son los hematófagos, o sanguívoros.


Tienen un aparato digestivo muy
especializado para poder digerir la
sangre.

Sus pulgares y sus piernas están muy


desarrollados, lo que les da capacidad
locomotora, esto les permite aterrizar
cerca de las presas y treparse
silenciosamente para no ser detectados.
Centurio senex, murciélago frugívoro
Los incisivos son como cuchillos y con una cara muy especial, se encuentra
practican una pequeña incisión o herida principalmente en lugares secos, ACG.
en la piel de la víctima. En la saliva Foto:M.Tschapka.
tienen sustancias anestésicas y
anticoagulantes, de forma que la sangre
empieza a manar y por capilaridad, la van
tomando apoyando los labios
suavemente. Un vampiro

puede tomar 15ml de sangre en una noche, pero causantanto daño al ganado
porque cuando se van, la sangrecontinúa fluyendo.

Hay muchos mitos acerca de los murciélagospor culpa de los vampiros, pero el
hombre es el culpable de que seantan abundantes, al introducir ganado y aves de
corral.
Desmodus rotundus, vampiro hematófago; Demodus rotundus, vampiro con
tiene incisivos como cuchillos. Foto: capacidad locomotora para llegar hasta su
C.Drews. presa sin ser detectado. Foto: C.Drews.

ECOLOGIA DE LOS MURCIELAGOS

Los murciélagos viven en refugios muyvariados, como agujeros en troncos


viejos, casas abandonadas, cuevas,huecos de las rocas, bajo puentes o tuberías,
cielo rasos...Sus movimientos dependen de la disposición de los recursos
ycambian con las estaciones. Algunos migran una época delaño, cuando escasean
los recursos o por cambios detemperatura. Los murciélagos del viejo mundo, en
el invierno,tienen una época de hibernación, en cuevas y sumetabolismo se
reduce al mínimo hasta la primavera.

No están toda la noche volando, si no que


presentan diferentes períodos de actividad
a lo largo de la noche: un periodo activo
en las primeras horas, que va seguido de
períodos de descanso en los que el
murciélago digiere la comida y evacúa
heces y líquidos. Sus principales
depredadores son búhos, lechuzas, boas y
otros murciélagos carnívoros. Por eso, en
las noches de luna, evitan las áreas
abiertas y claras, donde serían más
vulnerables.

Cueva de murciélagos en quebrada "El COMPORTAMIENTO


Duende", Parque Nacional Santa Rosa.,
ACG. Foto / C. Camargo. Viven en COLONIAS de hasta cientos de
individuos, en grupos familiares estables a
lo largo de los años, o solitarios. Las
colonias pueden ser permanentes o
formarse sólo en las épocas de cría de los
pequeños. Es muy común la estructura

en harenes de hembras controladas por un macho. Enestas colonias, las hembras


a veces colaboran en el cuidado de lascrías, e incluso mientras unas van a buscar
alimentos, otrasamamantan a las crías, aunque no sean las propias. Los machosa
veces hacen labores de vigilancia.

En las áreas de forrajeo, losmurciélagos suelen defender territorios de


alimentacióny son fieles a esas áreas. A veces tienen un comportamiento
debúsqueda curioso, en que recorren los recursosperiódicamente cada ciertos
minutos y es predecible cuando vana volver a la misma flor, etc.

REPRODUCCION

Normalmente tienen una sola cría por hembraal año, pero en el trópico es común
que algunasespecies tengan dos períodos reproductivos. La pareja demurciélagos
se junta por señales visuales, olfativas ysonoras y se da la cópula, que es desde
atrás.

Después de un periodo de gestación


variable, la hembra tiene la cría en el
refugio y en cuanto sale, se cuelga del
pezón de ésta, y allí permanece como dos
meses, lactando, aunque en el último
periodo de lactancia el juvenil ya es más
independiente, realiza vuelos cortos y
empieza a comer alimentos. Las hembras
los cargan hasta las áreas de alimentación
y mientras comen, les dejan en alguna
rama segura.

IMPORTANCIA DE LOS
MURCIELAGOS

Los murciélagos son animales temidos y Ectophylla alba, murciélago pequeño


que duerme en tiendas que ha hecho en
hay muchas leyendas y mitos acerca de las hojas de Heliconia. Foto / M.
ellos, pero la realidad es muy distinta. Los Tschapka.
murciélagos no son animales
desagradables o peligrosos, si no que
desempeñan su papel ecológico, que es
vital para la permanencia de los bosques y
otros ecosistemas.

En primer lugar, los insectívoros son muyimportantes para controlar las plagas de
insectos y son beneficiosospara la agricultura, pues una colonia puede consumir
millones deinsectos en una noche.

Los frugívoros, al alimentarse de frutos,las semillas pasan por el tubo digestivo y


son defecadas enáreas distintas de donde las consumieron, con lo cual
sondispersores de esas semillas. Y son bien importantes, pues suelenconsumir
plantas pioneras del bosque, es decir, aquellas que crecenen los potreros en los
primeros estadíos de sucesión, yque dan sombra y cobijo para queotras semillas
de árboles delbosque maduro crezcan a su sombra.

Ademas, el paso de las semillas por el tubodigestivo hace que aumente su


capacidad de germinación, puesatacan algunas capas del tegumento de las
semillas.

Los nectarívoros también son muyimportantes pues al visitar flores e


impregnarse con el polen deéstas, lo transmiten a otras flores, depositándolo
enlos estigmas, causando su polinización. Hay una grancoevolución entre las
flores y los murciélagos que laspolinizan, a menudo los murciélagos son muy
específicosy ningún otro animal podría polinizar esas flores. Sinla polinización,
las plantas no se reproducirían y nodarían semillas para la regeneración
delbosque.

Los demás murciélagos tambiéndesempeñan su función en los ecosistemas,


participandoen las cadenas tróficas y contribuyendo al equilibrioecológico.

PERJUICIOS DE LOS MURCIELAGOS


Algunas especies de murciélagos se hanhecho muy abundantes por culpa de los
cambios que el hombre introduceen el ambiente. Por la agricultura, con los
monocultivos, algunosfrugívoros aumentan sus poblaciones y se hacen
dañinosatacando frutales.

Por otro lado, con la introducción masivade ganado, los vampiros, que en un
bosque natural son muy escasos, sehacen muy abundantes, causando daños en
laganadería.

Es muy raro que los vampiros ataquen a personas,pero se ha dado el caso en


zonas aisladas. Suelen morder en el dedopulgar del pie, dejando luego un reguero
de sangre. Si esto ocurre esbueno consultar al médico, pues algunos vampiros y
otrasespecies de murciélagos pueden ser portadores de enfermedadescomo la
rabia.

Por otro lado, no es bueno entrar en los refugiosde murciélagos, pues en el guano
pueden crecer hongos quecausan enfermedades al aspirarlos.

AMENAZAS A LA CONSERVACION DE LOSMURCIELAGOS

La principal es la pérdida dehábitat: con la destrucción de bosques se quedan


sinrefugios, sin recursos...

La contaminación, los pesticidas einsecticidas, se acumulan en los organismos


vivos, reduciendo suéxito reproductivo causando daños en los
animales,disminuyendo sus poblaciones.

Por desconocimiento o por mitos, algunas personasmatan murciélagos, o queman


los refugios, las cuevas, muriendomuchos murciélagos beneficiosos...