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ESTUDIO DE LA MICROBIOLOGÍA

1. OBJETO MATERIAL
1.1 MICROORGANISMOS CELULARES
1.2 VIRUS Y PARTICULAS SUBVIRASICAS
2. OBJETO FORMAL
3 IMPORTANCIA DE LA MICROBIOLOGÍA
4. UBICACIÓN DE LOS MICROORGANISMOS EN EL MUNDO VIVO

1. OBJETO MATERIAL

La Microbiología se puede definir, sobre la base de su etimología, como la


ciencia que trata de los seres vivos muy pequeños, concretamente de aquellos
cuyo tamaño se encuentra por debajo del poder resolutivo del ojo humano. Esto
hace que el objeto de esta disciplina venga determinado por la metodología
apropiada para poner en evidencia, y poder estudiar, a los microorganismos.
Precisamente, el origen tardío de la Microbiología con relación a otras ciencias
biológicas, y el reconocimiento de las múltiples actividades desplegadas por los
microorganismos, hay que atribuirlos a la carencia, durante mucho tiempo, de los
instrumentos y técnicas pertinentes. Con la invención del microscopio en el siglo
XVII comienza el lento despegue de una nueva rama del conocimiento, inexistente
hasta entonces. Durante los siguientes 150 años su progreso se limitó casi a una
mera descripción de tipos morfológicos microbianos, y a los primeros intentos
taxonómicos, que buscaron su encuadramiento en el marco de los “sistemas
naturales” de los Reinos Animal y Vegetal.

La Microbiología es la ciencia que se ocupa del estudio de los


microorganismos, es decir, de aquellos organismos demasiado pequeños para
poder ser observados a simple vista, y cuya visualización requiere el empleo del
microscopio. Esta definición implica que el objeto material de la Microbiología
viene delimitado por el tamaño de los seres que investiga, lo que supone que
abarca una enorme heterogeneidad de tipos estructurales, funcionales y
taxonómicos: desde partículas no celulares como los virus, viroides y priones,
hasta organismos celulares tan diferentes como las bacterias, los protozoos y
parte de las algas y de los hongos. De esta manera la Microbiología se distingue
de otras disciplinas organísmicas (como la Zoología y la Botánica) que se centran

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en grupos de seres vivos definidos por conceptos biológicos homogéneos, ya que
su objeto de indagación se asienta sobre un criterio artificial que obliga a incluir
entidades sin más relación en común que su pequeño tamaño, y a excluir a
diversos organismos macroscópicos muy emparentados con otros microscópicos.

Podemos definir, pues, a los microorganismos como seres de tamaño


microscópico dotados de individualidad, con una organización biológica sencilla,
bien sea acelular o celular, y en este último caso pudiendo presentarse como
unicelulares, cenocíticos, coloniales o pluricelulares, pero sin diferenciación en
tejidos u órganos, y que necesitan para su estudio una metodología propia y
adecuada a sus pequeñas dimensiones. Bajo esta denominación se engloban
tanto microorganismos celulares como las entidades subcelulares.

1.1 microorganismos celulares

Comprenden todos los procariotas y los microorganismos eucarióticos (los


protozoos, los mohos mucosos, los hongos y las algas microscópicas).

1.2 virus y partículas subvirásicas

Otro tipo de objetos de estudio de la microbiología son las entidades no


celulares, que a pesar de no poseer ciertos rasgos atribuibles a lo que se entiende
por vida, cuentan con individualidad y entidad biológica, y caen de lleno en el
dominio de esta ciencia.

Los virus son entidades no celulares de muy pequeño tamaño


(normalmente inferior al del más pequeño procariota), por lo que debe de
recurrirse al microscopio electrónico para su visualización. Son agentes infectivos
de naturaleza obligadamente parasitaria intracelular, que necesitan su
incorporación al protoplasma vivo para que su material genético sea replicado por
medio de su asociación más o menos completa con las actividades celulares
normales, y que pueden transmitirse de una célula a otra. Cada tipo de virus
consta de una sola clase de ácido nucleico (ADN o ARN, nunca ambos), con
capacidad para codificar varias proteínas, algunas de las cuales pueden tener
funciones enzimáticas, mientras que otras son estructurales, disponiéndose éstas
en cada partícula virásica (virión) alrededor del material genético formando una
estructura regular (cápsida); en algunos virus existe, además, una envuelta
externa de tipo membranoso, derivada en parte de la célula en la que se desarrolló

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el virión (bicapa lipídica procedente de membranas celulares) y en parte de origen
virásico (proteínas).

En su estado extracelular o durmiente, son totalmente inertes, al carecer


de la maquinaria de biosíntesis de proteínas, de replicación de su ácido nucleico
y de obtención de energía. Esto les obliga a un modo de vida (sic) parasitario
intracelular estricto o fase vegetativa, durante la que el virión pierde su integridad,
y normalmente queda reducido a su material genético, que al superponer su
información a la de la célula hospedadora, logra ser expresado y replicado,
produciéndose eventualmente la formación de nuevos viriones que pueden
reiniciar el ciclo.

Los viroides son un grupo de nuevas entidades infectivas, subvirásicas,


descubiertas en 1967 por T.O. Diener en plantas. Están constituidos
exclusivamente por una pequeña molécula circular de ARN de una sola hebra,
que adopta una peculiar estructura secundaria alargada debido a un extenso, pero
no total, emparejamiento intracatenario de bases por zonas de homología interna.
Carecen de capacidad codificadora y muestran cierta semejanza con los intrones
autocatalíticos de clase I, por lo que podrían representar secuencias intercaladas
que escaparon de sus genes en el transcurso evolutivo. Se desconocen detalles
de su modo de multiplicación, aunque algunos se localizan en el nucleoplasma,
existiendo pruebas de la implicación de la ARN polimerasa II en su replicación,
por un modelo de círculo rodante que genera concatémeros lineares. Esta
replicación parece requerir secuencias conservadas hacia la porción central del
viroide. Los viroides aislados de plantas originan una gran variedad de
malformaciones patológicas. El mecanismo de patogenia no está aclarado, pero
se sabe que muchos de ellos se asocian con el nucleolo, donde quizá podrían
interferir; sin embargo, no existen indicios de que alteren la expresión génica (una
de las hipótesis sugeridas); cada molécula de viroide contiene uno o dos dominios
conservados que modulan la virulencia.

En 1986 se descubrió que el agente de la hepatitis delta humana posee un


genomio de ARN de tipo viroide, aunque requiere para su transmisión (pero no
para su replicación) la colaboración del virus de la hepatitis B, empaquetándose
en partículas similares a las de este virus. A diferencia de los viroides vegetales,
posee capacidad codificadora de algunas proteínas.

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Los ARNs satélites son pequeñas moléculas de tamaño similar al de los
viroides de plantas (330-400 bases), que son empaquetados en cápsidas de
determinadas cepas de virus (con cuyos genomios no muestran homologías). Se
replican sólo en presencia del virus colaborador específico, modificando
(aumentando o disminuyendo) los efectos patógenos de éste.

Los virusoides constituyen un grupo de ARNs satélites no infectivos,


presentes en el interior de la cápsida de ciertos virus, con semejanzas
estructurales con los viroides, replicándose exclusivamente junto a su virus
colaborador.

Los priones son entidades infectivas de un tipo totalmente nuevo y original,


descubiertas por Stanley Prusiner en 1981, responsables de ciertas
enfermedades degenerativas del sistema nervioso central de mamíferos (por
ejemplo, el “scrapie” o prurito de ovejas y cabras), incluyendo los humanos (kuru,
síndrome de Gerstmann-Straüssler, enfermedad de Creutzfeldt-Jakob). Se
definen como pequeñas partículas proteicas infectivas que resisten la inactivación
por agentes que modifican ácidos nucleicos, y que contienen como componente
mayoritario (si no único) una isoforma anómala de una proteina celular. Tanto la
versión celular normal (PrPC) como la patógena (PrPSc en el caso del “scrapie”)
son glicoproteínas codificadas por el mismo gen cromosómico, teniendo la misma
secuencia primaria. Se desconoce si las características distintivas de ambas
isoformas estriban en diferencias entre los respectivos oligosacáridos que
adquieren por procesamiento post-traduccional.

A diferencia de los virus, los priones no contienen ácido nucleico y están


codificados por un gen celular. Aunque se multiplican, los priones de nueva
síntesis poseen moléculas de PrP que reflejan el gen del hospedador y no
necesariamente la secuencia de la molécula del PrP que causó la infección previa.
Se desconoce su mecanismo de multiplicación, y para discernir entre las diversas
hipótesis propuestas quizá haya que dilucidar la función del producto normal y su
posible conversión a la isoforma patógena infectiva.

Recientemente se ha comprobado que, al menos algunas de las


enfermedades por priones son simultáneamente infectivas y genéticas, una
situación insólita en la Patología humana, habiéndose demostrado una relación

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entre un alelo dominante del PrP y la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob. El gen
del prión (Prn-p) está ligado genéticamente a un gen autosómico (Prn-i) que
condiciona en parte los largos tiempos de incubación hasta el desarrollo del
síndrome.

2. OBJETO FORMAL

Todos los aspectos y enfoques desde los que se pueden estudiar los
microorganismos conforman lo que denominamos objeto formal de la
Microbiología: características estructurales, fisiológicas, bioquímicas, genéticas,
taxonómicas, ecológicas, etc., que conforman el núcleo general o cuerpo básico
de conocimientos de esta ciencia. Por otro lado, la Microbiología también se
ocupa de las distintas actividades microbianas en relación con los intereses
humanos, tanto las que pueden acarrear consecuencias perjudiciales (y en este
caso estudia los nichos ecológicos de los correspondientes agentes, sus modos
de transmisión, los diversos aspectos de la microbiota patógena en sus
interacciones con el hospedador, los mecanismos de defensa de éste, así como
los métodos desarrollados para combatirlos y controlarlos), como de las que
reportan beneficios (ocupándose del estudio de los procesos microbianos que
suponen la obtención de materias primas o elaboradas, y de su modificación y
mejora racional con vistas a su imbricación en los flujos productivos de las
sociedades).

Finalmente, la Microbiología ha de ocuparse de todas las técnicas y


metodologías destinadas al estudio experimental, manejo y control de los
microorganismos, es decir, de todos los aspectos relacionados con el modo de
trabajo de una ciencia empírica.

3. IMPORTANCIA DE LA MICROBIOLOGÍA

La Microbiología es una ciencia biológica extraordinariamente relevante


para la humanidad, dado que los microorganismos están presentes en todos los
hábitats y ecosistemas de la Tierra y sus actividades presentan una gran
incidencia en numerosísimos ámbitos de interés:

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Los microorganismos han sido los primeros en aparecer en la evolución, y
constituyen seguramente la mayor parte de la biomasa de nuestro planeta. Se
calcula que sólo hemos descrito menos del 10% de los microorganismos
existentes, por lo que los biólogos tienen una gran tarea por delante para
estudiar esta parte de la biodiversidad.

Las actividades microbianas sustentan los ciclos biogeoquímicos de la Tierra:


los ciclos del carbono, del nitrógeno, del azufre o del fósforo dependen de modo
fundamental de los microorganismos.

Las actividades metabólicas microbianas son excepcionalmente variadas,


siendo algunas de ellas exclusivas del mundo procariótico. La biolología básica
tiene aquí un gran campo de estudio.

El aspecto aplicado y la incidencia económica y social de los microorganismos


es ingente, y aquí daremos unas breves pinceladas:

Aspectos beneficiosos:

Todas las culturas desarrollaron de modo empírico multitud de bebidas y


alimentos derivados de fermentaciones microbianas: vino, cerveza, pan,
verduras fermentadas, etc.

Producción de multitud de productos industriales: alcoholes, ácidos


orgánicos, antibióticos, enzimas, polímeros, etc.

La ingeniería genética empezó con los microorganismos, que siguen


desempeñando un papel fundamental en la nueva generación de
medicamentos recombinantes y de terapias novedosas

En su aspecto perjudicial, la Microbiología dedica una especial atención a los


microorganismos patógenos, sobre todo a los que afectan a la humanidad

Las enfermedades microbianas han sido causa de grandes males a nuestra


especie. Baste recordar que la peste (muerte negra) causó a mediados del
siglo XIV la muerte de la tercera parte de la población europea, y ya en la
primera mitad del siglo XV llegó a afectar a más del 75%. Basta leer la
literatura o ver las pinturas de la época para darse cuenta del impacto

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terrorífico que supuso, lo que a su vez supuso un factor esencial en el
surgimiento de las ideas del Renacimiento.

Desde la época del descubrimiento de América, las exploraciones han


conllevado el intenso trasiego de agentes patógenos de un lugar a otro. La
desaparición de buena parte de la población indígena se debió en buena
parte a no tener defensas frente a la viruela europea, pero a su vez los
descubridores importaron la sífilis a Europa.

No hace falta resaltar el papel que ha tenido la microbiología médica, desde


la época de Pasteur y Koch, en la lucha contra las enfermedades
infecciosas (antisepsia, desinfección, esterilización, quimioterapia). Y
aunque ahora tengamos nuevos retos (SIDA, fiebres hemorrágicas, etc.),
no cabe duda de que la Microbiología está contribuyendo a no perder esta
permanente batalla contra los gérmenes patógenos.

Aparte de todas estas actividades de los microorganismos sobre los


humanos, hay que tener en cuenta que existen gérmenes que afectan a
animales, plantas, instalaciones industriales, que afectan a alimentos, etc.,
representando otras tantas áreas de atención para la Microbiología.

4. UBICACIÓN DE LOS MICROORGANISMOS EN EL MUNDO VIVO

Tras el descubrimiento de los microorganismos, a los naturalistas de la


época les pareció normal intentar encuadralos dentro de los dos grandes reinos
de seres vivos conocidos entonces: animales y plantas. De este modo, a finales
del siglo XVIII las algas y los hongos quedaron en el reino Plantae, mientras que
los llamados “infusorios” se encuadraron en el reino Animalia.

A mediados del siglo XIX se empezó a ver que esa clasificación era
demasiado sencilla, y que el grupo de los infusorios era muy heterogéneo. En
1866 Haeckel, seguidor de Darwin, propone un famoso árbol filogenético con tres
reinos:

Animalia

Plantae

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Protista: todos los seres vivos sencillos, sean o no fotosintéticos o móviles.
Dentro de él consideraba los siguientes grupos:

Protozoos

Protozoos

Algas

Hongos

Moneras (=bacterias)

Pero esta clasificación iba a ser puesta en entredicho a mediados del siglo
XX, cuando las técnicas de microscopía electrónica y bioquímicas demuestran la
gran diferencia de las bacterias respecto del resto de organismos. De hecho, ya
en los años 60 se reconoce que esta diferencia representa la mayor
discontinuidad evolutiva del mundo vivo. En 1974, el Manual Bergeys (la biblia
“oficiosa” de la clasificación bacteriana) considera que la clasificación al máximo
nivel del mundo vivo debe reconocer la existencia de dos “Reinos”:

Procaryotae (material genético no rodeado de membrana nuclear)

Eucaryotae (núcleo auténtico)

Pero en los años recientes, la incorporación a la taxonomía de los métodos


de biología molecular, especialmente la secuenciación de ARN ribosómico y la
genómica, está obligando a nuevos planteamientos. Para resumir, hoy se asume
lo siguiente:

Existen dos tipos de organización celular, la procariótica y la eucariótica.

Dentro de los seres vivos con organización procariótica, existen dos grandes
“dominios” o “imperios”: Bacteria (las eubacterias o bacterias “clásicas”) y
Archaea (antes llamadas arqueobacterias)

A su vez, el dominio eucariótico comprende numerosas líneas filogenéticas,


muchas de ellas de microorganismos. Los mismos Protozoos es un grupo muy
heterogéneo, que comprende líneas filogenéticas diversas y a veces muy
separadas en el tiempo evolutivo.

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