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¿Qué

son los calentadores de un


motor diésel? ¿Por qué no debes
encenderlo antes de que se apague su
testigo?

Sergio Álvarez | @sergioalvarez88 | 20 de mayo de 2016


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Posiblemente te lo hayan explicado en algún momento, si tienes o has conducido


un coche con motor diésel. “Espera a que el testigo de los calentadores se
apague antes de arrancar el coche“. Los calentadores facilitan el arranque de
un motor diésel, pero son elementos mecánicos un tanto desconocidos, y su
funcionamiento parece en ocasiones magia negra. Salvo cuando se estropean, y
arrancar el motor diésel se convierte en una tarea titánica. Te contamos cómo
funcionan y por qué no debes encender el motor antes de que se apague su
testigo.
¿Cómo funcionan los calentadores de un motor diésel?
¿Por qué son necesarios?
El elemento calefactor de los calentadores alcanza en instantes temperaturas de
más de 800 grados centígrados.

Los calentadores – conocidos también como bujías de calentamiento – son


unas piezas metálicas con forma de cilindro. Su aspecto se asemeja mucho al
de una bujía de un motor de gasolina, pero en vez de tener un electrodo en su
punta, disponen de un elemento calefactor. Una resistencia, por la que se hace
pasar corriente, resultando en un intenso calentamiento. La punta del calentador
se encuentra en la cámara de combustión del motor, y como es lógico, todos
los motores diésel tienen una bujía de calentamiento por cilindro.

¿Por qué los motores diésel necesitan calentadores? Al contrario que un motor
de gasolina, la mezcla de combustible y aire no se enciende mediante una
chispa, se enciende por compresión. Se suministra aire y gasóleo al interior de
los cilindros, y la propia presión a la que la mezcla es sometida cuando el pistón
sube – son motores de cuatro tiempos – provoca su autoencendido. Cuando la
temperatura ambiente es baja y el motor está frío, los calentadores resultan
imprescindibles para arrancar nuestro motor diésel.

Los calentadores funcionan sólo antes de arrancarse el motor, aunque algunos


quedan encendidos unos segundos más para facilitar la combustión.

Al accionar el contacto habréis advertido que un testigo amarillo en forma de


espiral se enciende en vuestra instrumentación. Son los calentadores, que se
encuentran calentando durante unos instantes las cámaras de combustión de
vuestro motor. Así, se favorece un buen inicio de la combustión de aire y
gasóleo. Se evita igualmente la producción de humo y otras emisiones nada más
encender el motor. Su buen estado es necesario para que los arranques sean
efectivos, rápidos y libres de mala combustión.
¿Cómo puedo detectar que mis calentadores están en
mal estado?
Lo he vivido en un viejo Peugeot con motor diésel que mi familia tuvo hace
años. Cuando los calentadores comenzaron a fallar – tras una noche fría – el
motor arrancaba sin mayor problema, pero el ralentí era inestable durante los
primeros segundos, y por el tubo de escape salía un denso humo blanco. La
combustión no se estaba produciendo adecuadamente en algunos de los cilindros
del motor, la mezcla se encendía a destiempo o no se encendía en algunos ciclos.
Al medio minuto todo volvía a la normalidad.

Algunos calentadores pueden durar la vida del coche, si son de calidad. Su


sustitución no es una operación demasiado cara.

Fue el primer aviso. Si el testigo de los calentadores se queda encendido durante


mucho tiempo – más de 10 o 15 segundos – y no es un día excepcionalmente
frío, es posible que los calentadores estén gastados. Si ignoramos las
advertencias que nuestro coche nos da y no reemplazamos las bujías de
calentamiento, estaremos sometiendo al motor de arranque y la batería del
coche a un esfuerzo extra. Un arranque con los calentadores en mal estado
también somete al motor a más desgaste durante los primeros segundos, a causa
de la mala combustión.
¿Por qué no debes tu motor diésel sin que se apague el
testigo de los calentadores?
Porque es el equivalente a arrancar el coche con los calentadores en mal
estado o averiados. Notarás que al coche le cuesta arrancar, que protesta durante
los primeros instantes, especialmente si ya tiene unos años. El motor de arranque
verá reducida su vida útil, al igual que la batería, sometida a una carga extra. Un
motor de gasolina puede encenderse al instante, pero un motor diésel necesita
unos instantes de precalentamiento. No hagas que las prisas dañen ciertos
componentes de tu motor. Son sólo unos segundos.

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