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Polvo cósmico

Imagen de la galaxia NGC 4414, en la que se puede observar polvo interestelar (véase la
descripción de la imagen).

El polvo cósmico es polvo del espacio, compuesto por partículas menores de 100 µm.
El límite de los 100 micrómetros se da como consecuencia de las definiciones
propuestas de meteoroide, considerándose meteoroide aquel cuerpo que supere dicho
tamaño y de hasta 50 m. No obstante, los límites no son estrictos. Este polvo llena todo
el cosmos incluido el sistema solar, aunque su densidad es muy tenue (entendiendo aquí
densidad como el número de partículas por m³), siendo más denso si es polvo cometario
o de disco circumplanetario y menos denso si es polvo interestelar o intergaláctico.

Partícula de polvo interplanetario de condrita porosa.

El polvo cósmico, también llamado polvo extraterrestre o polvo espacial, es polvo que
existe en el espacio exterior, así como en todo el planeta Tierra. La mayoría de las
partículas de polvo cósmico tienen entre unas pocas moléculas hasta 0.1 μm de tamaño.
Una fracción más pequeña de todo el polvo en el espacio consiste en minerales
refractarios más grandes que se condensaron cuando la materia dejó las estrellas. Se
llama "polvo de estrellas" y se incluye en una sección separada a continuación. La
densidad del polvo que cae a la Tierra es de aproximadamente 10−6/m3 y cada grano
tiene una masa entre 10−16kg (0.1 pg) y 10−4 kg (100 mg).

El polvo cósmico se puede distinguir aún más por su ubicación astronómica: polvo
intergaláctico, polvo interestelar, polvo interplanetario (como en la nube zodiacal) y
polvo circumplanetario (como en un anillo planetario). En el Sistema Solar, el polvo
interplanetario causa la luz zodiacal. Las fuentes de polvo del Sistema Solar incluyen
polvo cometario, polvo asteroidal, polvo del cinturón de Kuiper y polvo interestelar que
pasa a través del Sistema Solar. La terminología no tiene una aplicación específica para
describir los materiales que se encuentran en el planeta Tierra a excepción del polvo que
ha caído de manera demostrable en la Tierra. Según una estimación, tanto como 40.000
toneladas de polvo cósmico alcanzan la superficie de la Tierra cada año.3En octubre de
2011, los científicos informaron que el polvo cósmico contiene materia orgánica
compleja (sólidos orgánicos amorfos con una estructura mixta aromático-alifática) que
podría crearse de forma natural y rápida por estrellas.

En agosto de 2014, los científicos anunciaron la recolección de posibles partículas de


polvo interestelar de la nave espacial Stardust desde su regreso a la Tierra en 2006.891011
En marzo de 2017, los científicos informaron que se han identificado partículas de
polvo extraterrestres en todo el planeta Tierra. Según uno de los investigadores, "una
vez que supe qué buscar, los encontré en todas partes".