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[Parte 1]

EL AGUA
TRATAMIENTO DE AGUAS
RESIDUALES HOSPITALARIAS
Los hospitales consumen importantes volúmenes de agua por día, generando otro volumen similar de agua
residual con microorganismos patógenos, medicamentos metabolizados o no, compuestos tóxicos, etc. que se
vierten -tratadas o no- al agua, afectando su calidad y poniendo en riesgo la salud. En el presente artículo se
abordan los aspectos referidos al agua y sus propiedades, las fuentes de su contaminación, el volumen de aguas
residuales generadas en hospitales, los procesos de tratamiento y las aplicaciones técnicas sugeridas para la
disminución del impacto territorial generado. Esta información sugerirá una gestión de los recursos hídricos,
de forma tal que la implementación de plantas de tratamiento sean más efectivas que las convencionales, y
ese conocimiento sobre el agua y los residuos de ella, brinde soporte informativo para la futura normativa
en materia de vertidos de residuos líquidos, para lograr reducir los factores indeseables. Observaremos en el
artículo, que se consideran Aguas Residuales a los líquidos que han sido utilizados en las actividades diarias
de una ciudad (domésticas, comerciales, industriales y de servicios, entre ellos, los hospitalarios), y que ante la
creciente escasez de agua dulce, todos los esfuerzos de su conservación son necesarios.

EL AGUA MEDIO FÍSICO Y RECURSO El agua, (químicamente óxido de hidrógeno, H2O) es probable-
mente la sustancia química más necesaria para el ser humano.
En nuestro planeta, apenas un 2,5% es agua dulce (no salada)
y de ella, sólo un 30% (es decir, menos del 0,8% del total)
es directamente aprovechable por el ser humano. Pensemos
en cambio en la infinidad de usos que tiene ese insignificante
0,8%: Agricultura y ganadería, industria, fabricación y proce-
samiento de alimentos, consumo humano, etc., y nos daremos
cuenta de hasta qué punto es un bien preciado. “El agua apro-
vechable es muy escasa”.

Propiedades Físicas y Químicas


Fundamentales del Agua
Gran parte de su importancia se debe a tres propiedades físicas
fundamentales:
Tiene un gran calor específico, es decir, hace falta mucha ener-
gía para hacer aumentar su temperatura (1 kcal por kg de agua
y grado Kelvin en estado líquido) lo que la convierte en un
excelente refrigerante. Este uso es el que permite, por ejemplo,
extinguir un fuego, ya que disminuye rápidamente la tempera-
tura del material que arde. Por este motivo, las grandes masas
de agua (océanos, ríos y lagos) son enormes acumuladores de
calor y con su inercia térmica contribuyen drásticamente a re-
gular el clima y la temperatura, amortiguando los extremos y
suavizando el clima.
Es líquida a temperatura ambiente, por lo que es un medio idó-
neo para reacciones químicas, disoluciones, refrigeración de
aparatos... y fácilmente transportable mediante tuberías y alma-
cenable en depósitos. “El agua es una de las pocas sustancias
Gráfico 1: El Agua y su Distribución líquidas a la temperatura ambiente (entre 0 y 20ºC)” Debido al

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dipolo eléctrico que hay en su molécula, que provoca una leve áreas de cultivo, o por procesos de urbanización y metropoliza-
atracción entre las moléculas de agua, es líquida en un amplio ción, se incrementan los contaminantes de origen humano en
rango de temperaturas (de 0 a 100ºC aproximadamente), algo los ríos, manantiales y acuíferos, lo que supone una necesidad
poco frecuente. de tratamiento más agresivo (y más costoso energética y am-
Y es un disolvente excelente de sustancias inorgánicas (sales mi- bientalmente). El incremento de la población y del consumo
nerales) y orgánicas polares (detergentes, sales orgánicas, alco- per cápita obliga también al uso de acuíferos de peor calidad, o
holes y éteres…) debido a que es casi inerte (no reacciona fácil- incluso al reaprovechamiento de aguas residuales. Por ejemplo,
mente) y sus moléculas tienen un fuerte dipolo eléctrico, disuel- en las áreas secas, donde el agua se toma de ríos y embalses
ve con facilidad gran cantidad de sustancias y muchas de ellas con alta DBO (Demanda Biológica de Oxígeno), el tratamiento
prácticamente en cualquier proporción. Las sustancias disueltas agresivo con cloro incrementa la presencia de los peligrosos
tienen un “desmenuzamiento” en partículas tan pequeñas que Trihalometanos (THM).
la luz las atraviesa sin perturbaciones. Es por esto que las diso- Los estudios referentes a la formación de los THM como conse-
luciones son transparentes para la luz ordinaria. “El agua limpia cuencia de adicionar cloro al agua se iniciaron en los Estados
es transparente, pero el agua transparente no es necesariamente Unidos en la década de los 70’s. Según la OMS, es más peli-
limpia”. Debido a su condición de excelente disolvente, el agua groso dejar de desinfectar el agua, por medio del uso del cloro,
en estado natural nunca es pura, sino que acumula casi todo tipo uno de los procedimientos más fáciles y económicos, que con-
de sustancias con las que entra en contacto. vivir con el potencial peligro de los THM. Este tipo de riesgo se
Así, los ácidos y bases, son sustancias que alteran el pH del considera a largo plazo, ya que requeriría el consumo de agua
agua, modificando su comportamiento químico y haciendo durante toda una vida. Según esta organización, la exposición
que sea más propensa a reaccionar con ciertos tipos de sustan- a estas sustancias supone un riesgo de un caso de cáncer por
100.000 personas que consumen el agua en un periodo míni-
cias u otras. El pH ácido favorece la proliferación de bacterias,
mo de 70 años. Como alternativa algunos países desarrollados
mientras que el básico permite que se desarrollen mejor las
están utilizando clorito de sodio como reemplazo del hipoclo-
levaduras y los hongos (la acidez los mata). Por otra parte, el
rito de sodio. Y evitando, con esto, la producción de THM en la
exceso de acidez o alcalinidad puede hacer el agua inutiliza-
purificación del agua.
ble para procesos industriales y/o el consumo humano, dañar
infraestructuras; la acidificación del agua es muy peligrosa por- Un gran ejemplo del deterioro de las aguas naturales es Bangla-
que corroe y disuelve las estructuras metálicas (tuberías, bom- desh, uno de los países con mayor densidad de población del
bas, conductos…etc.) y facilita el arrastre de plomo, cobre y planeta, que tiene un serio problema con sus acuíferos, éstos
otros metales. Cuando el agua acidificada se filtra al terreno, están contaminados con arsénico; y los costos para su potabili-
“moviliza” los metales pesados que se encuentren en las rocas zación, son significativamente elevados. El agua fósil (acuíferos
y éstos pasan a disolverse en ella. subterráneos, depósitos naturales de agua a gran profundidad,
generados lentamente a lo largo de millones de años) está en
Consideraciones Energéticas y Ambientales peligro en muchos sitios, debido a la sobreexplotación y su
El ciclo completo del agua en un entorno urbano (captación, contaminación simultánea. Todos estos fenómenos conducen
depuración y tratamiento para el consumo, depuración de agua invariablemente a una mayor escasez de agua de calidad, y un
residual y vertido) supone el consumo de entre 3 y 6 kWh por mayor esfuerzo energético para obtenerla. De hecho, estamos
m3 tratado, dependiendo de la calidad del agua captada, el tipo vertiendo todo tipo de sustancias en el agua que nuestros des-
de tratamiento, la distancia…etc. cendientes beberán.

Quizá gran parte de esa agua se use para regar plantas o cés- LA CONTAMINACIÓN HÍDRICA
ped, o para el inodoro… con lo cual está evidentemente sobre-
A comienzos del siglo XX, algunas ciudades e industrias empe-
tratada. Se calcula que en los países desarrollados un tercio
zaron a reconocer que el vertido directo de desechos en los ríos
del consumo doméstico de agua se emplea en los inodoros.
provocaba problemas sanitarios. Esto llevó a la construcción
Implementar un doble circuito de agua (separar el agua potable
de instalaciones de depuración. Aproximadamente en aquellos
de la sanitaria, que tiene requerimientos mucho menos exigen-
mismos años se introdujo la fosa séptica como mecanismo para
tes) y clasificar aguas residuales según su fuente, para reapro-
el tratamiento de las aguas residuales domésticas tanto en las
vecharlas (algo mucho más sencillo si no contienen sustancias áreas suburbanas como en las rurales. Para el tratamiento en
venenosas como metales pesados) son vías que aún están en instalaciones públicas se adoptó primero la técnica del filtro de
pañales pero deberán ser desarrolladas en los próximos años. goteo. Durante la segunda década del siglo, el proceso del lodo
En consecuencia, “Usamos agua de calidad ‘potable’ para usos activado, desarrollado en Gran Bretaña, supuso una mejora sig-
que no requieren esa calidad”. nificativa por lo que empezó a emplearse en muchas localida-
Muchos productos de la vida diaria esconden detrás de su pro- des de ese país y de todo el mundo. Desde la década de 1970,
ceso de obtención enormes consumos de agua. De acuerdo se ha generalizado en el mundo industrializado la cloración, un
a las investigaciones del profesor británico J. Antonhy Allan, paso más significativo del tratamiento químico.
para fabricar una taza de café son necesarios 140 litros de agua En los países medianamente industrializados, las necesidades
(para el cultivo, producción y empaquetado de los granos de domésticas de agua alcanzan los 150 litros por habitante día
café), igualmente, para obtener un trozo de queso de 500 gra- (20% wc., 40% baños de ducha, 22% lavado de ropa y elemen-
mos serían necesarios unos 2.500 litros de este recurso; para tos de cocina, y 19% otros usos: riego, cocina, bebida, etc.).
un litro de leche, más de 3.000; para un kilo de carne de res, Sumando las necesidades de la comunidad (escuelas, hospita-
más de 10.000; esta cantidad de agua es denominada por el les, limpieza de calles, jardines, etc.), la demanda de litros/día/
profesor Allan como ‘agua virtual’. Así, “En el menú diario, habitante llegaría a 200-250. Y esta demanda se incrementa
un consumidor emplea entre 2.000 y 5.000 litros de ‘agua vir- con el llamado “estado de bienestar” y la profundización tanto
tual’”. (más información: http://www.elmundo.es/mundodine- del grado de industrialización, como del sistema de consumo.
ro/2008/03/19/economia/1205922088.html) Esta demanda, una vez satisfecha formará buena parte de los
Por otro lado, a medida que el uso humano del suelo se extien- sistemas públicos de alcantarillado, que posteriormente se vier-
de, la huella ecológica se agudiza, sea por uso intensivo de las te generalmente en los ríos.

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Se estima que el 80% de la contaminación de los océanos pro- en el hígado y los riñones. Hace tiempo que se conoce o se
vienen de los ríos, las emisiones costeras y la atmósfera. En tal sospecha de la peligrosidad de sustancias inorgánicas, como el
sentido, una de las fuentes más importantes es la contamina- mercurio, el arsénico y el plomo.
ción orgánica que producen las ciudades, las industrias que Los lagos son especialmente vulnerables a la contaminación.
trabajan con productos naturales, y las empresas agroalimenta- En éste contexto, la laguna Alalay en Cochabamba tiene un
rias. Otra forma de incidencia en las aguas es la contaminación gran problema, la eutrofización, que se produce cuando el
tóxica, que proviene de las industrias que manipulan agentes agua se enriquece de modo artificial con nutrientes, lo que pro-
químicos. Por otra parte, la combinación de pozos negros de duce un crecimiento anormal de las plantas. Las emisiones hu-
desechos con pozos de agua para el consumo humano, gene- manas y los fertilizantes químicos arrastrados por el agua desde
ran la contaminación bacteriana. Por último, las aguas de refri- los campos de cultivo pueden ser los responsables. El proceso
geración que se calientan y se eliminan directamente a los ríos de eutrofización puede ocasionar problemas estéticos, como
y desagües, causan la contaminación térmica, con consecuen- mal sabor y olor, y un acumulo de algas o verdín desagradable
cias sobre la vida de algunas especies animales y vegetales y, a la vista, así como un crecimiento denso de las plantas con
permitiendo una intensa actividad bacteriana. raíces, el agotamiento del oxígeno en las aguas más profundas
y la acumulación de sedimentos en el fondo, así como otros
¿Qué Significa Contaminar el Agua? cambios químicos, tales como la precipitación del carbonato
Es la incorporación al agua de materias extrañas, como mi- de calcio en las aguas duras.
croorganismos, productos químicos, aguas residuales, residuos
industriales y de otros tipos. Estas materias deterioran la calidad Proveniencia Urbana y Periurbana de las
del agua y la hacen inútil para los usos pretendidos. Aguas Residuales
El uso del agua en las diversas actividades productivas, de pro-
Descripción de los Principales Contaminantes
cesamiento, de transformación, etc., realizadas en recintos pú-
Aguas residuales y otros residuos que demandan oxígeno (en blicos, residenciales, en empresas, drenajes municipales, cines,
su mayor parte materia orgánica, cuya descomposición produ- granjas, establos, curtido de pieles, hoteles, centros comercia-
ce la desoxigenación del agua); agentes infecciosos; nutrientes les, mercados municipales, aeropuertos, hospitales, laborato-
vegetales que pueden estimular el crecimiento de las plantas rios, mataderos, envasadoras de lácteos, terminales de autobu-
acuáticas. Éstas, a su vez, interfieren con los usos a los que se ses, estadios, fabricas, ingenios azucareros, talleres mecánicos,
destina el agua y, al descomponerse, agotan el oxígeno disuelto lavanderías, lavadoras de autos, factorías, termoeléctricas, re-
y producen olores desagradables; productos químicos, inclu- finerías, petroleras o petroquímicas, gasolineras o centros de
yendo los pesticidas, diversos productos industriales, las sus- distribución de gases y combustibles, siderurgias, fundidoras y
tancias contenidas en los detergentes, y los productos de la des- todo tipo de procesos industriales en general, dan como resul-
composición de otros compuestos orgánicos; petróleo, espe- tado efluente las aguas residuales, caracterizadas como: grises,
cialmente el procedente de los vertidos accidentales; minerales negras, crudas, oleosas, bovinas, avícolas, porcinas, textiles,
inorgánicos y compuestos químicos; sedimentos formados por glucosas, grasosas, jabonosas, amargas, sulfurosas, aceitosas, e
partículas del suelo y minerales arrastrados por las tormentas y industriales en general.
escorrentías desde las tierras de cultivo, los suelos sin protec-
Las aguas residuales, (negras, fecales, grises y jabonosas), son
ción, las explotaciones mineras, las carreteras y los derribos
comprendidas y generadas de actividades, domésticas, domi-
urbanos; sustancias radiactivas procedentes de los residuos
ciliarias, residenciales, y de oficinas en general, provenientes
producidos por la minería y el refinado del uranio y el torio, las
de los drenajes, entubados municipales a cárcamos y/o fosas
centrales nucleares y el uso industrial, médico y científico de
sépticas receptoras.
materiales radiactivos; el calor también puede ser considerado
un contaminante cuando el vertido del agua empleada para Las aguas residuales generadas por procesos de producción o
la refrigeración de las fábricas y las centrales energéticas hace transformación, y que no son, provenientes de actividades do-
subir la temperatura del agua de la que se abastecen. mésticas, domiciliarias, residenciales, o de oficinas, ni de dre-
najes municipales, son caracterizadas como aguas residuales
Efectos de la Contaminación del Agua industriales, y son tratadas de similar manera que las anteriores,
La contaminación de los ecosistemas acuáticos naturales por pero con diferentes tipos de mecanismos internos y equipos.
las aguas residuales de origen hospitalario es uno de los temas
de mayor atención ambiental y para la salud humana desde Caracterización de Residuos Sólidos y Aguas
hace algunos años. Diversos investigadores reportan que es- Residuales Hospitalarias
tas aguas residuales representan un problema en cuanto a su Uno de los análisis que permite evaluar el impacto de la ac-
eliminación, debido al peligro latente de elevadas concentra- tividad hospitalaria sobre los recursos hídricos es la determi-
ciones de microorganismos y/o virus (enterobacterias, colifor- nación de la carga contaminante asociada al caudal de aguas
mes fecales, entre otros), algunos de los cuales pueden haber residuales que se genera diariamente. Puede estimarse que el
adquirido multi-resistencia antibiótica, también pueden están 80% del volumen de agua consumido en un hospital en un día
presentes: solventes y metales pesados. Estas aguas componen corresponde a la generación de aguas residuales; un porcentaje
una mezcla de sustancias complejas cuya actividad tóxica y elevado se disipa mediante evaporación. Los residuos genera-
de mutación genética dependerá de interacciones sinérgicas y dos como consecuencia de la actividad del área hospitalaria
antagónicas entre sus componentes y entre éstos y el ambiente. son los que se indican a continuación:
Los efectos de la contaminación del agua incluyen los que afec- 1. Residuos generales asimilables a urbanos
tan a la salud humana. La presencia de nitratos (sales del áci- Son los residuos que se generan fuera del la actividad asisten-
do nítrico) en el agua potable puede producir una enfermedad cial del área hospitalaria que no precisan medidas especiales
infantil que en ocasiones es mortal. El cadmio presente en los en su gestión también se denominan residuos urbanos o muni-
fertilizantes derivados del cieno o lodo puede ser absorbido por cipales. Se incluyen en este grupo: restos de comida, alimentos
las cosechas; de ser ingerido en cantidad suficiente, el metal y condimentos generados en las cocinas, plantas de hospitali-
puede producir un trastorno diarreico agudo, así como lesiones zación, comedores y cafeterías; mobiliario y colchones en des-

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uso; residuos de jardinería, embalajes y papelería generados en tamiz y que generalmente tiene posición inclinada; aireación,
áreas administrativas talleres de mantenimiento, almacenes y mediante turbinas superficiales; decantación en recintos tronco
plataformas de carga y descarga, restos inertes de albañilería y piramidales; recirculación de lodos también llamados fangos,
chatarra. Y en lo específico, su fusión o contacto con el agua. mediante bombas de caña; y dosificación de hipoclorito o me-
2. Residuos sanitarios similares a urbanos jor aún, clorito de sodio.
Son los residuos que se producen como consecuencia de la Un modo de control sobre el rendimiento de la planta, es medir
actividad asistencial y/o de investigación asociada, que no es- los parámetros tanto de bajada como de superación de límites
tán incluidos entre los considerados como residuos sanitarios del vertido para identificar el problema y reajustar la depura-
peligrosos al no reconocérseles peligrosidad real ni potencial, ción. Esta medición debe realizarse mediante procedimientos
según los criterios científicamente aceptados. Se incluyen en semestrales o anuales y asegurar que los parámetros se encuen-
este grupo: restos de curitas (bandas adhesivas) y restos de pe- tren dentro del rango establecido. Del mismo modo que se hará
queñas intervenciones quirúrgicas, bolsas de orina vacías y em- el control de los efluentes y su tratamiento previo al vertido
papadores, recipientes desechables de aspiración vacíos, yesos, en el sistema sanitario, debe llevarse el control del consumo
sondas, pañales y, en general, todos aquellos cuya recogida y de agua de abastecimiento a las instalaciones, tanto para esta-
eliminación no ha de ser objeto de requisitos especiales para blecer las pérdidas del recurso, como la cuantificación de los
prevenir infecciones. efluentes.
3. Residuos peligrosos Si bien en este artículo establecemos los cuidados y medidas de
Aquellos que figuren en la lista de residuos que han sido califi- emisión de efluentes en el sistema sanitario público mediante
cados como peligrosos por la normativa internacional, Organi- la intervención en el tratamiento de las aguas residuales hos-
zación Mundial de la Salud (OMS) y los recipientes y envases pitalarias, estas últimas, no están exentas de otros elementos
que los hayan contenido; además de los que pueda aprobar significativos que en conjunto generarán un impacto ambien-
el gobierno de conformidad con el convenio internacional del tal o de modo más específico, un impacto territorial. En este
que Bolivia sea parte. sentido, la identificación de elementos coadyuvantes a dicho
4. Residuos peligrosos sanitarios impacto es de suma importancia. Esta identificación debe ser
lo más detallada posible, tratándose aspectos como sustancias
Los residuos producidos en la actividad asistencial y/o de inves- y formas de energía contaminantes y focos o puntos de emisión
tigación asociada, que conllevan algún riesgo potencial para diferentes.
los empleados o para el medio ambiente, siendo necesario ob-
servar medidas de prevención en su manipulación, recogida, Los residuos comprenden tanto los residuos sanitarios como
almacenamiento, transporte, tratamiento y eliminación: los no sanitarios, sean o no peligrosos, distinguiéndose las
fracciones recogidas selectivamente o que sean susceptibles
• Residuos infecciosos. de serlo. Para los residuos se tienen en cuenta tanto los produ-
• Agujas y otro material cortante y/o punzante. cidos de forma habitual como esporádicamente, así como los
• Cultivos y reservas de agentes infecciosos. que puedan razonablemente generarse en un futuro; en esta
• Vacunas vivas y atenuadas. línea, el haber cuantificado el recurso agua en un principio
• Sangre y hemoderivados en forma líquida. como elemento de abastecimiento, permitirá en función a la
• Residuos anatómicos no identificables. capacidad de las instalaciones hospitalarias, proyectar las ne-
• Residuos químicos y citostáticos. cesidades futuras del insumo, así como cuantificar y regular
Fuentes de las Emisiones Hospitalarias los efluentes.
Las emisiones que se identifican normalmente en las áreas hos- Finalmente, junto con el tratamiento de las aguas residuales
pitalarias proceden de los siguientes focos: hospitalarias antes de su vertido a la red de alcantarillado públi-
co, deberán establecerse acciones como plan de choque para
• Calderas y generadores de vapor para la producción de va-
minimizar la producción de residuos de origen sanitario, que
por y agua caliente sanitaria para uso y calefacción.
entre otras, se encuentran la distribución de carteles informati-
• Emisiones de vehículos pertenecientes al área hospitalaria.
vos, el correcto uso de los contenedores para residuos peligro-
• Emisiones de grupos electrógenos.
sos de origen sanitario, aplicando un seguimiento semanal y
• Residuos generales asimilables a urbanos.
mensual con la respectiva comunicación a los responsables de
• Residuos sanitarios asimilables a urbanos.
las áreas hospitalarias.
• Residuos sanitarios peligrosos.
• Residuos químicos y citostáticos. En este aspecto, se puede apreciar, que la realización de las
• Residuos de papel y cartón. obras civiles no es independiente de las actuaciones de los
• Excreciones y secreciones de personas tratadas en general otros sectores operativos de las áreas hospitalarias ni de sus
y/o con radioisótopos. proveedores; una actuación conjunta viabilizará los resultados
• Medicación derivada del tratamiento hospitalario. esperados de disminución del impacto de las aguas residuales
• Residuos líquidos de diálisis en el territorio en el que tiene influencia.
• Residuos líquidos de todo tipo de tratamiento hospitalario.
PLANTAS DE TRATAMIENTO
Tratamiento de Efluentes Líquidos DE AGUAS RESIDUALES EDARS - PTARS
Los efluentes líquidos de un hospital, se vierten a la red mu- La selección del proceso de tratamiento de aguas residuales
nicipal, siempre sujetos a la aplicación de la normativa y el depende principalmente de las características del agua cruda
acuerdo correspondiente con el Gobierno Autónomo Munici- (su origen), el tipo de contaminación contenida, la calidad re-
pal (GAM), sobre vertidos no domésticos. querida del efluente y la disponibilidad del terreno. Los trata-
El vertido debe realizarse a través de la estación depuradora de mientos de aguas residuales son muy variados, y pueden incluir
aguas residuales hospitalarias a la red de alcantarillado públi- precipitación, neutralización, oxidación química y biológica,
co. La línea de tratamiento de aguas residuales consiste básica- reducción, filtración, ósmosis, etc.
mente en pretratamiento, mediante reja manual y/o automática En el caso de agua urbana, los tratamientos de aguas residuales
de desbaste (dependiendo del tamaño) también denominada suelen incluir la siguiente secuencia:

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• Pretratamiento. EL TRATAMIENTO DE AGUAS RESIDUALES
• Tratamiento Primario.
Tanto para agua de consumo como para agua residual, el es-
• Tratamiento Secundario.
quema típico de tratamiento tiene tres fases, sin embargo es
• Y en casos específicos, podrá añadirse un Tratamiento lla- corriente añadir una cuarta fase, que dependerá del resultado
mado Terciario. que se desea obtener (pretratamiento, primaria, secundaria y
Las depuradoras de aguas domésticas o urbanas se denominan terciaria), ver Gráfico 2: Esquema de Tratamiento:
EDAR (Estaciones Depuradoras de Aguas Residuales) o PTAR
(Plantas de Tratamiento de Aguas Residuales), y su núcleo es
el tratamiento biológico o secundario, ya que el agua residual
urbana es fundamentalmente de carácter orgánico.

¿Qué es la DQO (Demanda Química de


Oxígeno)?
La DQO es “la cantidad de oxígeno necesario para oxidar la
materia orgánica por medios químicos y convertirla en dióxi-
do de carbono y agua”. La DQO se utiliza para medir el grado
de contaminación y se expresa en miligramos de oxígeno dia-
tómico por litro (mgO2/lt) o simplemente mg/lt. Cuanto mayor
es la DQO más contaminante es la muestra. Las concentra-
ciones de DQO en las aguas residuales industriales pueden
tener unos valores entre 50 y 2000 mg/lt, aunque es frecuente Gráfico 2: Esquema de Tratamiento
encontrar, según el tipo de industria, valores de 5000, 10000
e incluso más altos. Tipos de Tratamiento de Aguas Residuales Urbanas
• Pretratamiento: Busca acondicionar el agua residual para
¿Qué es la DBO (Demanda Biológica de facilitar los tratamientos propiamente dichos, y preservar la
Oxígeno)? instalación de erosiones y taponamientos. Incluye equipos
La DBO es “la cantidad de oxígeno que los microorganismos, tales como rejas, tamices, desarenadores y desengrasado-
especialmente bacterias (aerobias o anaerobias facultativas: res.
Pseudomonas, Escherichia, Aerobacter, Bacillus), hongos y • Tratamiento Primario o Tratamiento Físico-Químico: Busca
plancton, consumen durante la degradación de las sustancias reducir la materia suspendida por medio de la precipitación
orgánicas contenidas en la muestra”. La DBO se utiliza para o sedimentación, con o sin reactivos, o por medio de diver-
medir el grado de contaminación y se expresa en miligramos sos tipos de oxidación química.
de oxígeno diatómico por litro (mgO2/lt) o simplemente mg/lt. • Tratamiento Secundario o Tratamiento Biológico: Se em-
Como el proceso de descomposición varía según la tempera- plea de forma masiva para eliminar la contaminación or-
tura, este análisis se realiza en forma estándar  durante cinco gánica disuelta, la cual es costosa de eliminar por trata-
días a 20 ºC; esto se indica como DBO5. Cuanto mayor sea la mientos físico-químicos. Suele aplicarse tras los anteriores.
contaminación, mayor será la DBO. La DBO proporciona una Consisten en la oxidación aerobia de la materia orgánica
medida sólo aproximada de la materia orgánica biodegradable o su eliminación anaerobia en digestores cerrados. Ambos
presente en las aguas residuales. sistemas producen fangos en mayor o menor medida que, a
su vez, deben ser tratados para su reducción, acondiciona-
• Agua Pura............................................................ 0 - 20 mg/lt miento y destino final.
• Agua Levemente Contaminada........................ 20 - 100 mg/lt • Tratamiento Terciario o Tratamiento Físico-Químico-Bioló-
• Agua Medianamente Contaminada............... 100 - 500 mg/lt gico: Desde el punto de vista conceptual no aplica técni-
• Agua Muy Contaminada.............................. 500 - 3000 mg/lt cas diferentes que los tratamientos primarios o secundarios,
sino que utiliza técnicas de ambos tipos destinadas a pulir
• Agua Extremadamente Contaminada....... 3000 - 15000 mg/lt o afinar el vertido final, mejorando alguna de sus caracte-
Relación entre la DBO y la DQO rísticas. Si se emplea intensivamente pueden lograr hacer el
agua de nuevo apta para el abastecimiento de necesidades
El valor de la DQO siempre será superior al de la DBO, de-
agrícolas, industriales, e incluso para potabilización (reci-
bido a que muchas sustancias orgánicas pueden oxidarse
claje de efluentes).
químicamente pero no biológicamente. La diferencia es que
El tratamiento de aguas y las plantas de tratamiento de agua
los gramos o miligramos de oxígeno se refieren, en el caso
son un conjunto de sistemas y operaciones unitarias de tipo
de la DBO, a los requeridos por la degradación biológica
físico, químico o biológico cuya finalidad es que a través de
de la materia orgánica; mientras que en el caso de la DQO,
los equipamientos se elimine o reduzca la contaminación o las
representan los necesarios para la degradación química de la
características no deseables de las aguas, bien sean naturales,
materia orgánica. La relación entre la DBO5 y la DQO nos
de abastecimiento, de proceso, o residuales. La finalidad de
da una idea del nivel de contaminación de las aguas (DBO5/
estas operaciones es obtener unas aguas con las características
DQO).
adecuadas al uso posterior que se les vaya a dar, por lo que
Si la relación (DBO5/DQO) <0,2 entonces hablamos de unos la combinación y naturaleza exacta de los procesos varía en
vertidos de naturaleza industrial, poco biodegradables y son función tanto de las propiedades de las aguas de partida como
convenientes los tratamientos físico-químicos. de su destino final.
Si la relación (DBO5/DQO) >0,5 entonces hablamos de unos
vertidos de naturaleza urbana, o clasificables como urbanos y AVANCES EN EL ÁMBITO INTERNACIONAL
tanto más biodegradables, conforme esa relación sea mayor; Los hospitales consumen un volumen diario de agua bastan-
éstas aguas residuales, pueden ser tratadas mediante procesos te significativo. De hecho, mientras el consumo doméstico de
biológicos. agua a nivel latinoamericano se sitúa alrededor de 150 litros

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persona/día, el valor admitido generalmente para los hospitales
está dentro del rango de 400 a 1,200 litros cama/día. CIUDAD

En Francia, el consumo promedio de agua de un hospital se


estima en 750 litros persona/día; y en un Hospital de Medellín
(Colombia), después de la implementación de un programa de
producción más limpia, se redujo el consumo de agua de 1,498 HOSPITAL
a 1,213 litros cama/día. Los resultados de un estudio de la Uni-
versidad San Marcos de Lima establecen que un establecimien- RÍO
to de salud de la categoría III, ubicado en la ciudad de Lima AGUAS ARRIBA
consume 1,360 litros cama/día. Otras evaluaciones recientes,
muestran que en el Hospital Militar de Bogotá, el consumo de
agua es de 2,080 litros cama/día.
Estas referencias, las podemos contrastar con las aguas residua-
les hospitalarias, cuando realizamos el cálculo del volumen ESTACIÓN DEPURADORA RÍO
DE AGUAS RESIDUALES AGUAS ABAJO
generado en efluentes y también conociendo los impactos que (EDAR - PTAR) URBANA
pueden generar, sabiendo que las investigaciones recientes de-
Gráfico 4. Esquema del estudio de vigilancia realizado, donde se
notan que el 30% de los antibióticos presentes en las aguas tomaron muestras en la salida de aguas residuales del hospital (1), a
residuales no se eliminan en las depuradoras y son vertidos a la entrada (2) y salida (3) de la depuradora, y en el río, aguas arriba
los ríos. del vertido de la depuradora (4) y aguas abajo (5)

Gran cantidad de antibióticos son consumidos habitualmente


Según la investigadora y autora principal del artículo del ICRA,
en las instalaciones hospitalarias, que una vez administrados
Sara Rodríguez-Mozaz, el estudio muestra que los antibióticos
a los pacientes, son en parte excretados a través de las heces
se encontraron en mayor concentración en las aguas residuales
y orina, que forman parte de las aguas residuales hospitalarias.
hospitalarias y que, aunque se observó una reducción drástica
Éstas son tratadas junto con las aguas residuales urbanas en las
en su concentración después del tratamiento en la depuradora
estaciones de depuración de aguas residuales (EDARs o PTARs).
con un promedio del 70% de eliminación, estos todavía esta-
Aunque una gran parte de los antibióticos presentes en el agua
ban presentes en las aguas residuales de salida. Los resultados
son eliminados en estos tratamientos, un número significativo
coinciden con los de eliminación, observados en otros estu-
de ellos siguen presentes en las aguas de salida de la depurado-
dios del ICRA, así como en otros estudios a nivel internacional,
ra, que se vierten directamente en los ríos, con lo cual suponen
como los que se realizan en Dinamarca.
un foco de contaminación en el medio hídrico natural.
En el mismo estudio, se evaluó la presencia no solo de anti-
La revista Water Research ha publicado al iniciar el 2015 un
bióticos sino de los llamados ‘genes de resistencia a antibióti-
estudio del Instituto Catalán de Investigación del Agua (ICRA),
cos’, que se relacionan con la presencia de microorganismos
realizado durante tres meses, que presenta la presencia de va-
resistentes a los efectos de estos fármacos y que han suscitado
rios antibióticos (ver Gráfico 3), pertenecientes a familias como
preocupación en los últimos tiempos. De acuerdo con la Or-
las penicilinas, sulfonamidas, tetraciclinas, fluoroquinolonas
ganización de la Salud (OMS), la resistencia a los antibióticos
-entre otros-, en las aguas residuales de un hospital, a la en-
trada y a la salida de la depuradora, así como en las aguas del es un problema global para la salud humana, en el que inter-
río, donde se vierten las aguas residuales una vez tratadas (ver vienen distintos factores interconectados, donde el agua juega
esquema en Gráfico 4). un papel clave.
Rodríguez-Mozaz explica que la concentración de resistencias
a antibióticos en el agua de hospitales no fue significativamente
diferente a las concentraciones encontradas en aguas residua-
les urbanas. Al igual que en el caso de los antibióticos, aunque
la depuradora eliminaba una parte de estas resistencias, éstas
seguían presentes en el agua residual tratada que son descar-
gadas en el río.
La investigadora afirma que “Tanto en el caso de los antibió-
ticos como en el caso de los genes de resistencia, se observó
como su presencia aumentaba considerablemente en el río tras
el vertido de la depuradora, de modo que se confirma que las
depuradoras urbanas contribuyen a la contaminación del me-
dio acuático por estos compuestos.”
En consecuencia, y en una apreciación inicial, se puede afir-
mar, que las plantas de tratamiento de aguas residuales conven-
cionales (EDARs o PTARs), no actúan de modo eficiente en la
eliminación de los agentes provenientes de hospitales.
Se trata del primer estudio a nivel estatal que contempla el pro-
blema de la eliminación conjunta tanto de antibióticos como
de genes de resistencia en depuradoras urbanas, y es uno de
los primeros a nivel internacional, ya que la información al
respecto es todavía muy escasa.
El estudio concluye que los vertidos de las plantas de trata-
miento de aguas urbanas son una fuente importante de residuos
de antibióticos, de bacterias resistentes a los antibióticos y de
Gráfico 3. Tipos de Tratamiento de Aguas Residuales Urbanas genes de resistencia a los antibióticos. Por lo tanto, dichas plan-

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tas de tratamiento son puntos cruciales de control de este tipo Secundario y Terciario), un proceso de filtrado mejorado (ver
de contaminación en el medio ambiente. El desarrollo e imple- Gráfico 5), que podrá alcanzar los objetivos de salubridad de-
mentación de nuevos tratamientos de agua residual, capaces seados en las aguas efluentes.
de eliminar más eficientemente estos contaminantes, permitirá En otras experiencias y durante el año 2014, también se han
reducir enormemente la contaminación desde fuentes de con- iniciado trabajos de mejora al tratamiento habitual de aguas re-
taminación urbanas, que son uno de los focos de contamina- siduales, debido a la baja eficiencia de los procesos convencio-
ción principales. nales usados en las plantas de tratamiento de aguas residuales
La Unión Europea está dedicando esfuerzos para investigar los municipales, para eliminar la materia orgánica de este origen.
procesos de eliminación y el impacto ambiental de estos conta- La combinación de procesos de oxidación avanzada con trata-
minantes. Proyectos de investigación como StARE ‘Deteniendo la mientos biológicos, ha surgido como una alternativa para re-
evolución de la resistencia a los antibióticos’ (Stopping Antibiotic ducir el impacto en el ambiente de estas aguas residuales. Con
Resistance Evolution), que comenzó en el 2015 y que reunió en base en lo anterior se han aplicado procesos para evaluar el
el ICRA a investigadores de 7 países europeos, evaluará la efica- desempeño de un Reactor Anaerobio Horizontal de Lecho Fijo
cia de nuevos tratamientos de agua residual para la eliminación (RAHLF o RALF), tratando aguas residuales hospitalarias previa-
de estos contaminantes. Al mismo tiempo, este proyecto permitirá mente ozonizadas. La eliminación de materia orgánica medida
evaluar los factores críticos que influyen en su eliminación. a partir de la DQO en el tratamiento combinado fue 93% ±4%
y la UV254 fue 74% ±6%. El aumento de la biodegradabilidad
De acuerdo a esta información, los sistemas ortodoxos en la
medida con el valor de la relación DQO/DBO5 luego de la
implementación de las actuales plantas de tratamiento de aguas
aplicación del ozono fue 51%. Los resultados muestran que
residuales hospitalarias, no contribuyen de modo eficiente a
tratar aguas residuales hospitalarias combinando procesos de
la eliminación de los agentes de contaminación; un Hospital
oxidación avanzada basados en ozono y procesos anaerobios
tiene la necesidad de mitigar, prevenir y corregir los efectos
de biomasa inmovilizada es buena alternativa para transformar
ambientales producidos por los desechos líquidos generados
y degradar la materia orgánica de naturaleza recalcitrante (rea-
por el Hospital (además de los desechos sólidos).
cia al cambio) presente en este tipo de efluentes.
Adicionalmente a los tratamientos ortodoxos, se tienen los nue-
En conclusión, la combinación de un proceso de oxidación
vos métodos, que consisten en procesos de tratamiento que ha-
avanzada basado en ozono y procesos anaerobios de bioma-
cen pasar los efluentes hospitalarios a presiones muy elevadas
sa inmovilizada son una alternativa eficiente para tratar aguas
a través de una serie de unidades de filtración por membrana.
residuales hospitalarias. En este sentido, la convergencia de
Las nuevas plantas de tratamiento incluyen procesos biológicos
estudios de investigación entre departamentos académicos de
de depuración, así como el mencionado sistema de membranas
Construcción de Infraestructura Civil, con los de Bioquímica
cerámicas de filtración y una etapa final de “refinado” con car-
y Medicina de las universidades bolivianas, pueden dar pasos
bón activado y ozono. Es un sistema extremadamente flexible:
tan necesarios como deseables a la solución de las aguas re-
cada elemento de este sistema modular puede ampliarse, qui-
siduales hospitalarias, toda vez que, se ha determinado que a
tarse o ajustarse para adaptarlo a diferentes necesidades.
medida que se varía la carga orgánica volumétrica del afluente
El hospital de Herlev en Dinamarca es el primero de todo el aumenta la proporción de agua residual hospitalaria en rela-
mundo en instalar esta tecnología; y en los próximos años, esta ción con el agua residual sintética, no se altera el funciona-
tecnología llegará a ser extremadamente importante, sobre todo miento de la estabilidad del reactor RAHLF y la eliminación de
en aquellos países en los que el medio ambiente tiene interés la materia orgánica se realiza en un régimen estable. El aumen-
político y constituye un aspecto estratégico. Como resultado to de la biodegradabilidad después de la aplicación del ozono,
de lo que se ha investigado hasta hoy, las plantas de tratamien- favorece estos resultados. Este tema, la normativa vigente y las
to de aguas residuales (PTARs), tendrán que incluir, dentro del propuestas constructivas se abordarán en la siguiente edición
ciclo de tratamiento de cuatro fases (Pretratamiento, Primario, de la revista P&C.

Gráfico 5: Proceso de Tratamiento de Aguas Residuales con Filtrado Mejorado

Ficha técnica del artículo del Inciso AVANCES EN EL ÁMBITO INTERNACIONAL Ingeniero Técnico en Sistemas de Información;
Título: “Occurrence of antibiotics and antibiotic resistance genes in hospital Licenciado en Construcciones Civiles por la
and urban wastewaters and their impact on the receiving river” (Presencia de UMSA y PhD en “Planificación del Territorio
antibióticos y de genes de resistencia en aguas residuales de hospital y de una y Desarrollo Regional” por la Universidad de
depuradora urbana y su impacto en el río) Barcelona.
Profesor de la Maestría Interfacultativa (Tecnología
Autores: Sara Rodríguez-Mozaz; Sara Chamorro; Elisabet Martí; Belinda Huer- y Agronomía) de la UMSA: Ciencias Geomáticas
ta; Meritxell Gros; Álex Sánchez-Melsio; Carles Borrego; Damià Barceló y José Aplicadas a la Gestión Territorial, Recursos
Luis Balcázar. Naturales y Medio Ambiente.
Revista Científica: Water Research (2015), 69 pp. 234–242 Es Director de INDESAR (Infraestructura para el
DOI:10.1016/j.watres.2014.11.021 Francisco Desarrollo Regional).
ERGUETA ACEBEY e-mail: francisco.ergueta@gmail.com

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