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Sistema astronómico de unidades

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El sistema astronómico de unidades, llamado formalmente «Sistema de constantes
astronómicas de la IAU (1976)» (en inglés, IAU (1976) System of Astronomical Constants), es
un sistema de unidades desarrollado para su uso en astronomía. Fue adoptado por la Unión
Astronómica Internacional (UAI) en 1976,1 y ha sido ligeramente actualizado desde entonces.
El sistema fue desarrollado debido a las dificultades en la medición y expresión de los datos
astronómicos en el Sistema Internacional de Unidades (unidades SI), al tratar con magnitudes
muy grandes. En particular, hay una enorme cantidad de datos muy precisos relativos a la
posición de los objetos dentro del sistema solar que no pueden expresarse, o ser tratados
convenientemente, en unidades del SI. A través de una serie de modificaciones, el sistema de
unidades astronómico reconoce ahora explícitamente las consecuencias de la relatividad
general, que es un complemento necesario para el Sistema Internacional de Unidades, a fin
de tratar con precisión los datos astronómicos.
El sistema de unidades astronómico es un sistema tridimensional, en el que están definidas
las unidades de longitud, masa y tiempo. Las constantes astronómicas asociadas también fijan
los distintos sistemas de referencia que son necesarios para informar sobre las observaciones.
El sistema es un sistema convencional, en el que ni la unidad de longitud, ni la unidad de
masa son verdaderas constantes físicas, y hay al menos tres medidas diferentes de tiempo.

 Unidad astronómica de tiempo: día, definido como 86.400 segundos. 365,25 días
constituye un año juliano.1 En astronomía se utiliza el símbolo «D» para referirse a esta
unidad.

 Unidad astronómica de masa: masa solar.1 En astronomía se utiliza a menudo el


símbolo «S» para referirse a esta unidad, aunque también es común «M☉». La masa solar
(M⊙), 1,98892 × 1030 kg, es una forma estándar para expresar la masa en astronomía,
utilizado para describir las masas de otras estrellas y galaxias. Es igual a la masa del Sol,
aproximadamente 333.000 veces la masa de la Tierra, o 1.048 veces la masa de Júpiter.

 Unidad astronómica de longitud (abreviada ua, au, UA o AU). Es una unidad


de longitud igual por definición a 149.597.870.700 metros,2 y que equivale
aproximadamente a la distancia media entre el planeta Tierray el Sol. Esta definición está
en vigor desde la asamblea general de la Unión Astronómica Internacional del 31 de
agosto de 2012, en la cual se dejó sin efecto la definición gaussiana usada desde 1976,
que era «el radio de una órbita circular newtoniana y libre de perturbaciones alrededor del
Sol descrita por una partícula de masa infinitesimal que se desplaza en promedio a
0,01720209895 radianes por día».3
El símbolo ua es el recomendado por la Oficina Internacional de Pesas y Medidas y
por la norma internacional ISO 80000, mientras que au es el único considerado válido
por la Unión Astronómica Internacional,2 y el más común en los países angloparlantes.
También es frecuente ver el símbolo escrito en mayúsculas, UA o AU, a pesar de que
el Sistema Internacional de unidades utiliza letras mayúsculas solo para los símbolos
de las unidades que llevan el nombre de una persona.

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