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Electricidad

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Los rayos son un ejemplo de fen�meno el�ctrico natural.


La electricidad (del griego ??e?t??? �lektron, cuyo significado es ��mbar�)1? es el
conjunto de fen�menos f�sicos relacionados con la presencia y flujo de cargas
el�ctricas. Se manifiesta en una gran variedad de fen�menos como los rayos, la
electricidad est�tica, la inducci�n electromagn�tica o el flujo de corriente
el�ctrica. Es una forma de energ�a tan vers�til que tiene un sinn�mero de
aplicaciones, por ejemplo: transporte, climatizaci�n, iluminaci�n y computaci�n.2?

La electricidad se manifiesta mediante varios fen�menos y propiedades f�sicas:

Carga el�ctrica: una propiedad de algunas part�culas subat�micas, que determina su


interacci�n electromagn�tica. La materia el�ctricamente cargada produce y es
influida por los campos electromagn�ticos.
Corriente el�ctrica: el flujo de electrones que circula por un conductor en un
determinado momento. Se mide en amperios.
Campo el�ctrico: un tipo de campo electromagn�tico producido por una carga
el�ctrica, incluso cuando no se est� moviendo. El campo el�ctrico produce una
fuerza en toda otra carga, menor cuanto mayor sea la distancia que separa las dos
cargas. Adem�s, las cargas en movimiento producen campos magn�ticos.
Potencial el�ctrico: es el trabajo que debe realizar una fuerza externa para atraer
una carga positiva unitaria que desde el punto de referencia hasta el punto
considerado, va en contra de la fuerza el�ctrica y a velocidad constante.
Magnetismo: la corriente el�ctrica produce campos magn�ticos, y los campos
magn�ticos variables en el tiempo generan corriente el�ctrica.
La electricidad se usa para generar:

luz, mediante bombillas en l�mparas y otros objetos lum�nicos.


calor, aprovechando el efecto Joule
movimiento, mediante motores que transforman la energ�a el�ctrica en energ�a
mec�nica
se�ales, mediante sistemas electr�nicos, compuestos de circuitos el�ctricos que
incluyen componentes activos (tubos de vac�o, transistores, diodos y circuitos
integrados) y componentes pasivos como resistores, inductores y condensadores.

�ndice
1 Historia de la electricidad
2 Conceptos
2.1 Carga el�ctrica
2.2 Corriente el�ctrica
2.3 Campo el�ctrico
2.4 Potencial el�ctrico
2.5 Electromagnetismo
2.6 Circuitos el�ctricos
3 Propiedades el�ctricas de los materiales
3.1 Origen microsc�pico
3.2 Conductividad y resistividad
4 Producci�n y usos de la electricidad
4.1 Generaci�n y transmisi�n
4.2 Aplicaciones de la electricidad
5 Electricidad en la naturaleza
5.1 Mundo inorg�nico
5.1.1 Descargas el�ctricas atmosf�ricas
5.1.2 Campo magn�tico terrestre
5.2 Mundo org�nico
5.2.1 Uso biol�gico
6 V�ase tambi�n
7 Referencias
8 Bibliograf�a
9 Enlaces externos
Historia de la electricidad
Lo que sigue es un extracto de Historia de la electricidad

Un fragmento de �mbar como el que pudo utilizar Tales de Mileto en su


experimentaci�n del efecto triboel�ctrico. El nombre en griego de este material (e?
e?t???, elektron) se utiliz� para nombrar al fen�meno y la ciencia que lo estudia,
a partir del libro De Magnetes, Magneticisque Corporibus, et de Magno Magnete
Tellure, de William Gilbert (1600).

Grabado mostrando la teor�a del galvanismo seg�n los experimentos de Luigi Galvani.
De viribus electricitatis in motu musculari commentarius, 1792.
La historia de la electricidad se refiere al estudio de la electricidad, al
descubrimiento de sus leyes como fen�meno f�sico y a la invenci�n de artefactos
para su uso pr�ctico. Como tambi�n se denomina electricidad a la rama de la ciencia
que estudia el fen�meno y a la rama de la tecnolog�a que lo aplica, la historia de
la electricidad es la rama de la historia de la ciencia y de la historia de la
tecnolog�a que se ocupa de su surgimiento y evoluci�n. El fen�meno de la
electricidad se ha estudiado desde la antig�edad, pero su estudio cient�fico
comenz� en los siglos XVII y XVIII. A finales del siglo XIX, los ingenieros
lograron aprovecharla para uso dom�stico e industrial. La r�pida expansi�n de la
tecnolog�a el�ctrica la convirti� en la columna vertebral de la sociedad industrial
moderna.3?

Mucho antes de que existiera alg�n conocimiento sobre la electricidad, la humanidad


era consciente de las descargas el�ctricas producidas por peces el�ctricos. Textos
del Antiguo Egipto que datan del 2750 a. C. se refer�an a estos peces como �los
tronadores del Nilo�, descritos como los protectores de los otros peces.
Posteriormente, los peces el�ctricos tambi�n fueron descritos por los romanos,
griegos, �rabes, naturalistas y f�sicos.4? Autores antiguos como Plinio el Viejo o
Escribonio Largo,5?6? describieron el efecto adormecedor de las descargas
el�ctricas producidas por peces el�ctricos y rayas el�ctricas. Adem�s, sab�an que
estas descargas pod�an transmitirse por materias conductoras.7? Los pacientes de
enfermedades como la gota y el dolor de cabeza se trataban con peces el�ctricos,
con la esperanza de que la descarga pudiera curarlos.6? La primera aproximaci�n al
estudio del rayo y a su relaci�n con la electricidad se atribuye a los �rabes, que
antes del siglo XV ten�an una palabra para rayo (raad) aplicado a la raya
el�ctrica.

En culturas antiguas del Mediterr�neo se sab�a que al frotar ciertos objetos, como
una barra de �mbar, con lana o piel, se obten�an peque�as cargas (efecto
triboel�ctrico) que atra�an peque�os objetos, y frotando mucho tiempo pod�a causar
la aparici�n de una chispa. Cerca de la antigua ciudad griega de Magnesia se
encontraban las denominadas piedras de Magnesia, que inclu�an magnetita y los
antiguos griegos observaron que los trozos de este material se atra�an entre s�, y
tambi�n a peque�os objetos de hierro. Las palabras magneto (equivalente en espa�ol
a im�n) y magnetismo derivan de ese top�nimo. Hacia el a�o 600 a. C., el fil�sofo
griego Tales de Mileto hizo una serie de observaciones sobre electricidad est�tica.
Concluy� que la fricci�n dotaba de magnetismo al �mbar, al contrario que minerales
como la magnetita, que no necesitaban frotarse.8?9?10? Tales se equivoc� al creer
que esta atracci�n la produc�a un campo magn�tico, aunque m�s tarde la ciencia
probar�a la relaci�n entre el magnetismo y la electricidad. Seg�n una teor�a
controvertida, los partos podr�an haber conocido la electrodeposici�n, bas�ndose en
el descubrimiento en 1936 de la bater�a de Bagdad,11? similar a una celda voltaica,
aunque es dudoso que el artefacto fuera de naturaleza el�ctrica.12?

Esas especulaciones y registros fragmentarios fueron el tratamiento casi exclusivo


(con la notable excepci�n del uso del magnetismo para la br�jula) que hay desde la
Antig�edad hasta la Revoluci�n cient�fica del siglo XVII; aunque todav�a entonces
pasaba por ser poco m�s que una curiosidad para mostrar en los salones. Las
primeras aportaciones que pueden entenderse como aproximaciones sucesivas al
fen�meno el�ctrico fueron realizadas como William Gilbert, que realiz� un estudio
cuidadoso de electricidad y magnetismo. Diferenci� el efecto producido por trozos
de magnetita, de la electricidad est�tica producida al frotar �mbar.10? Adem�s,
acu�� el t�rmino neolatino electricus (que, a su vez, proviene de ??e?t???
[elektron], la palabra griega para �mbar) para referirse a la propiedad de atraer
peque�os objetos despu�s de haberlos frotado.13? Esto origin� los t�rminos
el�ctrico y electricidad, que aparecen por vez primera en 1646 en la publicaci�n
Pseudodoxia Epidemica de Thomas Browne.14?

Esos estudios fueron seguidas por investigadores sistem�ticos como von Guericke,
Cavendish,15?16? Du Fay,17? van Musschenbroek18? (botella de Leyden) o William
Watson.19? Las observaciones sometidas a m�todo cient�fico empiezan a dar sus
frutos con Galvani,20? Volta,21? Coulomb22? y Franklin,23? y, ya a comienzos del
siglo XIX, con Amp�re,24? Faraday25? y Ohm. Los nombres de estos pioneros
terminaron bautizando las unidades hoy utilizadas en la medida de las distintas
magnitudes del fen�meno. La comprensi�n final de la electricidad se logr� reci�n
con su unificaci�n con el magnetismo en un �nico fen�meno electromagn�tico descrito
por las ecuaciones de Maxwell (1861-1865).26?

Los desarrollos tecnol�gicos que produjeron la Primera Revoluci�n Industrial no


hicieron uso de la electricidad. Su primera aplicaci�n pr�ctica generalizada fue el
tel�grafo el�ctrico de Samuel Morse (1833) �precedido por Gauss y Weber, 1822�, que
revolucion� las telecomunicaciones.27? La generaci�n industrial de electricidad
comenz� partir del cuarto final del siglo XIX , cuando se extendi� la iluminaci�n
el�ctrica de las calles y de las viviendas. La creciente sucesi�n de aplicaciones
de esta forma de energ�a hizo de la electricidad una de las principales fuerzas
motrices de la Segunda Revoluci�n Industrial.28? M�s que de grandes te�ricos como
lord Kelvin, fue el momento de grandes ingenieros e inventores, como Gramme,29?
Tesla, Sprague, Westinghouse,30? von Siemens31? Graham Bell,32? y, sobre todo, Alva
Edison y su revolucionaria manera de entender la relaci�n entre investigaci�n
cient�fico-t�cnica y mercado capitalista, que convirti� la innovaci�n tecnol�gica
en una actividad industrial.33?34?. Los sucesivos cambios de paradigma de la
primera mitad del siglo XX (relativista y cu�ntico) estudiar�n la funci�n de la
electricidad en una nueva dimensi�n: at�mica y subat�mica.

Multiplicador de tensi�n Cockcroft-Walton utilizado en un acelerador de part�culas


de 1937, que alcanzaba un mill�n de voltios.
La electrificaci�n no s�lo fue un proceso t�cnico, sino un verdadero cambio social
de implicaciones extraordinarias, comenzando por el alumbrado y siguiendo por todo
tipo de procesos industriales (motor el�ctrico, metalurgia, refrigeraci�n...) y de
comunicaciones (telefon�a, radio). Lenin, durante la Revoluci�n bolchevique,
defini� el socialismo como la suma de la electrificaci�n y el poder de los
soviets,35? pero fue sobre todo la sociedad de consumo que naci� en los pa�ses
capitalistas, la que dependi� en mayor medida de la utilizaci�n dom�stica de la
electricidad en los electrodom�sticos, y fue en estos pa�ses donde la
retroalimentaci�n entre ciencia, tecnolog�a y sociedad desarroll� las complejas
estructuras que permitieron los actuales sistemas de I+D e I+D+I, en que la
iniciativa p�blica y privada se interpenetran, y las figuras individuales se
difuminan en los equipos de investigaci�n.

La energ�a el�ctrica es esencial para la sociedad de la informaci�n de la tercera


revoluci�n industrial que se viene produciendo desde la segunda mitad del siglo XX
(transistor, televisi�n, computaci�n, rob�tica, internet...). �nicamente puede
compar�rsele en importancia la motorizaci�n dependiente del petr�leo (que tambi�n
es ampliamente utilizado, como los dem�s combustibles f�siles, en la generaci�n de
electricidad). Ambos procesos exigieron cantidades cada vez mayores de energ�a, lo
que est� en el origen de la crisis energ�tica y medioambiental y de la b�squeda de
nuevas fuentes de energ�a, la mayor�a con inmediata utilizaci�n el�ctrica (energ�a
nuclear y energ�as alternativas, dadas las limitaciones de la tradicional
hidroelectricidad). Los problemas que tiene la electricidad para su almacenamiento
y transporte a largas distancias, y para la autonom�a de los aparatos m�viles, son
retos t�cnicos a�n no resueltos de forma suficientemente eficaz.

El impacto cultural de lo que Marshall McLuhan denomin� Edad de la Electricidad,


que seguir�a a la Edad de la Mecanizaci�n (por comparaci�n a c�mo la Edad de los
Metales sigui� a la Edad de Piedra), radica en la alt�sima velocidad de propagaci�n
de la radiaci�n electromagn�tica (300 000 km/s) que hace que se perciba de forma
casi instant�nea. Este hecho conlleva posibilidades antes inimaginables, como la
simultaneidad y la divisi�n de cada proceso en una secuencia. Se impuso un cambio
cultural que proven�a del enfoque en �segmentos especializados de atenci�n� (la
adopci�n de una perspectiva particular) y la idea de la �conciencia sensitiva
instant�nea de la totalidad�, una atenci�n al �campo total�, un �sentido de la
estructura total�. Se hizo evidente y prevalente el sentido de �forma y funci�n
como una unidad�, una �idea integral de la estructura y configuraci�n�. Estas
nuevas concepciones mentales tuvieron gran impacto en todo tipo de �mbitos
cient�ficos, educativos e incluso art�sticos (por ejemplo, el cubismo). En el
�mbito de lo espacial y pol�tico, �la electricidad no centraliza, sino que
descentraliza... mientras que el ferrocarril requiere un espacio pol�tico uniforme,
el avi�n y la radio permiten la mayor discontinuidad y diversidad en la
organizaci�n espacial�.36?

V�anse tambi�n: Historia del electromagnetismo, Historia de la iluminaci�n,


Historia de la electroqu�mica, Historia de la inform�tica y Cronolog�a de la
ingenier�a el�ctrica y electr�nica.
Algunos de los grandes impulsores del conocimiento sobre la electricidad

Coulomb (1736-1806), estableci� las leyes cuantitativas de la electrost�tica

Galvani (1737-1798), famoso por sus investigaciones sobre los efectos de la


electricidad en los m�sculos de los animales

Volta (1745-1827), inventor de la pila

Amp�re (1775-1836), uno de los descubridores del electromagnetismo

Faraday (1791-1867), descubridor de la inducci�n electromagn�tica

Conceptos
Carga el�ctrica

Interacciones entre cargas de igual y distinta naturaleza.


Art�culo principal: Carga el�ctrica. V�anse tambi�n: Electr�n, Prot�n e Ion.
La carga el�ctrica es una propiedad de la materia que se manifiesta mediante
fuerzas de atracci�n y repulsi�n. La carga se origina en el �tomo, que est�
compuesto de part�culas subat�micas cargadas como el electr�n y el prot�n.37? La
carga puede transferirse entre los cuerpos por contacto directo o al pasar por un
material conductor, generalmente met�lico.38? El t�rmino electricidad est�tica se
refiere a la presencia de carga en un cuerpo, por lo general causado por dos
materiales distintos que se frotan entre s�, transfiri�ndose carga uno al otro.39?

La presencia de carga da lugar a la fuerza electromagn�tica: una carga ejerce una


fuerza sobre las otras. Este efecto era conocido en la antig�edad, pero no
comprendido.40? Una bola liviana, suspendida de un hilo, pod�a cargarse al contacto
con una barra de vidrio cargada previamente por fricci�n con un tejido. Se encontr�
que si una bola similar se cargaba con la misma barra de vidrio, se repel�an entre
s�. A finales del siglo XVIII, Charles-Augustin de Coulomb investig� este fen�meno.
Dedujo que la carga se manifiesta de dos formas opuestas.41?Este descubrimiento
trajo el conocido axioma �objetos con la misma polaridad se repelen y con diferente
polaridad se atraen�.40?42?

La fuerza act�a en las part�culas cargadas entre s�, y adem�s la carga tiene
tendencia a extenderse sobre una superficie conductora. La magnitud de la fuerza
electromagn�tica, ya sea atractiva o repulsiva, se expresa por la ley de Coulomb,
que relaciona la fuerza con el producto de las cargas y tiene una relaci�n inversa
al cuadrado de la distancia entre ellas.43?44? La fuerza electromagn�tica es muy
fuerte, la segunda despu�s de la interacci�n nuclear fuerte,45? con la diferencia
que esa fuerza opera sobre todas las distancias.46? En comparaci�n con la d�bil
fuerza gravitacional, la fuerza electromagn�tica que aleja a dos electrones es 1042
veces m�s grande que la atracci�n gravitatoria que los une.47?

Una carga puede expresarse como positiva o negativa. Las cargas de los electrones y
de los protones tienen signos contrarios. Por convenci�n, la carga que tiene
electrones se asume negativa y la de los protones, positiva, una costumbre que
empez� con el trabajo de Benjamin Franklin.48? La cantidad de carga se representa
por el s�mbolo Q y se expresa en culombios.49? Todos los electrones tienen la misma
carga, aproximadamente de -1.6022�10-19 culombios. El prot�n tiene una carga igual
pero de signo opuesto +1.6022�10-19 coulombios. La carga no solo est� presente en
la materia, sino tambi�n en la antimateria: cada antipart�cula tiene una carga
igual y opuesta a su correspondiente part�cula.50?

La carga puede medirse de diferentes maneras. Un instrumento muy antiguo es el


electroscopio, que a�n se usa para demostraciones en las aulas, aunque ahora est�
superado por el electr�metro electr�nico.51?

Corriente el�ctrica
Art�culo principal: Corriente el�ctrica

Un arco el�ctrico permite una demostraci�n de la energ�a de la corriente el�ctrica.


Se conoce como corriente el�ctrica al desplazamiento de cargas el�ctricas por un
conductor. La corriente puede estar producida por cualquier part�cula cargada
el�ctricamente en movimiento. Lo m�s frecuente es que sean electrones, pero
cualquier otra carga en movimiento se puede definir como corriente.52? Seg�n el
Sistema Internacional, la intensidad de una corriente el�ctrica se mide en
amperios, cuyo s�mbolo es A.53?

Hist�ricamente, la corriente el�ctrica se defini� como un flujo de cargas positivas


y se fij� como sentido convencional de circulaci�n de la corriente el flujo de
cargas desde el polo positivo al negativo. M�s adelante se observ� que, en los
metales, los portadores de carga son electrones, con carga negativa, y que se
desplazan en sentido contrario al convencional.54? Lo cierto es que, dependiendo de
las condiciones, una corriente el�ctrica puede consistir en un flujo de part�culas
cargadas en una direcci�n, o incluso simult�neamente en ambas direcciones. La
convenci�n positivo-negativo se usa normalmente para simplificar esta situaci�n.52?
El proceso por el cual la corriente el�ctrica circula por un material se llama
conducci�n el�ctrica. Su naturaleza var�a, dependiendo de las part�culas cargadas y
el material por el cual est�n circulando. Ejemplos de corrientes el�ctricas son la
conducci�n met�lica, donde los electrones recorren un conductor el�ctrico, como un
metal; y la electr�lisis, donde los iones (�tomos cargados) fluyen a trav�s de
l�quidos. Mientras que las part�culas pueden moverse muy despacio, algunas veces
con una velocidad media de deriva de solo fracciones de mil�metro por segundo,55?
el campo el�ctrico que las controla se propaga cercano a la velocidad de la luz,
permitiendo que las se�ales el�ctricas se transmitan r�pidamente por los cables.56?

La corriente produce muchos efectos visibles, que han hecho que su presencia se
reconozca a lo largo de la historia. En 1800, Nicholson y Carlisle descubrieron que
el agua pod�a descomponerse por la corriente de una pila voltaica, en un proceso
que se conoce como electr�lisis. En 1833, Michael Faraday ampli� este trabajo.57?
En 1840, James Prescott Joule descubri� que la corriente a trav�s de una
resistencia el�ctrica aumenta la temperatura, fen�meno que en la actualidad se
denomina Efecto Joule.57?

Campo el�ctrico
Art�culo principal: Campo el�ctrico

L�neas de campo saliendo de una carga positiva hacia un conductor plano.


El concepto de campo el�ctrico fue introducido por Michael Faraday. Un campo
el�ctrico se crea por un cuerpo cargado en el espacio que lo rodea, y produce una
fuerza que ejerce sobre otras cargas ubicadas en el campo. Un campo el�ctrico act�a
entre dos cargas de modo muy parecido al campo gravitatorio que act�a sobre dos
masas. Como �l, se extiende hasta el infinito y su valor es inversamente
proporcional al cuadrado de la distancia.46? Sin embargo, hay una diferencia
importante: mientras la gravedad siempre act�a como atracci�n, el campo el�ctrico
puede producir atracci�n o repulsi�n. Si un cuerpo grande como un planeta no tiene
carga neta, el campo el�ctrico a una distancia determinada es cero. Por ello, la
gravedad es la fuerza dominante en el universo, a pesar de ser mucho m�s d�bil.47?

Un campo el�ctrico var�a en el espacio, y su intensidad en cualquier punto se


define como la fuerza (por unidad de carga) que percibir�a una carga si estuviera
ubicada en ese punto.58? La carga de prueba debe de ser insignificante, para evitar
que su propio campo afecte el campo principal y tambi�n debe ser estacionaria para
evitar el efecto de los campos magn�ticos. Como el campo el�ctrico se define en
t�rminos de fuerza, y una fuerza es un vector, entonces el campo el�ctrico tambi�n
es un vector, con magnitud y direcci�n. Espec�ficamente, es un campo vectorial.58?

El motor el�ctrico aprovecha un efecto importante del electromagnetismo: una


corriente a trav�s de un campo magn�tico experimenta una fuerza en el mismo �ngulo
del campo y la corriente.
Potencial el�ctrico
Art�culo principal: Potencial el�ctrico
El concepto de potencial el�ctrico tiene mucha relaci�n con el de campo el�ctrico.
Una carga peque�a ubicada en un campo el�ctrico experimenta una fuerza, y para
llevar esa carga a ese punto en contra de la fuerza necesita hacer un trabajo. El
potencial el�ctrico en cualquier punto se define como la energ�a requerida para
mover una carga de ensayo ubicada en el infinito a ese punto.59? Por lo general se
mide en voltios, donde un voltio es el potencial que necesita un julio de trabajo
para atraer una carga de un culombio desde el infinito. Esta definici�n formal de
potencial tiene pocas aplicaciones pr�cticas. Un concepto m�s �til es el de
diferencia de potencial, que se define como la energ�a requerida para mover una
carga entre dos puntos espec�ficos. El campo el�ctrico tiene la propiedad especial
de ser conservativo, es decir que no importa la trayectoria realizada por la carga
de prueba; todas las trayectorias entre dos puntos espec�ficos consumen la misma
energ�a, y adem�s con un �nico valor de diferencia de potencial.59?

Electromagnetismo
Art�culo principal: Electromagnetismo
Se denomina electromagnetismo a la teor�a f�sica que unifica los fen�menos
el�ctricos y magn�ticos. Sus fundamentos son obra de Faraday, pero fueron
formulados por primera vez de modo completo por Maxwell,60?61? mediante cuatro
ecuaciones diferenciales vectoriales, conocidas como ecuaciones de Maxwell.
Relacionan el campo el�ctrico, el campo magn�tico y sus respectivas fuentes
materiales: densidad de carga el�ctrica, corriente el�ctrica, desplazamiento
el�ctrico y corriente de desplazamiento.62?

A principios del siglo XIX, �rsted encontr� evidencia emp�rica de que los fen�menos
magn�ticos y el�ctricos estaban relacionados. A partir de esa base, en 1861 Maxwell
unific� los trabajos de Amp�re, Sturgeon, Henry, Ohm y Faraday, en un conjunto de
ecuaciones que describ�an ambos fen�menos como uno solo, el fen�meno
electromagn�tico.63?

Se trata de una teor�a de campos. Sus explicaciones y predicciones se basan en


magnitudes f�sicas vectoriales, que dependen de la posici�n en el espacio y del
tiempo. El electromagnetismo describe los fen�menos f�sicos macrosc�picos en los
que intervienen cargas el�ctricas en reposo y en movimiento, usando para ello
campos el�ctricos y magn�ticos y sus efectos sobre la materia.

Un circuito el�ctrico b�sico. La fuente de tensi�n V en la izquierda proporciona


una corriente I al circuito, entregando energ�a el�ctrica a la resistencia R. De la
resistencia, la corriente regresa a la fuente, completando el circuito.
Circuitos el�ctricos
Art�culos principales: Circuito y An�lisis de circuitos.
Un circuito el�ctrico es una interconexi�n de dos o m�s componentes el�ctricos
tales que la carga el�ctrica fluye en una trayectoria cerrada, por lo general para
ejecutar alguna tarea �til.64?

Los componentes en un circuito el�ctrico pueden ser muy variados, puede tener
elementos como resistores, capacitores, interruptores, enchufes, transformadores y
electr�nicos. Los circuitos electr�nicos contienen componentes activos, normalmente
semiconductores, exhibiendo un comportamiento no lineal, que requiere an�lisis
complejos. Los componentes el�ctricos m�s simples son los pasivos y lineales.65?

El comportamiento de los circuitos el�ctricos que contienen solamente resistencias


y fuentes electromotrices de corriente continua est� gobernado por las leyes de
Kirchhoff. Para estudiarlo, el circuito se descompone en mallas el�ctricas,
estableciendo un sistema de ecuaciones lineales cuya resoluci�n brinda los valores
de las tensiones y corrientes que entran o salen de sus nudos.66?

La resoluci�n de circuitos de corriente alterna requiere la ampliaci�n del concepto


de resistencia el�ctrica, ahora ampliado por el de impedancia para incluir los
comportamientos de bobinas y condensadores. La resoluci�n de estos circuitos puede
hacerse con generalizaciones de las leyes de Kirchoff, pero requiere usualmente
m�todos matem�ticos avanzados, como el de Transformada de Laplace, para describir
los comportamientos transitorios y estacionarios de los mismos.66?

Propiedades el�ctricas de los materiales

Configuraci�n electr�nica del �tomo de cobre. Sus propiedades conductoras se deben


a la facilidad de circulaci�n que tiene su electr�n m�s exterior (4s).
Origen microsc�pico
La posibilidad de transmitir corriente el�ctrica en los materiales depende de la
estructura e interacci�n de los �tomos que los componen. Los �tomos est�n
constituidos por part�culas cargadas positivamente (los protones), negativamente
(los electrones) y neutras (los neutrones). La conducci�n el�ctrica en los
conductores, semiconductores, y aislantes, se debe a los electrones de la �rbita
exterior o portadores de carga, ya que tanto los neutrones interiores como los
protones de los n�cleos at�micos no pueden desplazarse con facilidad. Los
materiales conductores por excelencia son metales que normalmente tienen un �nico
electr�n en la �ltima capa electr�nica, como el cobre. Estos electrones pueden
pasar con facilidad a �tomos contiguos, constituyendo los electrones libres
responsables del flujo de corriente el�ctrica.67?

En todos los materiales sometidos a campos el�ctricos se modifican, en mayor o


menor grado, las distribuciones espaciales relativas de las cargas negativas y
positivas. Este fen�meno se denomina polarizaci�n el�ctrica y es m�s notorio en los
aislantes el�ctricos debido a que gracias a este fen�meno se impide liberar cargas,
y por lo tanto no conducen, caracter�stica principal de estos materiales.68?

Conductividad y resistividad
Art�culos principales: Conductividad el�ctrica y Resistividad.

Conductor el�ctrico de cobre.


La conductividad el�ctrica es la propiedad de los materiales que cuantifica la
facilidad con que las cargas pueden moverse cuando un material es sometido a un
campo el�ctrico.69? La resistividad es una magnitud inversa a la conductividad,
aludiendo al grado de dificultad que encuentran los electrones en sus
desplazamientos, dando una idea de lo buen o mal conductor que es.67? Un valor alto
de resistividad indica que el material es mal conductor mientras que uno bajo
indicar� que es un buen conductor. Generalmente la resistividad de los metales
aumenta con la temperatura, mientras que la de los semiconductores disminuye ante
el aumento de la temperatura.67?

Los materiales se clasifican seg�n su conductividad el�ctrica o resistividad en


conductores, diel�ctricos, semiconductores y superconductores.

Conductores el�ctricos. Son los materiales que, puestos en contacto con un cuerpo
cargado de electricidad, transmiten esta a todos los puntos de su superficie. Los
mejores conductores el�ctricos son los metales y sus aleaciones. Existen otros
materiales, no met�licos, que tambi�n poseen la propiedad de conducir la
electricidad, como son el grafito, las soluciones salinas (por ejemplo, el agua de
mar) y cualquier material en estado de plasma. Para el transporte de la energ�a
el�ctrica, as� como para cualquier instalaci�n de uso dom�stico o industrial, el
metal m�s empleado es el cobre en forma de cables de uno o varios hilos.
Alternativamente se emplea el aluminio, metal que si bien tiene una conductividad
el�ctrica del orden del 60 % de la del cobre es, sin embargo, un material mucho
menos denso, lo que favorece su empleo en l�neas de transmisi�n de energ�a
el�ctrica en las redes de alta tensi�n. Para aplicaciones especiales se utiliza
como conductor el oro.70?
Diel�ctricos. Son los materiales que no conducen la electricidad, por lo que pueden
ser utilizados como aislantes. Algunos ejemplos de este tipo de materiales son
vidrio, cer�mica, pl�sticos, goma, mica, cera, papel, madera seca, porcelana,
algunas grasas para uso industrial y electr�nico y la baquelita. Aunque no existen
materiales absolutamente aislantes o conductores, sino mejores o peores
conductores, son materiales muy utilizados para evitar cortocircuitos (forrando con
ellos los conductores el�ctricos, para mantener alejadas del usuario determinadas
partes de los sistemas el�ctricos que, de tocarse accidentalmente cuando se
encuentran en tensi�n, pueden producir una descarga) y para confeccionar aisladores
(elementos utilizados en las redes de distribuci�n el�ctrica para fijar los
conductores a sus soportes sin que haya contacto el�ctrico). Algunos materiales,
como el aire o el agua, son aislantes bajo ciertas condiciones pero no para otras.
El aire, por ejemplo, es aislante a temperatura ambiente y seco pero, bajo
condiciones de frecuencia de la se�al y potencia relativamente bajas, puede
convertirse en conductor.71?
Producci�n y usos de la electricidad
Generaci�n y transmisi�n
Art�culo principal: Red el�ctrica

La energ�a e�lica est� tomando importancia en muchos pa�ses.


Hasta la invenci�n de la pila voltaica en el siglo XVIII (Alessandro Volta, 1800)
no se ten�a una fuente viable de electricidad. La pila voltaica (y sus
descendientes modernos, la pila el�ctrica y la bater�a el�ctrica), almacenaba
energ�a qu�micamente y la entregaba seg�n la demanda en forma de energ�a
el�ctrica.72? La bater�a es una fuente com�n muy vers�til que se usa para muchas
aplicaciones, pero su almacenamiento de energ�a es limitado, y una vez descargado
debe ser recargada (o, en el caso de la pila, reemplazada). Para una demanda
el�ctrica mucho m�s grande la energ�a debe generarse y transmitirse continuamente
por l�neas de transmisi�n conductoras.73?

Por lo general, la energ�a el�ctrica se genera mediante generadores


electromec�nicos que son dispositivos que utilizan el movimiento para mantener una
diferencia de potencial el�ctrica entre dos puntos. Es decir que transforman la
energ�a mec�nica en el�ctrica. Esta transformaci�n se consigue por la acci�n de un
campo magn�tico sobre los conductores el�ctricos. Si se produce mec�nicamente un
movimiento relativo entre los conductores y el campo, se generar� una fuerza
electromotriz (FEM). Este sistema est� basado en la ley de Faraday. Para lograr el
movimiento se utiliza el del aire (e�lica), agua (hidr�ulica), vapor u otros gases
(t�rmica). La moderna turbina de vapor inventada por Charles Algernon Parsons en
1884 genera cerca del 80 % de la energ�a el�ctrica en el mundo usando una gran
variedad de fuentes de energ�a.

Otro dispositivo que genera electricidad es la c�lula fotovoltaica, y lo hace


directamente a partir de la radiaci�n solar mediante un dispositivo semiconductor.

Transmisi�n de energ�a el�ctrica en Alta Tensi�n


Los conductores de electricidad ofrecen siempre una resistencia al paso de esta,
por peque�a que sea, de modo que en el transporte se pierde carga el�ctrica; a
mayor distancia, mayor p�rdida. Un aumento de tensi�n significa una disminuci�n de
la intensidad que circula por la l�nea, para transportar la misma potencia, y por
tanto, las p�rdidas por calentamiento de los conductores y por efectos
electromagn�ticos y, en consecuencia, menor p�rdida energ�tica. En consecuencia
pueden utilizarse secciones menores de los conductores que la transportan, por eso,
para llevar electricidad a grandes distancias, se debe hacer en la llamada Alta
Tensi�n. Por el contrario en el uso corriente se debe emplear una tensi�n m�s
reducida (normalmente entre 110 - 240 V) y eso implica cambios (tranformaciones) de
tensi�n. La invenci�n a finales del siglo XIX del transformador permiti� transmitir
la energ�a el�ctrica de una forma m�s eficiente. La transmisi�n el�ctrica eficiente
hizo posible generar electricidad en plantas generadoras, para despu�s trasportarla
a largas distancias, donde fuera necesaria.74?

Debido a que la energ�a el�ctrica no puede ser almacenada f�cilmente para atender
la demanda a una escala nacional, la mayor�a de las veces se produce la misma
cantidad que la que se demanda. Esto requiere de una bolsa el�ctrica que hace
predicciones de la demanda el�ctrica, y mantiene una coordinaci�n constante con las
plantas generadoras. Se mantiene una cierta reserva de capacidad de generaci�n en
reserva para soportar cualquier anomal�a en la red.75?

Aplicaciones de la electricidad
Art�culo principal: Aplicaciones de la electricidad
La electricidad tiene un sinf�n de aplicaciones tanto para uso dom�stico,
industrial, medicinal y en el transporte. Solo para citar se puede mencionar a la
iluminaci�n y alumbrado, electrodom�sticos, producci�n de calor, electr�nica,
rob�tica, telecomunicaciones, se�ales luminosas, climatizaci�n, m�quinas
frigor�ficas, electrosoldadura, electroimanes, electroqu�mica, electrov�lvulas.
Tambi�n se aplica la inducci�n electromagn�tica para la construcci�n de motores
movidos por energ�a el�ctrica, que permiten el funcionamiento de innumerables
dispositivos.76?